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La electrocoagulacin es el proceso donde se busca desestabilizar sustancias

suspendidas que habitualmente son contaminantes, que se encuentren


disueltos o en forma de emulsin, por medio de una corriente elctrica a travs
del mismo. El principio de separacin es la coagulacin de estas sustancias,
haciendo que se aglomeren entre ellas y finalmente precipiten, lo destacable
de esto es que no se emplean sustancias qumicas coagulantes que muchas
veces traslada el problema de la contaminacin a los lodos formados y hay que
buscar la forma de disponerlos de manera ambientalmente responsable.
La corriente elctrica induce y provoca las reacciones qumicas de tal forma
que los elementos contaminantes en el medio se aproximan a su estado ms
estable. En este estado las partculas slidas son menos coloidales y menos
emulsificadas (o solubles). Cuando esto ocurre los contaminantes forman
componentes hidrofbicos que se precipitan y se pueden remover fcilmente
por algn mtodo de separacin secundaria. Es decir, la electrocoagulacin
utiliza una densidad de corriente para hacer que los iones de sacrificio de los
electrodos eliminen contaminantes no deseados, sea mediante reaccin
qumica y precipitacin o provocando que los materiales coloidales se
aglomeren y sean eliminados por flotacin electroltica.
Esta tecnologa si bien es cierto que se conoce desde el siglo pasado, aun no
ha sido desarrollado ni descrito a detalle los principios tericos para
comprender lo necesario para potenciar su utilizacin a diferentes reas de la
industria. Pero en los ltimos aos donde la escases del recurso hdrico se ha
vuelto un problema muy serio que enfrentar, esta tecnologa ha vuelto a surgir
y llama la atencin de la comunidad cientfica. Logrndose aplicar
principalmente en el tratamiento de aguas residuales, en especial a las
provenientes de la industria de galvanoplastia y electroplateado metlico.
Adems de ser aplicado en la metalurgia, produccin de cromo, curtiembres y
los fertilizantes.
La electrocoagulacin ha mostrado alta efectividad en desestabilizar dichas
emulsiones y la consecuente remocin de los aceites y grasas. La
electrocoagulacin tambin ha sido utilizada en el tratamiento de las aguas
residuales de la industria alimentaria, estas aguas se caracterizan por altos
contenidos de DBO y DQO adems de altos porcentajes de grasas. Una de las
reas de aplicacin en las cuales se han desarrollado algunos avances
importantes de esta tecnologa y que incluso ha tenido mayor implementacin
de la misma, es el tratamiento de las aguas residuales de lavanderas,
tintoreras e industria textil, obteniendo eficiencias importantes en la remocin
de materia orgnica, turbiedad y color. Otras posibles aplicaciones de la
electrocoagulacin estn dadas en la remocin de nitratos en aguas
superficiales y subterrneas contaminadas por nitratos lixiviados, procedentes
de los fertilizantes artificiales usados en los cultivos. Finalmente, la
electrocoagulacin tambin ha sido probada en el tratamiento de aguas cuyos
contaminantes son materia orgnica, como DBO en aguas residuales
domsticas y efluentes de la industria de los colorantes.
Mecanismo: En los electrodos ocurren una serie de reacciones que
proporcionan iones tanto positivos como negativos. El nodo provee iones
metlicos. A este electrodo se le conoce como electrodo de sacrificio, ya que la

placa metlica que lo conforma se disuelve, mientras la placa que forma el


ctodo permanece sin disolverse. Los iones producidos cumplen la funcin de
desestabilizar las cargas que poseen las partculas contaminantes presentes en
el agua. Cuando estas cargas se han neutralizado los sistemas que mantienen
las partculas en suspensin desaparecen, permitiendo la formacin de
agregados de los contaminantes e iniciando as el proceso de coagulacin. Los
iones que proveen los electrodos desencadenan un proceso de eliminacin de
contaminantes que se puede dar por dos vas: la primera por reacciones
qumicas y precipitacin y la segunda procesos fsicos de agregacin de
coloides, que dependiendo de su densidad pueden flotar o precipitar.
En el nodo ocurren las siguientes reacciones:

En el ctodo ocurre la reaccin:


Reaccin global:
Ventajas:
Los costos de operacin son menores comparativamente con los de
procesos convencionales usando polmeros.
Requiere de equipos simples y de fcil operacin.
Elimina requerimientos de almacenamiento y uso de productos qumicos.
Genera lodos ms compactos y en menor cantidad, lo que involucra
menor problemtica de disposicin de estos lodos.
Produce flculos ms grandes que aquellos formados en la coagulacin
qumica y contienen menos agua ligada.
Alta efectividad en la remocin de un amplio rango de contaminantes.
Purifica el agua y permite su reciclaje.
El paso de la corriente elctrica favorece el movimiento de las partculas
de contaminante ms pequeas, incrementando la coagulacin.
Reduce la contaminacin en los cuerpos de agua.
El agua tratada por electrocoagulacin contiene menor cantidad de
slidos disueltos que aquellas tratadas con productos qumicos, situacin
que disminuye los costos de tratamiento de estos efluentes en el caso
de ser reusados.
Puede generar aguas potables, incoloras e inodoras.
Los contaminantes son arrastrados por las burbujas a la superficie del
agua tratada, donde pueden ser removidos con mayor facilidad.
Desventajas:
Es necesario reponer los electrodos de sacrificio.
Los lodos contienen altas concentraciones de hierro y aluminio,
dependiendo del material del electrodo de sacrificio utilizado.
Puede ser un tratamiento costoso en regiones en las cuales el costo de
la energa elctrica sea alto.

El xido formado en el nodo puede, en muchos casos, formar una capa


que impide el paso de la corriente elctrica, disminuyendo de esta forma
la eficiencia del proceso.