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Meditacin Sexta: De la existencia de las cosas materiales, y de la distincin entre el alma y

el cuerpo del hombre


Como su subttulo indica, en esta ltima Meditacin Descartes tratar de examinar la tarea de la
existencia del mundo exterior, as como diferenciar entre los dos elementos que nos definen,
esto es: fundamentalmente mente o alma, y el cuerpo. El primero de los temas ser analizado a
travs de dos argumentos principales: las evidencias aportadas por facultades conectadas con los
sentidos en modo estricto (imaginacin y sensacin, en este caso) y, en segundo lugar, mediante
el recurso al criterio de ideas claras y distintas y nuevamente a la bondad de Dios, que ya hemos
tratado en otras Meditaciones.
Empecemos por la primera cuestin. Es la imaginacin un procedimiento definitivo para
obtener conocimiento certero? Imaginar, para Descartes, es aplicar un saber al mbito corporal,
de modo que est ligado al mundo de los sentidos. Al imaginar un objeto, nos formamos una
imagen de l, lo vemos, por lo que hay un componente sensorial. Por el contrario, cuando lo
pensamos en modo puro, intelectivamente, lo que acude a la mente es una definicin, un rasgo
propio del objeto, que le es inherente. No puedo imaginar una figura de mil lados; pero s puedo
comprenderla, conocerla mediante esa definicin. La imaginacin, por tanto, est relacionada de
algn modo con nuestra capacidad de obtener imgenes a travs de los sentidos, y nos vincula
con algo situado allende nuestro propio espritu. El pensar puro, por su parte, parece brotar de
ese mismo espritu, hay un repliegue sobre s mismo. Aunque no podamos concluir nada a este
respecto (no sabemos seguro que la imaginacin procede de este modo), s podemos conjeturar
que, puesto que podemos imaginar objetos, es posible que stos existan.
[...] cuando imagino un tringulo, no lo entiendo slo como figura compuesta de tres
lneas, sino que, adems, considero esas tres lneas como presentes en m, en virtud de
la fuerza interior de mi espritu: y a esto, propiamente, llamo imaginar. Si quiero
pensar en un quiligono, entiendo que es una figura de mil lados tan fcilmente como
entiendo que un tringulo es una figura que consta de tres; pero no puedo imaginar los
mil lados de un quiligono como hago con los tres del tringulo, ni, por decirlo as,
contemplarlos como presentes con los ojos de mi espritu.
Y, por lo que respecta a la sensacin? La capacidad para sentir est vinculada al cuerpo, de
modo que nos remite a una facultad que opera con los sentidos de que disponemos de un modo
directo, puro. De este modo, experimentamos impresiones muy vvidas de nuestro cuerpo, de
los colores, de sonidos, de la luz, del placer y el dolor, etc. Pero, como ya adelant Descartes en
otras Meditaciones, el mundo corporal vivido a travs de nuestros sentidos es, de hecho, el que
menos certeza nos brinda de su realidad. Ahora, nuestro filsofo repasar las objeciones que
hizo en su momento a esta pretensin de nuestra percepcin sensorial (ilusiones pticas,
argumento del sueo, la hiptesis del genio maligno...).
Y en cuanto a las razones que me haban antes persuadido de la verdad de las cosas
sensibles, no me cost gran trabajo refutarlas. Pues como la naturaleza pareca
conducirme a muchas cosas de que la razn me apartaba, juzgu que no deba confiar
mucho en las enseanzas de esa naturaleza. Y aunque las ideas que recibo por los
sentidos no dependieran de mi voluntad, no pens que de ello debiera concluirse que
procedan de cosas diferentes de m mismo, puesto que acaso pueda hallarse en m
cierta facultad (bien que desconocida para m hasta hoy) que sea su causa y las
produzca. Ahora, empero, como ya empiezo a conocerme mejor, y a descubrir con ms
claridad al autor de mi origen, ciertamente sigo sin pensar que deba admitir,
temerariamente, todas las cosas que los sentidos parecen ensearnos...

Por consiguiente, ni las evidencias aportadas por la imaginacin o la sensacin certifican sin
duda la existencia de un mundo exterior. Pero no hay que desesperar, porque hay otros modos
de lograr ese objetivo. Ya se vio anteriormente: el criterio de claridad y distincin es el ms
conveniente para ello. Si pudiramos establecer que el cuerpo se diferencia de la mente con
completa evidencia (clara y distintamente) y que aquel tiene como principal particularidad el
hecho de ser extenso (o sea, ocupar un lugar espacial), entonces podramos certificar el mundo
exterior, del que nuestro cuerpo forma parte. Y esto por qu? Porque si tenemos una
percepcin clara y distinta de ello Dios no puede embaucarnos al respecto, dada su bondad.
Dios no nos puede engaar en nuestras ms firmes creencias, afirma Descartes.
Relacionando este criterio con la distincin alma/cuerpo, Descartes se preguntar si ambas son
dos sustancias separadas, dos elementos que nos componen en una unidad aunque, ellas
mismas, sean heterogneas y distintas. Descartes afirma que el alma es lo que en verdad nos
define (somos, recordemos, un cogito, un ser que piensa). Y es tambin una unidad en s misma;
todo otro cuerpo fsico puede despedazarse en porciones ms pequeas, pero no puedo concebir
que ocurra lo mismo con mi alma. sta es pensamiento, su naturaleza es la de ser una sustancia
que piensa, algo que, como se vio, puedo concebir clara y distintamente.
Advierto, al principio de dicho examen, que hay gran diferencia entre el espritu y el
cuerpo; pues el cuerpo es siempre divisible por naturaleza, y el espritu es enteramente
indivisible. En efecto: cuando considero mi espritu, o sea, a m mismo en cuanto que
soy slo una cosa pensante, no puedo distinguir en m partes, sino que me entiendo
como una cosa sola y enteriza. Y aunque el espritu todo parece estar unido al cuerpo
todo, sin embargo, cuando se separa de mi cuerpo un pie, un brazo, o alguna otra parte,
s que no por ello se le quita algo a mi espritu. Y no pueden llamarse partes del
espritu las facultades de querer, sentir, concebir, etc., pues un solo y mismo espritu es
quien quiere, siente, concibe, etc.
Por consiguiente, el alma se diferencia, en efecto, del cuerpo. Pero, entonces, qu es ste, cul
es su caracterstica distintiva? Descartes nos recordar que ya lo avanz en anteriores
Meditaciones: su particularidad, la del cuerpo y la de los objetos materiales, es ser extensos,
ocupar un lugar en el espacio. sta idea tambin es clara y distintamente evidente, cierta, y
puesto que habamos acordado que Dios no puede engaarnos en nuestras apreciaciones claras y
distintas, hay que concluir, segn Descartes, que los cuerpos del mundo sensible existen en
efecto.
La consecuencia de esta afirmacin es que el mundo es mera extensin, poblado por cuerpos
que son simple espacio. Las cualidades que entendemos nosotros que tambin formaran parte
de ese mundo (sonidos, colores, sabores, etc.), para Descartes no estn presentes en dicho
mundo, en esos objetos, sino que son generados en el sujeto que percibe, resultado de una
accin mecnica de aquellos sobre nuestros sentidos y alma. Si estas cualidades secundarias no
estn ah, de algn modo, ello significa tambin que no sern objeto de estudio cientfico. El
nico estudio de este tipo versar nicamente sobre el espacio; as, sern las matemticas, y en
concreto la geometra, la ciencia suprema. El mundo exterior se reduce, pues, a lo mensurable
matemticamente.
Una ltima cuestin queda an sin analizar: cmo es posible la relacin de dos entidades tan
distintas como alma y cuerpo, siendo el cuerpo radicalmente distinto de lo que me define (es
decir, el pensamiento)? Cmo puede actuar el alma pensante en el cuerpo o que la percepcin
influya en mi alma? Las sensaciones de dolor, sed, hambre, etc., sealan precisamente esta
conexin. El hombre ser, pues, un alma, s, pero un alma encarnada. De lo contrario, siendo
mera alma, seran ngeles o dioses; y, si mero cuerpo, animales.
Me ensea tambin la naturaleza, mediante esas sensaciones de dolor, hambre, sed,
etctera, que yo no slo estoy en mi cuerpo como un piloto en su navo, sino que estoy

tan ntimamente unido y como mezclado con l, que es como si formsemos una sola
cosa. [...] Pues, en efecto, tales sentimientos de hambre, sed, dolor, etctera, no son sino
ciertos modos confusos de pensar, nacidos de esa unin y especie de mezcla del espritu
con el cuerpo, y dependientes de ella.
Cmo explicar, pues, esa conexin? Descartes recurrir, en otra de sus obras ( Las
pasiones del alma), pues en las Meditaciones apenas lo menciona, al expediente de la
glndula pineal, situada en el cerebro, como enlace entre ambos mundos del espacio y el
pensamiento. Es un expediente, en verdad, porque en todo caso lo que permite a Descartes
su empleo no es explicar cmo se produce la interaccin, sino meramente dnde ocurre.
Descartes, por tanto, pretende explicar de este modo defectuoso cmo dos entidades tan
distintas pueden estar tan ntimamente unidas.
Mucho se ha criticado y ridiculizado incluso esta apelacin cartesiana al mbito cerebral
para elucidar el modo en que cuerpo y alma establecen su relacin, pero quiz, como
menciona Jess M. Daz lvarez en su Introduccin a la edicin de las Meditaciones
Metafsicas (Alianza Editorial, Madrid, 2005), y de cuyas pginas nos hemos nutrido en esta
serie, lo ms interesante es comprender el sentido que confiri el filsofo francs al ser
humano, un humano que no ser nunca... un ngel, una entidad sin materia o cuerpo, sino
una mezcla inestable de carne y espritu. sa es nuestra grandeza, y nuestra miseria.
Descartes, pues no dualiza nicamente al hombre, no le dota de dos elementos estancos y
separados. El dualismo cartesiano tan difundido, aunque evidentemente real y presente en
su obra, queda atemperado por el ansia del filsofo francs por unir, por fusionar, incluso, si
forzamos un poco los trminos, esos dos mundos casi opuestos. Somos alma en esencia,
cierto, pero la sustancia carne, materia, tambin est ah, tambin nos configura. Y, en el
intento por conciliar ambas en esa mlange que somos todos nosotros, Descartes abri la va
para la filosofa futura, una reflexin que durar siglos, y que an sigue abierta, acerca de
qu somos, y cmo es posible que seamos como somos.

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