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Inge Cuc, vol. 9, no. 1, pp.

219-230, Jun, 2013

Caracterizacin geotcnica
de un suelo tropical latertico
Artculo de Investigacin Cientfica - Fecha de recepcin: 8 de marzo de 2013 - Fecha de aceptacin: 8 de junio de 2013

Csar Fresneda Saldarriaga


Estudiante de Ingeniera Civil. Universidad Nacional de Colombia. Medelln, Colombia. cafresnedas@unal.edu.co

Sebastin Navarro Saldarriaga


Estudiante de Ingeniera Civil. Universidad Nacional de Colombia. Medelln, Colombia. seanavarrosa@unal.edu.co

Yamile Valencia Gonzlez


Ingeniera Civil. Doctora en Geotecnia. Universidad Nacional de Colombia. Medelln, Colombia. yvalenc0@unal.edu.co

Para citar este artculo / to reference this article:


C. Fresneda, S. Navarro and Y. Valencia, Caracterizacin geotcnica de un suelo tropical latertico. INGE CUC, vol.
9, no. 1, pp. 219 -230, Jun, 2013.

RESUMEN
Los suelos de las zonas tropicales son suelos que estn altamente influenciados
por factores tales como el clima, la temperatura, la vegetacin, entre otros, lo que
genera una amplia variedad de perfiles con propiedades ingenieriles
particulares, que difieren de las caractersticas de los suelos de regiones
templadas. En este ar-tculo se presenta un anlisis geotcnico descriptivo de un
suelo tropical latertico, ubicado en un talud en el municipio de Girardota,
Antioquia (Colombia). El anlisis se centra en la caracterizacin del estrato
superior del perfil, determinando sus propiedades fsicas, mecnicas,
mineralgicas y estructurales a partir de ensayos ms adecuados y especficos
para este tipo de suelos (clasificacin miniatura com-pactada tropical rpida,
anlisis qumicos ph, microscopa electrnica de barrido, difraccin de rayos x,
succin matricial, desagregacin, colapso, etc.), que permitan definir la
influencia que la laterizacin tiene en el comportamiento geotcnico del mismo.

Palabras clave
Suelos tropicales, suelo latertico, caracterizacin geotcnica.

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CARACTERIZACIN GEOTCNICA DE UN SUELO TROPICAL LATERTICO

Geotechnical characterization of a tropical laterite soil


ABSTRACT
The soils in the tropics are heavily influenced by factors such as weather, temperature,
and vegetation, among others. These factors contribute to form a variety of materials with
specific engineering properties. They are different from properties common in tem-perate
region soils. This article presents a descriptive geotechnical analysis of a lateritic tropical
soil that is located on a slope of Girardota-Antioquia (Colombia). The analysis focuses on
the characterization of the upper layer in the profile in order to determinate its physical,
mechanical, mineralogical and structural properties. Based on the kind of soil, more
specific and appropriate lab tests were performed (fast Miniature Compact Tropical
classification, pH chemical analysis, Scanning Electron Microscopy, x-ray dif-fraction,
soil matrix suction, disintegration, collapse, etc.) in order to define the level of influence of
the lateritation process in the geotechnical behavior of the upper layer.

Keywords
Tropical Soil, Laterite Soil, Geotechnical Characterization.

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Inge Cuc, vol. 9, no. 1, pp. 219-230, Jun, 2013

INTRODUCCIN
Los suelos de las zonas tropicales estn
altamente influenciados por factores que
favorecen el proceso de meteorizacin, generando materiales con propiedades ingenieriles particulares, que difieren de las
caractersticas de los suelos de regiones
templadas. Al situarse Colombia en una
regin tropical, sus suelos requieren de
estudios complementarios que permitan
caracterizar esas particularidades con una
mayor aproximacin; por esta razn, en
este artculo se presenta de forma ms

las cuales permitieron una caracterizacin geotcnica ms ajustada al comportamiento de suelos de tipo latertico.

ZONA DE ESTUDIO
La zona de estudio se ubica en el municipio de Girardota, al norte del Valle
de Aburr y hace parte del rea Metropolitana de la ciudad de Medelln, Antioquia (Colombia). El suelo estudiado se
encuentra exactamente en las coordenadas 62257.9N y 752827O (Fig. 1) a
50 cm de la superficie y cuyo espesor de

detallada la caracterizacin geotcnica de

estrato es de 90 cm.

un suelo tropical ubicado en el muni-cipio

medad, lmites de consistencia, granulo-

La cabecera municipal se encuentra a


1.425 msnm y su temperatura promedio es de 22C. La humedad relativa es
de 70%, llegando a valores extremos de
40% en la poca seca y 85% durante
las lluvias. Los promedios de lluvias
anua-les varan desde 1.400 mm en la
parte central hasta los 2.700 mm en el
norte y sur del valle [1].

metra, corte directo), as como pruebas

La zona de estudio est compuesta en su

de Girardota (Antioquia, Colombia).

El suelo en estudio (estrato superior)


presenta una mayor meteorizacin en
relacin con el estrato que le subyace; en
esta investigacin se efectuaron ensayos
clsicos de mecnica de suelos (gravedad
especfica de los slidos, contenido de hu-

especficas para suelos tropicales (clasificacin miniatura compactada tropical


rpida, anlisis qumicos ph, microscopa electrnica de barrido, difraccin
de rayos x, succin matricial, desagregacin, determinacin del colapso, etc.),

mayora por rocas metamrficas (anfibolita) del grupo Ayur-Montebello, as


como por extensos depsitos de vertiente
y aluviales. Las anfibolitas estn constituidas principalmente por hornblenda
(anfbol) y plagioclasa [2].

Fig 1. Ubicacin zona de estudio [1]

221

CARACTERIZACIN GEOTCNICA DE UN SUELO TROPICAL LATERTICO

hierro u oxi-hidrxidos de hierro; estos

METODOLOGA Y RESULTADOS
Para la realizacin de los diferentes ensayos que permitan obtener una caracterizacin geotcnica ms adecuada del
suelo, se tomaron muestras alteradas en
bolsa para la caracterizacin fsica,
qumica y mineralgica; y muestras inalteradas en tubo shelby y cajn, para la
caracterizacin estructural y mecnica.
Sobre las muestras recolectadas en
campo se realizaron ensayos de caracterizacin fsica como: contenido de
humedad natural [3], lmites de consistencia [4], gravedad especfica de los slidos [5], granulometra por malla y por
hidrmetro, con y sin defloculante [6] y
el ensayo miniatura compactada tropical (MCT) rpida [7]. De igual forma se
efectuaron ensayos de clasificacin mecnica como: resistencia al corte directo
(consolidado-drenado) [8], consolidacin
saturada y sin saturar [9], ensayo de
succin con papel filtro en trayectoria
mixta [10] y desagregacin. Adicionalmente se efectuaron ensayos de identificacin mineralgica (difraccin de rayos
x) y reconocimiento microestructural
(microscopa electrnica de barrido); as
como ensayos de determinacin de pH en
agua y en KCl [11]. A continuacin se
presentan los resultados obtenidos.
Gravedad especfica de los slidos (Gs)
El valor de Gs para este material es relativamente alto (2,89, Tabla I). En regiones de clima tropical son frecuentes
los suelos con gravedades prximas a 3,0
por la posible presencia de minerales de

ltimos comunes en un suelo latertico o


en estado de laterizacin [12].

de uno de los siguientes grupos, laterti-

Lmites de consistencia
El resultado de la clasificacin por el
sistema unificado mostrado en la Tabla I
indica que el suelo corresponde a un limo
de alta plasticidad (MH), sin brin-dar
ningn tipo de informacin sobre el
grado de laterizacin del suelo como s lo
hace el ensayo MCT (expedita), que por
ser un ensayo poco conocido y usado en
Colombia, ser descrito a continuacin.
MCT (Miniatura, Compactado, Tropical)

Expedita
La clasificacin MCT surgi con el objetivo de hacer una identificacin rpida de
los suelos. El ensayo consiste en medir la
contraccin radial (ct) de pastillas moldeadas en anillos de 20 mm de dimetro
por 5 mm de espesor, y su penetracin
despus de la absorcin de agua. Este
mtodo permite clasificar el suelo dentro

222

cos y no laterticos, y a su vez en subgrupos (LG arcillas laterticas y arcillas laterticas arenosas; LA arenas arcillosas
laterticas; LA arenas con poca arcilla
latertica; NG arcillas, arcillas limosas y
arcillas no laterticas; NS limos caolinticos y micceos, limos arenosos y limos
arcillosos no laterticos; NA arenas limosas y arenas arcillosas no laterticas; NA
arenas limosas con limos cuarzosos y limos arcillosos no laterticos).
Al realizar el ensayo al material, se observ que este present una contraccin
diametral de 1,86 mm y una penetracin
de 0, que clasifica el suelo como arcilloso
latertico (LG). Estos suelos, cuando se
encuentran en estado natural, la colapsibilidad, por inmersin en agua, es una
propiedad

frecuentemente

observada,

sobre todo cuando presentan agregados


bien desarrollados [7].

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% que pasa

100
80
60

Con

40

deflocula
nte
Sin
deflocula
nte

20
0
1

0,1

0,01

0,001

Dimetro de la par
cula (mm)
Fig. 2. Granulometra
Fuente: Elaboracin propia

Granulometra

Determinacin del pH en H2O y KCl

La granulometra del material se efectu


agregaciones entre las partculas, por lo

Para el caso de la determinacin del


pH a la muestra, se usaron dos
soluciones, una en KCl y otra en H2 O;

tanto se realizaron ensayos de hidrme-

si la diferen-cia entre pH KCl y pH

buscando evaluar la posible presencia de

tro con y sin defloculante (hexametafosfato de sodio). En la Fig. 2 se muestran


las curvas granulomtricas obtenidas
para cada caso. Las diferencias entre las
curvas con y sin agente defloculador reflejan la existencia de agregaciones (comn en suelos sometidos a procesos de
meteorizacin intensos como ocurre con
los suelos laterticos); estas agregaciones
son inestables en presencia de aguas residuales, ya que neutralizan las cargas

H2O

es

positiva, in-dica la predominancia de


oxi-hidrxidos de hierro y aluminio en
el suelo y si es negativa, indica la
predominancia de ar-cillominerales
[14]. En este caso el pH es de 0,17, lo
que revela la predominan-cia de oxihidrxidos de hierro y alumi-nio.
En la Tabla I se muestra un resumen de
los resultados de algunas de las propiedades fsicas y pH del material.

en los minerales [13].


Tabla I. Resultados de ensayos fsicos y DpH

wnat (%)
32

Gs

2,89

1,3

Ll (%)
73

IP (%)
31

% Finos
88

USC

MCT

pH

MH

LG

0,17

Fuente: Elaboracin propia

223

CARACTERIZACIN GEOTCNICA DE UN SUELO TROPICAL LATERTICO

Mineraloga y microestructura
El ensayo de difraccin de rayos x (DRX),
es un ensayo que permite, a partir de un
difractograma, identificar los minerales
que componen una muestra de suelo.

agregaciones que generen macroporos y


microporos. Puede concluirse que, a pesar de contar con un suelo que clasifica
como latertico, su estado de meteorizacin no es tan profundo como para generar una estructura de macro y micropo-

El anlisis de los resultados del ensa-yo

ros tpica de suelos tropicales laterticos

de difraccin arroj como minerales

altamente meteorizados [15].

principales el cuarzo y la caolinita (en


mayor proporcin), as como moscovita,

Corte Directo (CD)

goetita y gibsita (Fig. 3). La presencia de

Se ejecutaron ensayos de corte directo

xidos e hidrxidos de hierro y aluminio

de tipo consolidado drenado (CD) [8].

como es el caso de la goetita y la gibsita,


es tpico en suelos laterticos, confirmando la clasificacin obtenida por el ensayo
MCT y el pH.
En las imgenes de microscopa electrnica de barrido (SEM) (Fig. 4), se aprecia una estructura muy uniforme, sin

Los resultados se ilustran en la Fig. 5.


Los valores en relacin con la resistencia
son significativos, asociados al hecho de
que para la humedad que tena la muestra al momento de ejecucin del ensayo
(27%), las succiones son importantes
(aproximadamente 200 kPa) (Fig. 6).

Fig. 3. Resultados difraccin de rayos x


Fuente: Elaboracin propia

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Fig. 4. Microscopa electrnica de barrido


Fuente: Elaboracin propia

Esfuerzo Cortante (kPa)

70
60
50
40
30

c=30 kPa

20

=10o

10
0
0

50 100 150 200 250 Esfuerzo Axial (kPa)


Fig. 5. Resultados ensayo de corte directo
Fuente: Elaboracin propia

225

CARACTERIZACIN GEOTCNICA DE UN SUELO TROPICAL LATERTICO

Consolidacin

El ensayo de consolidacin se efectu con el


fin determinar el ndice de colapso (I) del
suelo [16]. Cuando el suelo es cargado y el
contenido de humedad crtico es exce-dido,
los puentes de grano fino alcanzan un
estado donde no pueden resistir por mucho
tiempo

las

fuerzas

de

deformacin,

colapsando la estructura. Para el clculo de


este ndice (Ecuacin 1) se realiz el ensayo de consolidacin duplo-edmetro, en el
cual se consolidan bajo las mismas car-gas

100000

Succin (kPa)

10000
1000
100

10
0

30

10

15

20

25

Fig. 6. Curva caracterstica humedad-succin


Contenido de
humedad (w%) Fuente: Elaboracin propia

I=

ec
1

e
+ nat

e
ec

o(nat )

e nat

e sat

o(nat )

o(medio)

o(medio)

= (e

o( sat )

o(nat )

+e

o(medio)

o( sat )

(1)

(2)

(3)

226

En la Fig. 7 se muestran las curvas


tensin-relacin de vacos (esta ltima
normalizada por el ndice de vacos natural medido en laboratorio al inicio del
ensayo) para ambos especmenes; en ella
se observa que es probable que el suelo
presente comportamiento colapsible para
cargas superiores a 93 kPa, debido a las
diferencias que hay entre las relaciones
de vacos para la muestra en la humedad
natural y para la muestra saturada, a
partir de dicha carga.
En la Tabla II se presentan los valores
obtenidos del ndice de colapso (en porcentaje) para cada esfuerzo o tensin y
la respectiva gravedad del problema. En
esta tabla puede verse que la muestra
comienza a presentar colapso cuando es
nat ,
sat son los ndices de vaco natural y saturado final para una tensin
aplicada, y o(nat ),
, son los ndices
de vaco inicial, tanto para la muestra
en la humedad natural como para la
muestra en estado saturado [16].
inundada y sometida a cargas superiores a 93kPa.

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e/eo

0,95
0,9
0,85
0,8
0,75
0,7
0,65

SATURADA
NO
SATURADA

0,6
0,55
0,5
10

100

Tensin (kPa)

1000

Fig. 7. Curvas tensin-relacin de vacos normalizada


Fuente: Elaboracin propia
Tabla II. Clasificacin segn Jennings y Knight para el ndice de

Esfuerzo

destilada los cuerpos. Luego se coloca el


papel filtro y se deja equilibrar la hume-

colapso [16]

dad por un mnimo de 15 das. Despus

ndice
colapso
(%)

Gravedad
del
problema

Nulo

cin matricial, que es el mismo del cuer-

31

Nulo

93

Moderado

po de prueba. Como el valor de succin

217

Problemtico

464

10

Grave

959

13

Grave

(kPa)

Succin matricial con papel


filtro, trayectoria mixta
El ensayo de succin se realiz por el
mtodo de papel filtro por trayectoria
mixta con el objeto de determinar la
succin matricial de la muestra. Este
ensayo consiste en utilizar cuerpos de
prueba con dimetro de 50 mm y altu-ra
de 20 mm, aproximadamente, en el cual
se distribuyen las humedades desde la
mnima hasta la mxima partiendo de la
humedad natural, lo cual se logra
dejando secar o humedeciendo con agua

de este tiempo es determinada la humedad del papel asociada a un valor de suc-

es determinado a travs de una curva de


calibracin, este mtodo es conocido
como indirecto [17].
Se recomiendan las ecuaciones a continuacin para ser utilizadas como curvas
de calibracin [18], [19]. Para contenidos
de humedad (w) mayores al 47% se utiliza la ecuacin (4) y para contenidos de

humedad (w) menores o iguales al 47%


se utiliza la ecuacin (5).

Succin (kPa) = 10
Succin (kPa) = 10

(4)
(6,05-2,48 log w)

(5)

(4,84-0,0622 log w)

Posteriormente se determina la humedad de los cuerpos de prueba y se grafica la curva caracterstica o curva de retencin de agua del suelo (contenido de

humedad vs succin), como se muestra


en la Fig. 6.

227

CARACTERIZACIN GEOTCNICA DE UN SUELO TROPICAL LATERTICO

La curva caracterstica del material no

lo

presenta una forma bimodal que mues-

humedad elevados.

tre una clara diferenciacin entre ma-cro


-poros, poros intermediarios y microporos. Hay una reduccin gradual de los
poros con una leve insinuacin de poros
intermediarios (para una humedad del
21%, aproximadamente). Lo que indica
que se tiene una distribucin de poros
homognea, como se observ en las imgenes de SEM.

Desagregacin
La prueba de desagregacin es un ensayo cualitativo que consiste en someter
cubos de suelo de 6 cm de lado a inmersin parcial y total en agua destilada,
pretendiendo examinar la estabilidad de
una muestra indeformada de suelo ante
la inmersin en agua, lo cual puede ser
directamente asociado a fases del proceso erosivo o a mecanismos importantes
en el estudio de la erosin [15]. Para las
muestras sometidas a saturacin tanto
total (Fig. 8), como parcial (Fig. 9), las
muestras conservaron su estabilidad es-

presenta

para

contenidos

de

CONCLUSIONES
Los ensayos clsicos de laboratorio
para la caracterizacin geotcnica, se
quedan cortos en informacin acerca
del com-portamiento de los suelos
tropicales; y es por eso que las pruebas
especficas permiten una mayor
aproximacin
al
comportamiento
geotcnico de los ma-teriales y una
mejor idea del grado de meteorizacin
en que se encuentran los suelos.
El ensayo de granulometra con y sin
defloculante indic presencia de agregaciones, comunes en suelos meteorizados;
as como los resultados obtenidos con la
prueba de DpH mostraron una posible
predominancia de oxi-hidrxidos de hierro y aluminio en el suelo, concordando,
adicionalmente, con los resultados del
ensayo MCT y con la presencia de minerales como gibsita y goetita, encontrados
por medio de la difraccin de rayos X.

tructural y no hubo cambios volumtri-

Los anlisis por el SEM no muestran

cos significativos, lo cual puede deberse a

una estructura con macroporos y micro-

los altos valores de succin que el sue-

poros, como lo indica de igual forma el

Fig. 8. Inmersin total

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Fig. 9. Inmersin parcial

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ensayo de succin, lo que refleja que a


pesar de que el suelo est meteorizado,
su grado de meteorizacin no es tan severo como para generar una estructura
de macro y microporos tpica de suelos
tropicales

laterticos

altamente

meteori-zados.
Los resultados de consolidacin reflejan
un comportamiento colapsible del suelo
al ser saturado cuando se tienen cargas
impuestas superiores a 93 kPa, haciendo
que el suelo se debilite y pierda la estabilidad estructural, llevndolo a sufrir
deformaciones excesivas.

En conclusin, los resultados han reflejado la importancia de una adecuada caracterizacin de suelos tropicales
laterticos. La metodologa planteada
permite definir propiedades importantes como la colapsibilidad, la susceptibilidad a la erosin y la variacin de la
succin con el contenido de humedad,
propiedades altamente influyentes en
la comprensin de problemas que ocurren en la ingeniera.

AGRADECIMIENTOS
Al grupo del curso Comportamiento
de suelos tropicales, Facultad de Minas, Universidad Nacional, 2012-01.
De igual forma, a los laboratorios de
Geo-tecnia

Pavimentos,

Caracterizacin de Materiales, de la
Universidad Nacional, sede Medelln.

REFERENCIAS
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