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PARTICULARISMO HISTORICO (S.

XX)
A comienzos del siglo XX, los antroplogos tomaron la iniciativa en la
revisin de los esquemas y doctrinas evolucionistas, tanto de los
darwinistas sociales como de los comunistas marxistas. En los
Estados Unidos, la posicin terica dominante fue desarrollada por
Franz Boas y sus discpulos y se conoce como particularismo
histrico. Segn Boas, los intentos del siglo XIX de descubrir las
leyes de evolucin cultural y de esquematizar las etapas de progreso
cultural se basaron en una evidencia emprica insuficiente. Boas
adujo que cada cultura tiene su propia historia, larga y nica. Para
comprender o explicar una cultura en particular, lo mejor que
podemos hacer es reconstruir la trayectoria nica que ha seguido.
Este nfasis en la unicidad de cada cultura supuso una negativa a las
perspectivas de una ciencia generalizadora de la cultura. Boas y sus
discpulos estaban en desacuerdo con Morgan en muchas cuestiones.
Discutan los criterios que l utilizaba para definir sus estadios o
etapas de evolucin, y tambin la idea de una nica lnea evolutiva.
Argumentaban que el mismo resultado cultural poda no tener una
nica explicacin, puesto que haba muchas vas. Su posicin era el
particularismo histrico. Cualquier forma cultural poda desarrollarse
por todo tipo de razones. El particularismo histrico boasiano
rechazaba lo que los acadmicos denominaron el mtodo
comparativo. Otra caracterstica importante del particularismo
histrico es la nocin de relativismo cultural, que mantiene que no
existen formas superiores o inferiores de cultura. Trminos como
salvajismo, barbarie y civilizacin expresan simplemente el
etnocentrismo de la gente que piensa que su forma de vida es ms
normal que la forma de vida de otras personas. Para contrarrestar las
teoras especulativas de caf y el etnocentrismo de los
evolucionistas. Boas y sus discpulos recalcaron tambin la
importancia de llevar a cabo un trabajo de campo entre los pueblos
no occidentales. Como los informes y monografas etnogrficos
producidos por los particularistas histricos se multiplicaron, qued
claro que los evolucionistas haban representado mal, o pasado por
alto, desde luego, las complejidades de las llamadas culturas
primitivas, y que haban subestimado, en trminos generales, la
inteligencia e ingenio de los pueblos no caucsicos, no europeos del
mundo.
El logro ms importante de Boas fue su demostracin de que la raza,
la lengua y la cultura eran aspectos independientes de la condicin
humana. Puesto que entre pueblos de la misma raza se encontraban
culturas y lenguas similares y diferentes, no exista base alguna para
la nocin darwinista social de que las evoluciones biolgica y cultural
formaban parte de un proceso simple.
DIFUSIONISMO
Otra reaccin de comienzos del siglo XX al evolucionismo del siglo XIX
se conoce como difusionismo. Segn sus partidarios, la fuente
principal de diferencias y similitudes culturales no es la inventiva de

la mente humana, sino la tendencia de los humanos a imitarse entre


s. Los difusionistas consideran las culturas como un mosaico de
elementos derivados de una serie fortuita de prstamos entre pueblos
cercanos y distantes. En el caso crtico del origen de las civilizaciones
americanas indias, por ejemplo, los difusionistas adujeron que la
tecnologa y arquitectura de los incas del Per y de los aztecas de
Mxico haban sido difundidas desde Egipto o desde el sureste
asitico, en lugar de ser inventados independientemente.
A finales del siglo XIX y principios del XX, gozando an el
evolucionismo de gran aceptacin, se desarrolla el difusionismo,
que se asocia sobre todo a una escuela britnica, representada
principalmente por Elliot Smith (1871/1950) y William J.
Perry (1887/1950); a una austro alemana, en la que destacan
Fritz Graebner (1877/1934) y Wilhelm Schmidt(1868/1954); y
a otra norteamericana protagonizada de manera significativa por
Clark Wissler (1870/1947) y el particularista Alfred Kroeber.
La escuela difusionista britnica argumentaba que la mayora de las
caractersticas de las civilizaciones ms avanzadas se podan
encontrar ya en Egipto y que, desde all, se fueron difundiendo a
otras culturas a medida que stas entraban en contacto con dicho
pas. En consonancia con esta idea y con el pensamiento de que los
pueblos tenan en general poca capacidad inventiva, se crea
que el desarrollo paralelo de una caracterstica concreta en dos
partes del mundo, distantes entre s, era muy poco comn, siendo,
por el contrario, lo ms frecuente adoptarla unos de otros.
La escuela difusionista austro alemana mantena que los rasgos
culturales se podan difundir en grupo o de forma individual a travs
de grandes distancias, pero, a diferencia de la escuela britnica, no
crea que toda difusin procediera de Egipto, de un nico origen
comn, sino de varios complejos culturales diferentes.
Por su lado, la escuela norteamericana defenda un enfoque similar al
de la corriente austro alemana, por el que se crea que las
caractersticas culturales de un territorio concreto procedan de
un centro cultural geogrfico, donde stas se desarrollaron y desde
donde se difundieron a otras reas.
Este pensamiento llev a Wissler a plantear su teora de pocas y
reas: si un rasgo concreto se difunde desde un centro cultural,
resulta lgico que las caractersticas ms extendidas sean tambin las
ms antiguas.
Hoy en da se acepta la extensin de rasgos de unas culturas a otras
mediante la difusin, pero sta no puede explicar la mayor parte del
funcionamiento y de la condicin de las distintas culturas. Nada se
dice sobre por qu, cmo o para qu una cultura acepta o rechaza
ciertos componentes y, sobre todo, incluso suponiendo que el
difusionismo pudiera explicar estos factores, no sabramos por qu,
cmo y para qu se desarrollan las formas culturales en el centro,
desde donde se difunden.