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El observador y lo observado

Sabemos que una observacin puede modificar la realidad,


pero la fsica cuntica parece indicar, adems, que esta realidad es creada en el acto de
observacin. La serie de fotografas "The Observer and the Observed" realizada por
Susan Derges en 1991 representa una metafora de esta interaccin...
La mecnica cuntica naci durante las tres primeras dcadas del siglo XX en respuesta
a ciertos resultados experimentales que no podan explicarse satisfactoriamente en el
marco de la fsica clsica. Esta teora aport tres grandes revoluciones. En primer lugar
permiti investigar un nuevo rango de fenmenos, tales como las propiedades de los
tomos y las molculas, el complejo mundo de las propiedades qumicas, o las
caractersticas de la materia slida. (En la foto, fsicos asistentes a la conferencia Solvay
de 1927).

La segunda revolucin consisti en la eliminacin del determinismo, que siempre haba


sido un ingrediente incuestionable de la fsica clsica. Si la descripcin cuntica es
correcta, el resultado de cualquier experimento no es predecible. Todo lo que se puede
hacer es estimar la probabilidad de que se d un resultado particular, y dentro de ciertos
lmites provistos -por ejemplo- por la famosa ley de incerteza de Heisenberg. Sin embargo
estamos acostumbrados a observar un comportamiento aleatorio en el mundo que nos
rodea, y por lo tanto podemos llegar a aceptarlo como una caracterstica de la naturaleza
sin violentar nuestro sentido comn.

Este no es el caso con la tercera revolucin, ya que pone a prueba una creencia bsica,
hasta ese entonces implcita en toda la ciencia y en casi todo el pensamiento humano;
que existe una realidad objetiva, una realidad que no depende para su existencia de que
sea observada o no. Este esquema consistente de la realidad es destruido a nivel
cuntico. Sabemos que una observacin puede modificar la realidad -esto no es
sorprendente-, pero la mecnica cuntica parece indicar, adems, que esta realidad
es creada en el acto de observacin [1].
En general, este aspecto tan importante de la mecnica cuntica no ha merecido a nivel
popular la atencin que recibi el indeterminismo o, por ejemplo, la ley de incerteza de
Heisenberg, a pesar de que expone de una manera muy directa las importantes
dificultades conceptuales de la cuntica, dificultades que an hoy siguen generando
debates y explicaciones encontradas.
El problema de la observacin presenta varias facetas. Por un lado est el carcter nolocal del formalismo cuntico, puesto en evidencia por una famosa paradoja planteada en
1935 por Einstein Podolsky y Rosen [2]. Tanto la idea de que las cosas que son, lo son en
lugares determinados del espacio, como la nocin de que no puede haber influencia entre
regiones del espacio no conectadas casualmente, parecen ser contradichas por la teora
cuntica.
La segunda dificultad tiene que ver con el llamado colapso de la funcin de onda. Cuando
observamos un sistema cuntica, el mismo sufre un cambio sbito, discontinuo y
fuertemente no local, en el sentido de que una observacin en un punto determinado del
espacio cambia al sistema en otros puntos, instantneamente, no importa cun alejados
estn de la zona de observacin.
Este problema mereci varias explicaciones posibles, desde la teora del observador
conscienteimaginada por Eugene Wigner [3], cuyas dificultades fueron planteadas por
Erwin Schrdinger en su famosa paradoja del gato que poda estar al mismo tiempo vivo y
muerto [4], pasando por lainterpretacin de muchos mundos de Hugh Everett III [5], que
tanto ha aportado a la Ciencia Ficcin, hasta la teora de la onda piloto propuesta por
David Bohm en 1952 [6].
En un extremo de estas exploraciones se encuentra la llamada Interpretacin de
Copenhague, debida en gran medida a Niels Bohr (en la foto inicial, junto a Heisenberg),
quien destacaba que las aparentes contradicciones de la teora ocurren a un nivel
microscpico que nos es inaccesible en forma directa. Por lo tanto las palabras y
metforas que usamos para describir nuestra realidad no son adecuadas en el mundo
cuntico de lo muy pequeo. No hay contradiccin. Slo debemos construir un nuevo
esquema matemtico aplicable a ese mundo microscpico disjunto del nuestro, y aplicarlo

sin cuestionamientos. Y en ese contexto, lo nico que tiene sentido discutir es el resultado
de los experimentos.
Suena paradjico hablar de "Interpretacin" al referirse a estas ideas de Niels Bohr,
cuando en realidad est diciendo que no debemos interpretar la realidad, sino tan slo
construir modelos matemticos que estn de acuerdo con ella. En la vereda opuesta se
encuadra una interpretacin que parece gozar del apoyo de la mayora de los fsicos, aun
cuando hay bastante confusin en lo que respecta a sus lineamientos generales. Me
atrevera a resumirla en la idea de que observar un sistema microscpico significa hacerlo
interactuar con otro macroscpico, es decir nosotros mismos o -mejor dicho- nuestros
aparatos de medicin u observacin. Al hacerlo se producira un efecto dedecoherencia,
similar a la disipacin, que destruye aquello que hace cuntico al conjunto de ambos
sistemas, el microscpico y el macroscpico. Y lo hace tan rpidamente que la transicin
es prcticamente imposible de observar [7].
En 1991 la artista britnica Susan Derges realiz una serie de fotografas denominadas,
precisamente, "The Observer and the Observed" [8]. Para su realizacin Derges utiliz
un chorro de agua "tratado" con el sonido producido por un parlante e iluminado por luz
estroboscpica, ambos de igual frecuencia. En este esquema, el agua aparece como
gotas individuales [9]. Derges ya haba utilizado una tcnica parecida en su
obra Hermetica de 1985, donde depositaba mercurio dentro el cono de un parlante.

Muchas veces he ledo comentarios que intentan relacionar "The Observer and the
Observed" con el principio de incerteza de Heisenberg [10]. Pero creo que esta
interpretacin no es del todo acertada y nace de un equvoco. La misma autora menciona
que se trata de "una metfora sobre la interaccin del observador con aquello que es
observado." Las gotas de agua reproducen el rostro de la artista como imgenes
invertidas, mientras que sta a su ve se ve desenfocada en en fondo. En la fotografa Nro.
6 de la serie [11] vemos claramente que si el espectador se aleja de la imagen, su
atencin se concentra en el rostro, con gotas suspendidas delante suyo [12].

Susan Derges estudi en el Chelsea College of Art and Design (1973-1976), en la Slade
School of Art (1977-1799) y en la Universidad de Tsukuba (Japn). Desde 1986 vive y
trabaja en Inglaterra. En el ao 2000 realiz una residencia en el Museo de Historia de la
Ciencia de la Universidad de Oxford. Esta pasanta recibi el ttulo de "Magia Natural" en
referencia a un libro publicado por Giambattista della Porta en 1558. [13].
Muy tempranamente Derges se especializ en la tcnica del "fotograma" [14], tambin
llamada "dibujo fotognico" por el pionero William Henry Fox Talbot (1800 - 1877),
"rayografos" o "rayografas" por Man Ray (1890 - 1976) y "schadografa" en la
denominacin dada por Tristan Tzaraa a las obras de Christian Schad (1894 - 1982). Esta
tcnica tambin fue utilizada entre otros por Lszl Moholy-Nagy (1895 - 1946), por el
neozelands Len Lye (1901 - 1980) y por Raoul Hausmann (1886 - 1971), durante su
perodo de posguerra.

1.

R. O. Barrachina: Temas de Mecnica Cuntica (Bariloche: Instituto Balseiro, 1993).

2.

A. Einstein, B. Podolsky and N. Rosen: Can Quantum-Mechanical Description of Physical

Reality Be Considered Complete?, Physical Review 47, 777 (1935).

3.

E. Wigner: The Problem of Measurement, American Journal of Physics 31, 6 (1963).

4.

E.

Schrdinger: Die

gegenwrtige

Situation

in

der

Quantenmechanik,

Naturwissenschaften 23: pp.807-812; 823-828; 844-849 (1935).

5.

H. Everett III: "Relative State" Formulation of Quantum Mechanics, Review of Modern

Physics 29, 454 (1957).

6.

D. Bohm: A Suggested Interpretation of the Quantum Theory in Terms of "Hidden"

Variables, Physical Review 85, 166, 180 (1952).

7.

R. Omnes: Consistent interpretations of quantum mechanics, Reviews of Modern

Physics 64, 339 (1992).

8.

S. Derges and M. Kemp: Liquid Form: 1985-99 (Michael Hue-Williams Fine Art, 1990).

9.

Ellen K. Levy: Synthetic Lighting: Complex Simulations of

Nature, Photography

Quarterly 88, 7 (2004).

10.

O. Lowenstein: Susan Derges: Days and Nights in the Forest, eyestorm - article.

11.

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12.

Victorian and Albert Museum: Exploring Photography: Photographers' Stories: Susan

Derges.

13.

Susan Derges: Natural Magic (2001).

14.

http://www.susanderges.com/.