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CONTAMINACION POR GAS RADON

Qu es el radn?
El radn es un gas de origen natural. No tiene olor, color ni sabor. El
radn se produce a partir de la desintegracin radiactiva natural del
uranio, que est presente de forma natural en suelos y rocas. El radn
tambin puede estar presente en el agua.
El radn emana fcilmente del suelo y pasa al aire, donde se desintegra y
emite partculas radiactivas. Al respirar e inhalar esas partculas, estas se
depositan en las clulas que recubren las vas respiratorias, donde
pueden daar el ADN y provocar cncer de pulmn.
Al aire libre, el radn se diluye rpidamente, tiene concentraciones muy
bajas y no suele representar ningn problema. La concentracin
media1 de radn al aire libre vara entre 5 Bq/m 3 y 15 Bq/m3. En cambio,
en espacios cerrados, las concentraciones de radn son ms elevadas, en
especial en lugares como minas, cuevas y plantas de tratamiento de
aguas, donde se registran los niveles ms altos. En las viviendas, las
concentraciones de radn oscilan entre <10 Bq/m 3 y 10.000 Bq/m3.
Efectos del radn para la salud
El radn es la segunda causa ms importante de cncer de pulmn
despus del tabaco. Se estima que la proporcin de los casos de cncer
de pulmn atribuibles al radn con respecto al total vara entre un 3% y
un 14%, en funcin de la concentracin media de radn en el pas
correspondiente.
La primera vez que se detect un aumento en la tasa de cncer de
pulmn fue entre trabajadores de minas de uranio expuestos a altas
concentraciones de gas radn. Adems, hay estudios realizados en
Europa, Amrica del Norte y China que confirman que incluso en
concentraciones bajas, como las que se encuentran en las viviendas, el
radn tambin entraa riesgos para la salud y contribuye
considerablemente a la aparicin de cncer de pulmn en todo el mundo.
El riesgo de cncer de pulmn aumenta en un 16% con cada incremento
de 100 Bq/m3 en la concentracin media de radn a largo plazo. La
relacin dosis-respuesta es lineal, es decir, el riesgo de cncer de pulmn
aumenta de manera proporcional al aumento de la exposicin al radn.
La probabilidad de que el radn provoque cncer de pulmn es mayor en
personas que fuman. De hecho, se estima que el riesgo asociado al radn
que corre un fumador es 25 veces superior que en el caso de los no
fumadores. Hasta la fecha, no se ha determinado que haya riesgo de otro
tipo de cncer.
El radn en las viviendas
La mayor exposicin al radn suele producirse en el hogar. La
concentracin de radn en una vivienda depende de:
la cantidad de uranio que contienen las rocas y el terreno del
subsuelo;
las vas que el radn encuentra para filtrarse en las viviendas; y
la tasa de intercambio de aire entre el interior y el exterior, que
depende del tipo de construccin, los hbitos de ventilacin de sus
habitantes y la estanqueidad del edificio.
Por lo general, El radn suele alcanzar concentraciones ms elevadas en
los stanos, bodegas y otras zonas estructurales que estn en contacto

directo con el terreno. El radn se filtra en las casas a travs de grietas


en los suelos o en la unin del piso con las paredes, espacios alrededor
de las tuberas o cables, pequeos poros que presentan las pareces
construidas con bloques de hormign huecos, o por los sumideros y
desages.
Las concentraciones de radn pueden variar entre casas adyacentes, y
dentro de una misma casa, de un da para otro o, incluso, de una hora
para otra. La concentracin de radn en las viviendas puede medirse de
un modo sencillo y econmico. Debido a esas fluctuaciones, es preferible
calcular la concentracin media anual en el aire de interiores, midiendo
las concentraciones de radn al menos durante tres meses. Ahora bien,
las mediciones han de llevarse a cabo con arreglo a los protocolos
nacionales, a fin de garantizar su uniformidad y su fiabilidad a la hora de
tomar decisiones.
Reduccin de la concentracin de radn en las viviendas
Existen mtodos probados, duraderos y costoeficaces para prevenir la
filtracin de radn en viviendas de nueva construccin y reducir su
concentracin en las viviendas existentes. Al construir un edificio, hay
que tener en cuenta la prevencin de la exposicin al radn, sobre todo
en zonas geolgicas con alta concentracin de este gas. En muchos
pases de Europa y en los Estados Unidos, en las edificaciones nuevas, se
adoptan medidas de proteccin de forma sistemtica y en algunos pases
es, incluso, obligatorio.
Las concentraciones de radn en las viviendas pueden reducirse del
modo siguiente:
mejorando la ventilacin del forjado;
instalando un sistema de exaccin mecnica del radn en el
stano, el forjado o la solera;
evitando que el radn se filtre desde el stano hasta las
habitaciones;
sellando el piso y las paredes; y
mejorando la ventilacin de la vivienda.
Los sistemas pasivos de mitigacin pueden reducir los niveles de radn
en interiores al menos en un 50%. Si adems, se utiliza un sistema de
ventilacin de radn esos niveles pueden descender an ms.
Presencia de radn en el agua potable
En muchos pases, el agua potable proviene de fuentes subterrneas
como manantiales o pozos, que normalmente tienen concentraciones
mucho ms altas de radn que el agua de superficie de ros, pantanos y
lagos.
Hasta la fecha, en los estudios epidemiolgicos realizados no se ha
encontrado ninguna relacin entre la presencia de radn en el agua
potable y un mayor riesgo de cncer de estmago. El radn que est
disuelto en el agua potable puede pasar al aire de los espacios interiores.
Normalmente, la cantidad de radn que se inhala al respirar es mayor
que la que se ingiere al beber.
Las Guas de la OMS para la calidad del agua potable (2011) recomiendan
que los niveles para realizar pruebas de concentracin de radn en el
agua potable se establezcan en funcin del nivel nacional de referencia
para la concentracin de radn en el aire. En los casos en que se prevea
una concentracin elevada de radn en el agua potable, conviene medir

las concentraciones de radn. Existen tcnicas sencillas y eficaces para


reducir la concentracin de radn en el suministro de agua potable
mediante aireacin o el uso de filtros de carbn activo granular.
La radiactividad se mide en becquerelios (Bq). Un becquerelio corresponde a
la transformacin (desintegracin) de un ncleo atmico por segundo. La
concentracin de radn en el aire se mide por el nmero de
transformaciones por segundo en un metro cbico de aire (Bq/m 3).