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Universidad Nacional de Ingeniera

P rograma Editorial Eduardo de Habich


Textos UNI

Compendio de
Geologa General
David R. Rojas Caballero
Jorge Paredes ngeles

Compendio
AUSP
ICIA:de geologa general

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

David R. Rojas Caballero / Jorge Paredes ngeles

Compendio de
Geologa general

UNI
Editorial Universitaria

Compendio de geologa general

Rector
Primer Vicerrector
Segundo Vicerrector

Mag. Ing. Aurelio Padilla Ros


Geol. Jos S. Martnez Talledo
Arq. Luis Cabello Ortega
(Presidente de la Comisin del Concurso)

Primera edicin, noviembre de 2008


COMPendIO de GeOLOGA GeneRAL
Impreso en el Per / Printed in Peru
david R. Rojas Caballero / Jorge Paredes ngeles
Derechos reservados

Universidad Nacional de Ingeniera


Editorial Universitaria

EDUNI
Av. Tpac Amaru 210, Rmac - Lima
Pabelln Central / Stano
Telfonos 4814196 / 481-1070 anexo 215
Correo-e: eduni@uni.edu.pe
Jefe EDUNI: Prof. lvaro Montao Freire
Coordinador Editorial: Nilton Zelada Minaya
Diseo de portada: Arq. Manuel Flores Caballero
Correccin y Diagramacin: EDUNI

Impreso por Tarea Asociacin Grfica Educativa


Jr. ...
Telf. ....
e-mail: ....
ISBN: 978-603-45153-3-8
Hecho el Depsito Legal en la Biblioteca Nacional
del Per N 2008-08251

Prohibida la reproduccn de este libro por cualquier medio,


total o parcialmente, sin permiso expreso del autor.
Esta publicacin fue posible gracias al auspicio de

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Me es grato presentar a la comunidad acadmica de la Universidad Nacional de Ingeniera y del pas en general esta coleccin
de libros de texto, publicada en el marco del Programa Editorial
Eduardo de Habich emprendido por nuestra Editorial Universitaria EDUNI.
La Universidad convoc un concurso que fue realizado internamente en cada Facultad para seleccionar los libros que componen esta coleccin. De esta manera estamos premiando el esfuerzo perseverante de nuestros docentes, que perfeccionan una
y otra vez sus mtodos pedaggicos en la experiencia del dictado
cotidiano de clases.
Es propsito de este Rectorado continuar alentando la produccin bibliogrfica de nuestros docentes y egresados, que, a no
dudarlo, cubre una necesidad acadmica y profesional.
Mag. Ing. Aurelio Padilla Ros
Rector UNI

Compendio de geologa general

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

ndice

Introduccin

Captulo 1.Tpicos generales


Relacin de la geologa con otras ciencias
Divisin de las ciencias geolgicas
Importancia de la geologa en la ingeniera
El ciclo geolgico
El universo
El Sistema Solar
La Tierra como planeta

11
12
12
15
16
18
20
25

Captulo 2. Magmatismo
El magma
Fundicin de una roca en la naturaleza
Calor terrestre
Magmatismo intrusivo
Magmatismo extrusivo
Vulcanismo
Rocas efusivas

47
47
49
56
57
60
60
76

Captulo 3. Meteorizacin o intemperismo


Velocidad de meteorizacin
Procesos fsicos
Procesos qumicos
Meteorizacin de rocas representativas
Suelos

79
81
82
84
89
90

Compendio de geologa general

Captulo 4. Metamorismo y rocas metamricas


Conceptos bsicos
Principales cambios
Factores de metamorfismo (agentes)
Tipos de metamorfismo
Zonas metamrficas
Facies metamrficas
Rocas metamrficas
Aplicaciones y localizacin en el Per
Mecnica de la deformacin

97
99
100
101
102
106
107
107
108
108

Captulo 5. Deformacin de la corteza terrestre


Plegamientos
Fracturas
Discordancias o disconformidades
Planos geolgicos

109
115
117
121
123

Captulo 6. Formacin de montaas y evolucin continental


Calor y energa mecnica
Modelos de formacin de montaas
Origen y evolucin de los continentes
Geofsica
Sismologa

127
130
130
144
145
145

Captulo 7. Movimientos ssmicos


El sismgrafo
Sismologa a partir de la Tectnica de Placas
Zona de Benioff
Tipos de subduccin
Sinopsis histrica

145
158
162
163
163
164

Captulo 8.Tiempo geolgico y signiicado de los fsiles


Las rocas sedimentarias en el tiempo
Escala del tiempo geolgico

165
179
175

Captulo 9. Movimiento del terreno supericial


Definicin y generalidades
Movimiento de masa
Ciencias y ramas de la geologa que estudian el agua

183
183
183
191

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Captulo 10. Accin geolgica de las aguas supericiales


El ciclo hidrolgico
Factores en el desplazamiento de las aguas superficiales
Evolucin de las aguas de lluvia
Torrentes y ros
Trabajo geolgico de las aguas superficiales
Los valles
Depsitos fluviales

193
192
193
193
194
199
202
212

Captulo 11. Aguas subterrneas


Clases de aguas subterrneas
Trabajo geolgico de las aguas subterrneas
Acufero y acufugo
Manantiales o fuentes
Caractersticas hidrolgicas del Per
Proceso crstico

217
216
226
226
233
235
236

Captulo 12. Accin geolgica del mar


Composicin de las aguas marinas
Ciencias que estudian los mares
Movimientos de las aguas marinas: las olas
Corrientes marinas
Modelado costero: erosin y deposicin marina
Arrecifes coralinos
Morfologa submarina
Depsitos de sal
El viento como agente meteorolgico

241
243
243
244
250
251
256
260
262
265

Captulo 13. Accin geolgica del viento


Erosin elica
Deposicin elica

267
266
270

Captulo 14. Glaciacin


Edad de las glaciaciones
Glaciar
Trabajo geolgico de los glaciares
Depsitos no estratificados
Morfologa glaciar

285
285
286
290
292
293

Compendio de geologa general

Captulo 15. Recursos naturales


Generalidades
Yacimiento
El petrleo
El carbn
Minerales radiactivos

295
295
295
300
304
305

Glosario

309

Bibliografa

315

10

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Introduccin
Como toda ciencia, la Geologa evoluciona constantemente, se replantea conceptos y adopta nuevos paradigmas. Por ejemplo, el desarrollo y consolidacin
de la Teora de la Tectnica de Placas ha significado un enorme progreso de
las Ciencias de la Tierra porque ha permitido responder muchas interrogantes
planteadas por los investigadores a lo largo de varios siglos, aunque tambin ha
abierto nuevas interrogantes.
La Geologa es, adems, una ciencia que va adquiriendo mayor importancia en la
aplicacin de soluciones a problemas relativos al uso de los suelos, preservacin
del medio ambiente y ecologa, utilizacin racional y conservacin de recursos
naturales, prevencin y defensa de desastres por fenmenos naturales, como
deslizamientos, inundaciones, erupciones volcnicas, sesmos y terremotos. Asimismo, ha desarrollado con xito herramientas de bsqueda y prospeccin de
depsitos de minerales, petrleo y gas,mediante la aplicacin de conocimientos
de otras disciplinas y metodologas de investigacin.
La Geologa es, por lo tanto, una disciplina con dinmica propia, y su explicacin
sistemtica se pretende realizar en este Compendio de geologa general, informacin recopilada, organizada y revisada por David Rojas Caballero y Jorge Paredes
ngeles a lo largo de varios aos como resultado de la experiencia de ambos
en la actividad profesional y en la docencia universitaria. Ahora presentan este
libro con el objetivo de ayudar a los estudiantes a consolidar una base slida de
conocimientos que los haga capaces de analizar y comprender la naturaleza de
los sucesos geolgicos ms importantes.
En ese sentido, es necesario agregar que el curso de Geologa general es fundamental en la formacin acadmica de los futuros profesionales de Ciencias de la
Tierra, pues les permitir conocer la estructura y composicin de nuestro planeta,
la corteza terrestre, los procesos exgenos y endgenos que ocurren; adems de
ensearles sobre los recursos minerales que necesita la industria actualmente.
Compendio de geologa general

11

Es necesario precisar que el desarrollo del curso y la edicin del libro partieron
del supuesto de que los lectores cuentan con la suficiente base de conocimientos en fsica y qumica, por lo que no se profundiza en ciertos tpicos de estas
ciencias, algo que, de hacerse, ciertamente consumira ms tiempo y recursos. El
compendio tampoco detalla aspectos poco importantes para el lector, pues su
propsito es explicar la Geologa en un lenguaje gil, sencillo, claro; que evita en
lo posible tecnicismos y terminologa de iniciados.
David Rojas se encarg de la redaccin de los captulos del 1 al 5 y del 7 al 15;
Jorge Paredes introdujo modificaciones en ellos y prepar el captulo 6. Luego
ambos revisaron y corrigieron el compendio completo. La versin final est ahora en manos del lector.
Los autores quedan muy agradecidos a ngel Choque, Gmer Fernndez, Maribel Villanueva y Diana Espino, quienes apoyaron, bsicamente, en la recopilacin
de material grfico.
Finalmente, conscientes de que como toda obra este libro de texto es perfectible, se pide a los lectores que hagan llegar sus crticas, sugerencias y opiniones a
estas direcciones electrnicas: rojasdr@uni.edu.pe y jhparedes@gmail.com, las
mismas que siempre sern bien recibidas y servirn para que el Compendio de
geologa general sea un buen material de referencia y consulta en temas de Geologa.

Lima, octubre de 2008.

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David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Captulo 1

Tpicos generales

La palabra geologa proviene de los vocablos griegos geo, que significa tierra, y
logos, tratado. Quiere decir que por etimologa la Geologa es el tratado de la
Tierra. Melndez y Fuster definen la Geologa como la ciencia que estudia la
Tierra, su composicin, su estructura y los fenmenos de toda ndole que en ella
tienen lugar incluyendo su pasado, mediante los documentos que de ellos han
quedado en las rocas1. Para Dercourt-Paquet la Geologa analiza el ambiente
fsico del hombre con la finalidad de extraer leyes. Se enfrenta con objetos de
talla infinitamente variables. No se limita al anlisis de la Tierra en su forma actual
sino que intenta reconstruir su pasado, investigando los fenmenos antiguos que
quedaron plasmados y fosilizados.

Fig. 1 La Tierra vista desde el cosmos.

Mlendez B. y J. M. Fuster. (1991). Geologa. Madrid, Editorial Paraninfo.

Compendio de geologa general

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En conclusin, la Geologa es la Ciencia de la Tierra que estudia el origen, composicin, estructura y los fenmenos que se han producido en ella desde su gnesis
hasta la actualidad. Una definicin cientfica dira que es la combinacin matemtica, fsica, qumica y biolgica del estudio de la Tierra tal como hoy existe, y los
procesos y estados a travs de los cuales ha evolucionado.

Fig. 2. La geologa y sus ramas.

Relacin de la geologa con otras ciencias


La Geologa es una ciencia independiente y relativamente joven que necesita los
mtodos de investigacin, principios y leyes de otras ciencias como la qumica,
fsica, biologa y astronoma. Para el cientfico moderno, la mayora de fenmenos
geolgicos pueden ser tratados con el apoyo de la fsica, qumica y biologa.

Divisin de las ciencias geolgicas


Como toda ciencia, la Geologa es compleja, y para fines de estudio se le ha subdividido en varios campos de especializacin:
- Geoqumica: Estudia la Tierra como un sistema qumico; analiza las rocas
desde el punto de vista de su composicin qumica; trata de la distribucin y
migracin de los elementos qumicos en la corteza terrestre y en el interior
del globo terrqueo en funcin de sus afinidades mutuas y de su misma estructura atmica.
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David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Fig. 3. La geologa y las ciencias bsicas.

- Geofsica: Estudia la Tierra investigando sus propiedades fsicas en general,


las variaciones de gravedad en la superficie terrestre y la propagacin de las
ondas sonoras a travs de las rocas.
- Paleontologa: Estudia los animales y las plantas que vivieron en la Tierra
durante la prehistoria y que han dado lugar, por evolucin gradual, a las
formas de vida que encontramos actualmente. No solamente describe los
fsiles sino que tambin trata de interpretar las condiciones en que se desarrollaron.
- Mineraloga: Es la ciencia de los minerales, que estudia su composicin,
estructura, propiedades fsicas, y el origen y las condiciones de un yacimiento.
- Cristalografa: Es el tratado de los cristales, que estudia principalmente la
forma exterior y estructura interna de los minerales cristalizados.
- Petrologa: Estudia la composicin qumica y mineralgica de las rocas, su
distribucin, propiedades y origen.
- Estratigrafa: Es el estudio de las rocas sedimentarias que se depositaron en
forma de capas o estratos y su correlacin con otras.
- Geomorfologa: Estudia el relieve de la superficie terrestre y los fenmenos
que han dado lugar a la actual configuracin de la misma.
Compendio de geologa general

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- Geologa estructural: Estudia los mecanismos y los resultados de la rotura y deformacin de la corteza terrestre. Su objetivo es determinar los
fenmenos que originaron esa deformacin, por ejemplo: fallas, pliegues y
diaclasas.
- Geologa histrica: Estudia la historia de la tierra, es decir su evolucin en
el transcurso del tiempo, la distribucin de los mares y tierras en periodos
geolgicos pasados.
- Hidrogeologa: Se ocupa principalmente del estudio de las aguas continentales, en especial de las aguas subterrneas.
- Limnologa: Se dedica al estudio geolgico de pantanos y lagos.
- Geologa marina: Estudia la accin de los ocanos, sus cuencas, yacimientos
y corrientes.
- Geotecnia: Es la aplicacin de la Geologa en la construccin de obras de
ingeniera.
- Sedimentologa: Estudia los sedimentos (gravas, arenas, arcillas, etc.) con la
finalidad de determinar su origen, propiedades y efectos.
- Geologa econmica: Su objetivo es la evaluacin de la economa de un
yacimiento o producto mineralizado, as como la exploracin de yacimientos
metlicos o no-metlicos.
- Exploracin y prospeccin: Es la bsqueda de yacimientos geolgicos con
valor econmico, por medio de la geofsica, la geoqumica, el mapeo, las fotos
areas y las imgenes satelitales.
- Geologa ambiental: Se ocupa de hallar sectores contaminados, formas y
procesos de contaminacin, especialmente de agua, agua subterrnea y suelos.
Investiga la calidad de agua y suelo.
Existen otras geociencias, muchas de las cuales tienen nombres que no necesitan mayor explicacin para comprender su objeto de estudio, como ejemplos
podemos mencionar: la glaciologa, la sismologa, la fotogeologa (imgenes de
sensores remotos) o la geologa del petrleo.
Por otro lado, en la actualidad los estudios geolgicos contribuyen a resolver
problemas en geoestadstica, mecnica de rocas y mecnica de suelos.
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David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Importancia de la Geologa en la ingeniera


Todas las obras de ingeniera afectan la superficie de la Tierra, puesto que se
asientan o se abren en cualquier parte de la corteza terrestre. La ingeniera proyecta esas obras, dirige e inspecciona su ejecucin.
Es tan evidente e ntima la relacin que existe entre la Ingeniera y la Geologa,
que parecera innecesario mencionarla. Pero por desgracia durante mucho tiempo se han realizado obras de ingeniera en todos los pases prescindiendo de la
Geologa y de los gelogos.
Sin embargo, hoy la Geologa forma parte de la prctica moderna de la ingeniera.
Es materia de estudio para todos los ingenieros, cuyos informes contienen frecuentes referencias a los rasgos geolgicos de los lugares donde trabajan.Y cada
da se hace mayor uso de los conocimientos geolgicos en las siguientes ramas
de la ingeniera:
- Ingeniera minera y metalrgica: principalmente en la ubicacin de recursos minerales y en la obtencin de metales con el mximo grado de
pureza.
- Ingeniera del petrleo: en la ubicacin de yacimientos de hidrocarburos.
- Ingeniera civil-geotecnia: en la construccin de diversas obras como presas, tneles, carreteras, puentes o edificaciones.
- Ingeniera qumica-industrial: en el estudio de la composicin de minerales y usos como materia prima en la industria.
- Ingeniera agraria: en el estudio de la composicin de los suelos y las irrigaciones.
- Ingeniera ambiental: en el estudio del ambiente y de las aguas subterrneas.
- Ingeniera militar: en el estudio de las condiciones ptimas del terreno.
- Ingeniera marina: en el estudio y caractersticas del litoral y del mar.
- Ingeniera espacial: en el estudio del origen del universo.
- Arquitectura: en el estudio de las rocas ornamentales.
- Planificaciones: en la ubicacin de ciudades y pueblos en formacin.
Compendio de geologa general

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El ciclo geolgico
Como resultado de la accin combinada de dos fuerzas antagnicas que actan
sobre la corteza terrestre, una de origen externo y otra de origen interno, la Tierra se encuentra en un proceso de transformacin continua que se inici hace
varios miles de millones de aos y que no tiene final predecible. Estas fuerzas
tienden a destruir el relieve continental y a crear nuevos materiales que luego
formarn las montaas.
Ciclo geodinmico externo
Comprende la destruccin o erosin de las rocas superficiales, el transporte y la
sedimentacin de los materiales resultantes en el fondo del mar. Son fuerzas que
actan desde el exterior sobre la superficie terrestre, esencialmente por cambios
de temperatura debido a la radiacin solar, y se manifiestan en los procesos de
erosin, transporte y deposicin de materiales mediante la lluvia, los torrentes, los
ros, los glaciares y el mar. Estos procesos tienden a destruir las irregularidades de
la superficie de los continentes, originadas por las acciones de la dinmica interna,
y a restablecer el equilibrio en la litosfera.

Fig. 4. El ciclo geolgico.

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David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Ciclo geodinmico interno


Comprende los procesos de diastrofismo (del griego diastrophe: distorsin), que
es el resultado de los movimientos epirognicos y orognicos que causan las
transformaciones de la corteza terrestre. Se originan nuevas rocas magmticas,
los fenmenos volcnicos y los procesos orognicos que forman nuevas montaas.
Las fuerzas internas tienen su origen en cierta fuente de energa propia de la
Tierra que, al menos parcialmente, es un residuo de la energa acumulada durante su fase estelar, antes de constituirse en un planeta individual, y de la energa
desprendida en los procesos de radiactividad, que tiene lugar en la litosfera.
La geodinmica interna del globo terrqueo tiende a transformar la corteza
terrestre levantndola o hundindola, provocando reajustes fsico-qumicos y
mecnicos entre sus componentes. Su efecto ms sensible es la formacin
de montaas y sus manifestaciones ms espectaculares son los volcanes y los
sismos.
Cuando las rocas formadas por sedimentacin alcanzan zonas profundas de la
corteza terrestre sufren ciertas transformaciones y son desplazadas de nuevo
hacia la superficie mediante presiones radiales o tangenciales que originan la
formacin de montaas y la emisin de rocas fundidas a elevadas temperaturas
por los volcanes.
De esta manera se establece un ciclo de fenmenos geolgicos en el que alternan los procesos de destruccin y reconstruccin de los materiales de la corteza
terrestre. Sin embargo, como ninguna de las dos fuerzas antagnicas en accin
tienden a disminuir, nunca se llega a un equilibrio estable definitivo.
Actualismo geolgico
La interpretacin de los fenmenos geolgicos est basada en un postulado atribuido al gelogo escocs James Hutton en 1795, que fue enunciado formalmente
mucho tiempo despus por Charles Lyell, quien desarrolla en el siglo XIX la
Teora de la Uniformidad, segn la cual todos los procesos naturales que cambian
la Tierra en el presente lo han hecho de forma idntica en el pasado. Esta teora
ha sido bautizada con el nombre tcnico de Actualismo, cuyo lema central es el
presente es la clave del pasado.
Compendio de geologa general

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El universo
Se sabe que el espacio es ilimitado en todos sus sentidos. Cuando por las noches se observa el espacio se percibe incontables puntos de luz. La mayora de
estos resplandores son estrellas que permanecen en la misma posicin relativa y
aparente unas respecto de las otras. Entre ellas tenemos unas que son errantes
constantemente y son llamadas planetas.
Con la ayuda de un telescopio se puede observar manchones de luz que vienen
a ser las nebulosas. Nuestra nebulosa o galaxia ha sido denominada Va Lctea y
tiene estrellas que se agrupan para formar constelaciones, las cuales por su ubicacin con respecto a nuestro planeta se denominan australes (hemisferio sur),
boreales (hemisferio norte) y zodiacales (zona ecuatorial).
En resumen, el Universo est constituido por sistemas de galaxias, las cuales
agrupan a un conjunto de nebulosas y galaxias, y stas a su vez estn conformadas por un conglomerado de estrellas, polvo y gas. Nuestra galaxia, a la que
conocemos como Va Lctea o Camino de Santiago est constituida por millones
de estrellas, el Sistema Solar, polvo, gas interestelar y agujeros negros.
La Paradoja de Olbers
La Paradoja de Olbers, planteada en la dcada de 1820 por el fsico y astrnomo
alemn Wilhelm Olbers, prueba que el Universo tiene que ser finito. Sus principales razonamientos son los siguientes:
1. Universo infinito = cantidad de estrellas infinitas
2. Cantidad estrellas infinitas = cantidad de luz infinita
3. Cantidad de luz infinita = espacio (universo) luminoso
4. Pero el universo no es luminoso, la noche es oscura, por eso el universo no
puede ser infinito, tiene que ser finito.
Por otro lado, un universo curvado de tres dimensiones es finito, pero para el
ser humano ilimitado. Imagnese un ser vivo que solo conoce una dimensin, es
decir conoce solo hacia atrs y adelante. Un hilo sera su mundo, un mundo finito
y limitado. Finito significa que su mundo tiene un espacio calculable; limitado que
su mundo tiene lmites. Para mejorar su vida solo tenemos que juntar los extremos del hilo y entonces el ser vivo tiene un mundo ilimitado, aunque todava su
mundo es finito, es decir, tiene un espacio calculable.
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David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Lo mismo se puede hacer con dos dimensiones. Un animal que solo conoce dos
dimensiones (adelante-atrs y derecha-izquierda), es decir, un plano horizontal
(papel), tendra un mundo finito y limitado. Una esfera corresponde al mundo
finito pero ilimitado. Este animal no conoce arriba y abajo, por eso no entiende
la forma esfrica. En tres dimensiones nosotros somos el animal. Para nosotros
existen tres dimensiones. Entendemos nuestro mundo con tres dimensiones en
la forma finita y limitada. La forma correcta (verdadera) de ser finito e ilimitado
es para nosotros inexplicable.

Fig. 5. Un Universo finito e ilimitado. La Paradoja de Olbers.

Expansin y composicin del universo


La Teora del Big Bang (Gran Explosin) explica la expansin del universo,
producida hace aproximadamente 14 mil millones de aos.
Desplazamiento de luz hacia el rojo (Efecto Doppler): las lneas espectrales
de algunas estrellas llegan a la tierra con una frecuencia ms hacia el rojo que
lo normal.
Al comparar la composicin qumica del universo, la Tierra y el ser vivo, se
comprueba que el Universo y los seres vivos tienen elementos constitutivos
similares, solo que en rangos diferentes. Los cuatro elementos ms importantes en ambos son: hidrgeno (H), oxgeno (O), carbono (C) y nitrgeno (N).
En cambio, la Tierra tiene una composicin totalmente diferente, en donde el
hierro (Fe), el oxgeno (O), el silicio (Si) y el magnesio (Mg) presentan mayor
abundancia.
Compendio de geologa general

21

Fig. 6. Evolucin del Universo.

Composicin qumica del Universo, la Tierra y los seres vivos


Elementos
Universo

Hidrgeno

Oxgeno

Carbono

Nitrgeno

Tierra

Hierro

Oxgeno

Silicio

Magnesio

Organismos

Carbono

Oxgeno

Hidrgeno

Nitrgeno

El Sistema Solar
El Sol es una estrella luminosa compuesta de gas. Es fuente de luz, calor y vida.
Est situado a 150 x 106 km de la Tierra, aproximadamente y tiene un dimetro
de 1 392 x 106 km. Posee una masa 332 mil veces mayor a la de la Tierra y una
densidad de 1,4 g/cm3. El astro rey tiene energa para 30 000 x 106 aos.
El Sistema Solar est constituido por el Sol, ocho planetas, varios planetas enanos, 42 satlites, millones de asteroides y una veintena de cometas (entre ellos el
Halley, que apareci en 1910 y en 1986 y se le espera para el 2062) y numerosos
meteoritos. Los planetas se clasifican en:
22

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Fig. 7. El Sistema Solar.

Planetas menores o terrestres: son densos y de poco volumen, casi no


poseen satlites y sus elementos constitutivos predominantes son el silicio, el
oxgeno, el hierro y el magnesio, adems de silicatos y metales. Pertenecen a
este grupo: Mercurio, Venus, Tierra y Marte.
Planetas mayores o jovianos: son ligeros y de gran volumen. Estn constituidos por hidrgeno, helio, metano, amonaco, entre otros elementos. Tienen
varios satlites. En este grupo se encuentran: Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno.
Planetas enanos: Ceres, Plutn y Charonte, as como UB313.
Compendio de geologa general

23

El Sol es el centro de nuestro sistema y todos los planetas giran alrededor de l


en direccin de occidente a oriente. Las rbitas de los planetas se encuentran
dentro de tres o cuatro grados con respecto a la eclptica, excepto la de Mercurio que se halla en siete grados. Todos los planetas giran sobre sus respectivos
ejes en sentido contrario a las manecillas del reloj, con excepcin de Urano.
Principales caractersticas de los planetas
Nombre

El Sol

Distancia
media del Sol
(mill. de km)

Dimetro
(km)

1 392
000

58

4 835

Venus

107

Tierra

Incli. de
eje de
rotacin

Nm.
de
satlites

Densidad
(g/cm3)

Atmsfera

1,41

28

5,69

No tiene

12 194

5,16

Dixido de carbono
(CO2)

149

12 756

2327

5,52

Nitrgeno (N2),
oxgeno (O2)

3 476

3,34

No tiene

Marte

226

6 760

2359

3,89

Dixido de carbono
(CO2), nitrgeno (N2),
argn (Ar)

Jpiter

775

141
600

305

13

1,25

Hidrgeno (H2), helio


(He)

Saturno

1421

120
800

2644

11

0,62

Hidrgeno (H2), helio


(He)

Urano

2861

47 100

8205

1,60

Hidrgeno (H2), helio


(He), metano (CH4)

Neptuno

4485

44 600

2848

2,21

Hidrgeno (H2), helio


(He), metano (CH4)

Mercurio

Luna

Teoras sobre el origen del Sistema Solar


La mayora de las teoras acerca del origen de los planetas sostienen que stos
se formaron con materiales procedentes del Sol. Tambin afirman que por condensacin de una nube primitiva de polvo y gas existente en nuestra galaxia se
formaron el Sol y los planetas, aunque la composicin del Sol es muy distinta a la
de los planetas. Bsicamente, se puede distinguir dos tipos de teoras:
a) Teoras naturales o evolutivas. Segn las cuales los sistemas planetarios
se consideran parte de la historia evolutiva de algunas estrellas. Si estas teoras son ciertas, existen numerosas estrellas con sistema planetario.
b) Teoras catastrficas. Sostienen que los sistemas planetarios se han formado por accidente, ya sea por el acercamiento o la colisin de dos estrellas.
24

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Tambin es preciso describir otras teoras o hiptesis que se plantearon desde el


siglo XVIII (vase al respecto la Introduccin a la Geofsica de Howell). Asimismo,
es necesario conocer los principales criterios considerados en una teora sobre
el origen del Sistema Solar:
- El Sol representa el 99,8% de la masa total del Sistema Solar y los planetas
poseen apenas el 0,1% de esa masa.
- Los planetas giran en el mismo sentido excepto Venus y Urano y prcticamente en un mismo plano.
- La rotacin de los planetas sobre su eje se produce en la misma direccin que
su movimiento de traslacin (salvo Urano).
- Los planetas estn situados a distancias determinadas y forman dos grupos
bsicos: los terrestres y los jovianos.
- Ms del 90% de la materia del Universo est formada por hidrgeno y helio.
- En la Tierra existe un gran dficit de hidrgeno y de los gases inertes, con
respecto al Sol y a las estrellas visibles.
Teora de la fragmentacin. Propuesta por el naturalista francs George Louis Leclerc conde de Buffon en 1748. Plantea que los planetas se formaron como
consecuencia de la colisin de una gran masa con el Sol,que dio como resultado
la formacin de burbujas de materia que fueron arrojadas al espacio y que llegaron a constituir posteriormente los planetas.
Teora de las partculas. Formulada por Kant en 1755, sostiene que las partes
del Sistema Solar son el resultado de la condensacin de una nube giratoria, difusa
de polvo y gas.
Teora de las nebulosas. Laplace, en 1796, parti de la hiptesis de que en un
periodo remoto una nebulosa de polvo y gas en contraccin, de dimetro de 150
millones aos luz (que actualmente equivale a la distancia del Sol a Plutn), giraba
lentamente en el espacio, a medida que se enfriaba y se comprima aument su
velocidad rotacional, de tal manera que la fuerza centrifuga super a la fuerza
gravitacional y provoc la separacin de un anillo de la regin ecuatorial del
cuerpo original. Esta nebulosa fue encogindose hasta que diez anillos se separaron, nueve de ellos se condensaron para formar los planetas y uno se rompi
en masas pequeas y form los planetoides. Posteriormente, la masa central de
la nebulosa se condens para dar origen al Sol. Esta teora es, matemticamente,
Compendio de geologa general

25

insostenible, pues no explica la distribucin del momento angular en el Sistema


Solar. Los planetas poseen alrededor del 98% del total del momento angular y el
Sol solamente el dos por ciento.
Teora de Darwin. En 1850 Charles Darwin sostuvo que una nube original de
meteoritos de distintos tamaos chocaban continuamente y que al hacerlo su
atraccin gravitatoria tenda a mantenerlos unidos. Como las partculas mayores
posean una atraccin gravitatoria mayor que las pequeas, pronto unos pocos
centros de condensacin dejaron atrs a los otros, as se formaron el Sol y los
planetas.
Hiptesis planetisimal. Hecha por T. C. Chamberlain y F. R. Moulton en 1900,
sugiere que los planetas del Sistema Solar se formaron por agregacin de fragmentos minsculos de polvo al que denominaron planetesimales, derivados a
su vez de la disrupcin de dos estrellas al aproximarse entre s. Una de las dos
estrellas fue el Sol primitivo, sobre el cual se levantaron mareas por la proximidad de la otra estrella. La materia fue arrancada del flujo de las mareas para que
posteriormente se formaran los planetas y otros cuerpos celestes.
Teora de la disrupcin de mareas. Propuesta por J. S. Jeans y H. Jeffreys
en 1914, quienes modificaron la teora anterior al sustituir la aproximacin por
una colisin de rozamiento entre las dos estrellas. Como resultado de este leve
contacto se desprendera del Sol un filamento de materia gaseosa y elevada
temperatura. El efecto gravitatorio de la otra estrella le comunicara un movimiento de rotacin alrededor de su progenitor. El filamento gaseoso se enfriara
rpidamente y se reunira en una especie de nudos que eventualmente formara
los planetas.
Teora del polvo csmico. Planteada por Von Weizacker en 1944, quien afirmaba que el primitivo Sol era como una masa en rpida rotacin, rodeada por
una extensa envoltura lenticular compuesta de partculas slidas y de gas en
movimiento turbillonar. Dentro de esta envoltura lenticular se produjeron acumulaciones de materia que posteriormente constituyeron los planetas.
Hiptesis de la colisin. R. A. Lytleton sugiri que la colisin que dio origen al
Sistema Solar se produjo entre una estrella doble (el Sol primitivo y una compaera que giraba a su alrededor) y una tercera estrella.
Teora de la Supernova. Hoyle realiz en 1944 una modificacin adicional
al suponer que la estrella compaera hizo explosin y se transform en una
nova; los fragmentos que resultaron de la explosin se perdieron para el sistema,
26

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

excepto un filamento gaseoso incandescente que se condens para formar los


planetas. Hoyle consider tambin que por las elevadas temperaturas implicadas
en este proceso, los elementos de bajo peso atmico pasaran por transmutacin
a otros de peso atmico ms elevado, tales como el magnesio, aluminio, silicio,
hierro y plomo. De este modo suministraran una materia necesaria para la formacin de la tierra y los otros planetas.
Teora del acrecimiento y la turbulencia. Propuesta por H. C. Urey en
1952. Enfoca el problema de un modo diferente: el desarrollo de las estrellas
parte de una nube en contraccin de gas y polvo interestelar. Una de estas estrellas fue el Sol. Los gases y el polvo residual formaron un disco alrededor del Sol
primitivo en el plano de la eclptica actual. El disco, que era inestable, se rompi
en masas enormes que aumentaban de tamao al incrementar su distancia con
respecto al Sol. El crecimiento ulterior de estos cuerpos planetarios se produjo
por acumulacin a baja temperatura de planetesimales de tamaos grandes y
pequeos. Segn Urey, la tierra y los dems planetas se formaron a temperaturas
mucho ms bajas de lo que generalmente se ha pensado. Los meteoritos pueden
ser los residuos de planetesimales que no consiguieron acumularse hasta constituir planetas.
Teora del Big Bang. Postulada por G. Gamow, sostiene que una explosin
de intensidad inimaginable esparci toda la energa y materia en el Universo, a
partir de un volumen muy pequeo en la inmensidad del espacio (14 mil millones de aos). Unos mil millones de aos despus del big bang el polvo y el gas
empezaron a juntarse en nubes aisladas, y al aumentar la gravedad alrededor de
estas nubes, con su incremento de masa, pudieron atraer ms materia todava
y alcanzar de este modo mayor crecimiento. As nacieron las galaxias primitivas
y los sistemas solares. Si otra estrella pasaba a travs del polvo de este sistema
solar lo bastante cerca como para que se desprendieran fragmentos de ambas
estrellas, es posible que estos restos se condensaran para formar planetas.

La Tierra como planeta


Una vez iniciados en el contenido de la geologa y algunos de sus conceptos fundamentales, podemos empezar con un examen detallado de la Tierra.
Como el resto de los planetas del Sistema Solar, la Tierra se form hace ms
de 4 mil 500 millones de aos. Probablemente se condens a partir de rezagos
del gas y polvo interestelar que acompaaban al Sol en su continuo viaje por el
Universo.
Compendio de geologa general

27

28

Cuadro 1. Principales teoras referentes a la gnesis del sistema solar


(Elaboracin propia a partir de la compilacin de material bibliogrfico)

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Nombre

Autor y
fecha

Catastrofismo
/ Uniformismo

Fuerza
interna o
externa

Uniformismo

Interna

Material
original
Sol futuro

Gas o
slido

Caliente
o fro

Partculas

Kant 1755

Partculas

Nebulosas

Laplace 1796

Uniformismo

Interna

Sol futuro

Gas

Caliente

Planetesimales
y mareas

Chamberlain y
Moulton 1900

Catastrofismo

Externa
mareas

Sol

Gas luego
slido

Ondas

Jeans Jefreys
1916

Catastrofismo

Externa
mareas

Sol

Estrella doble

Russel 1921
Lyttleton 1936

Catastrofismo

Externa
mareas

Diferenciacin
fsico-qumico

Rittmann 1941

Uniformismo

Polvo csmico

Weizsacker
1944

Organizacin
solar

Suceso
original

Fuerza

Forma
original

Turbulencia

Mecnica
Mecnica

Anillos

Postulado

Fro

Paso de
una estrella

Mecnica

Dos protuberancias

Postulado

Gas

Caliente

Paso de
una estrella

Mecnica

Fillamento
cigarro

Explicado

Compaera
del Sol

Gas

Caliente

Paso de
una estrella

Mecnica

Filamento

Interna

Sol o
estrella

Gas

Caliente

Uniformismo

Interna

Nube
csmica

Polvo + gas

Fro

Schmidt 1944

Uniformismo

Mixta

Nube
csmica

Polvo + gas

Calientefro

De una supernova

Hoyle 1944

Catastrofismo

Externa

Compaera
del Sol

Gas

Calientefro

Explosin

De los planetas gemelos

Deuvillier
1947

Catastrofismo

Externa
mareas

Sol

Gas

Caliente

Paso de
una estrella

De la tubulencia y
acrecimiento

Urey 1952

Uniformismo

Interna

Nube
csmica

Meteoritos
+ polvo

Fro

Big-bang

Gamow, 1948

Catastrofismo

Caliente

Amorfa

Rotacin
alrededor
del sol

Mecnica +
ionizacin

Explosin

Malamente
explicada

Postulado
Disco

Postulado

Mecnica + Disco
radiacin

Postulado

Disco

Explicado

Dos
chorros
opuestos

Explicado

Disco

Postulado

Mecnica/
electromagntica

Postulado

Actualmente, se puede calcular la edad de la Tierra midiendo la prdida de los


istopos radiactivos en las rocas corrientes y determinar as las eras geolgicas.
La Tierra se form hace 4 mil 650 millones aos. Las rocas ms antiguas que se
conocen marcan una edad de 3 mil 750 millones de aos.
La Tierra no es un globo. A causa del movimiento de rotacin adopta la forma
de un esferoide, que es un elipsoide de revolucin cuyo eje pasa por los polos
norte y sur, y es puramente geomtrico. Es decir, sta sera la superficie que
tendra la Tierra en el caso de que el radio polar fuese 21 kilmetros menor que
el ecuatorial, y no existiran formas superficiales como las montaas y los valles.
Actualmente se dice que la forma de la Tierra es la de un geoide, que es una superficie perpendicular a la plomada en cualquier punto de la Tierra.
La orientacin sobre la superficie terrestre est basada en un sistema reticular
de longitud y latitud. La latitud (paralelo) se refiere a los grados de arco al norte
y al sur del ecuador. Las longitudes se miden al este y al oeste de una lnea arbitraria norte-sur o meridianos.
La Tierra en cifras
Parmetro

Valor

Otro

Dimetro ecuatorial

12 756,8 km

Radio Ecuatorial: 6 378 km

Dimetro polar

12 713,8 km

Radio polar: 6 357 km

Diferencia de dimetros

43,0 km

Circunferencia media

40 009 km

Inclinacin del eje

23,50

Superficie terrestre

29,22 %

Superficie de Mar
Superficie total

70,78 %
510 millones km2
5,527 g/cm3

Densidad media
Masa
Altura mxima

5,97*1024 kg
(29 146 pies)

Everest

Profundidad mxima

11 034 m
(36 200 pies)

Fosa de las Marianas (Islas


Marianas del Norte)

Velocidad

200 km / seg

Velocidad orbital

8 884 m

30 km / seg

Compendio de geologa general

29

Movimientos de la Tierra
Los cuatro movimientos ms importantes son:
Movimiento de traslacin. Se realiza alrededor del Sol en 365,26 das (365 das
5 horas 48 minutos 45 segundos) en una rbita elptica ligeramente alargada. Este
movimiento origina la inclinacin del eje terrestre y las cuatro estaciones del ao.
Cuando los rayos solares caen perpendicularmente sobre el ecuador se producen los equinoccios de primavera y verano; cuando caen de manera perpendicular a los trpicos dan origen a los solsticios de otoo e invierno.
Movimiento de rotacin. Es el que realiza nuestro planeta alrededor de su
eje, de oeste a este, en 23 horas, 56 minutos y 4 segundos, a una velocidad de 28
km/min. Los efectos ms importantes de este movimiento son:
- El ensanchamiento de la Tierra en el ecuador y el achatamiento en los polos,
que le da la forma de un geoide.
- La sucesin del da y la noche.
- La orientacin espacial a travs de los puntos cardinales: norte, sur, este y
oeste.
- La fuerza de Corioles, por la cual en el hemisferio norte los vientos se desvan
en sentido de las agujas del reloj y en el hemisferio sur en el sentido opuesto.
Efecto similar se produce en las corrientes marinas.

Fig. 8. Movimientos de la Tierra.

30

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Movimiento de precesin. Es el movimiento de los equinoccios en la eclptica


y tiene una duracin de 25 mil 868 aos. Recibe tambin el nombre de Movimiento de Precesin de los Equinoccios e influye en la cantidad de radiacin.
Movimiento de nutacin. Este movimiento es en realidad una variacin peridica en la inclinacin del eje de la Tierra provocada por la atraccin gravitacional
del Sol y de la Luna. El eje experimenta cambios de pequea amplitud en el ngulo de inclinacin con periodos de 19 aos.
Estructura externa de la Tierra
En la Tierra se presentan cuatro esferas: atmsfera, hidrosfera, biosfera y
litosfera.

Fig. 9. Interrelaciones de las geoesferas.

Estructura interna de la Tierra


La estructura interna del planeta se ha logrado determinar principalmente a
travs de una serie de estudios geofsicos, en especial los ssmicos, los cules
brindan una idea de conjunto, tal como se puede observar en la figura siguiente:
Compendio de geologa general

31

Fig. 10. Estructura interna de la Tierra (Adaptado de Beatty, 1990).

La Geologa es la ciencia de la litosfera y sus relaciones con las otras esferas.


En ese sentido, de la interrelacin entre litosfera y atmsfera surge, por ejemplo,
el estudio de los procesos de erosin y meteorizacin; la interrelacin entre hidrosfera y litosfera da como objetos de estudio el agua subterrnea, el transporte en el agua, el ambiente de ro, entre otros. Mientras que de la relacin entre
biosfera y litosfera se pueden tomar como puntos de anlisis la vida en las pocas
pasadas, la evolucin, los fsiles y, en general, la paleontologa.
Atmsfera

Capa gaseosa que rodea la tierra donde los gases se distribuyen por su densidad.
Est constituida principalmente por nitrgeno (78%), oxgeno (21%), anhdrido
carbnico (0,03%), argn y nen (vapor de agua y polvo atmosfrico). Partes:
a. Troposfera. Zona inferior de la atmsfera donde se producen todos los
fenmenos meteorolgicos. Tiene un espesor de 12 km a 16 km.
32

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

b. Estratosfera. Zona superior en donde se halla la Capa de Ozono que impide el paso de los rayos ultravioleta. Se trata de una zona tranquila (carece
casi de nubes) muy apreciada por sus cualidades aerodinmicas.
c. Ionosfera. Zona donde los gases estn provistos de carga elctrica. All se
reflejan las ondas de radio y se originan las auroras boreales.
Hidrosfera

Es la masa lquida de la Tierra, comprende los ocanos, ros y lagos. La mayor


parte de su composicin es de cloruros de sodio y magnesio.
Litosfera

Es la envoltura slida de la Tierra y tiene un espesor promedio de 50 km. Comprende dos capas: la corteza y el manto.
Corteza terrestre

La corteza terrestre se divide en corteza ocenica y corteza continental. La


primera incluye los continentes y los sectores del mar de baja profundidad; en
la segunda se encuentran los sectores ocenicos de alta profundidad. La corteza
continental tiene una composicin qumica diferente de la corteza ocenica, sta
posee mayor cantidad de aluminio, hierro, magnesio, calcio y potasio.
Abundancia promedio de elementos en las rocas de la corteza terrestre
(Segn Clarke y Washington, 1924)
Elemento

Porcentaje

Oxgeno

46,60

Silicio

27,72

Aluminio

8,13

Fierro

5,00

Calcio

3,63

Sodio

2,83

Potasio

2,59

Magnesio

2,09

Titanio

0,44

Hidrgeno

0,14

Fsforo

0,12

Fuente: Garland, 1971.


Compendio de geologa general

33

Composicin qumica de la corteza continental y corteza ocanica


Elemento qumico

Corteza continental
(en %)

Corteza ocenica
(en %)

Cuarzo dorado (SiO2)

60,2

48,7

xido de aluminio (Al2O3)

15,2

16,5

xido frrico (Fe2O3)

2,5

2,3

xido frroso (FeO)

3,8

6,2

xido de magnesio (MgO)

3,1

6,8

xido de calcio (CaO)

5,5

12,3

xido de sodio (Na2O)

3,0

2,6

xido de dipotasio (K2O)

2,9

0,4

El anlisis qumico de los minerales de las rocas se expresa segn el porcentaje


de los xidos, siendo la composicin qumica de stos del 99,50%: Cuarzo dorado = 59,07%, xido de aluminio =15,22%, xido ferroso y xido frrico =
6,81%.
Otras diferencias entre las cortezas
Parmetro

Corteza continental

Corteza ocenica

Peso especfico

Menor (ms liviano)

Mayor (ms pesado)

Espesor

Grueso (30-70 km)

Delgado (6-8 Km.)

Altura respecto al nivel del mar

Va de -200 m hasta 8 884 m

Fondo del mar

Edad

Antigua

Ms joven (jursico)

Rocas

Ricas en slice

Pobres en slice

La corteza continental es ms liviana que la corteza ocenica, por ello sta se


encuentra principalmente en regiones ms profundas.
Corteza continental

Capa superior conocida tambin con el nombre de SIAL por su composicin


de slice y almina; forma los continentes y es grantica y rgida. Adems, es un
conglomerado de rocas magmticas, sedimentarias y metamrficas que poseen
uranio, potasio, torio y silicio. Su espesor vara de 10 km a 70 km. La discontinuidad* de Moho se encuentra a 65 kilmetros y est separada del SIMA por la
discontinuidad de Conrad.

* Las discontinuidades son variaciones de velocidad de las ondas ssmicas.

34

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Fig. 11. Diagrama comparativo entre


corteza continental y corteza ocenica.

Corteza ocenica

Capa media conocida tambin con el nombre de SIMA por la alta presencia de
slice y magnesio. Es de caracterstica basltica y de mayor densidad que el SIAL.
Su espesor vara de cinco a ocho kilmetros. La discontinuidad de Moho se
encuentra a cinco kilmetros.
Cobertura sedimentaria

Es discontinua, de espesor y composicin variables. Esta pelcula sedimentaria se


compone de material derivado de las rocas primarias debido a la actividad incesante de los agentes externos de erosin, transporte y deposicin.
La corteza terrestre limita con el manto en la discontinuidad ssmica de Mohorovicic.
Manto

Cascarn que limita en su parte inferior con la discontinuidad de Gutenberg y en


la parte superior con la discontinuidad de Mohorovicic. Est constituida principalmente por peridotitas y pirolitas con una densidad que vara entre 3,3 y 5,7.
Compendio de geologa general

35

El manto superior est dividido del manto inferior por una zona llamada astenosfera, de donde procede la energa y las fuerzas responsables de la expansin del
fondo ocenico, de la deriva continental, de la orognesis (conjunto de procesos
que originan las cadenas montaosas) y los terremotos mayores. Alcanza una
profundidad promedio de 2 mil 900 kilmetros.
Se cree que la astenosfera es la zona donde se genera el magma, nombre general con el que se denomina a las rocas gneas formadas por el enfriamiento y la
solidificacin de materia rocosa fundida.Tiempo atrs, el proyecto Upper Mantle
ProjectMohole se traz el objetivo de explorar el manto, pero slo pudo llegar
a los 180 metros de profundidad y fue abandonado en 1966 por serias dificultades tcnicas y econmicas.
Ncleo

Se le conoce tambin como NIFE por su composicin predominante de hierro


y nquel. En su parte ms externa tiene una conformacin lquida respecto a las
ondas transversales S; en su parte interna es slido. Entre ambas zonas se halla la
discontinuidad de Lehmann. El ncleo est separado del manto por la discontinuidad de Gutenberg. Su densidad es de 12. Esta zona es una consecuencia de la
atraccin gravitatoria sobre materiales de diferente densidad.
Biosfera

Es la esfera de la vida, constituida principalmente por carbono, oxgeno, hidrgeno, nitrgeno y fsforo.
Mtodos de investigacin
Perforaciones

La perforacin (o sondaje) ms profunda del mundo, de aproximadamente 12


kilmetros, se realiz en la extinta Unin Sovitica, aunque de 6 370 km del radio
del globo terrestre, se perforaron solamente 12 km. La ventaja de los sondajes es
la posibilidad de tomar muestras de distintas profundidades.
Mtodos geofsicos

a) Sismologa: por medio de ondas ssmicas se puede detectar discontinuidades, cambios petrogrficos, diferenciar entre rocas slidas y rocas fundidas.
Este mtodo es el ms importante en la investigacin de la geologa del interior de la tierra.
36

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

b) Gravimetra: detecta anomalas de la gravedad, las cuales permiten el clculo


de la densidad y/o del espesor de la corteza terrestre.
Volcanologa

Algunos volcanes tienen su cmara de magma a grandes profundidades (manto


superior). El anlisis de estas rocas volcnicas (kimberlitas) da informacin de esas
profundidades.
Continentes y ocanos

Las principales caractersticas de la superficie terrestre se observan inspeccionando cuidadosamente un globo terrqueo, en donde se aprecia la distribucin
de los continentes y ocanos. La tierra firme slo representa el 29% de la Tierra,
el resto lo cubren los ocanos.

Superficie de los
continentes

Superficie de los ocanos


Mares someros

Mares profundos

9 * 107 km2

27 * 107 km2

18 %
29 %

15 * 107 km2

53 %
71 %

36 * 107 km2

Continentes
Grandes masas rocosas (magmticas, sedimentarias o metamrficas) que se que
se encuentran en cota positiva o altura con respecto al nivel del mar. Ocupan
slo el 30% de la superficie terrestre. Al hemisferio norte se le conoce como
Hemisferio Continental, pues contiene la mayor superficie continental. Son cinco
y estn surcados por cordilleras: Amrica, Eurasia, frica, Antrtida y Oceana.
Las montaas ms elevadas del mundo conforman la cordillera del Himalaya,
donde tenemos al monte Everest, con 8 884 metros de altura.
Ocanos
Parte ocupada por agua marina que representa el 70% de la superficie terrestre.
Al hemisferio sur se le conoce como el Hemisferio Ocenico pues est bsicamente cubierto por el ocano. Los ocanos son cinco, el ms extenso es el
Pacfico, luego tenemos al Atlntico, ndico, Glacial rtico y Antrtico. Presenta
las zonas ms profundas, conocidas como fosas, la mayor es la Fosa de las MariaCompendio de geologa general

37

nas, con 11 mil 34 metros de profundidad. Adems estn las de Guyots, Montes
Marinos, Dorsales, entre otras.
En nuestros das, los rasgos topogrficos estn ligados a dos sistemas que rodean
al globo terrqueo, estos son el Cinturn Circunpacfico y el Cinturn AlpinoHimalayense. Ambos se caracterizan por anomalas geofsicas de diverso tipo y
son zonas de gran actividad ssmica y volcnica.
El resto de la corteza corresponde a los escudos que son regiones relativamente
estables.
Curva hipsogrfica

Fig. 12. Curva hipsogrfica.

La Tierra muestra una distribucin bimodal de las alturas, es decir tiene dos cotas
ms frecuentes: cuatro mil 700 metros bajo el nivel del mar y 100 metros sobre
el nivel del mar. Si existiera un tipo de corteza, se esperara matemticamente
slo una cota ms frecuente con una distribucin gaussiana. Pero la bimodalidad
de la distribucin de cotas dice claramente que hay dos tipos de corteza: uno
que se encuentra generalmente en los 4 mil 700 metros bajo del nivel del mar
(corteza ocenica) y otro mayormente en los 100 metros sobre el nivel del mar
(corteza continental).
38

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Fig. 13. Distribucin de elevaciones.

Isostasia
El concepto de equilibrio isostsico de materiales superficiales ha sido perfeccionado desde la publicacin de las hiptesis de Airy y Pratt, que han sido llamadas
isostasia. En esencia, estas hiptesis sostienen que el peso total de roca entre
el centro de la Tierra y la superficie terrestre en cualquier punto es constante,
cualquiera sea su posicin en ella. De esta manera la superficie terrestre puede
ser considerada como isostsicamente equilibrada.
Las consecuencias que se deducen del concepto de equilibrio isostsico son:
Las rocas de la superficie deben ser considerablemente menos densas que las
que se encuentran en la parte inferior.
El substrato de los materiales superficiales debe comportarse como un fluido.
Compendio de geologa general

39

La corteza no debe ser muy resistente.


Se ha reportado anomalas negativas en los macizos montaosos, lo cual indica que los materiales que los constituyen son de baja densidad.
La fuerza de la gravedad no es constante en toda la superficie terrestre. Una
partcula situada sobre ella es atrada con diferente densidad hacia la Tierra
segn su elevacin.
Puede decirse entonces que los continentes se comportan como una masa de
SIAL (2,7) en equilibrio isostsico sobre un SIMA (3,2) profundo de densidad
mayor y dotado de cierta viscosidad. Esta estructura sera algo parecida a los
tmpanos de hielo que flotan en el mar.

Fig. 14. Esquemas de equilibrio isostsico.

Deriva continental
Hoy, la gran mayora de gelogos acepta como un hecho que la distribucin actual de los continentes es el resultado de la separacin y unin de formaciones
previas. La historia de la Teora de la Deriva Continental, formulada por Alfred
Wegener en 1912, es un episodio particularmente apasionante de la historia de
las Ciencias de la Tierra.
40

David Rojas Caballero y Jorge Paredes ngeles

Esta teora est cambiando la visin cientfica de varias especialidades de la Geologa porque las corrientes del mar y el clima global dependen de la configuracin de los continentes; la evolucin y el desarrollo de la vida dependen de la
separacin de los continentes; y los modelos geolgicos clsicos de la geologa
estructural, de la formacin de montaas, de la formacin de depsitos minerales
y de la sismologa no funcionan con la deriva continental.

Fig. 15. La deriva continental y su influencia en algunas Ciencias de la Tierra.

La hiptesis de la deriva de los continentes fue propuesta por Alfred Wegener


en su libro El origen de los continentes y de los ocanos y se bas en los siguientes
argumentos:
1. Ajuste de los continentes. Una simple mirada a un atlas o a un globo terrqueo permite ver que las costas atlnticas de Sudamrica y frica tienen
contornos bastante parecidos. La semejanza del contorno dibujado en el talud continental en la parte oriental de Sudamrica y el mismo contorno en el
talud continental de frica occidental es extraordinaria. El mejor ajuste visual
del contorno submarino fue hecho en 1958, a 200 metros de profundidad, y
refuerza la idea de que Sudamrica y frica estaban unidas.
2. Comparacin de la geologa. En sentido general los tipos de argumentos
que se buscan son semejanzas en la sucesin estratigrfica, en la fauna y la
flora conservadas en ella y en los cinturones orognicos que cruzan la separacin.
Compendio de geologa general

41

3. Glaciacin permocarbonfera. Los depsitos glaciales aportan generalmente una prueba mucho mejor (Tillita), que en muchos lugares alcanzan un
espesor de 600 metros. Asimismo, hay cantos rodados errticos en Sudamrica que provienen de frica.
4. Argumentos paleomagnticos. La datacin de la ruptura es de 200 millones a 50 millones de aos (comienzos del mesozoico). Se produjeron los
siguientes montajes:
a. Gondwana. Tena una antigedad de 500 millones de aos y comprenda
frica, Amrica del Sur, Australia y la India.
b. Laurasia. Con 370 millones de aos, agrupaba a los actuales territorios
del hemisferio norte: Amrica del Norte, Groenlandia y Eurasia.
c. Pangea. Es el gran supercontinente que result de la unin de Gondwana
y Laurasia. Su antigedad era de 280 millones a 190 millones de aos.
Interpretacin de la teora

Wegener parte de la hiptesis de que hace unos 250 millones de aos los continentes estaban unidos en un solo bloque que l denomina Pangea (Toda la
Tierra). Desde esa perspectiva, Sudamrica encajaba con frica y Norteamrica
estaba unida a Europa; la Antrtida y Australia tambin estaban unidas y la India y
Madagascar formaban un solo bloque, que a su vez estaba unido a Sudamrica.
Con el tiempo apareci una grieta entre frica y Amrica que ms tarde vino
a ser el Ocano Atlntico; los otros continentes tambin se separaron. Al estar
constituidos de una ligera corteza y flotar sobre un medio ms denso y fluido
se movieron bajo la influencia de dos fuerzas: el efecto de las mareas, que los
condujo al oeste, y el de la fuerza centrfuga, que caus en teora el movimiento
gradual hacia el ecuador.
Adems, la Teora de Deriva Continental contiene varios puntos nuevos:
Los continentes no son estables, se mueven.
Existen dos tipos de corteza: corteza continental y corteza ocenica.
La fuerza para mover los continentes viene de flujos de conveccin y de la
rotacin de la Tierra.
En las dorsales (cordilleras) centrales ocenicas se forma corteza ocenica
nueva.
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Fig. 16. Deriva continental en los ltimos 250 millones de aos.

En algunas partes del mundo las placas se chocan y se puede producir la formacin de montaas.
La placa ocenica, como corteza de mayor densidad, algunas veces se hunde
debajo de la placa continental (subduccin).
Algunas veces un continente se divide en dos. Ejemplo: frica y Amrica del
Sur.
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En tiempos pasados la configuracin de los continentes era totalmente diferente: en el paleozoico y el mesozoico existi Gondwana, un gran continente
que agrupaba a lo que es hoy Antrtida, Amrica de Sur, Australia, frica y la
India.
Las rocas del fondo marino son relativamente jvenes (del jursico); por el
contrario, las rocas ms antiguas se encuentran en los continentes.
Expansin del fondo ocenico
La Teora de la Expansin del Fondo Ocenico fue propuesta por el gelogo
estadounidense Harry Hammond Hess en 1960. Esta teora lleg a constituir la
piedra angular de la Tectnica de Placas.
Esta teora propone que el piso o suelo de los fondos ocenicos se est separando o expandiendo continuamente a partir de estrechas fracturas situadas al
centro de las cordilleras submarinas o dorsales, con lo cual dos puntos situados
uno a cada lado de la dorsal quedan ms alejados entre s. Los flujos volcnicos
ascienden desde el manto a travs de estas fracturas y dan lugar a una nueva
corteza.
Esta teora predice que la edad de las rocas magmticas del zcalo subyacente
a una cuenca ocenica debera aumentar progresivamente con la distancia a una
dorsal. Las rocas ms antiguas en el fondo ocenico no tienen ms de 200 millones de aos.
A partir de 1960 se examin por primera vez y en detalle la topografa de amplias zonas de los fondos ocenicos. Este logro fue posible gracias al perfeccionamiento de la tcnica, propiciada por la Segunda Guerra Mundial.
El conocimiento de la roca slida del fondo del ocano es vital para nuestro
concepto de expansin de dicho fondo y de migracin de los continentes. Estos
movimientos se producen a razn de 125 centmetros por ao en el Atlntico y
de ocho a diez centmetros en el Pacfico. La expansin mxima ha oscilado de
20 cm a 24 cm por ao en el Ocano ndico.
Las dorsales ocenicas son zonas de ascenso de material procedente del manto,
principalmente en forma de material basltico fundido, que se derrama lateralmente generando una corteza ocenica que ensancha gradualmente la amplitud
del ocano y separa poco a poco los continentes que se encuentran en los lados
de una dorsal activa.
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Fig. 17. Expansin del fondo ocenico.

Fig. 18. Esquema de la ruptura de una placa continental y la formacin de una


placa ocenica nueva.
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Contextos orognicos

Las orogenias se han producido en bordes de placas o junto a ellas donde haba
una componente de acortamiento. Existen los siguientes tipos:
a) Aleutiana (de Arco de Islas). Implica la existencia de corteza ocenica en
ambos lados del orgeno.
b) Andina. Supone corteza ocenica a un lado y corteza continental al otro.
c) Himalaya. Implica la convergencia de dos placas continentales.
Teora de Tectnica de Placas
Como se vio, la Teora de la Deriva Continental de Alfred Wegener existe desde
1915 pero no tuvo aceptacin en esa poca. En los aos sesenta del siglo XX
nuevas investigaciones del fondo del mar y de regiones montaosas como los
Andes, permitieron la postulacin de una nueva teora global geotectnica, la
Teora de Tectnica de Placas, con la cual desaparecieron otras teoras antiguas
como las de los geosinclinales o la expansin o contraccin de la Tierra.

Fig. 19. Placas tectnicas.

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Todas las evidencias que en su momento se citaron para apoyar la deriva continental ahora se usan como pruebas vitales para sustentar la Tectnica de placas.
Esta teora explica casi la mayora de los fenmenos geolgicos, como el de la
deriva continental, la expansin del fondo ocenico, las estructuras corticales y
los modelos de actividad ssmica y volcnica de la Tierra.
Las placas son bloques laminares o segmentos de litosfera que se generan en las
fracturas centrales de los ocanos y se hunden en las fosas abisales o en el borde
de los continentes. Adems, unas se desplazan con respecto a otras. Sus espesores fluctan de 100 a 150 kilmetros. La palabra placa fue usada por primera vez
en 1967, por Jason Morgan.
Con referencia a la base de su mecanismo de desplazamiento, las placas pueden
ser convergentes, divergentes y paralelas. Hay tres tipos de bordes de placas:
a) Constructivo, donde se crea una nueva corteza; se halla en las dorsales
ocenicas.
b) Destructivo o sumidero, se encuentra en las fosas ocenicas profundas.
c) Conservativo, las placas no ganan ni pierden rea superficial.
Toda actividad ssmica, volcnica y tectnica se localiza cerca de los bordes de
las placas.
Para simular el movimiento de las placas se ha elaborado varios modelos tericos, uno de los ms aceptados es el de las Corrientes de Conveccin Ocenicas,
las cuales pueden presentarse en la astenosfera entre los 100 y 400 kilmetros
de profundidad.
Para entender mejor este modelo se compara la Tierra con un recipiente de
agua que se est enfriando y dentro de l se desarrollan corrientes de conveccin. El agua caliente sube por el centro y se extiende por la superficie, se enfra
y baja por los lados.
De manera anloga al modelo, sugiere que existen inmensas corrientes de conveccin dentro de la Tierra, que suben por dentro de la cordillera submarina y
bajan siguiendo los bordes de las placas.
En el globo terrestre se ha delimitado siete placas principales y 20 secundarias.
Las principales son: Pacfica, Norteamericana, Sudamericana, Australiana, Antrtica, Africana y Euroasitica.
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La Placa de Nasca, ubicada en el Pacfico Sur, presenta una antigua cordillera submarina llamada Dorsal de Nazca que es inactiva. Por informacin del magnetismo
obtenido se sabe que el fondo marino en la placa de Nasca (entre los 6 S y 11
S) se expande de 8,2 cm a 8,3 cm al ao.

Fig. 20. Colisin de una placa ocenica y una continental por subduccin.

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