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DEDICATORIA

Ni con todos los esfuerzos que yo pudiera hacer durante mi vida podra devolver
siquiera una milsima parte de los que ha hecho mi madre por m. Pero s que puedo
darle las gracias de muchas formas. Este libro se lo dedico a ella. Y tan generosa como
es, se alegrar que comparta esta dedicatoria con Ana Luisa, mi hermana, que me
soporta como nadie lo sabe hacer. Tambin con Rafa, mi hermano, al que quiero como
yo slo s. Y, faltara ms, a mis sobrinos, Tato y Beb, que son a los nicos a quienes
obedezco, porque recibir una sonrisa suya es una de las sensaciones ms maravillosas
que he visto nunca.

Historia del oro potable

"El hombre intenta crear para s mismo, del modo que ms le convenga, una
imagen del mundo simplificada e inteligible; despus, y hasta cierto punto, intenta
que su cosmos reemplace al mundo de la experiencia, porque cree que as se har
dueo de ste. As lo hacen, cada uno a su manera, el pintor, el poeta, el filsofo
especulativo y el cientfico de la naturaleza. Cada uno hace que ese cosmos y su
construccin sean el eje de su vida emotiva, para hallar, a travs de ese camino, la
paz y la seguridad que no es posible encontrar en el venero de su experiencia
personal."
Albert Einstein, Discurso pronunciado durante la celebracin
del sexagsimo aniversario de Max Planck
en la Sociedad de Fsica de Berln, 1918.

Historia del oro potable

NDICE
Captulo 1: Introduccin
1-A-Qu es el oro potable?
1-B-El papel de la alquimia
1-C-El hombre y el oro
1-D-Y qu hacer con la Historia?
Captulo 2: Los orgenes
2-A-El oro y el hombre
2-B-La India
2-C-China
2-D-Asiria y Babilonia
2-E-Egipto
2-F-Grecia
2-G-El Hermetismo
Captulo 3: La Edad Media
3-A-Pero, qu fue lo que pas en la Edad Media?
3-B-La teora del elixir universal
3-C-Los rabes nos orientan por el camino
3-D -El tributo de los cristianos
3-E-Los siglos XIV y XV
Captulo 4: La llegada de la Edad Moderna
4-A-Hermes resucit para salvarnos
4-B-Pero qu es eso de la quinta esencia?
4-C-Y los alquimistas hablaron
4-D-Cmo funciona esto
4-E-El oro potable segn los modernos
Captulo 5: Paracelso
-Antes de
-El efecto Paracelso
-Despus de
-Los espagiristas preparan el siglo que viene
Captulo 6: El siglo XVII
-A vista de pjaro
-El oro potable en la cumbre
-El caso ingls
-El caso francs
-Los aos oscuros
Captulo 7: Atravesando un camino difcil
-Que vienen los mdico-qumicos!
-Van Helmont y los suyos
-Don Nicols
Captulo 8: El final del siglo XVII
Captulo 9: La muerte del oro potable
-El siglo XVIII
-El siglo XIX
-El siglo XX
-Hoy
Recetas del oro potable

Historia del oro potable

1
Introduccin
1.A

Qu es el oro potable?

Nuestro pensamiento y nuestra memoria funcionan en gran medida gracias a algo a lo


que se podra llamar referencias. Con ellas, tanto si reciben un uso propio y personal,
como colectivo, nos servimos para agilizar el trabajo a nuestra mente. Por ejemplo, de
Pars, lo primero que a m se me viene a mi mente es la Torre Eiffel. Si me hablan de
Venecia, los canales, o de pintura flamenca a El Bosco, o de Escocia, sus lagos. Son
estereotipos, smbolos, imgenes, que nos abren las puertas a la idea que tenemos de
algn lugar o de alguna disciplina. Pero en Pars est la magnfica catedral de Notre
Dame, los pintores flamencos forman un grupo bien conocido, y en Escocia hacen unas
excelentes prendas de lana. Es decir, hay muchas ms cosas, y tan importantes, detrs de
cada representacin de tenemos de las cosas. Es ms, en ocasiones, alguien queda ms
sorprendido por la S de Lisboa que por el Mosteiro dos Jeronimos de Blem, como fue
mi caso.
En Medicina, la imagen histrica ms habitual es, al menos hasta el siglo XVI, la
hegemona indiscutible de la escuela de los seguidores de Galeno, los galenistas. Y en
alquimia, la imagen ms popularizada es la de eso que hacan unas personas extraas
con la idea de hacer oro. Pero, como ocurre con Pars o Venecia, detrs de estas
imgenes, hay una realidad histrica innegable. Parte de esa realidad es la del oro
potable. El oro potable fue, esencialmente, un medicamento elaborado segn unas
tcnicas propias de la Alquimia y que tuvo un desarrollo in crescendo, ms o menos a
partir del siglo XIII, para llegar a lo ms alto durante todo el siglo XVII y perder toda su
consideracin a lo largo del siglo XVIII. Por supuesto que su origen se remonta a las
civilizaciones antiguas y, an hoy, hay quien es capaz de vender un lquido al que llama
oro potable.
El oro potable era, ante todo, un medicamento, una medicina. La mayora de los textos
que nos hablan de l son textos mdicos, y en ellos aparece, en la mayora de las
ocasiones, acompaado de otras medicinas. Su estado es lquido y se administraba al
enfermo en muy pequeas dosis, en unas cuantas gotas. Esto era debido a su poder
curativo. Mejor dicho, a la fuerza de regenerar y curar que tena asignada. Su principio
activo principal era, claro est, el oro. Mediante una serie de operaciones, algunas de las
cuales fueron cambiando con el tiempo, se consegua mantener al oro, o a su esencia, en
un estado lquido. Pero esto no era suficiente, ya que, adems, haba que tratarlo para
que nuestro organismo pudiera asimilarlo. Una combinacin de factores hizo que este
medicamento fuera considerado el mejor de todos, el que ms enfermedades variadas
poda curar. Ello hizo que fuera llamado tambin, por similitud, una Medicina
Universal. De color dorado, recibi el inters de cientos de personas a lo largo de
varios siglos. Este inters, por otra parte, foe tambin muy variado. El oro potable fue
usado como un instrumento para refrendar una concepcin de la salud y de ataque a la
enfermedad bastante heterodoxa y polmica. Con el oro potable como testimonio, se
pretendi que la prctica habitual de la Medicina, el galenismo, dejara de ser
homogneo y que fuera sustituido por un nuevo tipo de prctica mdica: la Medicina
qumica, cuya base original se encuentra en gran medida en la Alquimia. Pero si
pensamos que es desde el siglo XII hasta el siglo XVIII cuando el oro potable tuvo su

Historia del oro potable

mbito histrico, no podemos olvidar que el mdico medieval era muy distinto del que
estaba a las puertas de la Ilustracin, aunque ambos nos hablaran del oro potable.
Durante mucho tiempo, la historia ha estado dando vueltas en torno a dnde y
cmo se ubicaba la ciencia dentro del panorama general del conocimiento humano.
Unas veces ha estado unida o relacionada con la magia, otras con la religin, con la
brujera, la astrologa, con las leyes de la Naturaleza, con los milagros y los prodigios y
tambin con la idea de progreso y la tecnologa. Incluso ha habido ocasiones en que se
vincul con casi todos estos elementos. Hoy no es difcil situar a la ciencia dentro de la
idea de progreso, acorde con la naturaleza de la Naturaleza y gracias al avance
tecnolgico. Es ms, sus resultados son presentados como espectaculares, rozando casi
lo milagroso y lo prodigioso. As los recibimos la mayora de las personas.
Sin embargo esto no es nuevo y casi siempre aquello que la ciencia lograba en el
pasado era percibido con el mismo entusiasmo y admiracin. Sus propuestas y
resultados, an cuando nuestros predecesores no tenan el concepto de ciencia que hoy
manejamos, eran vistos como el desenlace de un trabajo previo. Dicho trabajo estaba
hecho bajo unas coordenadas y unas ideas que, en lneas generales, pretenden ofrecer
una visin armnica y unitaria del mundo. Digamos que pretendan ser la plasmacin
tangible de las ideas. No nos extraemos, porque la ciencia actual sigue pretendiendo lo
mismo. Como si su nico objetivo, a pesar de tanta diversificacin del saber en
mltiples disciplinas estancas, fuera presentarnos un mundo gobernado por unas pocas
leyes generales. Se busc y se busca la simpleza de las cosas, un orden sencillo, natural
y elemental, con aspecto afable para el hombre, que ha sido quien lo ha sacado a la luz.
Si esto se consigue, o se consigui, adems nos sentiremos orgullosos de nuestro
trabajo, de nuestra capacidad, de nuestra ciencia. Sobre todo porque habremos
conseguido uno de nuestros mayores sueos: el dominio de la Naturaleza. Pero no
seamos ilusos. Eso an no ha ocurrido. Cuando suceda, la ciencia habr conseguido su
objetivo y entonces no tendr razn de existir, habr llegado su final. No creo que esto
ocurra nunca. Si infinito es el mundo, infinitos sern nuestros esfuerzos.
En el pasado hubo algunas cosas que fueron presentadas como lo ms material que se
haba conseguido acerca de un mundo internamente relacionado, global. Como aquello
que demostraba nuestra capacidad y dominio sobre la Naturaleza. Una de estas cosas
fue el oro potable. Con unos orgenes remotos y una cada espectacular en el siglo
XVIII, el oro potable es, en s mismo, un ciclo en la historia de la medicina y la
farmacia. Su estudio sirve para entender muchas cosas del pasado, cosas relativas a la
concepcin del mundo que tuvo el hombre, y de la nocin que tuvo el hombre de s
mismo. Tambin de la filosofa natural, de la alquimia, incluso de la idea religiosa. Nada
de esto ha quedado atrs.
1.B El papel de la alquimia
Y la Alquimia? Cul es su papel cuando se trata del oro potable? Aunque ms
adelante trataremos algunas de las conexiones concretas con la Medicina, la Alquimia
posee unos conceptos y una visin del mundo, del Universo y de la Naturaleza (una
Cosmovisin) que, si llega a ser entendida, resulta, como poco, atractiva. En ella el
hombre tiene la posibilidad de, como la criatura ms amada de su Creador, como

Historia del oro potable

poseedor de su simiente, comprobar por s mismo la envergadura de la realidad en la


que est sumido. Hay una segunda realidad, la que hay tras el fin de nuestra vida fsica.
Pero esta inmensidad nos puede ser acesible. Hay una forma, la que propone la
alquimia, y hay unos materiales, los de la Naturaleza. Slo hay que comprender qu es y
cmo funciona la Naturaleza. Hubo quien propuso sistemas para explicar todo esto. El
ms conocido fue el de un funcionamiento dual basado en la corrupcin y generacin,
que propusiera Aristteles, y que fue el ms considerado hasta el siglo XVI.
En el sistema de la alquimia, hay un generador, Dios, que crea un escenario para el
hombre, la Naturaleza, y al cual le incorpora un espritu que inunda todo de vida y cuyo
origen est en Dios y sus efectos se ven en la Naturaleza. Ya se explicarn
posteriormente estos tres conceptos. Para los alquimistas, toda cosa, pues, contiene vida,
al contener el espritu vital, o spiritus mundi, como tambin se conoca. El animal, el
vegetal y el mineral eran seres vivos para ellos. Todos juntos componen la variedad del
mundo, tras la que hay una unicidad original, pura, generativa, una causa y un origen.
Ese espritu vital y omnipresente penetra en la tierra, en el caso de los metales y hace
que estos se formen, que sean algo material, que sean materia. Y esta materia se
compone de dos cosas: azufre y mercurio. Todos los metales no son sino concreciones
distintas de azufre y de mercurio. Arrastrados por este espritu hacia la superficie,
aparecen el plomo, el estao, el hierro y el oro. Qu hace que el oro sea visto como
un metal perfecto? Pues que en su camino de generacin, el arqueo de los alquimistas,
no ha sido contaminado ni su azufre ni su mercurio, permaneciendo puros hasta el final.
En cambio, los otros metales contienen algn tipo de impureza que no es sino un
accidente adquirido en el recorrido de su formacin. Por eso, el oro es el mejor, el que
contiene una esencia pura, esa esencia que genera la vida en el mundo. Y es esa esencia
la que ellos anhelan. Si la obtienen pueden purificar y llevar a la perfeccin, y luego
mantener as, a cualquier cosa. En el caso de los metales, pueden hacer que el plomo, el
estao, el mercurio o la plata se perfeccionen. Es decir: que se transformen en oro. Por
tanto la tarea del alquimista es conseguir un azufre puro y un mercurio puro para
obtener lo que ellos llaman la Piedra Filosofal. A esta labor le llaman Gran Obra. No
obstante, tambin dicen que es ms fcil hacer oro que deshacerlo, ya que la unin de
sus dos principios radicales (el mercurio y el azufre) est hecha de tal forma que es
prcticamente imposible lograrlo. Entonces trabajan con otros metales, de los que es
ms fcil sacar sus dos partes. Una vez sacadas, se han de purificar para luego unirlas de
tal forma que ya no se puedan separar nunca ms. La perfeccin del objetivo final, la
Piedra Filosofal, tiene su origen, pues, en la pureza de sus principios, que siendo tan
puros mantienen, incluso aumentan, su capacidad de generar vida, llevar a la perfeccin
a otro metal y conservar al cuerpo humano en un estado de salud y lucidez extremas por
un tiempo indeterminado. Ellos, extraan sus principios, los purificaban y los unan.
Todo ello mediante el uso del fuego, usado para corromper y luego generar. Y si estas
ideas se aplican al oro potable, que fue lo que ocurri, entendidas cada una en su
momento histrico, estamos hablando de un medicamento que contiene la esencia ms
pura extrada del metal ms perfecto. Es decir, el oro potable sera la Medicina ms
excelente jams conseguida. Pero, claro, su elaboracin pasa por comprender la
concepcin alqumica del mundo, de la vida, de la materia Y dicha concepcin fue,
generalmente, recibida con recelo.
Con el auge de la aplicacin del mtodo de la destilacin en la Medicina, hecho que
ocurri en el siglo XVI con mucha intensidad 1, se generaliz tanto la figura del
1

Se conocen aparatos de destilacin muchos siglos antes en la Espaa medieval.

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destilador como la idea de que, mediante este mtodo se extraa la esencia, o quinta
esencia, de aquello que era destilado. As, el agua de rosas, la de romero, las esencias y
perfumes, adems de otros muchos medicamentos, cobraron un auge indito. Al lado de
esto, los alquimistas decan extrar las esencias de los metales, tambin por destilacin.
Como todo el reino mineral era considerado por el galenismo como un veneno y como
los alquimistas afirmaban que las propiedades venenosas de dichos metales
desaparecan con la destilacin, hubo un campo comn, el de la propia destilacin,
donde poder dirimir diferencias y buscar un lugar de encuentro, mucho ms tangible que
el de las ideas. Era la prctica, lo real, lo tangible, lo que daba valor a las cosas.
El uso de metales, minerales y semejantes en la Medicina galnica no era desconocido 2,
aunque su uso interno era muy raro y generalmente rechazado. Pero cada vez ms,
algunos mdicos empezaron a reconocer las propiedades curativas de ciertos
medicamentos qumicos, lo que llev a disminuir el recelo hacia las ideas de la
alquimia, y slo de aqullas que podan ser vlidas. Es en este contexto, con todo el
soporte de ser algo que contiene la esencia, donde el oro potable adquiere un
protagonismo en la historia de la Medicina. Muchos de los que se interesaron por l, de
los que lo describieron y de los que dieron el procedimiento de elaborarlo no eran
alquimistas, no tenan entre sus objetivos elaborar la Piedra Filosofal. Su inters
radicaba en este medicamento, en lo que significaba dentro de su pensamiento el hecho
de elaborarlo y el hecho de su aceptacin.
Pero hay otra cuestin que debemos de tener en cuenta, que es la de la variedad de
personas que hablaron de l. Alquimistas, mdicos, boticarios, filsofos, clrigos,
destiladores entre otros. Tambin se puede leer sobre l en los textos de mineraloga y
en los libros de secretos3. Algunos oros potables eran elaborados mediante operaciones
muy distintas, con productos secundarios que van desde el hueso del craneo humano en
polvo hasta cal viva. Otras ocasiones llevaba de todo menos oro, el oro no estaba
disuelto siquiera. Incluso hubo quien llam as a un producto elaborado con elementos
totalmente vegetales. Es decir, el oro potable tuvo tal magnitud en la Medicina que era
imitado, tanto en su poder curativo como en una concepcin de una Naturaleza que
permita la ocasin de hacerlo. En fin, el oro potable lleg a ser el medicamento ms
conocido y ms polmico de las ciencias de la salud. Por eso creemos justificado
elaborar su historia. Por supuesto que es incompleta y mejorable. Con que sirva para
entretener me es suficiente.
1.C El hombre y el oro
El hombre puede conseguir, y lo hace, que la tierra le sirva para alimentarse. Si es un
terreno salvaje lo limpia y lo ara. Tambin puede cambiar y retener el flujo de los ros.
El hombre puede hacer muchas cosas en el mundo donde vive. Incluso puede hacer de
l un lugar inhspito o, ms an, puede dejar su entorno de tal manera que ya en l nada
pueda hacer. En fin, puede actuar sobre l, alterarlo, intervenir Pero lo que no puede
es procurarse otro mundo igual. No puede crear algo parecido, mucho menos a su antojo
2

Incluso algunos de ellos, como el mercuro, o solimn, era muy frecuente en algunos compuestos de uso
externo.
3
Los libros de secretos, trmino acuado por Ferguson, son unos textos que presentan recetas de todo tipo
(cosmticas, teraputicas) y que siguen una tradicin desde la Antigedad. El trmino "secreto" no se
refiere tanto a que al autor lo hubiera revelado, sino a que hacer la receta era la expresin prctica del
manejo y conocimiento de algunas fuerzas ocultas. EAMON, W., Science and the Secretes of Nature,
Princeton, Princeton University Press, 1994.

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y comodidads. Ante este hecho, la idea de capacidad de hacer que posee el hombre
choca y limita con la imposibilidad de crear, de procurarse un hogar idntico en el que
vive. Aunque eso no ha impedido que lo intente. Crear, esa es la mxima aspiracin
humana. Con la religin, el hombre puede situar la causa de esta incapacidad en un
lugar ajeno a su voluntad. Ms concretamente, lo que hace el hombre es depositar en
Dios la razn de que no pueda crear, porque slo l puede.
Esta exculpacin est modelada de tal forma que el hombre ve en ella todo lo contrario
a lo que en realidad es. Es decir: el acto de crear slo pertenece a Dios, as que esta
Creacin emana del nico que nos puede crear, por lo que nosotros tambin somos parte
de la Creacin. Y tambin somos la obra de arte de Dios, la imagen ms perfecta de un
hecho sublime. Por ello mismo, y como no puede ser de otra forma, nosotros somos los
representantes con ms capacidad para serlo. Y lo hacemos de tal forma que provoca
que pensemos que la voluntad del Creador culmina en que nosotros pensemos que
somos parte de nuestro creador. Es entonces cuando llegamos al final ltimo de la
religin, al objetivo que le hemos dado, a notar su verdadera razn de ser. Gracias a
Dios, podemos crear, porque somos parte de l. Esta secuencia que hemos presentado
aqu sigue ahora por unos caminos que, si he conseguido que me sigan hasta ahora y si
me he explicado bien, notaremos que llevan directamente al desarrollo de unas ideas
tales que explican el origen de la alquimia, la religin y algunos productos culturales
ms.
Fijmonos ahora en el escenario vital de hombre, eso que llamamos de varias formas,
como el mundo, la Tierra, la Naturaleza, Universo, Cosmos Esto es asumido en
nuestros pensamientos como otra parte de la Creacin con un sentido doble. Por un
lado, al observarla sabremos que Dios lo creo para nosotros. Por otro lado, al conocer de
su magnitud, vemos en l a Dios, a su inmensidad. Por tanto, si queremos imitar a Dios,
hemos de crear un mundo, pero imitndo al que conocemos, al nuestro. Para poder
hacer esto, claro est, es necesario conocerlo y reproducirlo despus. Si lo logramos
habremos llegado a la mxima expresin del hombre: su propia creacin.
Ahora, aceptemos, pues, que la religin nos da una explicacin del mundo, de nuestro
creador, de nosotros y tambin de cmo han de ser las relaciones entre l y nosotros.
Ella es la nica que nos ofrece una visin de nosotros y de lo que nos rodea, una
explicacin en la que el hombr no intervino. Por su parte, la filosofa, otra produccin
propia del hombre, tiene por objetivo conocer y ofrecer una explicacin de la razn y
la naturaleza de nosotros y del mundo. Es parcial, unas veces se fija ms en el hombre y
otras veces en el todo. Sus explicaciones se enlazan son el tercer producto, la ciencia.
La ciencia es otra postura de acercamiento del hombre a su lugar de existencia. Ofrece
resultados de una forma muy concreta, por medio de una forma de trabajar, cuyo
instrumentonico es el mtodo cientfico. Sus conclusiones tienen, muchas veces
aplicaciones prcticas que sirven para beneficio y bienestar nuestro. Es la mejor terapia
para el hombre. Estos resultados confirman que, en nuestro intento de imitar el mundo,
estamos en el buen camino inicial, el de que debemos conocerlo primero. Es tanta la
admiracin que otorgamos a aqullos que logran resultados, y es tanta la seguridad de
su utilidad que nunca se ha puesto en duda a la Ciencia. Pero la ciencia, con todos sus
descubrimientos siempre dice qu son las cosas, pero pocas veces aclara por qu son
como son. Pero su buen hacer es algo prcticamente sagrado para nosotros. Nos lleva a
pensar que seremos capaces de realizarnos totalmente gracias a ella. Esta imagen de
progresividad provoca que deseemos a veces que la ciencia culmine y alcance su

Historia del oro potable

principal destino: ofrecernos una explicacin del mundo, de su funcionamiento, e


incluso de la forma de imitarlo. As, con la ciencia, podremos acometer el segundo paso:
crear.
La alquimia tambin tiene mucho de todo esto. Es una mezcla de las dos cuestiones
anteriores. Ms bien es una conjuncin de ambas. Partiendo de una aceptacin del poder
divino y reitrando sin cesar el sometimiento del hombre que nos hace conscientes de
nuestros lmites, ya que nos han sido dados por el nico que puede hace, por Dios. Por
otra parte, la alquimia tambin nos da una explicacin y una forma de imitar. O sea:
segn sus propuestas, la alquimia es la va de igualarnos con el creador, porque
crearemos. Este es el atractivo de la alquimia, el que nos da todo lo que necesitamos y
deseamos. Ella dice eso mismo, y tambin que bajo sus coordenadas de pensamiento,
las realmenta vlidas, veremos que Dios hizo la naturaleza y al hombre. Luego inyect
todo de vida con algo que solemos llamar el espritu del mundo (spiritus mundi), soplo
divino, esencia, espritu santo, fuego todas las cosas lo contienen. Si queremos crear,
ser eso lo que necesitamos, obtener lo que contiene vida, lo que hace que el mundo sea
como es. La manera el proceso de hacerlo se llama la Gran Obra. Al poner en prctica
sus operaciones, conseguimos algo que contiene dentro la esencia ms pura, cargada de
vida y dispuesta a darla4. El hombre, al procurarse la llamada Piedra Filosofal consigue
alargar su vida dentro de una salud excelente. En el plano psquico, el hombre descubre
y se introduce en la verdadera magnitud de las cosas, o diecindolo de otra forma, toma
consciencia de la realidad, de toda la realidad. Por supuesto, esta realidad, la real, es
mucho ms grande, en todos los aspectos, de lo que era vista antes 5. No podemos
olvidar que, sin que esto sea una sorpresa, la alquimia ve en el oro la mayor expresin
de perfeccin que tiene el citado spiritus mundi. El oro es el vaso que contiene la
esencia ms pura.
Y, amigo lector, esta es la base de la existencia del oro potable. El producto ms
perfecto de la naturaleza, el oro, mediante procedimientos muy semejantes a los usados
en la Gran Obra, se hace apto para nuestro cuerpo. Su esencia, una vez dentro, se libera
y nos impregnamos de ella. Nos dar salud, es decir, nos llenar de vida. As saldremos
de nuestros lmites, nos enfrentaremos a la vida que conocemos, la que acaba en la
muerte, y triunfaremos, evitaremos o retrasaremos su llegada. Como Dios, ahora
dejamos de ser inmortales6, a ser eternos7. Habremos vencido a nosotros mismos 8. Esto
4

Los libros de alquimia describen de qu se hace la materia con la que se trabaja y cmo se trabaja. Pero
el lenguaje, el vocabulario que usan es tan simblico, que hace de quien logra comprenderla un depsito
de sagazidad. Ellos dicen que el conseguir esto es voluntad divina. Algunos de ellos hablan de un esfuerzo
de ms de treinta aos antes de tener xito.
5
Aqu interviene la filosofa y dice que el hombre puede por s mismo saber, al menos, que lo que nos
llega a travs de nuestros sentidos slo es una parte, ms bien escasa, de la realidad. Es decir, que nuestro
pensamiento, cuando acepta esto y lo utiliza en la imagen del mundo que se procura, tiene este factor en
cuenta. La psicologa, la psiquiatra y el esfuerzo estatal de cuidarnos son algunos ejemplos de esfuernos
propios cuyo fin es hacer que nuestros sentidos hagan mejor su funcin y que nuestra cabeza pueda
recibir este material original en condiciones de trabajar sobre l. No nos podemos permitir el lujo de
maltratar estos instrumentos de recepcin y anlisis. Estando en malas condiciones recortan
substancialmente las posibilidades de llegar a entender nuestro mundo.
6
Es decir: que tuvimos un origen, pero el hombre nunca desaparecer.
7
Ni tuvimos un inicio ni tendremos un final.
8
Aqu la alquimia y la religin entran en un terreno hostil a sus buenas relaciones. Mientras la religin
dice que Dios nos acoger en su seno tras la muerte y que es entonces cuando culminar nuestra
existencia, teniendo su mayor esplendor y desarrollo en estar en la casa de Dios, el Cielo; la alquimia dice
que podemos realizar esta culminacin, alcanzar esa cima humana antes. Todo ello gracias a que Dios
concede a quien logra esto, al Adepto, un modo, un camino.

Historia del oro potable

es lo que propone alquimia y, en Medicina, el oro potable es el producto mejor que el


hombre puede obtener. Por ello, el oro potable obtuvo tanta difusin. Aparte de ser una
Medicina universal, su elaboracin lleva implcito aceptar tambin que los postulados
bajo los que se ha elaborado el oro potable son los correctos para nuestro objetivo
ltimo. Cmo se haca y su capacidad teraputica fueron dos cosas que movieron a
grandes esfuerzos, especialmente entre mdicos. Ellos no pretendieron la Piedra
Filosofal, sino un producto semejante. Ellos no pretendan obtener oro con la Piedra
Filosofal. Queran slo algo que curara todo definitivamente y que alargara la vida.
Vamos a tratar a una de ellas. Quizs la ms longeva. Es la fascinacin del
hombre por el oro. Bueno, en realidad nos centraremos en slo un parte.
1.D

Y qu hacer con la Historia?

El 25 de noviembre de 1610, un doctor en Teologa, el padre Gabriel de Castaigne,


seguidor de la doctrina de Ramon Llull, y consejero Mara de Mdicis, por entonces
regente en Francia, le hizo llegar un pequeo frasco con un lquido dorado. La regente
sufra "mal de dientes" y, al parecer, ningn mdico poda aliviar los dolores que la
aquejaban constantemente. Como era la mujer que ostentaba el poder de una nacin en
auge y encaminada directamente al absolutismo ms ortodoxo, poda, como poco,
buscar entre sus sbditos, especialmente los mdicos, a alguien capacitado para
atenderla. No sabemos cmo fue el camino que llev a contactar con Castaigne.
Pero lo que l le envi era oro potable. Adems, le acompa un texto escrito por l
mismo donde, aparte de expresar la mxima confianza de este remedio contra el mal de
Mara de Mdicis y describir cmo se haca, ret, nada ms y nada menos, que a los ms
insignes doctores de la Sorbona, previa aprobacin de la reina, a demostrar las
propiedades del mismo. Esto era todo un acto de osada, y en toda regla, a los
estamentos ms ortodoxos y poderosos del academicismo mdico galo del momento.
Ms an cuando tan slo tres aos antes, un mdico defensor de la Medicina qumica,
llamado Andrs Libavius, haba intentado convencer a este grupo de mdicos de que
deban acogerse a esta Medicina qumica y abandonar la escuela galenista, a la que
consideraba atrasada y obsoleta.
En estos momentos, el oro potable es un medicamento en controversia por toda Europa,
famoso, polmico y llamativo. Sin embargo, su historia se remonta a mucho tiempo
antes. En realidad, su origen, como tal, es difcil de definir. Pero no podemos dudar que,
a estas alturas, el oro ya tiene en la mentalidad de la cultura humana un papel
distinguido, quizs el ms distinguido de todas las cosas de la naturaleza, y el ms
popular tambin. Dentro de la mente de cualquier mdico, filsofo, orfebre, minero,
mercader, y de cualquier otra persona, el oro ejerca, y ejerce hoy da, una fascinacin
inaudita. No es el metal ms raro, ni el ms valioso, pero no hay duda de que su trono
dentro de nuestro pensamiento y de nuestra cultura, sigue firme, muy firme.
Hay que decir que la decisin de hacer una "historia del oro potable" no es caprichosa.
A travs de las recetas y de quienes las escribieron podremos encontrarnos con muchas
puertas que se van abriendo y que slo son visibles si nos acercamos a ellas desde el oro
potable. Por ejemplo, podremos entrar en la habitacin que se llama "la relacin
histrica entre la Alquimia y la Medicina", o haciendo la historia y evolucin de un
medicamento, o saln de las polmicas entre el galenismo y la Medicina qumica", o

10

Historia del oro potable

subir a la terraza de este edificio y ver el panorama de la evolucin de una Ciencia, la


Teraputica, a travs del tiempo. Incluso iremos a "parajes insospechados", como
aqullos donde se ve que una niebla confusa se extiende sobre las ciencias de la salud.
Todo esto y ms se puede ver a travs de la historia del oro potable.
Nos proponemos mirar al oro desde esta perspectiva. Habremos de mirar a la Alquimia,
a la naturaleza, a los boticarios, a los mdicos, a los filsofos... Aunque primero no
debemos sorprendernos si en algn momento hacemos todo esto a la vez. Se discute
mucho, por ejemplo, cundo se dio la unin efectiva entre la Alquimia y la Medicina.
Quien habla as, est pensando en una "parte" de la Medicina: la galenista. Pero no
podemos olvidar que el alquimista procuraba, entre otras cosas, la salud humana,
justamente como el mdico. As que, si atendemos a todos los que desde siempre han
querido procurar la salud, quizs no debamos separar tanto a una de la otra.
Es evidente, pues, que habremos de tratar obligatoriamente de Alquimia a lo largo de las
pginas siguientes. El oro potable, sea lo que fuere, es un producto cuyo origen est ah,
en la Alquimia, y por mucho que queramos asociarlo a otras disciplinas, como la
Medicina o la Farmacia, nunca deberemos olvidar que pertenece a la primera.
Como dijo Sherwood Taylor, uno de sus ms reconocidos historiadores, de los
alquimistas no sabemos ni todo lo que hacan ni todo en lo que crean y pensaban.
Personalmente prefiero que esto sea as y que, adems, siga sindolo. En ocasiones, y a
pesar de lo poco conocido que soy, afortunadamente, ya me han tachado de alquimista.
Quiero dejar claro y de forma rotunda que en absoluto he estado nunca ni un minuto
delante de un matraz. Mi formacin es estrictamente histrica y, en menor grado,
cientfica. Otros muchos se han aplicado, apoyados en sus mentes giles, en desentraar
los misterios de la Alquimia. Y algunos lo hacen muy, muy bien, alejados de
elucubraciones, con una educacin a sus espaldas, en el mbito cientfico, que ya
quisiera yo para m.

11

Historia del oro potable

2
Los orgenes
2-A El oro y el hombre
El oro ya fue considerado como medicamento mucho antes de que surgiese la doctrina
alqumica. El primer contacto del hombre con el oro fue, como no poda ser de otra
forma, en medio de la naturaleza. Y el servirse del oro no puede ser considerado como
un acto instintivo, como ocurri con los vegetales y los animales. Ni tampoco el primer
uso dado al oro ha de enmarcarse dentro de las actividades normales y elementales de
subsistencia. Ni la experiencia ni el instinto pudieron lograr que el oro fuera
considerado un medicamento. Es en otros "productos culturales" donde hay que buscar
el arranque de la trayectoria que queremos describir. Por ejemplo, en la magia y en la
religin, a veces tan lejos y a veces tan cerca. La naturaleza, poderosa y, muchas veces,
cruel con el hombre, sigue un orden que l observa. Hay das, estaciones y otros ciclos,
como el de la vida. Este orden fue remotamente asignado a poderes, fuerzas, o dioses.
Desde que se descubri el oro, los hombres le han dado una naturaleza inmortal que
enseguida se asoci con la longevidad y, de ah, a la inmortalidad. El oro "vio" cmo le
eran atribuidas estas caractersticas, entre otras cosas, por su resistencia a la corrosin
qumica.
Sea lo que sea de lo que estemos hablando, el hombre, ante la naturaleza se siente
inferior, insignificante. Ah est la Ciencia para remediar o refrendar este trauma
humano. Especialmente cuando el entorno no es misericorde con l. Su capacidad es
muy limitada, fsica y mentalmente. No comprende qu es una tormenta ni porqu se
desborda un ro. Pero su capacidad de raciocinio le lleva a explicarlo en algn lugar
insospechado a su naturaleza humana. En su entorno, en su vivir diario y cotidiano uno
de los elementos de su ambiente que le llama ms la atencin es el sol. No se duda de su
influencia, de su luz, de su calor. El sol es fuerte y poderoso, generador de la vida, dador
de la existencia. A l hay que agradecerle mucho y as se hace. El calor que reconforta,
la luz que nos hace ver y sus rayos que hacen germinar la cosecha. Pronto se establece
la relacin de lo de arriba con lo de abajo. Y lo que hay abajo ms parecido al sol es el
oro. Esta es la base y el origen de nuestra admiracin al oro. Otros de su especie ni son
tan fuertes, ni tan clidos, ni tan semejantes al sol.
Sin duda que en la atraccin del hombre hacia el oro hay un mecanismo de unin que
parte del primero al segundo. Quizs podamos imaginar sea un camino desde lo general
hasta lo particular, algo as como un acto de seleccin entre cosas con un "valor" (no
slo econmico) seguido de una eleccin del oro. Puede que no fuera as, pero nos es
ms cmodo pensar que s a decir que el papel del oro en la cultura sea algo casual. Sin
embargo, el ansia de poseerlo, tambin muy antigua, hizo que algunos hablaran mal del
oro. Bueno, concretamente de aquellos que lo deseaban. Por ejemplo, Plinio dijo que el
oro era valorado en razn del hambre con que era buscado, censurado y envilecido por
los buenos hombres y descubierto slo para ser una fregona de la vida 9. Tanto en la
religin, como en los mitos y en la magia, el oro jug siempre un papel bastante
importante, aunque, todo hay que decirlo, pocas son las propuestas que se han vertido
capaces de ofrecer una idea totalmente convincente de su porqu10.
9

Plinio, Historia Natural (HN), XXXIII, 6.

12

Historia del oro potable

El oro fue usado "desde siempre" por los hombres del antiguo Oriente Prximo
habiendo constancia de esto ya en el Neoltico. Aunque en aquel momento el oro no era
reconocido como un metal en s. Entonces se consideraba como un material resistente,
carente de validez en la actividad cotidiana11 y slo recogido por sus supestas
propiedades mgicas y por su esttica. Desde luego, como muy bien apunt Forbes, el
oro no poda competir ni con la madera ni con la Piedra como material bsico en la
elaboracin de armas o instrumentos12. No quiere esto decir que, una vez descubierta su
maeabilidad, y cominada con la tcnica de elaboracin de armas y herramientas, pudiera
servir de adorno en pequeas cantidades, una vez que era sometido a la tcnica del
martilleo, como se puede ver en algunas piezas egipcias.
Pero el oro en la naturaleza es uno de los metales ms dispersos y menos concentrados.
En el desarrollo de la industria minera de la Antigedad no puede ser comparado con la
metalurgia del cobre, por ejemplo y, por tanto, tampoco debemos ver al oro como algo
capaz de hacer avanzar las tcnicas mineras de extraccin. De hecho, cada tonelada de
tierra aurfera tratada para la extraccin del oro, suele contener apenas tres gramos del
mismo
2-B La India
La India debe haber sido un importante centro de extraccin de oro, aunque las fuentes
de las que disponemos sean todas clsicas13. Aparte de las extracciones realizadas en la
zona de Cachemira, la India supuso un camino de importacin del oro procedente de
Afganistn y el Turkestn chino hacia el mundo helenstico. Con todo, la civilizacin
india y su cultura milenaria parecen haber desarrollado una cosmogona en la que el oro
tuvo un papel muy importante y en aspectos determinantes, ya sean el religioso o el
social.
En la India antigua se consideraba al oro como la personificacin del sol en la tierra,
con todo lo que esto lleva asociado: vida, salud y fortuna. Los famosos vedas indios
resultan ser uno de los depsitos ms antiguos, por no decir el ms antiguo, del
conocimiento humano. Los vedas estn divididos en upavedas, como el Rikveda,
Yajurveda, Atharvaveda y Ayurveda, y se consideran que todos estos emanan de su texto
superior, los vedas. En el Ayurveda, el oro es el metal ms destacado, seguido de la plata
y los dems metales. No podemos olvidar que esta "funcin mental" de asociacin
corresponde a unas sociedades "menos desarrolladas", perdn por el anacronismo. En
estas culturas, el oro tambin aparece en los ritos de sacrificio y tambin como smbolo
del sol.
Toda esta clasificacin est contenida dentro de un marco de conceptos e ideas (sistema)
que creo convenientes explicar, aunque sea someramente. Este sistema, que se llama
Sankhya, dice que el mundo visible ha nacido a partir de una materia gnea primordial,
llamada Prakrti. El Prakrti no tiene forma, no est diferenciado, y no tiene ni lmites ni
lugar, sin principio ni fin. Se parece al Caos primigenio del Gnesis. Adems contiene
10

De entre todas estas propuestas, siguen siendo muy vlidas las vertidas hace tiempo por H. L. Lorimer
en su Gold and Ivory in Mythology (Londres, 1936) y Lynn Thorndike en su History of Magic and
Experimental Science (Londres, 1929).
11
De ello da cuenta Plinio, HN, XXXIII, 59.
12
FORBES, R. J., Metallurgy in Antiquity, Leiden, Brill, 1950, 142.
13
Estrabn, XV.1.34, cap. 701; XV.1.30. cap. 700 y Herodoto, III, 98; Plinio, HN, XXXIII. 66; Arriano,
Indika, XV.6.

13

Historia del oro potable

infinitos grumos, o ndulos puros, llamados gunas. Los gunas, a su vez, se dividen en
tres categoras: la energa, o rajas; la esencia o sattva y la inercia, o tamas. Por supuesto
que los tres estn interrelacionados. La ltima realidad del Universo seran los sattvas y
lo ms prximo a la materia, a la masa, los tamas. Actuando los tres en equilibrio es
como dan inicio a la evolucin csmica del Universo, a lo que nosotros llamaramos
creacin, consistente, como en nuestro Gnesis, en el proceso de desarrollo de lo
diferenciado de aquello que no est diferenciado. As, en este proceso, dentro de este
sistema, se van conformando todas las cosas, desde el Yo hasta los metales y los
minerales, teniendo en cuenta que cada uno de ellos tiene su propio desarrollo, distinto
del de los dems. No nos suena esto ya a la Alquimia y su teora de la formacin de los
metales y el "arqueo"? Por otra parte, respecto a la formacin de los metales, este
sistema considera que la materia est en evolucin y que el calor solar es el nico
depsito de calor capaz de generar los cambios qumicos en el mundo.
En la religin vdica existe ya una asociacin que luego nos ser muy til: la del fuego
y la del agua. El Dios del fuego vdico se llama AGNI y se relacionaba con el oro ya
que se consideraba a ste como su semen. Se consideraba su casa y su patria el agua,
especialmente el Mar. El sol sala desde el Mar cada da y se recoga tambin en el agua.
Como el oro, ni Agni ni el sol se disolvan en ningn lquido, ya que era del elemento
lquido de donde emanaban. Para los seguidores de esta religin, poseer y llevar oro
significaba estar congraciado con el Dios Agni, procurarse la fuerza del sol. Esta forma
de "preservarse" implicaba ya una seguridad dada al oro y la recepcin de una
influencia directa. Como vemos, amigo lector, ya estamos recorriendo el camino hacia
el uso medicinal del sol que, como no poda ser menos, est relacionado directamente
con los astros y su disciplina: la astrologa. No puede entenderse la historia del oro
potable sin la astrologa, mas an cuando fue parte del estudio obligado de la propia
Medicina durante muchos siglos despus.
Pero creo que es mejor que expliquemos todo esto con algo ms de detalle. En unas
fechas tan tempranas como el siglo VI a.C., un gobernador indio llamado Canakaya
escribi una extensa obra llamada Arthasastra. Y en medio de este tratado tuvo la
ocurrencia de insertar un tipo de oro que, segn l, era preparado por transmutacin. O,
como decan ellos, por vedha. Se haca con metales base y con mercurio preparado y le
puso el nombre de rasa vedha svarna. No piensen que esta terminologa sea algo
extraordinaria, no. Lo que s es raro es que su descripcin sea tan oscura como un
tratado alqumico del siglo XVI. Pero de lo que podemos estar seguros es que la
Alquimia estaba, varios siglos antes de nuestra era, en pleno funcionamiento en la India.
Sin embargo all se entendi de forma diferente que en Occidente. La Alquimia, en la
India, no es un fin en s misma, sino un camino consistente en la integracin de lo
individual en cada uno de nosotros, si se puede decir as.
Todos los metales, incluidos el oro, tuvieron en la civilizacin India un uso
medicinal bastante frecuente, hasta casi podramos decir que algo normal. Aunque en
los textos no se mencione de forma concreta el oro potable, s que encontramos
medicamentos preparados a partir del oro entre los tratados indios. Llamado svarna en
indio, haba de ser "purificado" antes de su uso para la salud, o sea: antes de su
administracin teraputica. La purificacin del oro es una especie de protocolo de
trabajo que es algo comn en la historia. Bsicamente tena por objetivo limpiar a este
metal de sus impurezas. Pero estas suciedades no tenan que ser obligatoriamente algo
que se pudiera ver. En ocasiones haba que limpiar el oro de unas propiedades

14

Historia del oro potable

inmateriales, para proporcionar fuerza y equilibrio. Por estos motivos, en la India, si el


oro se ingera no purificado, se crea que reduca el vigor y el intelecto individual. La
limpieza del oro no era, como ocurrir en los siglos XVI y XVII, hecha con antimonio.
En primer lugar se hacan hojas de oro y se calentaban al rojo y luego era sumergidas en
aceite. Esta operacin de calentamiento e inmersin se repeta hasta siete veces
consecutivas. Tambin se poda sumergir cada vez en un producto distinto, como orina
de vaca, leche, vinagre, etc. Al final, el oro as purificado reciba un sinfn de
propiedades, que iban desde la afrodisaca hasta las clsicas de tnico cardaco,
ordenador de los nervios y algunas ms.
Esto resulta ser muy importante porque tambin topamos, en esta asociacin
Astrologa-Medicina con la idea establecida desde mucho tiempo antes, de relacionar
una parte del cuerpo humano con un astro. As, el corazn era el rgano humano
directamente asignado al oro. Recordemos que en la India, como se ha dicho, era
corriente el uso del oro y de los dems metales para fines muy diversos. Aqu hemos
visto que el oro ya tiene asignado un procedimiento medicinal. Incluso el nio recin
nacido era reanimado y se le despabilaba mediante unos lavamientos con agua que
previamente haba sido hervida. Durante el hervor se introduca en dicha agua plata y
oro, ya que se pensaba que las popiedades que pudieran aportar no slo se conseguan
por va interna. El mdico indio que practicaba este tipo de terapias lo haca bajo un
grupo de ideas, conocidas como Medicina de Sisruta, ya considerada muy antigua en el
siglo V despus de Cristo, en las cules prevaleci la imagen de una labor que integraba
al hombre con un conjunto armonioso y equilibrado.
Otra curiosidad de este tipo de Medicina es la relacin existente entre la inmortalidad
divina y algn lquido como el nctar o la ambrosa, idea desarrollada en la mitologa
griega. Aqu la miel juega un papel destacado y Herodoto ya nos habl de la
importancia que tena entre los babilonios, quienes la usaban incluso para embalsamar.
He aqu una nueva relacin: la miel y el oro, ambas vistas ahora como sustancias
conservativas y preservativas de la degeneracin. Ms adelante veremos, cuando
hablemos de la Edad Moderna, cmo estas cualidades son las que perdurarn en el
medicamento oro potable. Plinio, en su libro 22 de la Historia Natural, deca que la miel
era un medio eficaz contra la enfermedad y, por lo tanto, para el prolongamiento de la
vida.
2-C

China

La forma original del signo de la escritura china que designa al oro, llamado chin,
o xhin representa cuatro pepitas de este metal unidas por dos lneas de tierra y bajo su
superficie, como si estuvieran dispuestas a ser encontradas, recogidas y
comercializadas, el uso ms habitual que se dio en la civilizacin china. Sin embargo, el
tratamiento teraputico que le fue dado al oro es, sencillamente impresionante, la mayor
parte del mismo bajo la Alquimia.
La alquimia china ha sido estudiada desde muchas perspectivas. Aunque todas
ellas tienen algo en comn: cuanto menos llama la atencin que los autores hagan
coincidir su nacimiento de la alquimia china y el de la alquimia alejandrina.
Especialmente llamativo, no ya por la lejana geogrfica entre ambas, sino tambin por

15

Historia del oro potable

las diferencias conceptuales14. No obstante, tanto las coincidencias como las diferencias
originaron debates entre los historiadores, plasmados la mayora en referencias cruzadas
en las ediciones de sus trabajos. De todos ellos, el ms enriquecedor (todos lo son) fue
el que tena por contenido la discusin sobre el origen nico o multifocal de la alquimia
y, en el segundo caso, sus contactos e influencias, cuya nitidez para una perfecta
conclusin es realmente escasa15. As, H. H. Dubs fue el nico que tuvo dudas a la hora
de hacer de la alquimia china el foco emisor hacia Grecia 16, mientras que Tenney L.
Davies se mostr algo ms reticente en este sentido unas dcadas antes 17, aunque aqu
no quedan rechazadas ni una ni otra. En concreto, Dubs centra el origen de la alquimia
china hacia el siglo IV a.C.; piensa, adems que slo poda nacer en una civilizacin en
la que el oro escasease y fuese poco conocido. Este razonamiento le lleva a desechar el
origen mesopotmico de la alquimia, donde los mtodos de dosificacin del metal
estaban muy extendidos18. Los historiadores no recibieron bien esta afirmacin 19. Dubs
tambin cree que la alquimia penetr en Occidente gracias a los viajeros chinos 20. Y esta
idea tambin fue rebatida por algunos, como por ejemplo B. Laufer21 y Stapleton22.
En el aspecto historiogrfico, la alquimia china ya fue examinada desde el siglo
XIX. Se puede considerar al escocs Nathan Sivin como el mejor de sus estudiosos 23.
Como caracterstica principal del trabajo de Sivin, destaca la forma panormica de
abordar la cuestin, un estilo que se iniciara en el siglo pasado a manos de Franois
Mly, aunque con unos contenidos en nada semejantes, como era de esperar24. Esta
tnica sigui ya en el novecientos, de la mano del britnico Oswald S. Johnson, un
historiador de a pie25 y de Alfred Valley, muy centrado en la explicacin de los
aspectos tericos26, aunque ya, como novedad, cerrara el parntesis abierto por Davies y
se decidiera a publicar la biografa del alquimista medieval Chang Chun (h. 1148)27.
En los aos cuarenta, toda vez que los conceptos de la alquimia china ya estaban
suficientemente expuestos en trabajos anteriores, Li Chiao Ping, amigo y colaborador
de Tenney L. Davies, public un trabajo, an generalizador, sobre la qumica oriental,
aunque situ la alquimia como elemento prctico de dichos conceptos, lo que
representa, desde la perspectiva que aqu he tomado, una innovacin 28. Poco a poco,
14

Por ejemplo, los chinos crean en la existencia de un quinto elemento (la madera), mientras que los
alejandrinos slo en cuatro.
15
Un claro exponente del debate fue el artculo de tono conciliador que publicase el islamista H. J.
Sheppard, Alchemy: Origin or origins?, en Ambix, 17 (1970), pp. 69-84.
16
DUBS, HOMER H., The beginnings of alchemy, en Ambix, 9 (1961), pp. 23-36
17
DAVIES, T. L., The identity of chinesse and european alchemical Theory, en Journal of Unified
Science, 9 (1939), pp. 7-12. Davies, adems de sus trabajos histricos sobre la alquimia oriental, tambin
reedit crticamente textos, como podemos ver en An ancient chinesse Treatise on alchemy intitled
<Tsan Tung Chi>, written by Wei-Po-Yang about 142 a.D., en Isis, 18 (1932), pp. 210-219, donde nos
detall la biografa el alquimista Lui-An, virrey de Hu-Nan.
18
H. H. Dubs, op. cit., pp. 80 y ss.
19
Ver las opiniones al respecto en SHERWOOD TAYLOR, F., The Alchemy, Nueva York, 1949, p. 75.
20
H. H. Dubs, op. cit., p. 84.
21
En Isis, 12 (1929), pp. 330-332.
22
STAPLETON, H. F., The Antiquity of Alchemy, en Ambix, 5 (1953), pp.1-43.
23
SIVIN, N., Chinesse alchemy: preliminary studies, Cambridge, Cambridge University Press, 1968.
24
MLY, F., Lalchimie chez les chinois, en Journal Asiatic, II (1895), pp. 314-340.
25
JOHNSON, O. S., A Study of Chinesse Alchemy, Shangai, Comercial Press, 1928.
26
VALLEY, A., Notes on chinesse alchemy, Londres, B. P., 1930
27
Publicado en Londres, Easton University Press, 1948.
28
LI CHIAO PING, The chemical arts in Old China, Londres, Easton University Press, 1949. Las
colaboraciones con Davies se remontan a los aos treinta, cuando ambos eran profesores de la
universidad inglesa de Easton y se interesaban por el mismo tema. Por ejemplo: DAVIES, T. L. &

16

Historia del oro potable

aparecen estudios ms especficos, como son los de las relaciones entre la medicina y la
alquimia en China, realizados por Georges Beau 29, o la vuelta a la cuestin de las
influencias, retomadas por el sinlogo y estudioso de la ciencia en esa civilizacin,
Joseph Needham30. Por su parte, H. J. Sheppard, estudioso de la alquimia, del
hermetismo y de su simbolismo y de todas las cuestiones que la relacionan con la
religin, nos proporcion una excelente visin general en un artculo sobre la alquimia
en China31. Es curioso que estos autores nos ofrezcan, como por casualidad y a
escondidas, su propia opinin de lo que significa para ellos la alquimia (incluso en
artculos de tan slo unas cinco pginas) y no escriban ampliamente sobre ello, sobre
sus propias reflexiones en obras de mayor envergadura32.
Por ltimo, Mircea Eliade, profesor de la Universidad de Chicago, estudi, con su
tono personal de antroplogo, toda la alquimia asitica 33. Su aportacin es, en mi
opinin, fundamental ya que supo salvar el problema que rezuma en todos estos
trabajos: la depuracin de los conceptos usados en cada rea geogrfica, la justa
calibracin previa a su uso. Como muy bien dijo, hemos de tener claro que no todo es
alquimia, que existen tambin las artes de trabajar el metal y tambin el llamado Arte
Real (Ars Regis) de los metales, practicado principalmente en Egipto, ambos anteriores
cronolgicamente a lo que podemos definir ya como la alquimia propiamente dicha. No
podemos generalizar de la forma en la que lo hicieron muchos de los autores antes
mencionados. Una cosa es trabajar el metal, otra es hacerlo con la idea de su
transformacin y otra la de hacerlo alqumicamente. La metalurgia es mucho ms
antigua que la alquimia, aunque en ambas haya una idea semejante de la metalognesis.
Para estas cuestiones, nada mejor que la impresionante obra del alemn Edmund von
Lippman acerca del nacimiento y extensin de la alquimia. l se encargar de
diferenciar y dejar claro cada cosa. Por ejemplo, nos dice que
El antimonio metlico, que se obtiene facilsimamente por la reduccin del
mineral, era conocido antes del reinado del rey babilonio Sargn I (hacia el 2.850
a.C.); una gran bola hecha de este metal nos ha llegado de la poca del rey Gudea
(hacia el 2.600 a. C.). 34
En la actualidad, se considera que la ms antigua aplicacin del oro como un
agente teraputico, se dio en la civilizacin china 35. Y no slo como oro potable, ni entre
los alquimistas. Tanto fsicos como cirujanos usaron el oro para curar furnculos y
lceras. En realidad, el uso del oro en Medicina estuvo muy extendido entre la longeva
civilizacin china. Hay referencias de que se us para las nuseas nada ms y nada
CHIAO PING, Chinesse alchemy, Nueva York, Scientific Monthly, 1930.
29
BEAU, G., La mdecine chinoise, Pars, Seuil, 1965.
30
NEEDHAM, J., Refiners fire: The enigma of Alchemy in East and West. The second D. J. Bernal
lecture delivered at Birbeck College, London, 4th frebuary, 1971, Londres, Birbeck College, 1971.
31
SHEPPARD, H. J., Chinesse alchemy, en Ambix, 8 (1960), pp. 60-78.
32
Sin embargo, dichas reflexiones, aparecidas como relmpagos en sus trabajos, parecen estar en
concordancia con las da la segunda generacin de tradicionalistas (como los franceses Ren Alleau,
Serg Hutin, Bernard Husson y Jcques Sadoul), incluso influenciadas por ellas. Por no ir ms lejos,
Sheppard, en el artculo antes citado, en la pgina 60 nos dice: Alchemy is the Art of liberating parts of
the Cosmos from temporal existence and achieving perfection which for metals is gold, and, for man,
longevity; then inmortaliy, and finally, redemption.
33
Eliade, M., Alquimia asitica y babilnica, Barcelona, Paids, 1982.
34
Lippman, E. von, Entstehung und Ausbreitung der Alchemie, vol. I: Berln, 1919, vol. II: Berln, 1931.
La cita est en el vol. II, p. 42.
35
Zhao Huaizhi & Ning Yuantao, "China's Ancient Gold Drugs", Gold Bulletin, 34 - 1 (2001), 24-29.

17

Historia del oro potable

menos que alrededor del ao 2.500 a.C.36. Como nos dijo Huan Kuan, de la dinasta
Han, que gobern prcticamente los dos siglos antes de Cristo, "la gente bebe oro y
perlas porque ellos creen que as disfrutarn de la vida eterna en la tierra y en el cielo".
Lo mismo pensaba Wey Bojang, escritor del texto Zhouyi Congtongqi, aadiendo que el
oro "es la cosa ms valiosa del mundo porque es inmortal y nunca se corrompe. Los
alquimistas lo toman y as alcanzan la longevidad". Como han apuntado algunos
estudiosos, la gente saba muy poco de la "naturaleza inmortal del oro" desde el punto
de vista estrictamente cientfico, pero le llenaron de maravillas sobre sus efectos en el
cuerpo humano. Esto fue lo que hizo que el oro potable naciera. Concretamente fue el
hecho de que, tras los "dones" otorgados al oro antes citados, se inici una exploracin
de las aplicaciones del oro para el tratamiento de las enfermedades. De ah surgieron
dos cosas. Por un lado el oro medicinal, dando lugar a varias aleaciones y a un mosaico
de preparaciones, por otro el oro potable, consistentes todas en diversas soluciones, ya
sean llamadas as por tener un color similar al oro o por contener algn in de oro. De
cualquier forma, tambin dio origen al elixir de la longevidad. Aunque hemos de tener
cuidado y no equiparar siempre al oro potable con el elixir. Todo oro potable poda ser
llamado elixir, pero no todo a lo que se llamaba elixir era oro potable.
En la Antigedad se fue acumulando experiencia gracias a una prctica insistente
e imparable. As, sobre el oro medicinal, la combinacin de varios medicamentos
desarroll la comprensin de su efecto en la cura de la enfermedad. Esto llev a que el
oro fuera otro componente ms. Ah tenemos varios ejemplos, como el Zixuedan, que
llevaba, adems de oro, talco, magnetita y varias races de plantas; o el Zhibaidan, que
inclua, adems de oro, cuerno de rinoceronte, mbar, etc. Ambos medicamentos, de uso
interno, ya los encontramos en el Bencao (libro o compendio de materia mdica) que
escribiera Li Shizhen (1515-1593) en el entorno de la famosa dinasta Ming (13681644).
En cuanto al objeto de este trabajo, el oro potable. La primera noticia en China
se remonta al ao 81 de nuestra era. La dara Huan Kuan, a quien ya hemos citado, en
su libro De la sal y el acero. Aqu, el oro potable es descrito como uno de los mejores
elixires. Pero adems deja asentado que este medicamento es referido siempre como un
"oro bebible". Al parecer, otros oros medicinales, hechos a partir de escamas y polvo de
oro estaban en camino de ser desestimados, porque se pensaba que no podan estar
mucho tiempo asentados ni en el estmago ni en los intestinos. No por el oro en s, sino
por la toxicidad que provocaban los otros elementos del compuesto medicinal. De ah
que se intentara solucionar el problema haciendo un "oro bebible". Algunos estudiosos,
como Meng Naichang han reproducido las recetas de oro potable aparecidas en varios
textos antiguos con resultados distintos37. En cualquier caso, lo ms importante es que
fue en China donde se acumul una gran experiencia a partir de una prctica
continuada. No es que en pocas posteriores no se dieran fases de mucha actividad, no.
Pero en China, el desarrollo de dicha actividad fue muy parejo al marco conceptual bajo
el que se desarrollaron. En cambio, en el siglo XVII, por ejemplo, algunas reflexiones
sobre el oro potable se distanciaban completamente de la prctica.

36

Needham, J. M., "Science and Civilization in China", Cambridge, Cambridge University Press, 1974,
vol. 5, 285; Brooks, R. R. y Wigley, R. A., "Gold ans Silver in Medicine", en Brooks, R. R. (ed), Noble
Metals and Biological Systems, CRC, Press Inc. ,1992, 277-279.
37
Meng, N. et all., Studies in the History of Natural Science in China, 1987 (2), 97-104.

18

Historia del oro potable

Pese a que la alquimia china sigue siendo una gran desconocida, no en vano hay que
dominar el chino clsico para poder acceder a sus fuentes, si sabemos que se desarroll
siguiendo dos tradiciones: la llamada alquimia externa o waidan y la alquimia interna o
neidan. Ambas buscaban el mismo objetivo, la inmortalidad, pero cada una segua
caminos distintos. Podramos decir que la alquimia externa era material, encaminada a
la preparacin de supuestos elixires de la inmortalidad a partir de la manipulacin de
sustancias naturales, mientras que la alquimia interna era de carcter marcadamente
espiritual y persegua producir un cambio dentro de la persona del alquimista, para
producir su perfeccionamiento.
En los primeros siglos de nuestra era surgen los primeros datos sobre la bsqueda de un
elixir de la inmortalidad. Los alquimistas chinos seguidores de la alquimia externa
intentaron elaborar una droga de la inmortalidad por medio de la transmutacin de las
sustancias qumicas. Este elixir, denominado Huandan o Elixir del Retorno, se obtena
tras devolver las sustancias de partida a su condicin original, a travs de la repeticin
de operaciones cclicas. Los principales ingredientes para preparar el elixir eran el
cinabrio, por su color rojo y sus propiedades qumicas, y el oro, por su inalterabilidad.
Existan varias recetas, siendo la principal aquella que sublimaba el cinabrio hasta
nueve veces, produciendo la Unidad Primera, unin del yin y del yang, pasaporte a la
inmortalidad38
Si bien esta teora parece ser la hegemnica, para Michela Pereira, mxima especialista
actual en la materia, la conexin del mito de la inmortalidad con las tcnicas
metalrgicas se produce en Occidente ms tarde que en las culturas orientales. La poca
en la que se retoma el concepto de un frmaco mtico es a travs del contacto con la
cultura islmica. Es entonces cuando la idea de que un producto alqumico pueda
conferir a los seres humanos la salud perfecta y la longevidad (la inmortalidad no se
poda concebir en el esquema cristiano) ser el momento culminante de la historia de la
alquimia occidental, rpidamente seguido de una diversificacin en la bsqueda
alqumica, que cristalizar en una tradicin de mltiples facetas39. Es decir, a pesar de
no rechazar los postulados de Needham y Pregadio40, no est suficientemente claro que
los mismos hayan de ser as.
2.D

Asiria y Babilonia

Estrabn nos habl de la existencia de oro en el ro Hytkanis, en la regin de Carmania,


en lo que fue Persia41. Pero lo ms llamativo, aparte del uso medicinal del oro, es el
grupo de leyendas generadas en esta zona que la relacionan con el norte europeo, como
nos dej dicho Herodoto42; Estrabn cuando habl de los masagetas o los ros
hyperbreos43 o Plinio, con la famosa historia de la lana dorada44.
38

BARYOSHER-CHEMOUNY, M (1996), La qute de limmortalit en Chine: Alchimie et paysage


intrieur sons le song, Pars; ESPOSITO, M (1997), Lalchimia del soffio: la practica della visione
interiore nellalchimia taoista, Roma; PREGADIO, F. (1990), The Book of Nine Elixirs and its
Tradition: a Study of the Huangdi jiunding shendan jingjue, Naples].
39
PEREIRA, MICHELA (2001), Arcana Sapienza. L'alchimia dalle origini a Jung, Roma, pp. 25-26].
40
Fabrizio Pregadio es, quizs, la mxima autoridad en materia de alquimia china. Incluso aprendi dicho
idioma y tradujo los textos. Tiene una extensa bibliografa que se puede consultar en
http://helios.unive.it/~pregadio/cv.html.
41
Estrabn, XV.2.14, cap. 726
42
Herodoto, I, 215 y III. 116.
43
Estrabn, XV.1.58, cap.711.
44
Plinio, HN, VI, 14; VI, 30 y XXXIII, 52.

19

Historia del oro potable

Para el caso de los estudios histricos en las civilizaciondes asiria y babilnica hay, no
obstante una diferencia respecto el caso chino o griego: las publicaciones de ambos
tipos (generales y especficas45) coinciden cronolgicamente en los aos veinte y treinta.
Un buen ejemplo son las de Richard C. Thompson, del primer tercio de siglo, quien, a
pesar de usar el trmino /qumico/ en sus obras, casi habla de alquimia tanto como de
qumica46. Otra faceta inherente, tanto a la alquimia como a la qumica es la tcnica
operatoria y su aplicacin, su concordancia, o no, con los principios tericos, tanto
qumicos como alqumicos. Si ya es difcil su estudio en otras pocas posteriores, ms
an lo es en sta. Afortunadamente, el erudito alemn Edmund Darmstaedter se ocup
de ello, cuando la alquimia gozaba de inters en la Alemania de los aos veinte y
treinta47. El mismo tema sera retomado en los aos cincuenta por Marcel Levey, quien
analiz de forma concienzuda los textos de carcter cientfico y la metalurgia 48 que se
practicaba en Mesopotamia. Pero es necesario esperar hasta los aos sesenta para que
saliese a la luz un trabajo especfico de calidad, tanto por su contenido como por la
contextualizacin. Fue el artculo, de tan slo quince pginas, que publicase Alfred L.
Oppenheim49.
2.E

Egipto

Es muy probable que unas cuentas de collar de oro encontradas en antiguos


yacimientos excavados en Egipto pertenezcan a un periodo conocido como el
Badariense, es decir, casi 4000 aos a.C. No parece mucho, la verdad, pero apenas 500
aos despus, en otro periodo llamado Geerzense, ya qued demostrada la relacin
comercial del Alto Egipto con Palestina, por un lado y con Mesopotamia por otro. En
esta relacin comercial el principal producto que interesaban a los extranjeros era el oro.
En estos momentos, hacia el 3250 a.C., la principal regin productora es la que ocupa el
espacio entre el Valle del Nilo y el Mar Rojo. Incluso la ciudad de Nagada naci frente a
Coptos, en la desemocadura del Uadi Hammamat, lugar idneo para controlar todo el
comercio de minerales y metales procedentes del desierto oriental egipcio. Por cierto,
que Nagada significa "la Ciudad de Oro". Es ms, alguna autoridad en la historia del
Egipto pre-dinstico no duda en afirmar que "el esfuerzo por controlar este comercio y
explotar las riquezas del desierto oriental [] pudo ser un factor importante en el
establecimiento de un control contralizado mayor..." 50. O sea, que el comercio del oro
fue capaz de generar y orientar, acompaado de otros factores, el nacimiento de la
magnfica, inigualable y esplendorosa civilizacin egipcia. Casi nada.
La fascinacin de la civilizacin egipcia por el oro es algo que no sorprende ni al
ms desinteresado. Los faraones mandaban expediciones fuera de sus dominios para
conseguir oro con el que llenar y decorar sus tumbas y ellos mismo se llamaban
45

Tmese generales como obras de ciencia y/o de qumica y especficas como obras de alquimia.
Thompson, R. C., On the chemistry of the Ancient Assyrians, Londres, 1925, o su Dictionary of
Assyrian Chemistry and Geology, Oxford, Clarendon Press, 1933.
47
Darmstaedter, E., Assyrische Chemich-Technische Vorschriften und ihre Erklrung, en Archiv fr
Geschichte der Mathematik, der Naturwissenschaften und Technik, 10 (1927), pp. 72-86.
48
Levey, M., Chemistry and chemical Technology in Ancient Mesopotamia, Amsterdam, 1959.
49
Oppenheim, A. L., Mesopotamia in the Early History od Alchemy, en Revue dassyriologie, 60
(1966), pp. 29-45.
50
Trigger, B. G., "Los comienzos de la civilizacin egipcia", en Trigger, B. G., et allii, Historia del Egipto
Antiguo, Barcelona, Crtica, 1985, p. 60 (ed.or.: 1983).
46

20

Historia del oro potable

descendientes directos del Dios-Sol Ra, lo que significaba que, as, adquiran sus
propiedades en el "otro mundo" 51. No menos ocurra con el resto de la poblacin, que
usaba collares y amuletos que servan de vehculo para los hechizos mgicos.
Tambin en el Egipto Antiguo eran frecuentes las narraciones sobre bebidas
relacionadas con la inmortalidad y la longevidad, especialmente en los escritos
gnsticos y hermticos. En el Poimandres, un texto del Corpus Hermeticum52, aparecen
bebidas tales como al Agua de Vida (Aqua vitae), Aqua permanens o, ya el propio oro
potable. El uso combinado de la miel y el oro, que se dar a finales de la Edad Media y
en la Edad Moderna procede de todas estas asociaciones, algunas de las cuales
acabaremos de explicar en su lugar correspondiente. Y, por supuesto, el Sol. No se
concibe la civilizacin egipcia sin l. Todo su mundo, su cosmogona y sus creencias,
sean del tipo que fueren, quedaron determinadas por el sol. Claro que no nos olvidamos
del Nilo. El sol rige la dualidad de los mundos, el da y la noche, la vida y la muerte. El
hades egipcio abajo y el Dios-Sol en lo ms alto de Egipto.
Pero vayamos ms despacio. A menudo se ha dicho que en Egipto no hubo lugar para la
Ciencia y que un conjunto de operaciones o de observaciones agrupadas en forma de
"arte" o conocimientos no podan ser vistas como el tipo de pensamiento inherente al
que hay en todo marco cientfico desarrollado por una civilizacin. Que se sepa que
haba minas, que Nefertiti mandaba expediciones para buscar los mejores rboles de
canela en el frica ms profunda, o que la estrella Sirio ocupaba un lugar fundamental
en la astrologa egipcia, no pueden conformar elementos a los que se llamara
propiamente "Ciencia Egipcia". Esto es un grave error. S que hubo Ciencia egipcia, y
mucha. Aunque estamos ante el problema de querer ver todo tal y como pensamos que
debera ser a nuestros ojos. Los egipcios elaboraron una escritura nacida de lo que hoy
se llamara "contabilidad aplicada a empresas". Una empresa egipcia era organizar y
controlar la construccin de una pirmide hasta su final.
Nosotros, nuestra Ciencia, si fuera vista por alguien totalmente ajeno, la vera
como el ms puro arte de clasificar. No decimos qu es algo si antes no est clasificado.
Una nueva constelacin, una nueva planta, una nueva especie. Todo est dentro de un
grupo que, quizs, pertenece a otro grupo ms amplio, y as sucesivamente. Hoy da,
cuando los cientficos dicen que un nuevo descubrimiento ha de ser visto con cautela y
que estn a la espera de confirmaciones, lo que en realidad quieren decir es que lo que
han visto no est an clasificado al cien por cien53.
Los egipcios tambin clasificaban, pero no como lo hacemos nosotros. As, ellos
englobaban dentro de lo mismo a los metales, a sus aleaciones, a algunos minerales de
color o brillantes y a las piedras preciosas, algo que a nadie se le ocurrira en la
actualidad. Lo hacan porque a todos se les aplicaba un trabajo de coccin dentro de la
prctica del metalrgico o del orfebre. Otras veces cambiaban esta forma de
clasificacin y se acogan a una diferente. Por ejemplo lo hacan basndose en algunos
51

Kemp, B. J., El antiguo Egipto. Anatoma de una civilizacin, Barcelona, Crtica, 1992 (ed.or.: 1989),
309-312, 326, 328-329.
52
La datacin del Corpus Hermeticum hay generado interesantes debates. Algunos de ellos se pueden
consultar en Barnel, M., Atenea Negra. Las races afroasiticas de la civilizacin clsica, Barcelona,
Crtica, 1993.
53
Hay que notar la importancia de la afirmacin anterior. Para clasificar, la parte se desvincula del Todo al
que pertenece y pasa a integrarse en un sistema que, habitualmente, se considera como el Todo; pero no es
cierto, ya que la suma de las partes de un sistema no son iguales al Todo.

21

Historia del oro potable

aspectos fsicos. As haba elementos brillantes, o blancos, o duros... En alguna ocasin,


alguien hablaba sobre cul era la relacin, dentro de la terminologa alqumica de los
conceptos "hidrargyros" y "litargyros". Ambos eran blancos. En ltima instancia, la
clasificacin de los metales y minerales por los egipcios se basaba en algunas de sus
propiedades que les hacan parecer inalterables. Ya podemos ir pensando en que, con lo
dicho, en los egipcios, la idea del fuego como elemento transformador era muy
importante. La inalterabilidad, el brillo, la coccin... todo estaba relacionado con el
trabajo con el fuego.
Al trabajar con el fuego, ante los ojos de los alquimistas, lo inalterable dejaba de serlo.
Especialmente el vapor que se desprende, que es el producto ms simple que se obtiene
tras someter un metal o un mineral al fuego alterador. Ms adelante, desarrollando el
contacto con el fuego, se puede hablar de calcinaciones, cenizas, sales, etc. Pero la idea
de esencia y de tintura de los metales nace desde el primer momento entre los egipcios.
Sin embargo, la de un fuego purificador es anterior, muy anterior, tanto que no puede
ser precisada.
Se conservan en la Universidad de Leiden (Holanda) una coleccin de papiros egipcios
que se consideran como los textos alqumicos ms antiguos conocidos. Su importancia
histrica, no slo en la historia de la Alquimia, sino en la historia General, est lo
suficientemente demostrada. Los papiros de Leiden pertenecen a un fondo mayor, una
coleccin de antigedades que se reunieron en la primera mitad del siglo XIX. El
promotor de esta coleccin fue el vicecnsul de Suecia en Alejandra. Est escrito en
lengua demtica, sucesora de la egipcia, y tambin transcrito al griego. Consta de una
serie de descripciones de palabras de materia mdica y de Alquimia y fueron extrados
de una tumba de la antigua e importante ciudad egipcia de Tebas, probablemente de un
mago54. Cuajado de ideas gnsticas, relacionando la astrologa con las plantas y con el
estudio de las aleaciones metlicas, no contienen nada del oro potable, pero s nos
ofrecen una excelente imagen de la trayectoria de la idea de tintura metlica, cuyo
soporte conceptual est hermanado con el del oro potable. Estn concretamente en las
partes referentes al refinamiento del oro. No es que se centren exclusivamente en l, ya
que se describe cmo se emblanqueca el estao o el cobre o se purificaba la plata, pero
aqu lo que nos interesa es el oro.
Sobre el oro, mencionan de ciertas prcticas artesanales, entendiendo artesanal como el
conjunto de operaciones realizadas por un especialista conducentes a la obtencin de
ciertos productos y elaboradas con la ayuda de varios instrumentos. As, nos explican
cmo se coloreaba, nos ofrece procedimientos para las soldaduras de piezas de oro y la
preparacin del licor de oro. En cuanto a la Alquimia propiamente dicha, hay varias
cuestiones relativas a la transmutacin de los metales, como la multiplicacin del oro y
la tintura del oro. Mucho se ha criticado a quienes afirmaban que en estos papiros hay
evidentes connotaciones alqumicas, frente a otros que defienden lo contrario. Es difcil
de saber. Sobre todo porque quizs resulte que es a su contenido a lo que los antiguos
llamaron Alquimia y no a lo que nosotros solemos hacer, algo en lo que no se suele
reparar.
2.F
54

Grecia

Datados hacia finales del cuarto o principios del tercer siglo a.c. y hoy conocidos como Leyden X y el
papiro de Estocolmo, cuentan con 250 recetas.

22

Historia del oro potable

En cuanto a la tcnica relacionada con la Alquimia, la destilacin, los alambiques


descritos por los griegos sirvieron a los alquimistas para preparar lo que ellos llamaban
"aguas divinas", como la que hacan con azufre nativo y cal. De su unin se obtena un
polisulfuro de calcio que atacaba a los metales muy rpidamente. Por ejemplo, el agua
de azufre, que tuvo un gran papel entre los alquimistas griegos. Despus, este nombre
fue sucesivamente extendido a los lquidos destilados de toda naturaleza, como el
vinagre, las soluciones de cido sulfuroso o cido sulfrico, los aceites esenciales y
cualquier tipo de aguas extradas de las plantas.
Durante muchos siglos, la Alquimia, de donde eman la idea del oro potable, dominada
por la filosofa de Aristteles (356-323 a.C.). En realidad, no podemos comprender
cmo fue la Alquimia sino entendemos primero qu dijo nuestro filsofo. Bueno, dijo
muchas cosas, pero las que interesan aqu son las relacionadas con la teora de la
materia. Es curioso que los alquimistas nunca pretendieron, ni con el ms mnimo
esfuerzo, deslindarse de la idea de una materia universal. Para Aristteles, todas las
cosas tenan como origen una materia primera. La misma no exista como tal, sino que
se pasaba de la potencia al acto mediante su plasmacin bajo cualquier cosa que tuviera
forma. As, la forma ha de ser entendida como la dureza, el brillo, el color, el peso o
cualquier otra cosa capaz de dar tan slo una propiedad a las cosas. De las formas se
originaban los cuatro elementos (tierra, aire, agua y fuego). Cada elemento estaba a su
vez compuesto por pares de cualidades. El fuego tena dos, el aire otras dos y as todos.
Qu cualidades? Eran tambin cuatro: el calor, lo seco, lo frio, y, por ltimo lo hmedo
o lquido.
Si hay cuatro elementos y cuatro cualidades y cada elemento tiene dos
cualidades, obligatoriamente han de compartirlas. En efecto, Aristteles seal que el
fuego tena entre sus cualidades el calor y lo seco; el aire comparta el calor con el
fuego, adems de tener lo lquido o hmedo; el agua comparta con el aire lo lquido,
adems de tener lo fro y, por fin, la tierra comparta lo frio del agua y lo seco del fuego.
Esta caracterstica del sistema aristotlico, la de compartir cualidades entre los
elementos con sus ms prximos, se haca de forma igualitaria, ya que en cada uno de
ellos predominaba una cualidad. El fuego era calor en primer grado y seco en segundo,
y as sucesivamente. La clave de la idea de transmutacin de la Alquimia est en que
Aristteles deca que ningn elemento es algo cerrado, inmutable e invariable. El fuego
poda convertirse en aire por medio del calor, el aire en agua por medio de la humedad;
el agua en tierra por medio del fro y la tierra en fuego por medio de la sequedad. No era
la nica forma de cambiar que posean los elementos. Si el fuego se desprenda de lo
seco y el agua de lo fro, se convertan en aire, o si el aire se desprenda del calor y la
tierra de lo seco, se convertan en agua. En realidad, en todo esto, lo que cambia es la
"forma", pero nunca la materia prima que constituye la base de cada elemento.

23

Historia del oro potable

CALOR

FUEGO

AIRE
HUMEDAD

SEQUEDAD
TIERRA

AGUA

FRIALDAD

As, el alquimista avezado, sabiendo alterar proporcionalmente cada cosa, y sabiendo


cmo se ha de hacer, podra fijar su objetivo en su tarea. Para ello tambin se basaron en
las ideas aristotlicas. Sobre cmo se formaban los metales y lo minerales, deca que
haba dos humores, vapores o exhalaciones, como queramos llamarlo, aunque el filsofo
no aclara si llegan a ser materiales alguna vez o no y simplemente son alguna especie de
espritus. Una de las dos es vaporosa y la otra humeante. La vaporosa se produce
cuando el calor del sol sobre el agua hace subir el vapor de la misma. La otra, la
humeante ocurre cuando el calor del sol cae sobre la tierra seca. Podemos imaginarnos
esos das de calor sobre el asfalto visto a lo lejos, donde todo lo que hay encima de l
parece moverse. Esto es a lo que Aristteles llam exhalacin humeante. Tambin dijo
que una, la humeante es el origen de todos los minerales y la otra de todos los metales.
Los metales, pues, nacen a partir de una exhalacin humeante que no puede salir y
queda aprisionada. La diferente presin originara las diferentes clases de metales.
En la mitologa griega, Ganmedes fue considerado el ms bello de los mortales. Era el
hijo de Tros, un troyano, y de su mujer Calirroe, hija de un Dios fluvial llamado
Aqueloo. Su belleza hizo que Zeus le eligiera para trabajar en el Olimpo como copero
de la mesa donde coman. Sustituyendo a Hebe, Ganmedes pas a servir a los dioses el
nctar y la ambrosa, las dos bebidas que, unidas, conferan la inmortalidad. A veces,
Zeus, recompensaba a los que se vean afectados de sus caprichos. Y esta fue una de
esas veces. Como sustitucin por el servicio de Ganmedes, Zeus regal a su padre,
Tros, dos cosas que nos llaman la atencin: un corcel inmortal y una cepa de oro. No
tiene nada que ver este pequeo relato mitolgico con el oro potable, pero en l se
encuentran prcticamente todos los elementos que lo caracterizarn: el agua como
elemento lquido, la inmortalidad y el oro.
Por su parte, la Ciencia griega concede un muy escaso papel al oro dentro de la
Medicina, ni Platn lo hace en la fbula del hombre-metal que diera en "La Repblica".
Tanto Hipcrates, como Celso o Dioscrides daban al oro un papel puramente
pintoresco. Dioscrides dijo en su Materia medica que el oro debera apagarse en vino55.
Es curioso que, y segn sus propias palabras, Dioscrides prefiera el vino al agua ya que
atrae mejor las virtudes del metal. Esta idea no era exclusiva del oro. Avicena, Pablo de
Egina y Aecio nos mencionarn en la Edad Media que si una Piedra de molino se apaga
en vino, ste mejora bastante. No olvidemos que en el perodo clsico griego, la qumica
metalrgica era ejercida, exclusivamente, por esclavos. Transformar la materia era
indigno de los filsofos, debido al divorcio existente entre razonamiento y experiencia.
Por estos motivos, el artista del metal guardaba sus secretos, mientras que el filsofo
haca lo mismo con las ideas.
55

Nacido hacia el ao 460 a.c., Hipcrates tuvo tiempo para desarrollar una doctrina mdica que se ira
conformando en los aos porteriores, apareciendo ntidamente en el siglo IV a.c. En cuanto de
Dioscrines, romano,m vivi en el siglo I de nuestra era.

24

Historia del oro potable

Pero no podemos descartar que la idea del oro medicinal perviviera dentro de la
Medicina popular, una compaera de viaje de la oficial que an hoy sigue a su lado.
Pero volvamos a Plinio. En el captulo 25 del libro 33 de su Historia Natural ve el oro
como un medicamento enrgico si se lleva como amuleto, lo que ampla las propiedades
mgicas de la Antigedad que hemos repasado tan ligeramente. Tambin describe un
preparado mediante calentamiento de oro con sal y una sustancia llamada "misy"
(probablemente pirita). No sabemos con certeza qu era el misy, pero ya aparece
enunciado en los papiros de Leiden y de Estocolmo.
Sin embargo, Plinio era de la idea de que el oro poda transmitir su "fuerza" a las cosas
que se quemaban junto a l en una vasija de barro. Y as nos propone quemar el oro con
algunos grumos de sal (el doble del peso del oro) y el mismo peso de esquisto que de
oro. No slo eso, Plinio ya sabe que el alumbre negro puede purificar al oro. Con la
ceniza de este procedimiento de calcinacin, al disolverse en agua poda curarse el
salpullido de la cara, las fstulas y las hemorroides.
Tampoco el afamado mdico Galeno da ningn uso ni a la plata y ni al oro. Ya henos
hablado de la relacin con el medio que hizo que durante siglos el hombre acept que
cada reino de la naturaleza estaba destinado a proporcionarle medios especficos para su
subsistencia. Muchos de estos medios eran usados, como tambin hemos dicho, de
forma instintiva.
As, del reino animal tomaba todo lo que necesitaba como alimento, el reino vegetal
constitua la gran botica a la que poda acudir cuando se encontraba enfermo y el reino
mineral era la fuente de los venenos. Estos conceptos, asimilados por el mdico Galeno
de Prgamo en el siglo II de nuestra era, sentaron las bases de la farmacologa racional,
practicada durante siglos en el occidente europeo. Dejamos de lado que Aristteles
menciona en sus textos pseudogrficos de la Edad Moderna al oro como medicamento y
de forma muy semejante a como lo hiciera despus Avicena.
No hemos de desesperarnos tan pronto, ya que la continuidad histrica, al menos desde
el siglo VI antes de Cristo, est definida. Un griego, Nicandro de Colofn, mdico y
poeta, de fines del siglo III a.C., escribi varias obras, muchas de ellas ya perdidas,
como suele ser habitual. Entre las que quedaron hay dos de tinte farmacutico, como
Theriaca y Alexipharmaca. La primera de ellas, bastante general, trata de las heridas
causadas por animales venenosos, como el escorpin; la segunda es un complemento a
la anterior, dando mucho ms detalles sobre venenos de los tres reinos. Al hablar de los
remedios contra el veneno de acnito, nos recomienda tomar agua en la cual se halla
sumergido un trozo de metal de hierro, o plata u oro. As, una vez apagada la
incandescencia en que fueron sumergidos, el agua se ha de beber. Toda esta tarea, segn
nos dice, tambin se puede hacer con miel. Es poco y parece seguir a Dioscrides, pero
ya tenemos un ejemplo de la consideracin existente sobre la simpata que se transmita
de un metal a algo lquido. Esta consideracin no debemos achacarla, en absoluto, a una
poca concreta o a unas creencias particulares. Hay ideas que se insertan en una cultura
y se transmiten. Luego van siendo partes integrantes de la misma y suben al escalafn
de la cultura general humana.
En este recorrido cronolgico realizado desde lo general hasta lo especfico, desde
los estudios amplios, donde la alquimia se integra en la qumica, hasta los aspectos

25

Historia del oro potable

exclusivos que le dan carcter propio, podemos ver cualidades que no son tratadas con
la debida profundidad en las del primer tipo. Por ejemplo, los espectos tcnicos fueron
analizados por R. Pfister ya en 193556, los religiosos, por Charles A. Browne 57 y los
filosficos, los ms importantes, por Arthur John Hopkins, quien concluy que el
mencionado divorcio entre filosofa y qumica descrito por Hoefer, a pesar de existir
realmente, fue en la propia civilizacin griega donde muri, originando as la nueva
filosofa de la naturaleza58, tesis que ms tarde sera rebatida por Mircea Eliade. No se
puede concluir sin mencionar algunos trabajos de conjunto que nos ofrecen excelentes
perspectivas generales acerca de toda la ciencia griega, cuya lectura es necesaria para
comprender el lugar que la alquimia ocup en ella. As, los profesores de la Historia de
la Ciencia Cohen e Israel Edward Drabkin (1905-1965), ambos rupturistas 59, publicaron
hacia finales de los aos cuarenta varios trabajos de este tipo donde profundizan en las
races filosficas de la ciencia griega, cambiando hbilmente de un nivel a otro sin
embrollarse60; aunque, a mi juicio, los de G.E.R. Lloyd son verdaderamente
imprescindibles para la comprensin de algunos conceptos que, ms tarde seran
asimilados por la alquimia y para ver las races de algunas de sus bases de pensamiento
ya en la Edad Moderna61.
Mucho se ha escrito sobre el nacimiento de la Alquimia y an parece que seguir siendo
as. Un historiador italiano, G. Carbonelli deca que en ciertas lminas de carcter
mgico que an se custodian en el Museo de las Termas de Roma aparecen evidentes
signos alqumicos, como los del fuego y los de la sublimacin. Otro estudioso, Eisler,
fue ms atrs y consider que la Alquimia egipcia descansa sobre antiguos modelos
babilnicos62. Su apuesta fue, en su tiempo algo temeraria y enseguida hubo quien le
contest, como Wilheim Ganzemller, otro excelente historiador. Ganzemller pensaba
que las recetas babilnicas en absoluto reflejaban referencias a la transmutacin
metlica, por lo que consider que llamar Alquimia a un conjunto de recetas de
esmaltes, o de piedras preciosas es empequeecer el propio concepto de la Alquimia.
Prefiri, en cambio, conceder mucha, muchsima importancia a los aparatos de
destilacin en la conformacin, que no origen, de la Alquimia. Otra opinin fue la que
emitiera Forbes, ms conciliador. l deca que, en el proceso de formacin de la
Alquimia se pueden ver varias influencias, en concreto tres. Por un lado la filosofa y la
tecnologa desarrollada en el Antiguo Cercano oriente. De otro lado, los dogmas
filosficos de las antiguas civilizaciones de India y Persia. Y, por ltimo, ve un alto
componente de la filosofa y de la Ciencia griega.
Con todo, la civilizacin griega ha quedado para la posteridad, entre otras cosas, como
el cohete propulsor de la filosofa. Y dentro de esta actividad intelectiva del hombre,
56

Pfister, R., Teinture et alchimie dans lOrient Hellnistique, en Seminarium Kondakovianum, 7


(1935), pp. 1-59.
57
Browne, C. A., Rethorical and religious Aspects of Greek Alchemy, en Ambix, 2 (1946), pp. 129-137
y Ambix, 3 (1948), pp. 15-25.
58
Hopkins, A. J., Alchemy, child of greek philosophy, Nueva York, Columbia University Press, 1934.
59
Los rupturistas son un grupo de historiadores que vean en la Edad Moderna aspectos tan diferenciables
de la Edad Media que no aceptaban prcticamente ninguna semejanza, en oposicin a los continuistas,
que vean en el Renacimiento una prolongacin de la Edad Media.
60
De los cuales es recomenable: Cohen & Drabkin, A source book of greek science, Cambridge,
Cambridge University Press, 1948.
61
Lloyd, G. E. R., Early Greek Science: Thales to Aristotle, Londres, Chatto & Windus, 1970 (ed. en
castellano: De Tales a Aristteles, Buenos Aires, EUDEBA, 1977) y Greek Science after Aristotle,
Londres, Chatto & Windus, 1973.
62
Eisler, R. , L'origine babylonienne de l'alchimie, Revue De Synthese Historique, 12 (1961), 1-25.

26

Historia del oro potable

hubo muchas opiniones que, en cierta medida, tendrn su reflejo en la idea de


universalidad con la que contar el oro potable. Ms an, no podemos descartar que,
adems del aristotelismo, la Alquimia recogiera influencias de alguna parte del
pensamiento griego. Un grupo de filsofos bastante curioso, conocido generalmente
como los estoicos, consideraba que el mundo es una cristalizacin transitoria y con una
degradacin progresiva que va desde el "ter" hasta la tierra grosera, desde la sustancia
pura, eterna y activa de Zeus. Y esto, para ellos, ocurra gracias a las propiedad que
tenan cada uno de los elementos de mezclarse ntima y totalmente con su elemento ms
prximo. Tambin hablaban de la existencia de una especie de "soplo de fuego", o
gneo, o pneuma, que emanaba directamente del ter divino, que alentaba la vida y que,
con su actividad, distribuye la razn por todas las partes del Universo. De esta forma,
todas estas partes quedaban relacionadas entre s, mediante una relacin, o una simpata
misteriosa y poderosa a la vez. Parece muy potico, pero no se pensaba de forma muy
distinta, con sus debidos matices, en el mbito del hermetismo y el gnosticismo de las
escuelas griegas de Alejandra siglos despus.
He aqu que nos hemos topado con otro problema: el del elemento primero y el del
devenir. Y digo devenir, porque para los griegos, el mundo no es algo estable ni
permanente, aunque tenga una causa, un origen y un motor nico (o universal). Toda
una serie de pensadores abordaron este problema. Tales de Mileto, por ejemplo se
preguntaba cul era el elemento primordial, concluyendo que slo poda ser el agua.
Qu curioso, concuerda con el antiguo mito del ocano generador de la vida. Si hay un
generador de la vida, podra haber tambin un regulador o potenciador de la misma. Es
que estn pensando en otra cosa que no sea el sol? Vaya, vaya... Oh! Sorpresa! El sol y
el agua juntos, como Agni... En efecto Tales, el de Mileto, vio en la humedad una fuente
de vida, un elemento fertilizador, cuya condensacin originaba los cuerpos slidos y su
evaporacin el aire. Por supuesto, no se olvid de decir que el aire es el elemento que
engendra al fuego. Tampoco fue el nico. Anaximandro nos habl de una sustancia
infinita que se extiende, incluso ms all del Universo y en cuyo seno se forman los
mundos. Era una sustancia desconocida, una "supra-sustancia" que llam apeirn, o sea:
infinito. Ms tarde, el oro potable ser visto como una quinta esencia, una supraesencia,
de infinitas virtudes. El apeirn de Anaximandro es infinito e indefinido, ilimitado e
indeterminado, es la inmensidad y es inagotable, es quien engendra y circunscribe a la
infinidad de universos Qu sugestivo! Al menos a m me lo parece, aunque me cuesta
imaginarme, al contrario de l, cmo sera ese caos donde pre-existen todos los
elementos. Otro "Anax", en este caso Anaxmenes vio y consider que el elemento
universal era el aire; aunque l le llam "principio universal". Para liarnos un poco ms,
Herclito dijo que nada de aire ni de agua. El fuego. El fuego era el elemento
primordial. Ni mucho menos faltaron otras opiniones y an podemos ver que para
Jenfanes, ni fuego, ni tierra, ni agua, ni aire. Para l es el "uno" abstracto y absoluto
quien colma el Universo y se confunde con l y con Dios, quien explica, atencin, la
inmutabilidad del ser y la sucesin de las apariencias. O dicho de otra forma, como se
expresar siglos ms tarde John Dee, en el siglo XVI 63, la heterogeneidad de lo que se
nos presenta ante nuestros sentidos no es sino el signo evidente del monadismo que rige
todo. Parece mal poner en el mismo prrafo a alguien de la talla de Herclito junto a
John Dee. Pero el segundo fue un excelente matemtico, adems de mago y el primero
podemos considerarlo como el rey del especticismo, ya que no daba validez a ningn
63

John Dee, considerado como el mago por excelencia de la Edad Moderna, rea en la unificacin del
sabar, en el conocimiento nico y en la expresin del Universo a travs de la unidad o mnada.

27

Historia del oro potable

experimento de los que se hacan entre sus seguidores si no era escrito en una tabla de
arcilla y, adems, no llevaba sta su propio sello. Qu poco cientfico! O quizs no?
El hermetismo
Hoy da se consideran como pilares de la historia de la Alquimia a Hoefer, Kopp,
Berthelot, Lippman o Stern, loos cuales desarrollaron su actividad en el siglo XIX. Sin
embargo, hemos de pensar que ellos no se remontan ms atrs de los siglos II y III de
nuestra era. Fue el citado Eisler, all en el ao 1926, el primero que "os" remontarse
hasta el siglo VII a.C. poco tiempo despus de que se descubrieran las tablillas de la
biblioteca de Assurbanipal en Nnive.
Uno de los centros histricos de la expansin griega fue la ciudad de Alexandra en
Egipto, una factora de mentes deseosas de conocimiento se ejercitaron all. De entre sus
logros, destaca el Hermetismo.
El Hermetismo toma su nombre del personaje central, el dios egipcio HermesToth, el corazn del propio Ra, el dios que abre las puertas de la vida y de la muerte, el
que conduce las almas al Hades y el mensajero de los dioses. Como poco, tiene
atestiguada una inscripcin en Esna, situada en el Alto Egipto, a comienzos del siglo III
a.C.64. De carcter abiertamente pagano, el Hermetismo, junto al gnosticismo y el neoplatonismo, resultaron ser continuaciones directas de la antigua civilizacin egipcia. Es
ms, esta civilizacin, aunque supeditada a las tradiciones cristianas y bblicas en lo
referente a la moral y la religin, era considerado hacia el ao 1600, el mismo en que
quemaron vivo a Giordano Bruno en Roma, el origen de la civilizacin y filosofas
griegas. Hermetismo, neoplatonismo y gnosticismo 65 eran filosofas de dos caras, que
predicaban la supersticin para las masas y el verdadero conocimiento 66 para la elite. No
obstante, este conocimiento no era bsicamente un conocimiento racional... podramos
traducir esta palabra por intuicin, pues implica el proceso intuitivo de conocerse a s
mismo.67
El hermetismo fue, sin duda, la primera de las tres escuelas que ejerci una
influencia decisiva en la formacin de los otros dos movimientos, el gnosticismo y el
neoplatonismo. Hasta la aparicin del helenismo romntico y del concepto de
progreso en el siglo XVIII, Egipto sigui estando presente en la Historia tras la cada
de su religin. Para el investigador del Hermetismo es una satisfaccin encontrarse con
que se ha trabajado sobre l desde mediados del siglo XV hasta nuestros das.
Tambin ha habido debates muy enriquecedores, especialmente referentes al origen de
la doctrina y los textos que la contienen 68. En comn con la Alquimia, el Hermetismo
comparte su elitismo, su doble faceta (esotrica y exotrica), su creencia en una Causa
64

Derchain, M-T., Noch einmal[Hermes Trismegistos], en Gttinger Miszellen, 15 (1975), pp. 7-10.
Para un catlico, la gnosis es la primera gran hereja, manifestada hacia el siglo II d.C. Pero es el
necesario encuentro entre el anuncio evanglico y la cultura grecolatina, un injerto de esoterismo en la
joven planta cristiana.
66
Es decir: gnosis.
67
Pagels, E., The gnostic Gospels, Nueva York, Random House, 1979, p. xix.
68
Sobre la historiografa de los debates, ver el excelente estudio del sinlogo Martin Bernal, Atenea
Negra, las races afroasiticas de la civilizacin clsica, Barcelona, Crtica, 1993, cap. 3.
65

28

Historia del oro potable

ltima (deificada o evemerizada69) y en un procedimiento ascendente para conectar con


ella; tambin en una orientacin jerrquica, unas leyes semejantes 70 y la no distincin
entre ciencia y religin. Pero, cuidado, como dice Festugire: La alquimia de Hermes
no difiere en nada de la de Ostanes, la botnica astrolgica, nada de la de Ptolomeo. Es
decir, Hermes y el Hermetismo no aportaron tanto como se cree a las bases conceptuales
de la Alquimia, a pesar de ser uno de sus pilares. S, en cambio, prest su nombre a las
inspiraciones de muchos autores posteriores. No hay un ocultismo propiamente
hermtico, nos vuelve a decir Festugire71. Para este estudioso72, como para muchos
otros, la unin doctrinal ciencia-religin se llama ocultismo73.
De todos los alquimistas alejandrinos, quizs sea Zsimo el ms conocido.
Trabajaba en su laboratorio hacia el ao 300 de nuestra era. Tambin puede considerarse
como el ms influyente de su tiempo en cuanto a la configuracin de la idea que se
tendr del oro potable y de la quinta esencia siglos despus. Slo tenemos que leer lo
siguiente para comprobarlo, cuando habla del "agua divina":
"He aqu el gran y divino misterio, la cosa buscada por excelencia. Esto
es todo. Dos naturalezas, una sola esencia; porque una de ellas entraa y domina
a la otra. Esta es la plata lquida, el andrgino que est siempre en movimiento.
Es el agua divina que todos ignoran. Su naturaleza es difcil de entender: porque
no es ni un metal, ni agua, ni un cuerpo. No se la puede dominar, es el todo en el
todo; tiene el aliento de la vida. Quien entienda este misterio tiene el oro y la
plata."74 (les origines, 178)
A modo de conclusin, en este repaso al oro en la Antigedad, no podemos dejar de
hablar de un aspecto poco tratado. Muchas veces el oro se presenta bajo aleaciones. No
en vano se han hecho anlisis de multitud de piezas encontradas en todo el mundo
antiguo que lo demuestran. El "electrum", por ejemplo, es como se llamaba al oro
aleado con plata, llamado tambin "oro blanco" por Herodoto 75. El "bronze corinto" de
Plinio76 era una aleacin de oro, cobre y plata. Todas estas aleaciones, y en sus
diferentes proporciones, hacan que una amplia gama de colores se mostraran a los ojos
de auqellos hombres, desde el casi platreado, hasta el rojizo, todo contena oro,
generando a su vez otros resultados estticos, ya que fueron apreciados por los artistas.
69

La figura de Hermes fue evemerizada en el Islam al identificarse con el profeta Idris. Se le consideraba
el hroe cultural que haba inventado todas las artes y las ciencias, en especial la Astronoma, Astrologa,
Medicina y Magia.
70
Como, por ejemplo, la de las correspondencias.
71
Festugire, A. J., op. cit., Vol. I, Conclusin.
72
Fue, en 1950, director de la francesa cole des Hautes tudes.
73
Desde hace unos veinte aos ha aparecido una nueva tendencia desde algunos cientficos que comparten
esta idea. En general vienen a decir que, tras la imposibilidad de ofrecernos una conclusin definitiva y
ontolgica sobre la realidad ltima, no se debe desdear ninguna posibilidad. Stephen Hawkins es el
ejemplo paradigmtico. En su Historia del tiempo flirtea con la idea de Dios. Ms an, como hacan
cuatro siglos antes los alquimistas, relaciona lo ms grande con lo ms pequeo, incluso en un mismo
prrafo. Tambin comparte esta idea el fsico norteamericano Charles Hard Townes, quien estableci el
principio terico del lser en 1958, al pensar que la regularidad de la Naturaleza es el reflejo de un
diseo inteligente, o Francis Collins, un prestigioso genetista, que no ve ningn conflicto en asociar la
idea de la evolucin con la de un dios creador.
74
Receta reproducida por Marcellin Berthelot en Les origines de l'Alchimie, Pars, G. Steinheil, 1885, p.
178.
75
Herodoto, I, 50.
76
Plinio, HN, IX.139., XXXIV. 5-8 y XXXVII.49.

29

Historia del oro potable

No slo eso. Forbes incluso afirm que esta gama de colores fue algo muy importante
en la filosofa de los primeros alquimistas coptos y de sus predecesores, los joyeros y
artesanos de Egipto77. Y dijo esto porque, basndose en los papiros de Leiden, de los
que ya hemos hablado, afirma que sus autores lo que hacen es intentar reproducir estos
efectos cromticos del oro, tal y como se demostr en el caso del experimento hecho
con la mscara de Tutankamon78. Pero, en fin, tambin hemos dicho que quizs esos
fueran los verdaderos alquimistas y no esos a los que nosotros nombramos as, quin
sabe.

77

Forbes, R. J., Metallurgy in Antiquity, Leiden, Brill, 1950, p. 153-154.


Wood, R. W., "The purple gold of Tutankhamm", en Journal of Egyptian Archaeology, XX (1934), 6265.
78

30

Historia del oro potable

3
La Edad Media
3-A Pero, qu fue lo que pas en la Edad Media?
Antes de abordar lo que ocurri en la Edad Media, quizs fuera mejor dejar aclarados
algunos puntos para que, no por ser ms conocidos, se comprendan adecuadamente. Lo
que se entiende generalmente por Alquimia en la actualidad tiene situada su
configuracin en grandes personajes medievales. As, Alberto Magno (1193-1280),
Arnau de Vilanova (1245-1313), Ramon Llull (1235-1315) o Juan de Ruspescissa (ca.
1328-ca. 1365) son algunos de los que hablaremos obligatoriamente. Sin embargo, las
palabras de estos clsicos se parecen muy poco a la de los alquimistas grecoalejandrinos. Mientras, como se ver ms adelante, ya en el siglo VIII los rabes eran
unos "expertos" alquimistas, mientras que desde Bagdad a Andaluca se praticaba y se
filosofaba sobre la Alquimia, y mientras ambas cosas se introducan en el mundo
cristiano occidental mediante la atraccin que supuso para todos los europeos, el legado
alejandrino parece disolverse casi por completo. Slo la figura de Hermes y un
hermetismo que vade los caminos de la Edad Media y que no sabemos si fue bien o
mal entendido en la Edad Moderna pervivieron siglos despus79. Curioso fenmeno que
altera la continuidad que se le pretende dar a la Alquimia. Es difcil sostener que todo un
aparato de conocimientos prcticos, el de la Alquimia del Papiro de Leiden, por
ejemplo, sustentado por un marco conceptual anexo, el hermetismo, pueda suponer una
especie de autopista alqumica que fue atravesando el tiempo desde el pasado hasta el
presente. Por supuesto que hay semejanzas, pero las diferencias abundan mucho ms.
Todo esto necesita, pues de una explicacin, ya que, sin ella, no podremos entender el
porqu del devenir histrico del oro potable. hemos dejado la influencia del hermetismo
en el captulo que dedicamos a la Edad Moderna. Vemos qu es lo que tenemos.
En primer lugar, est bastante claro que la Alquimia griega, la de los faraones de las
ltimas dinastas, es eminentemente prctica, que los egipcios, sus antecesores en el
tiempo, trabajaban con el objetivo de satisfacer una demanda comercial y una moda
esttica generada en torno a las diferentes posibilidades cromticas del oro. En
principio, no contena ningn precepto, ni ideolgico ni filosfico, que, a modo de gua
de trabajo, orientaba la labor de los artesanos y orfebres tardo-egipcios. Hermes, sin ir
ms lejos, no fue quien orient la forma de alear ms o menos el oro con la plata en la
mscara de Nefertiti. Pero s que apareci un campo de pensamiento posterior. Se dio en
la Alejandra helenstica y supuso que la Alquimia recibiera una cobertura de
pensamiento. No fue la nica que recibira y, a nuestro entender, no fue la nica que
pudo determinar la orientacin dada posteriormente al oro potable.
En segundo lugar, quizs la caracterstica ms notoria de la Alquimia medieval sea su
omnnipresente orientacin a la consecucin de un elixir de la inmortalidad 80. Este
elemento ha generado una multitud de investigaciones que han pretendido esclarecerlo.
Ya hemos dejado establecido que, desde una Alquimia eminentemente prctica, la
aportacin del hermetismo a la Alquimia, ms que algo prctico, fue la de envolverla en
79

Cuando digo si fue bien o mal entendido me refiero a que no sabemos exactamente en qu consistieron
las diferencias y las semejanzas entre en hermetismo greco-rabe y el renacentista.
80
Sobre esta cuestin, es indispensable leer el artculo de Michela Pereira "Teorie dell'elixir nell'alchimia
latina medievale", Micrologus, 3 (1995), 103-148.

31

Historia del oro potable

un hlito de conocimiento no directamente accesible a todos, selectivo y elitista, como


el propio Hermetismo. Ahora, lo que se aadir ser una orientacin hacia la bsqueda
de un elixir capaz de proporcionar la inmortalidad o, en su defecto, la salud ad omni
tempore.
Sin embargo, con los componentes dados, cuesta imaginar que de ellos puedira
generarse en la Alquimia rabe algo semejante. Fue Joseph Needham el primero que dio
la idea de que esta orientacin de la Alquimia hacia la investigacin del elixir fue
motivada por la relacin surgida de los contatos entre rabes y chinos. Tampoco hay
duda sobre esto para su principal seguidor, el famoso vstago de Needham Fabrizio
Pregadio. Ambos son vistos como unas grandes autoridades en esta cuestin. De hecho,
Pregadio ha sido el primero en traducir al ingls desde el chino tradicional, casi nada, el
Libro de los nueve elixires chino. Para Needham y Pregadio, la nocin de inmortalidad
alqumica, pues, fue absorbida, por el Islam ex loco, de la cultura taoista. Durante el
siglo VII y primera mitad del siglo VIII se produce el momento de mximo apogeo de
dos grandes imperios: el Islam y la China de la dinasta Tang. Los contactos culturales
entre ambos, el intercambio de ideas, se vio favorecido por las conexiones establecidas
con los pueblos del Asia Central, a travs de las rutas que partan de la India y de
Oriente Medio.
Nosotros, todo hay que decirlo, pensamos que la postura de Michela Pereira es ms
razonada. La mejor investigadora de la alquimia medieval, junto a Chiara Crisciani,
ambas amigas, defiende la idea segn la cual, una vez llegado y asimilado el concepto
de inmortalidad procedente de Oriente, el Islam uvo capacidad para desarrollar uno
propio. Bien que fuera emanado del oriental, pero no el mismo con algunos retoques
aadidos. S ocurri as en el concepto de inmortalidad que fuera asumido y
desarrollado en el mundo cristiano desde el rabe. Si bien todo ha quedado en el aire,
hay que ver si dentro del mundo rabe hay algo que pueda ser capaz de generar una idea
de inmortalidad humana. Y quizs no la haya como tal, pero s que existen algunos
conceptos e ideas que puedan hacernos pensar en algo semejante. Para el musulmn, del
respeto a los mayores es algo bsico en su cultura, como tambin lo es el respeto a sus
hijos. En la vida cotidiana musulmana existe la idea que el mundo que nos rodea no es
pertenencia nuestra, sino de nuestros futuros hijos, de sus prximos habitantes. Digamos
que nosotros, mientras vivimos, somos depositarios de un patrimonio que ser
disfrutado alguna vez. Por tanto, hemos de cuidarlo y entregarlo, de mejorarlo y
vigilarlo, todo porque no es nuestro, porque nosotros somos sus gestores y, segn el
Corn, se nos podrn pedir responsabilidades en caso contrario. Este modo de vida
genera un encadenamiento que hace que los futuros "gestores" admiren la labor de
nuestros antepasados, de nuestros ancestros, y, as, la puedan imitar, y puedan reflejarse
en ella. En cierto modo, hay algn componente de inmortalidad en todo esto. Adems,
tanto en el Islam, como en el Cristianismo, la idea de inmortalidad est bien distinguida
de la de eternidad. Slo Dios es eterno, slo Dios no tiene principio yno tendr fin. En
cambio, el hombre tuvo un porincipio, pero no tiene fin, en tanto que es la "obra de arte"
de su creador, de Dios.
As que, en la Edad Media cristiana, de pronto, se empieza a hablar de una Alquimia
totalmente indita, distinta. Ahora, el alquimista es, adems, un filsofo de la naturaleza.
Este filsofo ha de ser visto como un seguidor de una compleja disciplina, cuya parte
terica sustenta a la prctica. Entramos as en el tercer elemento que define a la
Alquimia medieval: la conexin de la Alquimia con un tipo de filosofa, la natural, se

32

Historia del oro potable

realiza travs de una parte muy concreta de esta ltima. Y esa conexin es la
astrologa81. Ya la Tabla de esmeralda el texto alqumico por excelencia, atribuido a
Hermes, dejaba asentada esta relacin. As fue como la destilacin, una operacin
totalmente operativa y humana, haca corresponder lo superior con lo inferior,
simulando el acto creador divino y se vea como el mejor ejercicio para corroborar que
hay relacin entre lo de arriba y lo de abajo. Al menos, as lo entendi en el siglo XII
Hugo de Santalla en la traduccin al latn del texto rabe de Umar, de carcter
astrolgico, Liber trium iudicium82. Tambin es una constante en la Edad Media el
intercambio entre la Medicina y la Alquimia83.
De mano de las teoras mdicas de Galeno, el galenismo, las boticas contaron con un
gran nmero de polifrmacos, medicamentos elaborados a partir de numerosos simples
o partes vegetales con poder teraputico demostrado, buscando potenciar la accin
moderada de los principios activos procedentes del mundo vegetal. Estos polifrmacos,
denominados compuestos, junto con los simples, constituyeron el grueso de los libros de
recetas medievales.
En la Baja Edad Media, y como resultado del intercambio cultural entre los reinos
cristianos y los invasores rabes asentados en la Pennsula Ibrica, comienza a gestarse
el embrin de lo que se ha denominado medicina qumica, que hunde sus races en la
alquimia, y que se presentar como una alternativa a la teraputica galnica oficialmente
establecida. A partir del siglo XIV se observa cmo la primera comienza a tomar dos
senderos que se alejarn progresivamente en los siglos subsiguientes. Por un lado,
contina desarrollndose la parte ms espiritual, encaminada a la obtencin de la piedra
filosofal, como una forma de conseguir el conocimiento supremo y alcanzar un nivel
supranatural de existencia. Por otra, los fundamentos prcticos de la alquimia se
comienzan a aplicar en la elaboracin de medicamentos.
La introduccin de ancestrales prcticas alquimistas a la preparacin de medicamentos
tiene sus inicios en la cultura filosfica occidental de los siglos XII a XIV 84, sufriendo
un proceso evolutivo a lo largo de los siglos, que concluir a mediados del siglo XVI,
tras la publicacin de numerosos tratados que difundirn estas nuevas tcnicas e
incluirn a la destilacin como un recurso ms dentro del arte de preparar
medicamentos85. La aparicin de Paracelso (1640-1541) marcar un punto de inflexin
en la aplicacin de la vertiente teraputica de la alquimia. Sern numerosos los mdicos
y boticarios interesados en conjugar la alquimia paracelsiana con la medicina. Surgirn
numerosos tratados, obra de espagiristas, dedicados a ofrecer un orden en los principios
81

Crisciani, C., "Heavens to Earth. Fron the Tabula Smaragdina to the alchemical Fifth Essence" en
Micrologus, I (1993), 130-144.
82
Burnett, C., "The astrologer's assay of the alchemist: early references to alchemy in Arabic and Latin
texts", Ambix 39 (1992), 103-109.
83
Crisciani, C., "Alchemy and Medicine in the Middle Ages", en Bulletin de Philosophie mdivale, 38
(1996), 9-21.
84
PEREIRA, M. (2001), Elixir Vitae. Los orgenes de la farmacologa alqumica, en: PUERTO
SARMIENTO, F.J.; ALEGRE PREZ, M.E.; REY BUENO, M. y LPEZ PREZ, M. (coords.), Los
Hijos de Hermes. Alquimia y espagiria en la teraputica espaola moderna, Madrid, pp. 93-114.
85
FORBES, R. J. (1970), A Short History of the Art of Distillation, Leiden, pp. 99-184; MULTHAUF, R.
(1956), The Significance of Distillation in Renaissance Medical Chemistry, Bulletin of the History of
Medicine, 30, pp. 329-346; MULTHAUF, R. (1966), The Origins of Chemistry, London, pp. 201-236 y
DEBUS, A. G. (1977), The Chemical Philosophy: Paracelsian Science and Medicine in the Sixteenth and
Seventeenth Centuries, New York.

33

Historia del oro potable

alqumicos para que pudiesen ser aplicados a la medicina86. En la pradera del galenismo,
de pronto se vieron nacer unas florecillas extraas, a modo de medicamentos distintos a
los convencionales.
Cabe recordar que cuando se habla de Alquimia de orientacin farmacolgica, en los
textos de origen alqumico no se explica nada en trminos fisiolgicos, y menos an,
cmo puede afectar la virtud oculta de algn medicamento e influir en la estructura
ntima del organismo. En el lado contrario, en los textos mdicos, o de orientacin
mdica, no aparece nunca reflejado qu tipo de tratamiento ha recibido el medicamento
elaborado con oro. Para ambos casos encontramos una causa comn. Ni los alquimistas
desearon ser atacados por los mdicos como carentes de una docencia mdica, la que
ellos seguan, como el galenismo, ni los mdicos queran hacerse pasar por ignorantes a
los ojos de sus lectores, en cuestiones de Alquimia. De aqu la dificultad de algunos
textos de los siglos XIV y XV en los cules aparecan la voluntad de recorrer la
distancia que pudiera separar ambas disciplinas, reduciendo el problema de la
ignorancia mutua.
3-B La teora del elixir universal
La bsqueda de una medicina universal en el mundo cristiano, capaz de curar cualquier
enfermedad y preparada por mtodos de origen alqumico, surge a mediados del siglo
XII y se introduce en Occidente a travs de la asimilacin escolstica de la alquimia
rabe. No era la primera vez que se enunciaba una teora semejante. En los primeros
siglos de nuestra era los alquimistas chinos intentaron elaborar una droga de la
inmortalidad por medio de la transmutacin de sustancias qumicas. Esta droga o elixir,
llamado elixir del retorno, se obtena tras devolver las sustancias de partida a su
condicin original, a travs de la repeticin de operaciones cclicas. La dinasta Tang,
en su mximo perodo de apogeo (siglos VII-VIII), favoreci esta transmisin cultural,
gracias a los contactos que establecieron con otros pueblos de Asia Central,
especialmente el emergente imperio islmico, a travs de las rutas que partan de la
India y de Oriente Medio y que facilitaban la circulacin de ideas 87, como ya hemos
visto antes. Otros autores consideran y dan ms relevancia a otras vas de entrada ms
cercanas, fundamentalmente las procedentes de la alquimia babilnica y egipcia, que
tambin se haban planteado la posible transmutacin de la materia hacia un estado de
pureza total88.
As pues, la tradicin alqumica lleg a la Europa medieval gracias al Islam, en un
proceso iniciado en el siglo XII a travs de diversas vas de entrada, la principal de ellas
la Pennsula Ibrica, y mediante la obra de traductores y recopiladores encargados de
verter al latn y reagrupar los principales textos alqumicos rabes89. Ya a finales del
siglo XII la lectura de los textos alqumicos rabes lleg a introducir en la filosofa
natural latina la idea cosmolgica (una variedad de la de Aristteles) segn la cual hay
una sustancia sutil que genera los cuatro elementos.

86

LPEZ PREZ, M., La influencia de la alquimia en la teraputica moderna: los protagonistas, en:
PUERTO et al. (coords.), 2001, pp. 117-158.
87
NEEDHAM, J., Science and Civilisation in China, Cambridge, 1954.
88
ELIADE, M., Herreros y alquimistas, Madrid, 1974.
89
CARUSI, P., "Teoria e esperimentazione nell'alchimia medioevale nel passaggio da Oriente a
Occidente", en: La diffusione delle scienze islamiche nel Medioevo europeo, Roma, 1987, pp. 355-377.

34

Historia del oro potable

El origen griego de la Alquimia rabe no parece ofrecer ninguna duda. Es ms, hubo
quien asegur que muchos escritos alqumicos rabes no son sino traducciones de libros
y textos griegos y coptos. La asimilacin de muchas palabras, o las citas de los
alquimistas alejandrinos Pseudo-Demrito o Zsimo son tambin buenos ejemplos. Es
aqu donde empieza a construirse y a calibrarse lo que ser la base futura del oro potable
tal y como llegue a la Edad Moderna.
Por otro lado, la difusin de la Alquimia en el Califato cordobs parece un hecho
contrastado ya hace tiempo. Tambin aqu aparecen elementos cuya sombra se
proyectar a lo largo de los siglos venideros. Ello es notable en cuanto a la existencia de
lo que podramos llamar una qumica prctica y la Alquimia propiamente dicha 90, con
una relacin semejante de la astronoma con la astrologa 91. Las prcticas ms simples
de los medievales andaluses fueron la destilacin, la sublimacin y la copelacin,
usados generalmente con el fin de amalgamar sustancias de origen mineral. Ante
aqullos que pueden pensar que no exista una qumica prctica y que todo era Alquimia
hemos de recordar que algunos procedimientos de copelacin, en los cuales se extraa
oro y plata de aleaciones que a su vez contenan otros elementos de muy baja calidad,
tuvo una importancia tremenda en la economa del mundo musulmn de aquellos aos.
No obstante la idea de espritu fue una de las ms desarrolladas, tanto que lleg al punto
de inundar cualquier atisbo de la posterior Alquimia cristiana, pudindose afirmar, sin
temor a equivocarnos, que cualquier indicio de la Alquimia cristiana debe todo a la
alquimia medieval musulmana. De entre los espritus ms conocidos entre los
andaluses, estn los conocidos como los "siete espritus", a saber:
El azufre, alcrebite en castellano antiguo y al-kibrit en rabe
La sal amonaca, almocrate en castellano antiguo y al-nusadir en rabe
El xido de cinc, atuta en castellano antiguo y al-tutiya en rabe
El arsnico, o azarnefe en castellano antiguo y al-zirnikh en rabe
El azogue, mercurio en castellano antiguo y al-za'uq en rabe
La magnesia, del mismo nombre en castellano antiguo y sin traduccin al rabe
La marcasita, marqashita en rabe.
Lo mismo ocurra con algunos de los tiles de destilacin, como el alambique (al-imbiq
en rabe), la ampolla (alcolla en castellano antiguo y al-qulla en rabe), la alquitara (alqitara en rabe) o el aludel (al-'utal en rabe).
As pues, como podemos ver, estn todos los elementos necesarios y dispuestos a
generar la Alquimia cristiana92. Est el concepto y uso de espritus, est la tcnica y los
instrumentos y est, tambin, un contacto intercultural que sera lo ms propicio para el
auge de la Alquimia en el occidente cristiano. Pero antes de ello hemos de saber si el
legado que estaba dispuesto a ser traspasado era algo sustantivo, concreto y con un

90

Por ejemplo, aqul que trabajaba para la elaboracin de un cosmtico, supongamos que hecho a base de
azogue es diferente del alquimista que trabajaba con azogue, ya que la intencin final del ltimo era la
Piedra Filosofal y no un cosmtico.
91
A este respecto: Vernet, J., Lo que Europa debe al Islam de Espaa, Barcelona, El Acantilado, 1999,
234-243
92
Quizs se use entre los historiadores muy alegremente el trmino de alquimia cristiana. Generalmente
son dos las acepciones ms utilizadas. Una, la que nace directamente de la alquimia medieval rabe y que
se desarrolla inicialmente en Espaa y algo menos en Italia. La segunda es la que incluye a todo el acervo
de figuras medievales como Ramn Llull, Arnau de Vilanova, Rupescissa

35

Historia del oro potable

carcter original. Segn Maurice P. Crosland93, el legado no fue todo lo excelente que se
pudiera pensar en un principio. La propia mecnica de la transferencia existente
entonces dificultaba el traspaso limpio y ntido de las ideas. La transmisin alqumica,
segn Crosland, estaba llena de errores en la copia y traduccin de textos alejandrinos y
griegos, especialmente en cuanto a la semntica se refiere. Esto llegara a provocar que
un trmino alqumico se confundiese sin saber si en su uso, se estaban refiriendo al
objeto o a la idea del objeto, como ocurri con el concepto del alcohol. Esta teora, por
cierto, no es del todo rechazable, ya que se aprecia la existencia de esa dualidad de la
Alquimia desde las traducciones rabes del griego. Si a stas le aadimos que ocurriera
lo mismo con las traducciones al latn desde el rabe, podremos comprender fcilmente
que la transmisin sufri de muchas, bastantes, incorrecciones. Ello no implica, por su
parte, que hubiera lectores capaces de entender otras escrituras y que llegaran a captar la
idea original perfectamente.
3-C Los rabes nos orientan por el camino.
En concreto fue Geber (765-815) quien dio un gran impulso a toda la alquimia rabe.
Escribi de forma muy clara sobre ella y sigui las doctrinas aristotlicas. Bueno, no
slo Alquimia, tambin, entre las ms de 500 obras que se le atribuyeron, haba palabras
de matemticas, astronoma, astrologa y msica. Como otros contemporneos, Geber se
dedic a la investigacin cientfica, actividad que prescribe explcitamente el Corn.
Entre otras cosas, describi la cristalizacin como medio para purificar los preparados
qumicos, varios mtodos para obtener el cido sulfrico, el cido ntrico, el nitrato de
plata, el cloruro amnico, el arsnico y el vitriolo de hierro. En la parte alqumica, sus
investigaciones le llevaron a realizar aleaciones (de mercurio con oro, plata, plomo,
estao y cobre), xidos y enlaces entre metales (principalmente mercurio) y azufre. Pero
sus mtodos destacan por sentar las bases de la qumica experimental ya que observaba
el desarrollo de las reacciones qumicas en unas condiciones establecidas
artificialmente, variando de forma arbitraria los parmetros y siguiendo los efectos que
dichas modificaciones generaban. O sea, en lenguaje alqumico, procesos de
sublicacin, calcinacin, destilacin, congelacin, etc.
Entre las diversas vertientes interpretativas de la alquimia (metalrgica, espiritual y
teraputica) destaca la llamada alquimia del elixir, destinada a la obtencin de un
frmaco perfecto, y sera Geber quien impulsara la misma, posiblemente desde Sevilla,
donde muri. Este concepto alqumico sustituye al mito de una planta maravillosa o una
bebida de inmortalidad, mito atestiguado desde la ms remota antigedad en todos los
pueblos europeos. El elixir era, pues, una novedad en Occidente slo en la medida en
que se identificaba con la obra alqumica y la piedra filosofal.
Frente a lo descabellado de la teora, desde presupuestos cientficos actuales, la idea de
un frmaco perfecto tena slidas bases filosficas en el momento de su concepcin. La
ciencia griega consideraba que el origen del universo estaba en un material incorruptible
conocido como argentum vivum, que se desglos en una parte fina, formadora de los
cuerpos celestes, y una parte basta, que evolucion hasta conformar los cuatro
elementos formadores de los cuerpos terrestres. Lo que diferenciaba los cuerpos celestes
de los terrestres era la presencia de un quinto elemento incorruptible, que Aristteles
denomin ter y que era el mencionado argentum vivum.
93

Crosland, M. P., Historical Studies in the Language of Chemistry, Londres, 1962, 6-14.

36

Historia del oro potable

Una de las novedades de Geber fue que desestim la influencia de la posicin de los
astros a la hora de la produccin de los metales por parte de la Naturaleza, al contrario
de lo que hiciera Zsimo. Para l, es imprescindible conocer las sustancias, los espritus
voltiles que nos llevarn a obtener un agua divina y nos har que nos encontremos con
los aparatos de destilacin que usara Zsimo. Por tanto, como era de esperar, hay una
continuidad en las ideas entre la Alquimia griega y la egipcia que no podemos ignorar,
como tampoco podemos hacerlo con la lnea que va desde el elixir, el agua divina, los
espritus y el oro potable. Otra de las aportaciones de Geber es la descripcin
sistemtica que hace de las operaciones (destilar, evaporar, coagular, etc.) que ser
largamente utilizada por toda la Alquimia posterior. Aunque ya existi algo parecido
entre los alquimistas griegos, Geber aument la claridad en la exposicin y una
metodologa que sera asumida, sin que sepamos del todo bien por qu causas, durante
muchos siglos despus.
No slo eso, la descripcin que hace de los metales sera copiada mucho y por muchos.
Para Geber, los metales son distintas formas de sus esencias, a las que llama azufre,
mercurio y arsnico. Sobre el oro, dice que est formado por un mercurio purificado y
unido a una parte de azufre. Aunque para l es puro, ello no le impide afirmar que an
puede ser sutilizado, gracias al trabajo de sus materias quintaesenciales, que son las tres
que acabamos de mencionar.
Estas materias son mucho ms sutiles y ligeras que sus homnimas y vulgares que todos
conocemos. Cuando se habla del mercurio que da la perfeccin a los metales no es el
mercurio comn, cosa que ya hemos podido imaginar, sino alguna sustancia que hemos
extrado de l. Incluso llam a la Piedra Filosofal un "espritu perfecto". Geber, por
ejemplo, obtena la sal amonaco por putrefaccin y maceracin de fibras textiles,
mientras consegua el cido clorhdrico calcinando sal comn, producto que llamaba
"espritu de a sal". casi se podra afirmar que fue Geber, y no los alquimistas
alejandrinos, quien cre el concepto de Piedra Filosofal94.
En ese mismo perodo se reaviv el inters por los principales textos de la literatura
hermtica. La idea de que en Egipto se hallaba un poderoso centro de magia sigui viva
tras la conversin al cristianismo de la Europa Occidental. Los pensadores cristianos
readaptaron las doctrinas egipcias convirtindola en filosofa y atribuyeron a Hermes
Trimegisto, versin griega de Thot, dios egipcio de la sabidura, una serie de textos
escritos en la ltima poca de la religin egipcia. Durante los siglos XI y XII se reaviv
el inters de los pensadores medievales por la magia y la astrologa hermtica,
circunstancia que favoreci el acercamiento a una cosmologa diferente de la
aristotlica, forzosamente presocrtica, basada en la teora de la materia, y que iba a ser
fundamental para el devenir de la llamada alquimia del elixir.
Ya sea en Espaa o en Mesopotamia, los rabes se dedicaron con mucho ardor a la
Alquimia y obtuvieron un buen nmero de productos que culminaran en el oro potable.
Por ejemplo, fabricaron el alcohol, el agua fuerte o el aceite de vitriolo.
94

La Piedra Filosofal es el resultado final de la Gran Obra alqumica. Generalmente se le atribuye un


color rojo, unas veces cristalina y otras oleosa. Su finalidad es la de trasmutar en oro, aunque tambin
cura. Esto la diferencia del concepto de Medicina Universal, que parece ms destinado nicamente a
curar. No obstante, cuando el alquimista pretende hacer la Medicina Universal, sabe que est en el buen
camino si antes hace la prueba de trasmutar en oro.

37

Historia del oro potable

Pienso que la mayor aportacin rabe a la Alquimia fue que dejaron algo de lado las
especulaciones de orden filosfico, ya asentadas desde Grecia, para adentrarse en el
impresionante mundo de las operaciones prcticas, en el de jugar con la gentica de los
metales, con sus afinidades y diferencias. Esto es algo maravilloso. Nunca el hombre se
ha podido desprender de un sueo, el mismo que le acompaa durante su existencia a lo
largo de miles de aos: Hay una unicidad que subyace detrs de toda la variedad de
cosas que observamos, hay algo en comn a todas las cosas. Los alquimistas, en esto, se
parecen a cualquier hombre que mira a su alrededor, cosa que hacemos todos. En cierta
medida, y en este punto, todos somos un poco alquimistas. Lo nico que no se le puede
negar al hombre es su capacidad de mirar, de ver, de oir. Ya vendr ms tarde la tarea de
comprender, que tambin decan ellos haber completado. Y, por ltimo, llega la de
intervenir. Estas tres cosas (ver, comprender e intervenir) son el resumen de toda
actividad humana. Sembrando segn los ciclos el hombre ha visto, ha entendido y ha
intervenido. Qu diferencia esto de los alquimistas? Pues que ellos, algunos tan slo,
decan haber acabado el camino, haban visto todo lo necesario para entender todo y,
luego, haban intervenido habiendo logrado alcanzar y obtener la unidad, al menos en el
reino mineral.
Segn la teora del elixir universal, todo proceda de una sustancia original, homognea,
que a travs de procesos varios haba dado lugar a los cuatro elementos. Este quinto
elemento incorruptible se hallaba en todos los organismos terrestres, dado que era el
precursor de los cuatro elementos corruptibles. No se tiene conocimiento cierto de quin
enunci esta idea por vez primera, pero ya aparece descrita en 1220 por Robert
Grosseteste, que la haca originaria de los supuestos alqumicos. Posteriormente fue
Roger Bacon95 quien postul la teora de que todos los cuerpos tenan un mismo origen
en una nica sustancia, no identificable con ninguno de los cuatro elementos, sino
origen de todos. Se origina as la primera idea que conduce a la posible existencia de un
frmaco perfecto: si todos los cuerpos procedan de una sola sustancia incorruptible,
slo haba que hallar la manera de alcanzarla para poner fin a la degeneracin y muerte
causada por los cuatro elementos corruptibles. Las propiedades que se atribuyeron al
oro-metal hicieron que pronto dejase de ser visto como tal y se pasase a considerarlo
una maravilla natural accesible y, sobre todo, capaz de traspasar toda o parte de su
carcter maravilloso al hombre. Algo, por otra parte que hizo que muchos sucumbieran
ante este nuevo tipo de fascinacin.
Adems, esta capacidad de transformacin o transmutacin fue asimilada por los
alquimistas para concebir el opus alqumico como un regreso a la materia primera
original a partir de cualquier sustancia. Los textos alqumicos medievales asimilaban el
primer estado del opus con la separacin de los cuatro elementos de cualquier sustancia
material. Esta separacin consista en el uso sabio del fuego que, en fases sucesivas,
haca salir del vaso las sustancias voltiles, mientras dejaba las partes trreas
depositadas en el fondo.
La recombinacin de los cuatro elementos en equilibrio perfecto conduca a la
obtencin de un cuerpo no corruptible, llamado elixir. El conjunto de operaciones
95

Roger Bacon (1211-1294) estudi en Oxford y fue doctor en Teologa en Pars. Adems fue fsico,
filsofo y alquimista. Hablaba rabe, griego, hebreo y latn. En el ao 1250 ingres en la orden
franciscana. Tras varias desavenencias con sus compaeros, Nicols III y Jernimo de Ascoli, entonces
general de la Orden, le acusan de hereja y le encarcelan en 1282. Ascoli sera luego el papa Nicols IV,
dejando su cargo a Raimundo Gofredo, un erudito que le puso en libertad en el ao 1292. Bacon volver a
Inglaterra muriendo dos aos despus.

38

Historia del oro potable

qumicas empleadas en esta separacin reciba el nombre genrico de destilacin. De


todas formas, no podemos olvidar que Geber dijo del oro que es "el ms precioso de los
metales, y es el color rojo de la Piedra Filosofal porque tie y transforma todo cuerpo".
Tan importante fue la existencia de Alquimia en el Islam peninsular y su traspaso al
cristianismo que, acorde con las ideas expresadas por Michela Pereira, se conoca antes
del ao 1130 un oro elaborado "para cualquier uso", incluido el medicinal, conocido
como el "oro espaol" (De auro hispanico). Para conseguirlo se usaba la cementacin, el
estrato sobre estrato, que sera una de las tnicas principales de la elaboracin de
muchos oros potables en la Edad Moderna. No es que la cementacin fuera descubierta
a partir de la descripcin de esta receta, ya que encontramos procedimientos similares
en el Liber Sacerdotum, un texto rabe del siglo XII. La receta la escribi un monje,
benedictino para ms seas, llamado Tefilo, de la abada de Stavelot96.
Por tanto, la asimilacin de propiedades teraputicas al concepto alqumico de elixir es
un proceso dilatado a lo largo de los siglos XIII y XIV. La primera mencin aparece en
el De anima in arte alchemiae, obra atribuida a Avicena (980-1037) y que ejerci gran
influencia en todos los autores latinos que trataron, con posterioridad, el tema. El origen
de la obra es oscuro. Parece ser que aparece en la Espaa del siglo XII y se traduce al
latn en 1235, aunque todava no se ha podido identificar el original. En el captulo
sptimo de la obra aparecen recogidas las diversas definiciones del trmino elixir. Entre
ellas, destaca la que lo define como la mezcla de sustancias de origen mineral con
sustancias orgnicas que, en virtud de operaciones alqumicas, terminan confeccionando
una capaz de transformar metales en oro. En textos de Avicena como los Cnones o De
viribus Cordis queda reflejado el empleo farmacolgico del oro, que recogiera ms tarde
Johannes de Rupescissa. Este tratamiento es sobrio y neutro, asptico, aunque no se deja
de considerar al oro como un frmaco especial.
Avicena pudo influenciar a Bacon, cocretamente en su texto De anima. En cualquier
caso, Bacon combin elementos orgnicos (sangre, orina, pelo) para preparar el elixir.
Lo mismo har Rupescissa en el siglo XIV y lo mismo se dir en el texto pseudoluliano
Liber de investigatione97. Avicena escribe mucho ms acerca del oro como medicamento
en sus Canon medicinae. En este texto el oro en limaduras es usado contra la melancola
y como colirio para los ojos, adems de los dolores del corazn. Pongo estos ejemplos
porque durante muchos siglos despus el oro recibir un empeo farmacolgico centrado
exclusivamente en remedios externos. Y Avicena ya otorga propiedades curativas al oro
en tratamientos internos, base de lo que llegar a ser el futuro oro potable tpico del
siglo XVII, que siempre tendr una consistencia lquida. Es curioso tambin que adems
de la relacin oro-corazn, se de aqu la del oro-ojo. No deja de sorprendernos Avicena
que, en otro lugar habla del cauterium auri y de un preparado de oro y hierro, de forma
muy semejante a como lo hiciera Ibn el-Beithar.
3-D El tributo de los cristianos.
A partir de la obra pseudoaviceniana se originan tres vas interpretativas del concepto
de elixir. Por una parte, aquellos autores que consideran el elixir formado por sustancias
96

Pereira, M., Arcana sapienza, Roma, Caroci Editore, 2001, 111-113.


Lpez Prez, Miguel, Algunos rasgos sobre la relacin entre el lulismo y el seudolulismo en la Edad
Moderna, Dynamis, 22 (2002), 327-350.
97

39

Historia del oro potable

orgnicas e inorgnicas98. Por otra, los que slo consideran las sustancias orgnicas
como materia prima del elixir99. En tercer lugar, se encuentran aquellos autores que
consideran el elixir formado exclusivamente por sustancias de origen mineral. Las obras
clave de esta tercera va interpretativa, mayoritariamente aceptada, son el Testamentum
pseudoluliano y el Rosarius philosophorum pseudoarnaldiano, que destacan, no tanto
por la doctrina relativa a su composicin, cuanto por su utilizacin 100. En efecto, en
ambos textos aparece la afirmacin explcita de que el elixir tiene un doble objetivo: es
el agente de la transmutacin, obtenido con operaciones estrictamente alqumicas
efectuadas sobre minerales, metales y sus derivados, as como un frmaco capaz de
curar cualquier enfermedad y obtener efectos maravillosos sobre todos los reinos de la
naturaleza101. Pero todo ello dentro de la disciplina alqumica, aunque sin negar que el
resultado de la prctica sea de orientacin medicinal. El propio Testamentum nos dice
que "el magisterio se divide en dos partes, a saber: la creacin de la Piedra y componer
la Medicina"102.
En estos textos, especialmente el pseudoluliano, se da al frmaco elaborado a partir del
oro la calidad de ser nico y universal, a diferencia de cmo fuera tratado por Avicena.
En resumen, el oro es visto como un medicamento excepcional aunque no nico en
Avicena, se ir afianzando con el paso de los aos inmediatamente posteriores en un
admirable (mirabilis) remedio de la Alquimia medicinal con dos caractersticas
decisivamente nuevas: es nico y universal, siendo vlido para todas las enfermedades,
y presupone que el oro est previamente tratado 103. Adems, a partir de la idea de la
longevidad de Roger Bacon y Arnau de Vilanova, su accin de centra en la retardanda,
en el prolongamiento de la vida, en la prolongatio vitae. Sin embargo Arnau de
Vilanova ya consideraba en su De vinis oro potable al vino en el cual haya sido apagada
una lmina de oro unas cincuenta veces, llamndole "vino de extincin del oro":
El vino de extincin del oro tiene una gran propiedad. Muchas veces la extincin
se hace apagando una lmina de oro en buen vino, cuatro y cinco veces. Luego
se deja aclarar. A continuacin, una vez colado, se guarda con mucho cuidado.
Esta agua tiene la virtud de fortalecer el corazn y separar todas las
superfluidades de la sangre. Puede dar color a la sustancia del corazn (a la
sangre) e iluminar el espritu con su claridad. Reconforta a ambos con su
solidez; a la vez que los modera con su temperamento. Purifica la sangre. Con su
densidad arrastra lo superfluo hasta la defecacin. Conserva la juventud y
fortalece todas las partes del cuerpo, especialmente las activas. Debido a su
temperatura, facilita la orina retenida. Cura la epilepsia y la locura y es til para
los leprosos.
98

En esta vertiente se incluyen obras como L'ars alchimiae de Michael Scoto, L'Icocedron de Walter de
Odington o Speculum secretorum alkymiae atribuido a Roger Bacon.
99
Tal es el criterio que rige obras como Secretum secretorum naturae de Roger Bacon, la Epistola a
Jacobum de Toledo y De vita philosophorum de Arnau de Vilanova
100
Ambas obras aparecen en el mismo perodo cronolgico, aunque todo parece indicar que el
Testamentum es anterior, tanto por su mayor extensin como por su mayor profundizacin en las
implicaciones filosficas de la idea de elixir y de su elaboracin alqumica. PEREIRA, M. y
SPAGGIARI, B. (1999), Il Testamentum alchemico attribuito a Raimondo Lullo. Edizione del testo latino
e catalano dal ms. Oxford, Corpus Christi College 244, Firenze. Pseudo-Llull, Raymundi lulii maioricani
philosophiae codicilus, sive testamentum quod eiusdem theorica dicitur, s.l, s.f, Biblioteca del Monasterio
de San Lorenzo de El Escorial, D-II-5.
101
PEREIRA, M. (1995), "Teoria dell'elixir nell'alchimia latina medievale", Micrologus, 3, pp. 103-148.
102
Testamentum, ejemplar de la Biblioteca de El Escorial, 17-VI-26, 255.
103
La preparacin previa del oro sola implicar su disolucin y su trabajo en formas coloidales.

40

Historia del oro potable

En el Testamentum, en su tercera parte, llamada Liber mercuriorum, y en los captulos


18 y 19, que tratan "De aquis et medicinis pro humano corpore" se prescribe que se
debe usar, para la preparacin de dicho medicamento "pro humano corpore", capaz de
disolver primero, y contener despus, al oro. A la vez, dicha agua ha de poder conservar
su especie y su forma. Esto entra en contradiccin por lo dicho por Arnau de Vilanova,
quien, a su vez, parece contradecirse. Veamos, en su De vinis habla de un oro que no
recibe ningn tipo de tratamiento y en su Speculum se refiere al oro como que ha de ser
"conveniente al uso interno en el hombre". Pero Arnau de Vilanova ha sido considerado
como otro de los pilares de la Alquimia medieval, an cuando de los textos alqumicos
que se le suelen atribuir, pocos se remontan ms all del siglo XIV. Tan solo el Flos
florum pudiera ser del siglo XIV. Frati, a principios del siglo pasado, consigui
demostrar que este texto es idntico a otro, francs, generalmente atribudo al arzobispo
de Rouen Guillermo104. Con todo, en el Testamentum de Ramon Llull, se afirma que
todo lo que conoce ste sobre Alquimia se lo debe a Arnau de Vilanova.
Sin embargo, no debemos aceptar como un hecho probado la idea sobre Arnau
de Vilanova como alquimista105. El origen de su tradicin como alquimista empieza,
como ocurre con Ramon Llull, muy poco tiempo despus de su muerte en el ao 1313.
Juan Andrs (1270-1348), un excelente canonista y profesor en Bolonia, dijo que Arnau
de Vilanova "residi en la corte romana fabricando all oro muy puro" 106. Teniendo en
cuenta que Arnau de Vilanova residi en Roma en el ao 1301 y que Juan Andrs
escribi esto apenas 30 aos despus, no imaginamos qu tipo de mecanismo hizo que
se elaborase tan rpidamente una imagen de alquimista sobre Arnau de Vilanova sin
ningn motivo aparente ni en tan tempranas fechas, excepto si realmente lleg a ser
alquimista. Paniagua, un estudioso de esta controversia, dijo que la fama de alquimista
bien pudiera ser debido al hecho de que Arnau de Vilanova fabric un sello de oro con
un len, y realizado bajo la influencia de dicha constelacin, con el fin de curar la
litiasis del Papa Bonifacio VIII, al aplicarse sobre la zona lumbar 107. Que Arnau de
Vilanova fabricara oro parece ya algo completamente indiscutible entre algunas
personas de la segunda mitad del siglo XIV y en el XV, como fue el caso del mdico
lvarez Chanca, que acompaara a Coln en su primer viaje a Amrica. Cuando
public su Comment[ari]um novum in parabolis divi Arnaldi de Vila Nova ad
illustrissim archor ducem108, en 1514, afirm, sin ningn tipo de reparos que tena
testimonios fehacientes de que Arnau de Vilanova haba fabricado lminas de oro.
S que es cierto que Arnau de Vilanova comparti con la Alquimia la idea de la
constitucin y origen de los metales, aceptando su composicin a base de mercurio y
azufre, exactamente igual a como lo hicieran otros muchos. l crea en otras cosas, que
si bien a nosotros nos parecen pintorescas, quizs para l era mucho ms normal creer
104

Fratri, L., "Guglielmo, arcivescoro di Rouen ed Arnaldo de Vilanova", Archivum Romanicum, V


(1921), 260-263.
105
Actualmente ya se rechaza totalmente la figura de un Arnau de Vilanova como alquimista. Giralt, S.,
Arnaldus Astrologus? La Astrologa en la Medicina de Arnau de Vilanova, Medicina e Historia, 2 (2003),
1.15.
106
Andrs, Juan, Additiones ad speculum juris Durandi, libro IV, captulo "De falsi crimine"
107
Paniagua, J. A., "Notas en torno a los manuscritos de al atribuidos a Arnau de Vilanova", Archivo
Iberoamericano de historia de la Medicina, IX (1959), 406-419; "La alquimia en las obras mdicas de
Arnau de Vilanova", Actes du IX Congrs Internationale d'Histoire des Sciences, Barcelona, 1960, 307311.
108
Hispali (Sevilla), Iacobum Cromberger Alemanum, 1514. B.N., R-16441.

41

Historia del oro potable

en ellas que en la Alquimia. Me refiero a los demonios y a lo oculto 109. Tambin vio al
Hombre como un Microcosmos del universo. De tal forma que los planetas y sus
correspondientes metales en la tierra tenan una relacin intrnseca con sus respectivas
partes del cuerpo humano.
PLANETA

CUALIDADES

Saturno
Jpiter

Fro y seco
Caliente y
hmedo
Caliente y seco
Caliente y
hmedo
Fro y hmedo
Fra y hmeda

Marte
Venus
Mercurio
Luna

PARTES DEL
CUERPO
Estmago
Hgado
Riones
Testculos
Vejiga
Cerebro

Aunque estas ideas no eran ni mucho menos nuevas, ya que fue Hipcrates quien
atribuy a las estrellas un poder definitivo sobre el cuerpo, fue Arnau de Vilanova quien
extendi este modelo y puso en el oro una atencin especial, especialmente cuando dijo
que el oro posea en su perfeccin el nico y admirable equilibrio de los constituyentes
elementales y sus virtudes internas. Y que contena las virtudes especficas de las
influencias celestes. Dadas su estabilidad y permanencia, el oro mismo era como una
estrella del cielo, ayudando a la vista y, sobre todo, limpiando y aclarando la sustancia
del corazn y la fuente de vida.
No hemos de extraarnos de estas contradicciones. Ya hemos visto que, segn la
orientacin, si mdica o transmutatoria, el oro recibe ms, menos o ningn tratamiento,
aunque esto ltimo es lo menos frecuente. Todo esto tiene un fin que se ve desde el
momento en que empezamos a leer: se trata de poner al oro como algo excelente. Se
hace comparando la diversidad de otros medicamentos y de sus propiedades. Por
ejemplo, la capacidad atrayente de la Piedra bezoar, la propiedad repelente de la triaca o
la propiedad confortativa del oro en el corazn 110. De esta forma, se puede situar al oro,
en el mbito mdico como un remedio con su propia capacidad. Este fue el efecto
observable a partir de Arnau de Vilanova. Despus de l, la relacin entre el sol, el oro y
el cuerpo humano nunca se cuestionar. Y eso que a nunca dijo nada, seguramente por
ignoracia, del agua regia, como disolvente del oro. Con Ramon Llull, Rupescissa e l
mismo, el auge del espritu de vino en la composicin y elaboracin del oro potable
cobra un auge inaudito. Ahora se hablar de quinta esencia y la destilacin de forma
conjunta e inseparable. Esta mtodo de trabajo, el de la destilacin se va imponiendo
como bsico para la extraccin de la quinta esencia, no slo del oro, sino en general.
Conviene no olvidar la frase anterior. Para la historia de la Medicina y la
Farmacia, el auge de la destilacin tendr unos efectos casi inimaginables. Gracias a
esto habr destiladores reales, quintas esencias de todos los vegetales y se
perfeccionarn los aparatos de destilacin hasta hacerlos incluso estrambticos. No slo
eso, algunos reyes, como Felipe II, crearn centros especializados en destilar, como el
de Aranjuez y el de San Lorenzo de El Escorial y se trabajar hasta obtener agua de
109

Pagel, W., Paracelsus, Nueva York, 1958, 249.


Se pensaba que la piedra bezoar, como el oro, era confortativa. Es decir, que regulaba el buen
funcionamiento del corazn evitando que entrase la melancola, algo que era repelido por la traca.
110

42

Historia del oro potable

rosas con la que perfumar las habitaciones. Pues bien, todo esto tiene su origen aqu, en
la Edad Media, en el inters por el oro potable, que, a su vez, nos lleva hasta la
Antigedad. Lstima que algunas cosas se presenten como novedosas, cuando, en
realidad no lo son.
Alberto Magno (1193-1280) es el representante de aquellas personas, filsofos
incluidos, que siguieron el espritu emprendido a finales del siglo XII, segn el cual, se
evaluaba un "nuevo conocimiento" donde la Alquimia entraba a formar parte,
considerada como elemento y componente de la Ciencia natural. Entre otros personajes
adscritos a estas ideas encontramos en los siglos XIV y XV a Gundisalvo de Toledo,
Daniel de Morley y a Robert de Lincoln. Ellos vieron a la Alquimia como influenciada
directamente, como tambin la agricultura y la Medicina, y por la astronoma. Eran
capaces de comparar, desde este campo comn de la Ciencia natural, a la propia
Alquimia con la Medicina. Ya citamos al inicio de este captulo que una de las
caratersticas de la Edad Media era la existencia de una relacin entre la Medicina y la
Alquimia. Pues, Alberto Magno es uno de los representantes de esta tendencia.
Para aquellos filsofos hay varios puntos en comn entre ambas, como que cada una
presenta una enorme carga operativa y que ambas eran las pantallas detrs de las cuales
reposaba un amplio y general conocimiento teortico, al cual quedaban subordinadas.
Alberto Magno, aristotelista, se cie exclusivamente en a alquimia metalrgica.
Basndose en las ideas de Aristteles sobre la generacin y estructura de los metales, en
su experiencia personal y en textos rabes, rene toda su ideologa al respecto en su De
mineralibus. Para Alberto Magno, la Alquimia es toda una Ciencia, con sus doctrinas y
sus prcticas especficas, sin dejar de mostrar su simpata por las afinidades
estructurales con la Medicina, como corresponde al tipo de personas descritas arriba.
Dice que la relacin entre ambas disciplinas, o ciencias, sus analogas, no slo proviene
de un nivel intelectivo y filosfico. Tambin proceden de su relacin con la naturaleza
en cuanto a que ambas se basan en desarrollos de procesos totalmente naturales.
Concretamente, llega a firmar que ambas trabajan atemperando. La Medicina los
humores y la Alquimia los hmedos radicales (o tambin el azufre y el mercurio). Este
dualismo sobre la primera materia ya puede ser observado en el Timeo de Platn,
cuando llama Hyl a una sustancia primigenia cuyo nacimiento se debe a la conjuncin
de "un padre y una madre", origen de todos los cuerpos.
Alberto Magno ya mencion el elixir en su De mineralibus111, aunque sin ser nada claro.
No obstante, Alberto Magno parece recoger anteriores teoras alqumicas de la
naturaleza de los metales y unirlas a la teora de la transmutacin, sea sta del tipo que
sea. En este caso, Alberto Magno explica la transmutacin como un proceso de la
purificacin de los metales. No dio ningn tipo de detalle sobre el papel del elixir y
sobre su composicin. Tampoco l ser el nico. Este es un problema con el que nos
hemos cruzado con frecuencia.
Junto a Alberto Magno y compartiendo aos de vida, Roger Bacon es otro personaje que
se puede incluir en los de este tipo. Incluso podramos decir que es el personaje modelo.
Para l, la Alquimia especulativa es considerada como la Ciencia general de la
generacin de los elementos. Sin embargo, Bacon se diferencia de Alberto Magno en
varias cosas: se aleja de los postulados aristotlicos sobre la filosofa natural y reconoce
que la Alquimia no slo es metalrgica, sino tambin mdica y farmacolgica, aspectos
111

Angel, M., Le Monde minral: Les Pierres de Sant Albert le Grand, Pars, 1995.

43

Historia del oro potable

que distingue como superiores a los primeros. Es ms, habla del oro potable como un
medicamento de excelentes virtudes, que prologa la vida, que es producido por el
alquimista, el fsico o el astrlogo (tal es su idea altamente especulativa de la alquimia)
siempre bajo la direccin de un experto. Pero una de las aportaciones ms originales de
Roger Bacon a la idea del elixir y del oro potable es que introduce en su composicin
elementos orgnicos (vegetales y animales), algo que tambin ocurrir en los siglos
posteriores, siempre bajo estas connotaciones que diera Bacon.
Por primera vez, Roger Bacon cambia los ingredientes. Ya nos estamos alejando de esa
antigua tradicin de los lapidarios y de los repertorios de recetas donde los minerales
jugaron un papel importante en la farmacia antigua. A partir de ste momento, como
ocurrir con Rupescissa, a quien trataremos en seguida, la Alquimia metalrgica de
Alberto Magno y la mdico-orgnica de Roger Bacon coexistirn. No debemos olvidar
este hecho, ya que tambin ser fundamental para comprender todo lo que ocurrir a lo
largo de la Edad Moderna. Tampoco que Medicina y Alquimia tienen campos comunes:
eran vistas como una Ciencia y un arte que tambin tienen un "objeto" comn: el cuerpo
humano.
Tanto Alberto Magno como Roger Bacon conectaron la teora aristotlica de la
generacin de los metales con la rabe que propona que estos se componan de azufre y
mercurio. Esta concepcin est muy cercana al equilibrio de humores necesario para la
salud humana que postulaba el galenismo dentro de la Medicina. Ahora podemos
establecer una secuencia muy fcilmente. Las imperfecciones de los metales se
asemejan al desequilibrio de humores (o sea, a la enfermedad) del cuerpo humano 112. En
ambos casos se realiza un trabajo de purificacin. As, el mdico purifica el cuerpo con
medicinas y el alquimista libra de corrupcin al metal mediante operaciones. Si Alberto
Magno se orient a una Alquimia ms metalrgica, Roger Bacon, quien elev el papel
de la misma en sus textos, lo hizo hacia la farmacolgica. l pensaba que el mejor
procuto medicinal era producido por el alquimista y se llamaba el oro potable.
Bacon puso en vigor la idea de que la Alquimia es una Ciencia, la Ciencia de la
Generacin y que la prctica alqumica tiene por finalidad la preparacin de un agente
perfecto. Dicho agente, admes poda transmitir su perfeccin a otras cosas, ya sean
stas orgnicas o inorgnicas. Con unas estructuras epistemolgicas similares con la
Medicina, tales como tener una parte terica y otra prctica, basadas ambas en la razn,
la tradicin y la experiencia, la Alquimia del siglo XIV quedaba a la misma altura que
otros tipos de saberes. Tal es la idea que expusiera a finales del siglo XIV Petrus Bonus
de Ferrara en su Pretiota Margarita113

La transferencia de conocimientos adquiridos de la alquimia para la preparacin de


remedios asequibles al cuerpo humano se realiz en los cincuenta aos anteriores a la
aparicin del De consideratione quintae essentiae (ca. 1351), de Johannes de
Rupescissa, especialmente en los textos atribuidos a Vilanova. En la actualidad parece
112

Los humores eran cuatro (flema, sangre, bilis amarilla y bilis negra). Cada organismo tena su propia
proporcin, la cual era la que otorgaba a cada individuo su equilibrio de humores, que es lo mismo que su
estado de salud. El desequilibrio no era nada ms que el estado de enfermedad, que se intentaba
solucionar restaurando la falta de uno o varios humores.
113
CRISCIANI, C., "The Conception of Alchemy as Expressed in the <Pretiota Margarita", Ambix, 20
(1973), 165-181.

44

Historia del oro potable

claro que Vilanova no se interes en la alquimia, aunque sus trabajos contienen


evidencias de inters por el elixir alqumico, en las dos lneas de investigacin que se
harn habituales a partir de ese momento: la idea de que era posible obtener un remedio
universal por medios alqumicos, desarrollada por Roger Bacon, y la investigacin
contempornea de la destilacin de alcohol de vino o aguardiente 114. El britnico Bacon
abog a travs de sus escritos, como hemos visto, por el conocimiento y aceptacin de
la alquimia como base de toda tcnica farmacutica eficaz. La produccin de
aguardiente con fines medicinales, por su parte, se testimonia en obras de medicina y
ciruga de la segunda mitad del siglo XIII.
El trabajo de Rupescissa ofrece la conjuncin de ambas lneas y supone un hito en la
alquimia occidental: el punto de partida del uso de la destilacin en farmacologa. Su
De consideratione quintae essentiae (ca. 1351) es un himno a la eficacia mdica de la
quintaesencia del vino. Para Rupescissa es necesario preservar la corrupcin del cuerpo
mediante el empleo de sustancias que, en s mismas, sean incorruptibles. De esta forma,
concibe el etanol como la sustancia que est buscando y le da el nombre de
quintaesencia. Antes que Rupescissa, otros autores identificaron el alcohol como el
quinto elemento, entre ellos, Tadeo Alderotti o Vitalis de Furno 115. La novedad
introducida por Rupescissa radica en dos hechos: por una parte, considera que la
quintaesencia incorruptible puede extraerse de todas las sustancias, puesto que est en
todas; por otra, afirma que la quintaesencia transmite su incorruptibilidad a todo aquello
con lo que entra en contacto.
Con esta generalizacin de la quintaesencia como una especie qumica, est
proponiendo una doctrina que asumir gran importancia en la teraputica de los siglos
XVI y XVII116. Pero hasta entre los seguidores de estas doctrinas encontramos
diferencias. Rupescissa asienta en el texto que, el proyecto de trabajo y la finalidad del
operador son algo nico y se realizan tambin por un camino singular. En la
"Consideracin de la quinta esencia" slo (con todo lo que ello signific) da resultados
farmacolgicos y teraputicos. As, parece dejar claro que la quinta esencia del vino
incrementa las virtudes teraputicas de un oro preparado artificialmente. Por ejemplo, el
alcohol obtenido al destilar el vino y que preserva de la corrupcin a las sustancias
orgnicas Esto es lo que diferencia a Rupescissa de la ortodoxia alquimista, y por ello
ser discutido, no slo por alquimistas, sino tambin por mdicos, como veremos ms
abajo con el caso de Guillermo Fabri. Rupescissa, que opt por un compuesto obtenido
a partir del vino para elaborar el aqua vitae, siguiendo las indicaciones de Lulio,
tambin conoca todos los nombres por los que era designado:
Del vino se extrae eso que, por sus muchos usos casi milagrosos, se ha
dado en llamar Agua de Vida, agua de oro, cielo de los filsofos, quinta esencia,

114

CRISCIANI, C. y PEREIRA, M. (1998), "Black Death and Golden Remedies: Some Remarks on
Alchemy and the Plague", en: PARAVICINI, A. y SANTI, F. (eds.), The Regulation of Evil: Social and
Cultural Attitudes to Epidemics in the Late Middle Ages, Impruneta, pp. 7-39. El aguardiente, si lo
miramos desde la posicin explicada al principio. Posee atributos semejante a la esencia de la vida, y su
fuerza curativa tuvo mucha estima. Adems, la alquimia la propone como elemento que ayuda a purificar
los cuerpos, algo muy valioso para obtener la esencia pura, la esencia de la esencia, la quinta esencia.
115
Furno, V. de, Vitalis de Furno... Pro conservanda sanitate..., Moguntiae, Ivonem Schoeffer, 1531.
116
THORNDIKE, L. (1923-1958), History of Magic and Experimental Science, New York, 8 vols., 3, pp.
355-356; MULTHAUF, R. (1954), John of Rupescissa and the Origin of Medical Chemistry, Isis, 45,
pp. 359-367.

45

Historia del oro potable

cielo del hombre, aguardiente, elixir, ter, alma del vino, agua divina y clave de
los filsofos."
Ser dentro de la Medicina rabe donde encontremos la continuidad del uso medicinal
del oro, aunque habr de dar varios giros antes de transformarse en el oro potable.
Habr que explicar el concepto de quinta esencia medieval europeo, que hunde sus
races, como no poda ser de otra forma, en la citada Medicina y Alquimia rabe.
3-E Los siglos XIV y XV.
Michela Pereira117 ha diseado recientemente cmo se origin la idea del elixir y su
desarrollo de una forma tan excepcional y excelente que es bastante importante, a mi
parecer, como para cometer el error de olvidarla a lo largo de este trabajo. Sobre todo
porque de ella partirn hacia la Edad Moderna unas concepciones que perdurarn
posteriormente, hablemos del tiempo que hablemos.
En los aos finales del siglo XIV, un mdico y astrlogo de la corte del rey francs
Carlos V llamado Toms de Bolonia escribi una carta a un Amigo suyo, posiblemente
el tambin alquimista Bernardo de Treviso, en forma de respuesta a una anterior. En ella
cuenta, aunque de forma muy fragmentaria, que ha enviado al prncipe de Francia un
frmaco especial, ya experimentado en el cuerpo de uno de sus ayudantes. La carta la
hace acompaar de cierta cantidad de dicho medicamento, que, segn l, en Francia ya
se considera como algo reputado. La Medicina en cuestin est elaborada con oro y
tratada alqumicamente ("Medicina facta de substantia auri processu philosophico",
segn sus propias palabras). La importancia de Toms de Bolonia radica en que nos
viene a aclarar otra relacin de la que no tenamos constancia anterior.
l dice a su Amigo Bernardo que el tratamiento de dicho oro tiene como punto de
partida el "potenciamiento" dinmico del cuerpo humano a partir de la perfecta
proporcin del temperamento del oro118. Y que dicha caracterstica ha sido reforzada al
combinarse con lo que llama "esperma femenino", que no es otra cosa que el mercurio
normal y corriente, el argento vivo. El "semen del sol del oro" combinado con el
esperma femenino har que sea guiado por la sangre del paciente reforzando su salud,
eliminando las impurezas que causan su enfermedad, estableciendo cierta similitud
entre la sangre y los aspectos fsicos del mercurio y conectando la naturaleza mineral
del preparado con el "orden" del cuerpo humano.
De sus palabras podemos extraer varias conclusiones. En primer lugar, ya se acepta que
todas las propiedades dadas al oro pueden ser transmitidas, comunicadas y difundidas
por el cuerpo humano y, en segundo lugar, que dicha transmisin se realiza a travs de
la sangre. Con esto queda reflejada una posicin holstica segn la cual el hombre y el
oro ocupan la cspide de sus propios reinos, compartiendo, desde este punto de vista,
una posicin similar, idntica y de igualdad: la supremaca en sus reinos (el mineral y el
animal), siendo, como son, los extremos superiores de la pirmide estructurada en forma
jerrquica. As, como se ha dicho, el oro penetra a travs de la sangre comunicndole su
equilibrio, actuando como una especie de contagio positivo y funcionando como un
117

Pereira, M., Arcana Sapienza, op. cit.


Volvemos a toparnos con la teora de los humores, ya que el temperamento de cada cosa depende de la
proporcin de humores que contiene.
118

46

Historia del oro potable

mecanismo en la transformacin interna del organismo. Sin embargo, Tomasso Di


Bologna no deja claro cmo el oro pueda ser adaptado por medio de una serie de
operaciones para devenir potable y sin causar ningn dao a su receptor. Por ello se
pregunta si la mejor forma es en polvo o en forma lquida, la dosis exacta, si se debe
tomar con o sin aditivos o el momento ms apropiado para tomarlo. Ya veremos que la
forma que saldr victoriosa es la lquida, aunque, dadas las innumerables formas de
tratamiento existentes en la Edad Moderna, veremos tambin que hubo poco consenso
sobre esto.
Encontramos varios exponentes de personas que estaban atravesando esta fase del
desarrollo del pensamiento, no slo cientfico, sino podramos decir que humano. Por
ejemplo el italiano Guillermo Fabri de Die, quien escribiera hacia el ao 1449 su Libro
de la Piedra Filosofal y del oro potable. Sin considerarse a s mismo como un
alquimista propiamente dicho. An a riesgo de ser calificado como un mdico vulgar,
tal y como se haca en sus tiempos a los que se salan de la ortodoxia, y basndose en
Arnau de Vilanova, deca ser un entendido en "otro tipo de Medicina", y la especific:
aqulla que trataba de remediar los defectos de una incmoda vejez, tal y como ya habl
de ella el propio Arnau de Vilanova 119. El atractivo de Fabri es que su texto, dirigido al
Papa Flix V, contiene un avance espetacular en la visin de la alquimia. El Papa no
pudo ver cmo el galenismo era capaz de corregir la artritis de sus manos y decidi
entonces recurrir a otras medicinas. Este momento fue aprovechado por Fabri para
presentar al Papa las excelencias de la Medicina alqumica. Para ello, recordemos que
estamos en la mitad del siglo XV, Fabri elabora ya toda una historia de la alquimia
cristiana. Apenas doscientos aos despus, tres ilustres predecesores como Arnau de
Vilanova, Ramn Llull y Juan de Rupescissa han conseguido al milagro de que alguien
trate a la alquimia de forma histrica.
En los siglos XIV y XV ocurrirn varios hechos importantes para nosotros. Aparecieron
nuevas enfermedades y se sucedern las epidemias, como la Peste Negra. Los mdicos
ejercan su oficio y cobraran un papel importante. Haban de poner en prctica unos
remedios, exactamente como la alquimia, que conseguan gracias a la cobertura
intelectual bajo la cual desarrollaban sus tareas y las ofrecan en forma de dichos
medicamentos o tratamientos. Pero sus resultados, los remedios que aplicaban no
pudieron tomarse como vlidos despus del muchos fracasos, especialmente en las
epidemias. Estos fracasos pudieron provocar que se cuestionase su utilidad, lo que
implicaba dudar de sus soportes mentales. Entonces surge el mecanismo descrito al
principio y se estudia la forma de obtener resultados ajenos a la Medicina oficial. Se
deseaba que hubiera un medicamento que pudiera dar salud, habra de ser mejor y
distinto de los de los galenistas. Se peda algo distinto. Nada mejor que el oro potable,
aquello que contiene la vida extrada de su depositario ms excelso, el oro, y adaptada a
nuestro organismo, quien ser el nuevo depositario de esa fuente de vida.
Tomando como referencia la teora de los cuatro elementos de Aristteles, Fabri flirtea
con la idea de la transmutacin metlica, no sin dejar de mencionar todas las afinidades
ancestrales del oro que ya hemos citado antes. Adems, Fabri no es que trate de
demostrar la correccin de los filsofos cuando se acercaban a estudiar estas cuestiones,
cosa que parece dejar ya por asentada en su tiempo. l se "entretiene" en una actitud
que desprende la idea de la transmutacin y de la fabricacin del oro potable como si
fuera un arte. Para ello pone ejemplos contemporneos y redunda en el carcter
119

CRISCIANI, C., Il papa e lalchimia, Felice V, Gulielmo Fabri e lelixir, Roma, 2002.

47

Historia del oro potable

operativo de dicho arte, frente al especulativo o al mgico. Esto es muy interesante, ya


que ser este mismo carcter, el operativo, el que finalmente predomine en la historia
del oro potable de la Edad Moderna. Por supuesto, no hay ni que decir que era un
seguidor de Ramon Llull. Por otra parte, Fabri tambin deja asentado que el elixir es el
punto culminante de toda esta "operatividad" y de la Alquimia transmutatoria, pudiendo
ser tambin enlazado a un remedio perteneciente a la Alquimia medicinal, esto es: el oro
potable.
A diferencia de Rupescissa, Fabri confiere al elixir dos aspectos. De un lado habla de l
como parte de la Gran Obra de la transmutacin y de la otra lo menciona como oro
potable. Y slo alude al segundo en estos ltimos trminos cuando se refiere a los
aspectos medicinales.
Esta posicin est en concordancia con la de otros fsicos de su tiempo y otros puntos de
vista que distinguieron entre las disciplinas de la Alquimia y la de la Medicina. Fabri
sigue a Alberto Magno en su De mineralibus, y, como l, no es nada claro, dando
escasas muestras de locuacidad cuando se pone a hablar del elixir. S habla de que los
metales contienen todos ellos una humedad radical y que sta, extrada del metal
imperfecto y digerida es el elixir. Cuando se trata de digestin, se est haciendo lo que
los alquimistas llamaron limpiar las superfluidades y heterogeneidades del metal. Es la
citada humedad radical la que encierra lo ms ntimo de la materia. Cuando Fabri trata
del oro potable dice que es la unin de dos tipos distintos de humedades radicales,
capaces de eliminar las superfluidades humorales del cuerpo humano.
Por primera vez, hemos dado con una sutil variacin que va desde la Alquimia
metalrgica a la Alquimia medicinal. No era el nico ni el primero, pero Fabri sabe
perfectamente que partiendo de un punto de vista sumamente terico y abusando de la
retrica, hay un campo abonado en la homogeneidad del lenguaje, los argumentos
cargados de silogismos y la "intertextualidad" de los conceptos, sin escapar a su
coherencia terica, a la que l vuelve siempre. Por ltimo, no debemos de dejar de
mencionar que Fabri fue uno de los primeros constructores de la teora de un Ramon
Llull alquimista, sobre todo si conocemos las relaciones de Llull con Arnau de
Vilanova, su estancia en Inglaterra y sus relaciones con los reyes. Fabri conoca los
textos alqumicos atribuidos ya a John Dastin y Arnau de Vilanova.
En realidad, todos ellos tuvieron en comn un deseo de acercamiento a la verdad,
aunque bastante especulativo, que culmin en la relacin entre la Medicina y la
Alquimia de la Edad Moderna. Falta decir que Fabri result ser una persona muy
competente en cuanto a teorizar sobre la alquimia metalrgica, dando una explicacin
"lgica" de la transmutacin, siempre despus de reconocer que l nunca haba entrado
a discutir las doctrinas operativas ni la Gran Obra.
En este camino hacia la Edad Moderna hay que resaltar a otros personajes que trataron
la teora del elixir y el oro potable. Entre estos podemos mencionar al dominico belga de
mitad del siglo XIII, Toms de Cantimpr en su De natura rerum o al gran
enciclopedista medieval Vicente de Beauvais (c.1184-c.1264) en su Speculum
naturae120, quienes siguieron las indicaciones e ideas que diera Alberto Magno. Lo
120

M. Paulmier-Foucart, M., "Etude sur l'tat des connaissances au milieu du XIIIe sicle: Nouvelles
recherches sur la gense du Speculum maius de Vincent de Beauvais", Spicae - Cahiers de l'Atelier
Vincent de Beauvais (CNRS d.), 1 (1978), p. 91-12.

48

Historia del oro potable

mismo ocurre con Konrad von Megemberg, visto como el ms digno sucesor de Alberto
Magno, en su Buch der Natur, libro que se puede considerar como la primera Historia
Natural escrita en alemn, del ao 1350, que es bsicamente una traduccin del texto de
Cantimpr. Nos detendremos, dada su importancia, algo ms en Konrad. Por supuesto,
aboga por la accin curativa del oro. Basndose en la Practica brevis de Johannes
Platearius el joven y el texto de Mathaeus Platearius el joven titulado De simplici
Medicina, nos dice que el oro se ha de pulverizar y calcinar. Adems se ha de formar un
ungento precioso. Entre las propiedades teraputicas que le da estn las de reforzar,
purgar y depurar el cuerpo humano, siendo bueno para el "mal de corazn" y el del
estmago. Tambin dice algo que no nos resulta novedoso, que el vino en el cual se
sumerge una lmina de oro es bueno contra la hipocondra, cuestin que tambin apunt
Geber en su Summa perfectionis. Asimismo y culminando en esta lnea, Marsilio Ficino
(1433-1499), que trata el tema del oro potable, abog por lo mismo. En su
Epidemiarum Antidotus121, da una receta para reducir a estado lquido el oro y hacerlo
apto para el cuerpo humano. Empieza con una disolucin en mercurio, separndolo
luego en el alambique, proceso clsico donde los haya.
En la Pennsula la situacin no se diferenciaba mucho de las coordenadas seguidas en el
resto de Europa por estos aos finales de la Edad Media. Es mas, debemos ir asumiendo
que, en ocasiones, la Alquimia peninsular ha dado muchas cosas a la europea. Ha dado
los textos de Ramon Llull, de Arnau de Vilanova y de Rupescissa, base de la Alquimia
moderna, autores a quienes todos nos remiten como garanta y aval de sus palabras. Sin
embargo, reducir a estos tres grandes personajes la situacin de la Alquimia y el
desarrollo de las ideas en torno al oro potable es algo presuntuoso. En ocasiones, algn
alquimista annimo resulta ser el ms claro y el ms expositivo en lo que se refiere a la
doctrina alqumica. En el ejemplo que sige a continuacin, no slo es todo eso, sino
mucho ms. En un manuscrito fechado hacia la mitad del siglo XV, de la Biblioteca
Nacional122, y que en el catlogo se le ha titulado Libro nombrado ymagen de vida...
sobre el arte de la Alquimia, el qual es partido en treinta captulos, encontramos una de
las recetas del oro potable ms inteligibles de todas las consultadas. El autor, un
alquimista annimo y desconocido, antes de dar la receta, diserta sobre la enfermadad
ms grave del hombre, la muerte y sobre las propiedades del oro como elemento bsico
para la incorruptibilidad de los cuerpos humanos. Con una base totalmente aristotlica,
nombra a los cuatro elementos y la quinta esencia que se extrae de ellos:
"Es en s non corrubtible, es caliente con el fuego, fria con el agua, unida con el
ayre y seca con la tierra. Y es tal que es la raiz de nuestra vida, conviene a saber,
la quinta esencia. La qual los fiosofos no han podido descubrir ni solamente
nombrar, y es por quanto el sol incorruptible en si y a el mas maavilloso
resplandor y claridad en todas sus partes ygualado".
En realidad es algo sorprendente que en fechas tan tempranas se hable con tanta fuerza
sobre la quinta esencia del oro potable, ya que viene a indicarnos que realmente pocas
sen las novedades en cuanto a este asunto en la Edad Moderna, y sobre todo que toda
la vorgine que inundar esos siglos no aparece de la nada, sino que procede de una
base y de una tradicin. Este texto es un buen ejemplo de dicha base. En l, el autor une
la Medicina con la alquimia, pero lo hace desde la Alquimia. En los siglos posteriores se
121

Ficino, M., "Epidemiarum antidotus, tutelam bonae valeudinis continens", en Opera Marsili Ficini
Florentinii, Basilea, 1576, tomo I, 576-577.
122
B.N., ms. 10163.

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Historia del oro potable

har lo mismo pero desde la Medicina, como veremos cuando lleguemos a la quinta
esencia del oro potable de Alejandro Quintilio. Tambin sorprende que el autor no
nombre a ninguno de los, hasta entonces, grandes, pero que conozca perfectamente que
es el agua ardiente y de unas explicaciones prcticas que seguramente haran la delicia
de cuantos pudieran leerlo, algo que aconsejamos desde aqu encarecidamente. Como
hiciera Leonardo Fioravanti ms de un siglo despus, el autor de apoya en una
destilacin aadiendo agua de miel. Es realmente maravilloso poder observar el juego
existente entre la innovacin y las tradiciones en la prctica destilatoria, en los
elementos que intervienen y en la visin que del oro potable se desarroll. Adems ello
no supone ms esfuerzo que un mnimo de atencin a las recetas. No digamos ya si las
comparsemos:
Comenzamos a fablar la platica de la nuestra quinta esencia del oro potable.
Como tu debes saber el verdadero oro potable aquel que guaresce todas las
enfermedades y tiene los cuerpos en prosperidad esta es el agua fuerte para
disolver mercurio.
Toma vinagre bermejo muy fuerte y hazlo destilar siete vegadas por alambique
por caliente y unido tirando las heces cada vegada de fuera y asi lo destilaras
hasta que torne dulce y muy simple a gusto de la boca y por en su calidad es
muy fuerte y en cuando fuere este vinagre destilado pasalo en vaso bien cubierto
y ya este es el vinagre fuerte en lo qual la sal que se sigue debe ser disuelta.
Cmo t debes preparar la sal que se sigue por disolver dentro la dicha agua del
vinagre.
Toma sal comn de la Mar y metela en una olla nueva de tierra bien fuerte y
hazla arder sobre el fuego hasta tanto que sea bien quemada y que no falte mas y
en cuando fuere bien quemada tira la olla del fuego y saca la sal de fuera dentro
en una cacuela vidriada y echa por encima agua tibia no mucho caliente y si
fuera mucho caliente no se disolvera y en despus mece de un palo la sal con el
agua hasta tanto que toda la sal sea disolvida y cuando fuere disolvida hazla asar
por mecha 3 vegadas una despus de otra y despus hazla congelar en vaso de
tierra muy fuerte y en cuando fuere congelada hazla disolver asi como primo y
en despus tornala a congelar y por esta manera haras 4 vegadas en disolviendo
y congelando y en a la fin de este termino tu la haras fundir en un crocis de tierra
y fundida tu la colaras en piel y la qual cuando sera espatula moleras sobre un
marmol en menuda polvora. Guardala y esta es la sal preparada y purgada y
tostada la cual tu debes disolver en el agua del sobre dicho vinagre.
Mete esta sal dentro de un alambique de vidrio y sobre un poco de aquesta sal tu
meteras 3 de sobre dicho vinagre. Y en cuando sera disolvida tu la haras destilar
el vinagre y congelar la sal por caliente unido por 7 vegadas en destilando y
congelando y alrenando hasta el termino sobre dicho y a la fin de aqueste
termino luego que siente la sal congelada el aire se disolvera por si mesma esta
es la sal que tu debes disolver en el dicho vinagre. Toma aquesta sal y hazla
disolver por ella mesma dentro de un alambique de vidrio y en cuando sera
disuelta mete las 3 partes del vinagre que tiraste antes la una de la sal y en
guardala que esta es la nuestra agua fuerte la cual debe disolver el mercurio
como tu debes disolver el mercurio vivo dentro en esta agua fuerte
Toma argen vivo purgado y preparado y contra 3 pesos desta agua mete un peso
de argen vivo en un alambique de vidrio y en despus ata la boca con la cabeza
ciega y metelo sobre ascuas calientes dejalo ali estar por 3 horas hasta que tu
veas que la negror que el argen vivo hara con el agua en manera de tinta sea toda

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Historia del oro potable

hecha y trastornada en agua clara y en cuando fuere clara deja enfriar las cenizas
por su y cuando fueren frias trae el vaso de fuera y tira la cabeza della y mete la
capa del alambique por encima enlutando muy bien como tu sabes y en despus
mete este alambique a destilar por caliente y unido como tu sabes en rescibiendo
el agua en receptorio de vidrio en la qual primeramente destilara el agua del
vinagre por cuanto es la mas ligera y en cuando tu vieres que toda el agua del
vinagre es destilada y de separada del agua de mercurio tu tiraras aquel
receptorio y pondras otro por rescibir el agua de mercurio y la qual agua
destilada guardala muy bien sellada de aire y en aquesta es la nuestra agua
mercurial no corruptible y en la cual tu debes disolver el nuestro oro sobre dicho
oro potable y asi mismo esta agua disuelve por las corales piedras finas verdes y
cristales y todos metales perfectos e imperfectos
Y nota que cuando tu destilares el vinagre para meter en el dedo en mojando y
llegao a la lengua luego sentiras como pintaduras de aguja y asi bien en la color
que cuando todo el vinagre es pasado y el vinagre es claro como agua rosa y el
agua de mercurio cuando comienza a destilar tu conosceras en la color della que
no es tan clara como la de antes tira en color como por de amarilla y entre azul
mostrando colores entremezclados y es asi mismo en el sabor con el dedo como
dicho es y en la pesadumbre y asi destilaras hasta a tanto que no destila mas y
que la sal quede en el fondo del vaso congelada en dura Piedra y por esta maa
haras tu agua de mercurio quedo tal en el formado no ha poder ninguno ni forte
sumbre por quanto el anima espiritual en que es la fuera pues cuida en su
formacion por quanto no queda en el formado que los espiritus flacos y
vaporosos aquesta es la nuestra agua de mercurio vivo deo gratias.
Toma oro fino una mara y en disuelvelo en agua fuerte hecha de mercurio como
tu sabes y en cuanto sera disolvido tira el agua por alambique hasta que quede el
oro en manera de masa de harina o de trementina y en despus toma agua de
vinagre destilado por alambique y pondella sobre el oro y hasta a tanto que el
dicho oro se cubra por encima 2 dedos en lo lavando muy bien y lo marcado en
una cornuda y en dolor dejalo reposar y en reposado hazlo destilar por cabeza y
unido por alambique y en destilando y retornando el vinagre hasta tanto que no
destila mas y en que quede casi asi como primero a manera de trementina y en
despus remete del otro vinagre por encima asi como de este primero y en
destilando por alambique hasta que todo el vinagre sea destilado y que la materia
quede en la maa primera y despus de cabo retorna de otro vinagre fresco y haz
asi como primero y en por esta maa haras 7 destilaciones con la primera una en
pos de otra y en la fin de la postrimera destilacion tu lo dejaras seca sin ninguna
humedad en Piedra roja como la sangre y deja refredar el voado y en cuanto sea
frio mete la materia dentro de una estudilla vidriada y mete por encima de agua
ardiente muy buena la cantidad de 2 dedos en alto y de ts manos lavalo muy bien
por un cuarto de hora y despus cubre la estudilla y dejalo reposar por dos horas
naturales y en la fin de aqueste termino mete dentro una mecha de vendal hecha
en 3 lenguas y destila el agua ardiente toda de fuera y en cuanto sea toda
destilada remete de la otra fresca y has asi como feciste primero y en esta maa
haras 4 vegadas y a la fin de aqueste termino deseca la materia sobre ceniza y en
cuando sera seca la materia retornada en polvora bermeja como sangre mete
sobre ella agua de miel y destila por caliente y unido en alambique y en
destilando y retornado lo destilado sobre la materia y hasta a tanto que la materia
haya bebido el agua de la miel y en que quede seca y dejala enfriar y quando sea
le vaso frio trae la materia de fuera en una estudilla vidriada y en mete por

51

Historia del oro potable

encima de agua de miel fresca y en despus menealo con la mano muy fuerte y
cubre la estudilla y dejalo asi reposar hasta el tiempo de 24 horas y en la fin de
aqueste termino metelo en un alambique y hazlo destilar por caliente y unido y
hasta tano que toda la materia quede unida a manera de trementina en el fondo
del vaso. Dejalo enfriar y este es el nuestro verdadero oro del cual nos devemos
hacer nuestro oro potable y guardala bien cubierto hasta la composicion y como
tu debes hacer la polvora del pan en la manera que se sigue.
Toma harina de trigo asi como viene del molino y has 25 pan della en de
separando los elementos como tu sabes y enaqueste pan meteras dentro de una
cazuela bien fonda la qual sea cubierta por encima de otra cazuela justamente y
las dos gra enlutadas de luto de sapiencia muy bien. Dejalas secar y en cuanto
sean secas metelas dentro de un horno de pan y dejale alli cocer hasta a tanto que
dos hornadas se pan sean hechas y en a la fin de aqueste terminos trae la cacuela
de fuera del horno y en abrela y moja el pan de agua ardiente de siete pasadas y
dejalo beber de aquella agua hasta a tanto que no pueda mas y en despus cierra
la cazuela asi como y metela al horno y hazlo ocer por el espacio de una hornada
de pan y en a la fin de aqueste termino traelo fuera y en deslutando y abrevando
con agua ardiente y lutado y cogiendo y abrevando asi haras en este maa por 9
vegadas y en a la fin de aqueste termino tu hallaras el dicho pan retornado en
polvora como sangre muy espiritual y guardala bien en un vaso de vidrio
cubierto y esta es aquella que se debe disolver con el oro en otro espiritual el
cual es el oro potable.
Como tu debes disolver la polvora del pan con la sobre dicha polvora del oro en
la manera que se sigue
Toma aquestas dos materias sobredichas y metelas dentro de un alamabique y
mete dentro sobre ellas de agua ardiente de 2 pasadas la cantidas de 3 dedos en
alto y en cubre bien el alambique y metelo dentro de un vaso de agua fria en
manera que no pueda entrar ninguna agua dentro y dejalo alli por el termino de 9
dias naturales y en a la fin de aqueste termino hazlo destilar por caliente y en
unido y destilando y retornado cubre la materia el agua hasta a tanto que toda
quede en manera de pasta asi como trementina y deja enfriar el vaso y guarda
aquesta materia dentro de una redoma de vidrio que sea bien tapada la boca de
cera blanca y por encima de otra gomada y por encima de la nuestra una pieza de
pergamino y sea bien atado; dejala al aire por 9 noches y en la qual tu hallaras la
materia disuelta muy resplandeciente y guardala bien en lugar secreto y es
aqueste es el nuestro verdadero oro potable el cual en un momento guaresce de
todos dolores y todas dolencias deo gratias.123

123

B.N., ms. 10163.

52

Historia del oro potable

4
La llegada de la Edad Moderna
4-A Hermes resucit para salvarnos

Lo que se conoce entre los historiadores espaoles como Edad Moderna naci en
el ao 1492 y abarca hasta el siglo XVIII. En el mundo anglosajn esta divisin del
pasado no existe como tal, y, para hablar de dichos siglos se una alg as como Early
Modern Age, o Temprana Edad Moderna, y que abarca hasta el final de la Segunda
Guerra Mundial, en 1945. El tiempo transcurrido desde entonces hasta hoy es llamado
por nosotros Edad Contempornea y los anglosajones siguen llamndolo Modern
History Present (o Recent) History. Para ellos, es a partir de 1945 cuando usan palabras
como Present History o Recent History. De cualquier forma esta divisin de los siglos
modernos es puramente artificial y, cabe reconocerlo, til para los historiadores. El
hombre mira de pronto a s mismo y se empieza a valorar su capacidad, es el
Humanismo. Tambin existe eso que se llama Renacimiento, un "movimiento" bastante
complicado de explicar. Se tratara de un esfuerzo por entender e imitar muchos rasgos
de las civilizaciones griega y romana. Junto a esto, hubo algo llamado "neoplatonismo",
un repensar, reinterpretar y asumir parte de la sabidura griega. Pero tambin hubo un
cierto cario a Egipto, emanado del neoplatonismo y de los deseos de correccin. Pero
he aqu que Platn toma por sus fuentes a los egipcios. Esto hizo que los humanistas
primero y los renacentistas despus creyesen que se podan estudiar las fuentes de
Platn, casi mejor que al propio Platn.
Uno de los rasgos cractersticos del oro potable durante toda la Edad Moderna es
aquel que viene influenciando directamente por el auge de un nuevo hermetismo.
Muchos de los que lo elaboraron, o lo intentaron en sus laboratorios decan ser
conocedores perfectos de Hermes y de sus escritos, conocidos como el Corpus
Hermeticum. Por esta razn, hay que explicar la influencia del Hermetismo si queremos
entender de una forma ms amplia el desarrollo histrico del oro potable.
Ser filsofo hermtico durante los siglos XVI y XVII equivala a ser alquimista y
dominar los conceptos de la Filosofa Natural, tal y como eran entendidos entonces. No
obstante, si el Hermetismo tuviera dimensin fsica sera mayor que la Alquimia. Este es
el origen de la principal contaminacin doctrinal de sta ltima cuando se relaciona con
la Magia y las ciencias ocultas presentes en la Edad Moderna. Como dijo el padre
Festugire, el nombre de Hermetismo ha cubierto todo un movimiento llamado
hermetista bajo el patronazgo de otros profetas posteriores 124. Pero estamos ante la
idea historiogrfica de una bsqueda (la de la Piedra Filosofal), desarrollada,
prcticamente en su totalidad, bajo las coordenadas de la Filosofa Hermtica; hecho
que tiene ya, al menos, dos mil aos de duracin. Cuando cientficamente se rechaza la
posibilidad de la existencia de la Piedra Filosofal, adems de ello, se est afirmando que
la Filosofa Hermtica es la ms extraordinaria impostura de la Humanidad, por el
nmero y valor de los que participaron en ella.125
124
125

Festugire, A. J., op. cit., vol. I, p. 355.


Renque, G., op. cit., p. 19.

53

Historia del oro potable

El estudio del Hermetismo, de su filosofa y de los textos que la contienen ha


originado esplndidas publicaciones y tesis doctorales. Hacer aqu un resumen de las
mismas, incluso de la propia filosofa hermtica, sera no respetar la calidad de dichos
trabajos.
En fin, los estudios sobre el hermetismo en la Edad Moderna se iniciaron hacia
1460, alcanzando un auge importante en el Renacimiento 126. En esos aos lleg a
Florencia procedente de Macedonia un manuscrito griego que trajo un monje, uno de los
muchos agentes encargados por Cosme de Mdicis de recoger manuscritos para l.
Contena una copia del Corpus Hermeticum. Inmediatamente, Cosme orden a Ficino
que se olvidara de traducir las obras de Platn y que emprendiera inmediatamente la
traduccin de las obras de Hermes Trismegistus 127. Estas nuevas traducciones pasaron a
ser el centro de la actividad de la nueva Academia platnica instalada por el traductor,
filsofo y erudito Marsilio Ficino en su villa de Carregio, a las afueras de Florencia128.
Es as como el hermetismo y el neoplatonismo iniciaron su andadura. Hasta el
siglo XVIII los debates sobre el origen y antigedad de los textos hermticos fueron lo
dominante129. Sobre el origen, la discusin fue especialmente mayscula. Ya se ha dicho
que el hermetismo influy de forma decisiva en las otras dos escuelas desarrolladas en
la Alejandra helenstica, en la gnstica130 y en la neoplatnica131. Actualmente se
reconoce que el hermetismo y sus textos principales (Pimander y Asclepius) tienen
influencias griegas, judaicas, persas, mesopotmicas y, por supuesto, egipcias. El mayor
o menor peso de cada una de ellas constituy en centro del debate, que continu an en
nuestro siglo.
Las dos principales figuras del mismo fueron los ya citados Reitzenstein y
Festugire. El primero defendi a fines del siglo XIX el origen griego de los textos
hermticos, si bien su postura fue cambiando hasta afirmar que el origen era iranio,
como el de la Alquimia, con influencias de Zoroastro 132. Reitzenstein era tambin un
lingista excepcional. Sus posturas alteraron el modelo de datacin usado por estos
especialistas hasta entonces en Europa. Se pas al modelo ario radical, iniciado por Karl
126

La pasin del Renacimiento por Egipto viene, como la del neoplatonismo, por tener la reputacin de
ser el pas donde se instauraron los primeros misterios y ritos de iniciacin. Los egipcios eran
considerados origen de todas las artes y de la sabidura en general. Los hombres del Renacimiento se
interesaron fundamentalmente por las fontes. Por eso miraron, ms all del cristianismo, a la Roma
pagana, ms all de Roma hasta Grecia (donde reencontraron a Platn); pero ms all de Grecia se
encontraron con Egipto (fuente de donde bebi Platn, segn referencias explcitas en el Timeo). Como
dijo Giordano Bruno: Los griegos tenemos a Egipto, el gran reino de las letras y la nobleza, por padre de
nuestras fbulas, nuestras metforas y nuestras doctrinas (Bruno, G., Spaccio, dil. 3).
127
Ver Yates, F., Giordano Bruno y la tradicin hermtica, Barcelona, Ariel, 1983, pp. 12-14.
128
Y lo mismo cabe decir de las dems academias surgidas en las principales ciudades de Italia y, luego,
en Europa.
129
Renau Rebot, Franesc-Xavier, Los textos hermticos, Publicaciones de la Universidad Autnoma de
Barcelona, Bellaterra (Barcelona), 1990, Tesis Doctoral.
130
Sobre la influencia del hermetismo en el gnosticismo: Blanco, A. G., Hermeticism: bibliographical
approach, en Temporini, H. & Haase, W. (eds), Geschichte und Kultur Roms im Spiegel der neuren
Forschung, Berln-Nueva York, 1972- , 21 vols., vol. 17, 4: Religion, pp. 2240-2281.
131
Sobre la influencia del hermetismo en los neoplatnicos: Des Places, E., La religion de Jamblique,
en Entretiens sur lAntiquit classique, 21 (1975), pp. 69-94, si bien es ms explcito en Les oracles
Chaldaques, en Temporini, H. & Haase, W., op. cit., pp. 2300-2335.
132
Reitzentein, R., Zur Geschichte der alchemie und der Mystizismus, en Nachrichten der klg...,
Gottingen, 1919, pp. 1-37.

54

Historia del oro potable

O. Mller, hacia 1820, y se abandon el modelo clsico (el heleno), usado durante
casi cuatro siglos133. Actualmente, los especialistas se encuentran revisando el modelo
antiguo que defenestrara Mller acogidos a un modelo ario moderado 134. Sus estudios
tienen el objetivo comn de querer asentar los orgenes de la civilizacin occidental.
Festugire, por su parte, sigui defendiendo desde los aos treinta, la influencia egipcia
como la principal en el origen de los textos hermticos. A medida que su figura
dominaba el debate y, a la vez, avanzaba el modelo ario radical, el padre Festugire
cambi de opinin hasta afirmar, hacia 1927, que el origen de los textos era,
fundamentalmente, iranio135. No obstante, estn demostrados los estrechos vnculos
entre el hermetismo y el platonismo en general. Adems, hay un gran parecido, segn
seala Blanco, entre l, la teologa del Evangelio y algunas epstolas de san Pablo. Por
su parte, Jean Doresse, contrarrestando lo anterior, afirmaba que la estructura lingstica
entre los textos citados y la de la escritura copta son muy semejantes136.
Por tanto, hay dos posiciones que no son opuestas, sino complementarias. La
primera, la clsica, aunque inaugurada en el siglo XVII por Isaac Casaubon 137, ha tenido
grandes defensores como los citados Rudolf Reitzenstein, Yates o Blanco. Sin embargo,
sus detractores han usado el argumento ms contundente que hay: no se puede utilizar la
tcnica de negar la existencia de las cosas (en referencia a la influencia egipcia) por la
sencilla razn de no estar atestiguada en la literatura conservada138.
La segunda postura, encabezada por Festugire, es la seguida por los especialistas
modernos que siguen el modelo ario en vez del esquema establecido por Casaubon.
Ellos se han limitado simplemente a efectuar unos cuantos arreglos al mismo, de ah la
complementariedad antes citada. Estos no ven problema en derivar la teologa del
Nuevo Testamento de la filosofa platnica. As han llegado a adelantar la fecha de los
Escritos Hermticos hasta el siglo III a.C., es decir, hasta una fecha inmediatamente
posterior a Platn. El primero que se adhiri a esta postura fue W. Scott en los aos
30139. Antes, en los aos 20, el historiador alemn J. Kroll ya aduca que la sociedad
retratada en los textos es la del Egipto helenstico y no la del romano, aunque, en
cualquier caso, la de una poca en que los templos estaban an en pleno
funcionamiento140. Sea como fuere. El elemento egipcio de los textos ha quedado
demostrado a manos de varios historiadores, como, por ejemplo B. H. Striker 141,
Derchain142, J. G. Griffiths143 y S. Morentz144.
133

Mller, K. O., Geschichte hellenischer Stmme und Stdte, Breslau, 1820-1824, 3 vols.
Este modelo est definido perfectamente en Bernal, M., op. cit.
135
Blanco, op.. cit.., pp. 2.264-2.273.
136
Doresse, J., The secrets books of the egyptian gnostics, Londres, Hollis & Carter, 1960, pp. 255-260.
137
I. Casaubon fue un protestante francs de comienzos del siglo XVI y un gran crtico textual. Usando
tcnicas de datacin de textos latinos desarrolladas a finales del siglo XVI, afirmaba que las semejanzas
teolgicas existentes entre el Corpus Hermeticum y las obras de san Juan y san Pablo, as como la
relacin entre los himnos hermticos y los salmos, hablaban claramente a favor de la mayor antigedad de
las Sagradas Escrituras.
138
Este recurso es muy semejante a aqul que fue el favorito de los arquelogos positivistas y comocido
como el argumento del silencio, donde resultaba imposible probar una cosa que falta.
139
Scott, W., Hermetica, Oxford, Clarendon Press, 1936, 4 vols.
140
Cumont, F., Les religions orientales dans le paganisme romain, Pars, Annales du Muse Guimet,
Bibliothque de Vulgarisation, 1929.
141
Striker, B. H., The Corpus Hermeticum, en Mnemosyne, 4 serie, vol. 2 (1949), pp. 79-82.
142
Derchain, P., Lauthenticit de linspiration gyptienne dans le Corpus Hermeticum, en Revue de
lHistoire des Religions (1962), pp. 175-198.
143
Griffiths, J. G., Plutarchs De Iside et Osiride, Cambridge, Cambridge University Press, 1982.
144
Morentz, S., Egyptian Religion, Londres, Methuen, 1973.
134

55

Historia del oro potable

Dejando ya aparte los debates arqueolgicos y lingsticos, que han influido, o


han recibido influencias de las opiniones de los historiadores (especialmente
egiptlogos, helenistas y ms recientemente sinlogos), vayamos ahora a analizar los
trabajos existentes sobre la relacin entre alquimia y hermetismo. El ms interesante es,
en esta ocasin, el primero de la Edad Contempornea. Todo en esta obra y su entorno
es extrao. Su autora fue una joven que escribi con un estilo y sobre un tema que no
estaba, ni mucho menos, en boga cuando lo hizo, hace siglo y medio. Se trata de la
britnica Mary Anne Atwood y su libro A suggestive inquiry into the hermetic
mistery145. No obstante, las innumerables referencias posteriores de su obra son
testimonio de la excelente calidad del trabajo, adems de la innegable originalidad de su
punto de vista, que incluye algo de tendenciosidad hacia el tema tratado.
Otro que relacion hermetismo y alquimia fue el profesor C. Zervos 146,
especialista en el llamado renacimiento bizantino del siglo XI, en el hermetismo y
neoplatonismo de la poca. Analiz a la perfeccin la presencia e importancia de los
elementos citados, siempre desde el modelo clsico.
En contra de sus posiciones, el padre Boylan, amigo de Festugire, cambi la
jerarqua establecida por Zervos (la Biblia, la sabidura egipcia y oriental, y por fin
Grecia) y, pese a su citado amigo, elev el grosor de la influencia egipcia hasta la
dinasta XIX, all por los aos veinte147. El intento de Boylan, apoyado por su amigo,
consista en adjudicar al antiguo culto de Toth rasgos filosficos abstractos que se
suponan llegados desde Grecia e incrustados en el hermetismo algo ms tardo de los
siglos II y III, ya que, segn el modelo ario, los egipcios eran incapaces de todo
pensamiento filosfico al estar atrapados en el religioso. Pero fue todo un fracaso ya que
hubo quien encontr en la Teologa menfita, que datara del segundo o tercer milenios
a.C., rasgos filosficos. Segn esta teologa, el creador del mundo Ptah dio una realidad
al corazn de Atum, emanacin suya, siendo sede de su inteligencia por medio de su
lengua148. Este rasgo se parece mucho al logos platnico y al pneuma griego; rasgo que
se apresuraron a negar tanto Festugire149 como Boylan150.
145

Londres, Trelanwnay Suander, 1850. La edicin de Balfast, William Tait, 1918 se agot, y la de Nueva
York, University Books, 1960 es difcil de conseguir. Como ocurriese con la obra de Hillel-Erlanger (ver
Bibliografa), el libro de Atwwod pas, tras su edicin, por una sbita recogida y quema, en el mismo ao
de 1850, en el prado Bury House de Gosport (Hampshire) de casi toda la edicin.
146
Zervos, C., Un philosophe noplatonicien du Xime sicle: Michel Psellos, Pars, Leroux, 1920.
147
Boylan, P., Thoth the Hermes of Egypt: A Study of Some Aspects of Theological Thought in Ancient
Egypt, Londres, Oxford University Press, 1922.
148
Analicemos, aunque muy ligeramente, el texto ideolgico en cuestin. Se remonta a los orgenes de
Menfis, centro poltico des las dinastas I y II y est conservado en una estela erigida por el rey
Shabakade, de la dinasta XXV: Manifestndose como el corazn y la lengua, bajo el aspecto de Atum,
Path es el Grande. l es quien ha dado la vida a todos los dioses y a sus Ka por medio de su corazn en el
cual Horus es Ptah, y por medio de su lengua, en la cual Toth es Ptah. Y por ello el corazn y la lengua
ejercen su poder sobre todos los miembros por el conocimiento de que el corazn est en todo cuerpo y
que la lengua est en toda boca, de todo dios, de todo hombre, de toda bestia, de todo ser que se arrastra,
y de todo lo que vive, puesto que en el corazn conciben y la lengua ordena todo lo que desean. Para la
teologa menfita, Ptah es el dios originario de Menfis, primordial de los dems dioses, que, como Atum y
Toth, son emanaciones suyas, como todo corazn y lengua. El concepto ka es la expresin ms
profunda de la religin egipcia. Parte de un universo que se produce a s mismo y es la evidencia de que
lo divino est en todo. El ka es dado al mismo tiempo que la forma, es inmortalmente estable y asegura el
genio protector y trascendental que el hombre venera, conduciendo sus acciones para su gloria da a da.
No olvidemos que lengua es la voluntad y corazn la inteligencia.
149
Ver Festugire, A.-J., La rvlatin..., vol. I, p. 73.
150
Boylan, P., op. cit., p. 182.

56

Historia del oro potable

Los golpes a ambos se sucederan uno tras otro. Despus de traducir y publicar la
Teologa menfita, el eminente egiptlogo James Breasted ya afirmaba sin recatos justo
lo contrario all por el ao 1901:
La costumbre, tan habitual entre los griegos, de interpretar
filosficamente las funciones y relaciones de los dioses griegos [...] estaba
presente ya en Egipto mucho antes de que nacieran los primeros filsofos griegos;
Y no sera de extraar que la forma griega de interpretar a sus propios dioses
recibiera un primer impulso en Egipto.151
Y, en 1954, G. G. M. James, profesor afroamericano de un colegio de Arkansas,
renovara la opinin de Breasted aprovechando la polmica y demostr hasta qu punto
los griegos reconocan que todo su saber lo haban tomado prestado de los egipcios
durante la Edad del Hierro. Incluso llega a afirmar que los antiguos egipcios eran
negros152.
Tan slo un ao despus de la publicacin del trabajo de Festugire apareci otro,
tambin antolgico, fue el de M. R. Cohen y Drabkin 153. No se puede determinar si ellos
no estaban influenciados por aqul porque era muy pronto para ello o porque ignoraron
deliberadamente las conclusiones del primero. Sea como fuere, no debatieron y trataron
a la alquimia y al hermetismo de la misma manera que si las discusiones no existieran.
Tambin inhibidos del ambiente, Herbert E. Stapleton y el gran estudioso de la alquimia
Sherwood Taylor analizaron en un excelente artculo los vados que usara el hermetismo
durante la Edad Media hasta llegar a las puertas del Renacimiento154.
Podemos seguir tratando cuestiones acerca de la relacin entre la alquimia y el
hermetismo. De cualquier forma, insisto en las primeras palabras de este apartado: el
trmino alquimista es adjudicado con posterioridad a unas personas que se
autoproclomaban filsofos hermticos y es en ellos, en sus textos, donde debemos
buscar la unin ntima que reconocan para s. Sin olvidar que, al fin y al cabo, para
ellos, las operaciones prcticas no eran sino la puesta en marcha de sus conceptos. Es
decir, era la praxis de lo que yo llamo una metafsica aplicada. En ella, los contenidos
de sus ideas, de sus nociones, no eran trminos abstractos con los que competir
mentalmente, sino algo que se haca tangible ante el matraz y ante el horno. Fuera de
esto, tanto en la Edad Moderna como en la actualidad, abundaron las especulaciones
intelectuales, los sofistas que ellos llamaban y de los cuales se alejaban. Una de las
posiciones ms importantes sobre el hermetismo en la Edad Moderna es la vertida por
las investigadoras y profesoras brasileas Ana Mara Alfonso-Golfarb y Mars Helena
Roxo Beltrn, quienes afirman que el hermetismo era visto como el continente de
conocimientos secretos procedentes de una sabidura muy antigua, ajena a los griegos y
a los cristianos155
151

Breasted, J. H., The philosophy of a Menphite priest, en Zeitschrift fr gyptische Sprache und
Altertumskunde, 39 (1901), pp. 39-54.
152
James, G. G. M., Stolen Legacy, The Greeks were not the authors of greek philosophy, but the people
of North Africa, commonly called the Egyptians, Nueva York, Philosophical Library, 1954.
153
Cohen, M. R. & Drabkin, I. E. (eds), A source book in greek science, Cambridge, Harvard University
Press, 1948.
154
Stapleton, H. E., Lewis, G. L. & Sherwood Taylor, F., The sayings of Hermes quoted in the M-al
Waraqi of ibn Umail, en Ambix, 3 (1949), pp. 69-90.

57

Historia del oro potable

4-B Pero qu es eso de la quinta esencia?


Analicemos ahora la cuestin del oro potable, agua de oro pursimo, etc.
elaborado bien con productos vegetales (principalmente vino) o minerales. El sol, se
corazn del gran mundo, como fue llamado en muchas ocasiones, mantendra un
comercio particular con el oro, al cual, el primero le comunicara la virtud de hacer a
la vida feliz, larga y sin enfermedades 156. El oro sera, pues, un excelente tnico de vida.
Se llegaron a distinguir muchos preparados a base de oro segn sus cualidades
teraputicas, como el oro purgativo, el sudorfico, el oro de vida y el aceite, esencia y
tintura de oro, como hiciere el mdico de Enrique IV de Francia Joseph du Chesne
(1544-1609)157. Podemos ejemplificar lo anterior con las palabras de Claude Dariot, otro
mdico que ejerci en Baune entre 1583 y 1594:
El oro es el sol de los metales, el corazn exterior del hombre. l
fortifica y nutre al interior del hombre, vivifica el calor natural e influyente, l
purga los cuerpos de todos los venenos y, si est bien aderezado con el mercurio,
es el nico remedio de la viruela y de todos los accidentes que ella provoca. Ella
(la esencia del oro) hace concebir y rehabilitar la virtud generadora.158
Desde el fin del escolasticismo hasta el siglo XVIII, las palabras escritas sobre el oro
potable se pueden observar en cientos y ciento de autores que escribieron sobre
Alquimia, medicina y temas afines, indicando el auge que supuso este medicamento. En
el siglo XVI, algunos personajes ricos y prncipes hacan cocer los alimentos que iban a
tomar con algunas lminas de oro. En algn electuario de usaba el "pan de oro".
Tambin era utilizado en forma de limaduras, como en la confeccin del diacameron.
La creencia sobre las propiedades de este metal llegaba a tales extremos que algunos se
sumergan en su boca una pieza, como un anillo, tragando la saliva. Al parecer, decan
que apagaba la sed. Otros hacan agua potable sumergiendo oro y despus bebindola.
En los albores de la Edad Moderna hay que tener muy presente en qu grado de
desarrollo se encontraba el concepto de quinta esencia. Este presenta unos contenidos
muy similares a la idea de universalidad y unidad. Adems, su uso se generaliz, no ya
entre los filsofos, sino tambin entre los boticarios, destiladores, alquimistas y mdicoqumicos. Ellos le imprimieron un sentido ms prctico y tangible, aunque sin olvidar la
relacin con la idea original. Incluso la quinta esencia llegaba a ser un elemento
corpreo muy bien definido.

155

Alfonso-Golfarb, A. M. y Roxo Beltrn, M. H., "La Hermtica dividida: reflejos del Hermetismo rabe
en los Hijos de Hermes del Renacimiento", en Puerto Sarmiento, F. J. (coord), Los Hijos de Hermes,
Madrid, Corona Borealis, 2001, 75-90.
156
Crisciani, Chiara, Oro potabile fra alchimia e Medicina: due testi in tempo di peste, Atti del VII
Convegno Nazionale di Storia e fondamenti della Chimica, L'Aquila, 8-11 de octubre de 1997, 83-93.
157
Chesne, J. de, Discours des admirables vertus de lor potable, Lyon, J. Lertotium, 1575.
158
Dariot, C., Trois discours de la prparation des mdicaments, Lyon, A. de Harsy, 1589 y 1693, p. 105
de la edicin de 1603 de la BML, 341-370.

58

Historia del oro potable

As, Livabius (1540-1616)159, cuando explic cmo se extraen los aceites,


tinturas o esencias metlicas no pareca tener duda algunas sobre la operacin. Era el
resultado de digerir, destilar y cohobar un cido sobre una cal metlica, para luego
digerir el aceite con espritu de vino (alcohol) y destilar. Cuando acabe esta destilacin,
hay que repetir lo hecho aadiendo, ms espritu hasta sacar todo lo posible. De este
extracto, por destilacin separada se saca, primero, el alcohol 160 y, en segundo lugar la
quintaesencia del metal161. Siglo y medio ms tarde, Glauber (1604-1670) deca que esa
quinta esencia metlica era de color rojo intenso y tambin explicaba cmo se poda
extraer162. Para ello haba que disolver el metal en espritu de sal 163 y ponerlo en el bao
Mara con el fin de desflemarlo 164. Hay que ir aadiendo espritu de vino para que el
compuesto se vaya digiriendo; y as hasta que aparezca en la superficie un lquido
rojo como la sangre: es la quinta esencia del metal. Dejemos otros ejemplos para ms
adelante y centrmonos ahora en el origen del concepto.
La base aristotlica de la Alquimia nos obliga a no ir ms all de este filsofo,
dejando a un lado, tambin, los antecedentes e ideas previas sobre el concepto en
cuestin. l habl de un cierto calor innato que est presente en todos los seres vivos:
En cualquier parte de su alma, de su virud o de su potencia, el calor est
dentro de los animales. Ni es fuego, ni por el fuego puede ser sacado de
cuerpo.165
Desciende del Cielo y, bajando, todas las criaturas participan de l, cualidad que
aadi Sennert (1572-1637), quien adems dijo que este calor, de origen
supraelemental, tambin se encuentra en la semilla, lugar por donde se transmite de
generacin en generacin166. Por tanto, este calor durar lo que dure la especie, como
dijo Fontano167. Recordemos que Galeno168 e Hipcrates169 le llamaron calor, aunque el
segundo tambin habl de fuego en alguna ocasin. Es desde este punto inicial
cuando empiezan a verse diferencias entre los mdicos y los alquimistas. Para los
primeros este calor infinito y transmisible est en nosotros y su fuente es el corazn,
aunque reconocen que dicho calor innato es la mismsima substancia del espritu vital.
En tales trminos se expresaron perosna en el siglo XVI como Alonso de Santa Cruz.
159

Libavius tena especial inters en aplicar la idea de la transmutacin en la Medicina. En su debate en la


Universidad de Pars (Defensio alchemia et refutatio abjectionum ex censura Scholae Parisiensis,
incluida en la edicin de 1606 de su Alchymia, que vi la lux en 1597) atac a todos los grupos de
alquimistas que no pudieron entender la Alquimia, entre los que incluy, adems de elos galenistas, a los
"Chimiatros" y a los paracelsistas. Sobre esta cuestin: Debus, Allen G., The French paracelsians,
Cambridge, Cambridge University Press, 1991, 59-62.
160
Este alcohol es blanco y apto para le mercurificacin.
161
Livabius, A., Praxis alchimiae, Francofurti, 1604, De oleum.
162
Glauber, J. R., De auri tinctura sive de auro potabili, Amstelodami, J. J. Waesberge, 1664.
163
Si el metal usado es plata, es preferible cambiar el espritu de sal (cido clorhdrico) por agua fuerte
(cido ntrico).
164
Algunos se confundieron y, en este paso destilaban, cuando lo nico que hay que hacer es quitar la
untuosidad que sobrenada.
165
Aristteles, De animalibus, De gener. Animal., libro 2, cap. 3, de la edicin de Lyon, 1558.
166
Sennert, D., De chemicorum cum aristotelicis et galenicis consensu et dissensu, Witerbergae, 1665,
cap. 8, fol. 100.
167
Fontanus, G., Artium et medicinae doctoris medicorum, Lugduni, 1657. No confundir con Iacobus
Fontanus, otro mdico galenista de principios del siglo XVII.
168
Galeno, De placitis, lib. 8.
169
Hipcrates, De carnibus.

59

Historia del oro potable

En una ntida concepcin galenista, este calor corporal, a diferencia del de los
alquimistas, no es celeste, ni etreo, ni elemental ni gneo. Ms bien es suave y
templado, estrechamente unido inseparablemente a algo llamado hmedo primigenio,
tomado del vapor balsmico de la sangre que alcanza su mxima purificacin en el
corazn y en que van unidos los cuatro humores naturales ms el aire de la respiracin.
Galeno dijo que este calor infinito corporal era el hmedo radical (el fuego de
Hipcrates). Para sus seguidores, el calor natural y el hmedo primigenio son los dos
principios de la vida (el fuego y el agua de Hipcrates) 170. Pero veamos cmo fue vista
por uno de los alquimistas ms renombrados de su tiempo, Jean d'Espagnet y de qu
forma, hacia principios del siglo XVII, ya era patente la distancia con la opinin de
Aristteles:
"Los filsofos creyeron que existe una Materia primera ms antigua que
los elementos. Pero, como ellos no tuvieron conocimiento de ella, poco hablan de
eso y, cuando lo hacen, la describen como envuelta en un velo: (dicen) que es
exenta de cualidades y accidentes, pero que constituye el primer sujeto de las
cualidades y accidentes; que ella es vaca de cantidad, pero que, por medio de ella,
todas las cosas son cuantitativas, que es simple, pero que, en ella, residen los
contrastes; que, aunque desconocida por los sentidos ella es la base de las cosas
sensibles, que su presencia no se percibe en ninguna parte, si bien est dispersa
por todas partes; que siempre anhela tener formas, aunque no consiga retener
ninguna. Origen de todos los cuerpos, slo puede ser concebida por la operacin
del intelecto, sin ser, de ningn modo, perceptible a los sentidos. Por ltimo, no
habiendo nada realizndose, ella consiste en el todo en potencia. Esta es la forma
como establecieron un fundamento de la Naturaleza en forma convencional, irreal
y quimrica. Aristteles, que crea en la eternidad del mundo, con ms prudencia,
habl de una cierta materia primera y universal. A fin de evitar lo ms oculto que
hay en torno a ella, habl sucintamente y en trminos ambiguos. [] Pero habra
revelado mejores cualidades de Filsofo si hubiera eximido a esta materia primera
del combate de los contrarios y la hubiera reconocido libre de toda repulsin."171
Podemos distinguir, en principio, dos tipos de quintas esencias. Una es simple,
el espritu de vino rectificado y destilado. En dicho estado, esta quinta esencia se prende
fcilmente, por lo que se le llamaba agua ardiente. Si se tira al aire, es tan liviano que no
baja nada y se lo lleva el aire, razn por lo que algunos le llaman agua etrea. El otro
tipo es compuesto y sus elementos son muy variados, pudiendo ser de uno solo hasta
tres o cuatro. De ambos tipos de agua de vida hablaron Langius 172, Lucas Gima,
Heurnio173, Fioravanti174, el florentino175, Gesner, Andernaco176, Fonseca177, Rancobio,
170

Lpez Prez, M., "El perfeccionamiento de la Naturaleza: los alquimistas", en Revista del Ateneo, IXX (2002), 67-78.
171
d'Espagnet, J., Enchiridion Physicae Restitutae, Pars, 1622, cnones 13 a 15.
172
Langio, J., Epistolae medicinalis, Lyon, 1556.
173
Heurnio, J., De febribus liber, Lyon, 1598.
174
Fioravanti, L., Il tesoro della vita humana, Venecia, 1570.
175
El florentino es el sobrenombre con que se sola aludir a Marsilio Ficino. Ficino, M., Libro compuesto
por... Marsilio Ficino Florentino en el qual se contienen grandes auisos, y secretos maravillosos, assi de
Medicina, como de irugia, para curar y preseruarse los hombres de pestilencia con otros muchos
tratados muy necessarios de diuersos Autores esperimentados en esta enfermedad, Pamplona, Mathias
Ares a costa de Martin Gomez, 1598.

60

Historia del oro potable

Quercetano178, Craton179, Solenandro180, Pedro Artirito, Fumanellis181, Rupescissa, Arnau


de Vilanova, Lulio, Jacob Piperna, Savonarola182, Silvio Guaineiro, Brachesco, Gaspar
Bahuin183, Matiolo, Jernimo Rubeo184, Vital De Furno, Alberto Magno y otros. Los
mdico-qumicos tomaron el oro potable como otra agua de vida. El ya citado
Ulstadio llega a presentar catorce modos diferentes de elaborar el agua de vida, todos
ellos a base de agua ardiente, lo que implica trabajar con la disolucin del oro. Autores
que la elaboran del primer tipo son, entre otros, Juan Daniel Horstio (Hortius) 185,
Beccher186, Mynsicht187. El comentarista de este ltimo, Juan Daniel Mylius (15851628) recogi muchas recetas de aguas, sacadas todas ellas del espritu de vino y con el
mismo uso teraputico, a las que llam en muchas ocasiones aguas de vida188.
De un tipo u otro, no parece que cuando los mdicos llaman a su agua de vida
quinta esencia universal, obtenida del vino, sea lo mismo de lo que hablaron los
chymicos, aunque algunos de estos, como Lulio, Arnau, Rupescissa o Isaac el
holands189 la extraigan tambin del vino. La diferencia entre unos y otros es su origen
y atributos, ms excelsos entre los alquimistas. No olvidemos que los rasgos comunes
entre la quinta esencia y el oro potable tuvieron su origen en las figuras de Arnau de
Villanova, Pseudo-Lulio y Rupescissa. Pero es bueno no dejar de lado el hecho de que
una misma concepcin de la esencia de las cosas, de su quinta esencia, puede originar
distintas metodologas y, finalmente, diferentes productos. Adems, como hemos visto
antes al hablar de Glauber, tambin se emple la quinta esencia del vino para extraer la
quinta esencia del metal.
La controversia sobre estas cuestiones entre los mdicos, paracelsistas,
espagiristas y otros nos ilustran sobre la naturaleza de la relacin Alquimia-TeraputicaSanidad. Ya hemos visto que los mdicos, incluso aqullos que aceptaban los
preparados espagricos en la segunda mitad del siglo XVII, acusaban a los dems de
haber tomado para s los trminos agua de vida, esencia y quinta esencia y drselos a
otra cosa que no guardaba mucha relacin con aqulla de donde tomaron el nombre.
Aunque esto fuera as, como ocurri en ocasiones, este camino tambin se hizo a la
176

Andernaco, Io. Guinterio, Claudii Galeni... de euchymia et cacochymia, seu de bonis malisque succis
generandis, Pars, Simonem Colinaceum, 1530.
177
Fonseca, Rodrigo de, In Hypp. Prognostica Commentarii, Patavii, Franciscum Bolzetam, 1597.
178
Quercetanus, I., Jos. Quercetani Opera medica, Lipsiae, 1614.
179
Crato, Io., Iohanis Cratonis in Cl. Galeni divinos libros Methodi therapeutices. Perioche methodica...
accessit his demosntratio, quomodo ex generali methodo, exercitatio sive singulorum morborum curatio
pretenda sit, Basilea, P. Pernam, 1563.
180
Solenander, Reinerus, Consiliorum Medicinalium R. S. Sectiones quinque, Francofurti, Andreae
Wecheli heredes, 1596.
181
Fumanellis, A., Opera multa et varia cum adtuendam sanitatem tum ad praefligandus morbos
plurinum conchicentia, Furigi, 1557.
182
Savonarola, J. M., Practica medicinae, Venecia, 1497.
183
Bahuin, G., De hermaphroditorum monstruosorum q. partuum natura: ex theologum, jureconsultorum,
medicorum, philosophorum & rabbinorum sententis, Oppenheimii, Hieronyimi Galleri, 1614.
184
Rubeus, H., De distillatione, Basilea, 1585.
185
Hortius, J. D., Dispensatorium Medico Chymico, Amstelodami, 1651, lib 3, sect de aquis compos. Trae
algunas recetas.
186
Wecker,, J. J., Antidotarium generale a Io. Iacobo Vuechero. nunc primum laboriose congestum,
methodice digestum..., Basileae, 1580, lib. 2, De aquis alterantibus compositis.
187
Mynsicht, A., Armamentarium..., Genevae, 1697, sec. 18.
188
Johann Daniel Mylius (1585-1628?) goz de la proteccin de los lderes protestantes Mauricio y
Federico Enrique de Nassau, a los que destin su Philosophia reformata, Frankfurt, Lucas Jennis, 1618.
189
Isaac Hollandis, Opera vegetalia, Antwerperae, 1664.

61

Historia del oro potable

inversa y los mdicos hicieron lo mismo con el trmino oro potable, que tiene
caractersticas similares.
Visto en la distancia del tiempo, el problema de la asuncin de trminos en un
campo u otro, sus similitudes y las controversias generadas parece indicar que la chimia
y la Medicina estaban destinadas a entenderse antes o despus, aunque, para ello,
hubieran de pasar por toda una serie de disputas, incluso una vez iniciada su marcha
conjunta. De hecho, fue esta situacin de conflicto desarrollada y continuada durante
dicha relacin la que permiti que la misma se mantuviese viva, que fomentase la
experimentacin y que sta se diese a conocer, todo para lograr un consenso. Sobre esta
base de conformidad, las maneras y los modos slo reflejan que el camino que llevaba a
dicho fin fue muy difcil de atravesar.
4-C Y los alquimistas hablaron
En cuanto a las posiciones de los propios alquimistas de principios del siglo XVII,
no ya acerca del oro potable, sino del pensamiento que desarrollaron en estas fechas,
hay que tener presente que la idea de un Dios generador y dador del Espritu Universal a
la Naturaleza es la que rigi prcticamente a todos ellos. Una sencilla frase de el
Cosmopolita nos lo resume brillantemente:
As, pues, os digo que la Naturaleza es una, verdadera, simple, completa en
su ser, y que Dios la ha hecho antes de todos los siglos y la ha incluido un cierto
Espritu Universal.190
Hay pocos tratados de alquimia o de filosofa hermtica que detallen
extensamente las relaciones entre estos tres elementos principales; que expliquen cmo
Dios introduce en la Naturaleza el Espritu Universal, que aparentemente es la relacin
ms lgica entre ellos, previa creacin de la segunda por el primero, segn Alexander
Sethon, el Cosmopolita. No obstante, las ideas diseminadas en los textos nos pueden dar
una ligera nocin, que tratar de exponer ahora. Digamos que Dios cre la Naturaleza,
quedando orientada por su voluntad. El instrumento, la herramienta de dicha orientacin
volitiva usada por Dios en este acto es el Espritu. En ocasiones, encontramos que
ambos conceptos-elementos se encuentran al mismo nivel. Segn los alquimistas, para
poder acercarse a Dios, o acceder al conocimiento de los mundos superiores, usando
terminologa renacentista, es preciso un perfecto conocimiento de las cosas, de tal forma
que esto nos permita operar certeramente en, con y por la Naturaleza. Como vemos, se
dispona de un medio y de un fin.
No debemos confundirnos tampoco ahora. Muchos pasaron por alquimistas, sin
serlo realmente, a travs de especulaciones como las anteriores. La alquimia es primero
filosfica (y natural, ya que los pensamientos recaan sobre la Naturaleza) y, luego,
prctica. Los conceptos, tanto del aspecto operativo como del filosfico, son comunes.
Entendiendo uno, se entiende su doble faceta. Nunca se entender qu es el Mercurio de
los alquimistas si no entendemos antes sus cualidades, su naturaleza... Para un autor ya
citado, Jean dEspagnet (1550-1630, conocido entre ellos como el presidente191) Dios, el
190

El Cosmopolita, Novum Lumen Chymicum, Colonia, Anton Boetzer, 1610, Cap. 1: Sobre lo que es la
Naturaleza y cmo deben ser los que la buscan.
191
En el ao 1600 fue elegido presidente del Parlamento de Burdeos. En 1609 fue comisionado por
Enrique IV para acabar con la epidemia de brujera que convulsionaba a la zona vasco-francesa. Con el
cargo de Magistrado principal va a Labourd para encabezar un proceso donde se ejecutaron a setenta

62

Historia del oro potable

Arquetipo, estaba doblado sobre s mismo, era una luz total que slo brillaba para s,
como un libro cerrado. La Creacin de los alquimistas consiste en que dicho libro se
abri, desenvolviendo la produccin del mundo. Todas las cosas fueron repentinamente
reveladas y convertidas en luz. Luego se distribuy toda la masa por el Universo en un
orden admirable, sin mezcla ni confusin192.
Y as siguen, semejantes por analoga, unidas todas las cosas por escalones
intermedios. Son estos los que el alquimista, al hacer la Gran Obra, remonta desde lo
ms bajo, desde lo ms grosero (dicen que su materia es vil e inmunda) hasta lo ms
perfecto. Es la escalera de los sabios193 de van Helpen, una ascensin que algunos,
como el metalista Basilio Valentn, realizaron subidos en un carro triunfal194. No hay
nada mejor para ellos que llegar arriba, alcanzar el xito alqumico, o el triunfo
hermtico, como dijo Limonjon de St.-Didier 195. Incluso hubo quien indic la forma de
alcanzar el cielo de los filsofos, el cielo qumico, como Jacob Tollius196. Y, aunque
parezca extrao, encontramos semejanzas entre el acto creador divino segn los
alquimistas y algunas cuestiones fsicas actuales. De la creacin slo se puede tener
nocin a travs de sus efectos, de lo que vemos. En fsica, muchas cualidades de las
partculas subatmicas sufren de lo mismo. Slo pueden ser calificadas no porque se
observen, sino por los efectos que genera su presencia o ausencia.
Y el espritu? Para ellos, el Espritu es la causa de que las semillas de todas las
cosas pasasen de la potencia al acto, que saliesen de su caos. Su espritu es energa, la
energa es la fuerza, el soplo divino, el fuego. Por el espritu el orden natural adquiere
una textura y un encadenamiento que no es otra cosa que la continuacin de las leyes
eternas impresas en mltiples ejemplares por el Supremo Soberano. As, la unin de
Naturaleza y Espritu, para ellos, es el Universo, el mundo universal197, si se quiere:
Lo que llamamos naturaleza especialmente es el Fuego Universal o
Anima Mundi, que llena todo el sistema del Universo; y, por tanto, es un agente
universal, omnipresente y dotado de un instinto infalible que se manifiesta en
Fuego y Luz. Es la primera criatura de la omnipresencia divina.198
Dios nos presenta a los hombres este Universo en una triple divisin: el mundo
supraceleste, el celeste y el inferior199. La caracterstica principal de la ltima es la vida,
smil del espritu y del fuego200, el vehculo que nos servir para rendir homenaje al
brujas de ms de 200 encausadas. Ciertos problemas de jurisdiccin fronteriza le hicieron venir a Madrid.
192
Jean dEspagnet, Arcanum Hermeticum Philosophiae Opus (La obra secreta de la filosofa de
Hermes), Pars, 1618.
193
Barent Coenders van Helpen, Lescalier des Sages, Groningen, Charles Pieman, 1686.
194
Valentn, B., El carro triunfal del antimonio, Leipzig, 1604.
195
Alexander Tousant Limojon de Saint Didier, Le triomphe hermtique, Amsterdam, Henry Wetstein,
1699.
196
Tollius, J., Manudictio ad coelum chemicum, Amsterdam, Waesbergius, 1688.
197
El mundo es como una obra del Artfice hecha con perfeccin. Sus partes estn unidas por eslabones
mutuos como los anillos de una cadena. dEspagnet, J., Enchiridion Physicae Restitutae, Pars, Nicols
Buon, canon 9.
198
Catena Aurea Homerii, Leipzig, Anton Kirchweger, 1723, Parte I: De la Generacin de las Cosas,
cap. I: Qu es la Naturaleza.
199
La supraceleste, que fue llamada del mundo inteligible, es la ms alta de todas, siendo totalmente
espiritual e inmortal... La celeste est situada entre las dos: en ella estn presos los cuerpos... Y,
finalmente, la regin inferior, que vulgarmente se llama elemental. dEspagnet, Enchiridion..., canon 10.
200
Este fuego celeste es universal y est en todas partes; es la principal causa de la Piedra, tan alabada
por los filsofos. Andr le Bretn, Les clefs de la philosophie spagyrique, Pars, Jombert, 1722.

63

Historia del oro potable

cielo. La Gran Obra nos llevar de una regin a otra en ascensin. Por supuesto, los
postulados alqumicos son una continuacin de las teoras aristotlicas, a pesar de que, a
veces, hasta los propios alquimistas lo nieguen201. Tanto Aristteles como los
alquimistas pugnaron por el concepto de la unidad de la realidad, contrariamente a
Platn, que separ dos mundos (sentido y razn o ser y realidad). Para ellos slo se
necesita comprender el mundo, que se consigue escrutando la Naturaleza y en la Gran
Obra, para reconocer en l el reino de la razn. Tambin como Aristteles, las bases de
pensamiento de los alquimistas colocaban por encima del mundo a una divinidad que
era la fuente de la citada razn y origen del movimiento eterno de la Naturaleza. Por eso
Dios, la Inteligencia Pura, mueve el mundo, que carece de movimiento propio, a travs
del espritu:
Todas las cosas han sido hechas por el poder de la Palabra Divina, que es
el Espritu o Aliento Divino, emanado de la Fuente Divina en el Principio. Este
Aliento es el Espritu o Alma del Mundo, y es llamado Spiritus Mundi.202
O, en palabras de Esprit Gobineau de Montluisant, otro alquimista:
Es este Espritu divino quien alumbra la inmensidad del Universo, y
quien, impulsndose y volvindose a impulsar [...] retorna sin cesar y
perpetuamente en los crculos que describe por su movimiento y sus cursos
eternos y universales.203
De este movimiento deriva la variedad de las cosas, su naturaleza, y la vida:
Este es aquel Espritu que, habitando en el Aire, todo lo infecta, vivifica
la Tierra, fermenta las Aguas fluviales, mueve & tie la Sangre en las venas,
produce los metales en las minas, en las nubes llueve, truena, nieva [...] en las
minas humea, penetra, fija; aplicado por el Arte, conserva la Vida, cura las
enfermedades, transmuta los metales; voltil en los voltiles, fijo en las Cosas
Fijas, animal en los Animales, vegetal en los Vegetales, mineral en los
Minerales, Camalen Filosfico. En todo, sin embargo, su naturaleza es
perfectsima, su propiedad penetrantsima, su sustancia, tenusima.204
Para ambos, la vida es un proceso que tiende desde la materia a la forma 205.
Adems, la vida tiene bastante contenido para ocupar a los hombres por completo y
satisfacerles totalmente. Pero esto hay que descubrirlo, que era lo que decan hacer los
alquimistas, penetrando de la superficie de los sentidos a la profundidad, buscando la
201

Pero habra revelado mejores cualidades de Filsofo si (Aristteles) hubiera eximido a esta primera
materia del combate de los contrarios y la hubiera reconocido libre de toda repulsin. DEspagnet,
Enchiridion..., canon 15. En realidad, dEspagnet se queja de algo menos aparente: los contrarios, en
Alquimia, no se repelen cuando estn totalmente purificados.
202
Tritemio de Sponheim (1462-1516), Steganographia, Noribergae, J. F. Rudigerus, 1721, h.3.
203
Esprit Gobineau de Montluisant, Explication trs curieuse des enigmes et figures hiroglyphiques,
physiques, qui sont au grand protail de lglise Cathdrale de Notre-Dame de Paris, Pars, Rupellae,
1754.
204
Gabriel Claudero (1633-1691), Dissertatio de tinctura universalis, Nremberg, Godofredo Richterum,
1678, 22. Claudero fue un clebre mdico alquimista sajn.
205
Por ejemplo: el mercurio es todo materia y no tiene forma. El pomo, por ejemplo, tendra ms forma
que materia.

64

Historia del oro potable

unidad que se esconde tras la variedad observable206, anhelando la armona del todo,
que, vuelve a ser la finalidad de la Gran Obra207 y culmen del pensamiento de
Aristteles. Pero an es necesario, para aclarar ms este concepto de espritu, rastrear, a
travs de las palabras anteriores, cmo lleg hasta el siglo XVIII conformado de tal
manera, cules fueron sus bases, para calibrarlo todo lo ms exactamente posible.
Encontramos atributos semejantes a los otorgados por los alquimistas al Espritu
Universalen otros conceptos, como el Thelema griego, el Azoth mgico de Eliphas
Lvi208, el Od hebreo, la Voluntad de los ocultistas, etc. Para Aristteles este concepto no
existi, al menos tal y como fue concebido en la alquimia moderna, aunque s que
concordaba en bastantes aspectos. Para l, y para otros pensadores griegos, se llam
pneuma, una especie de aliento, de vapor, gas, de algo separado del cuerpo material,
forma potencial en bsqueda de su materia. No es visible por s mismo, pero lo
observado, lo material diverso resulta ser un continuo agotamiento de su posibilidad,
lugar donde se parapeta. El espritu contiene tambin la actividad de una de las tareas
primordiales de la Naturaleza: la generacin. Esta es la razn de que, muchas veces,
Naturaleza y Espritu adquieran, en la Filosofa Natural y Hermtica modernas
significados idnticos.
En resumen, estamos ante una visin de la Unidad originaria de todas las cosas.
Esto es importante para entender este sistema. Uno de los lazos de unin ms fuertes
entre la Alquimia y el Hermetismo es que comparten esta idea, algo que no existe entre
otras escuelas de pensamiento.

206

Todo en Uno es un axioma alqumico que se entiende aqu.


Quienquiera que ignore que el Espritu ha sacado el Mundo de la nada y lo gobierna, que es el alma
del Mundo, se ignora las leyes del Universo. DEspagnet, Enchiridin..., canon 18.
208
Felix Alcan (ed), Histoire de la magie, Pars, 1892.
207

65

Historia del oro potable

4-D Cmo funciona esto


El de Generacin, por su parte, es otro concepto que nos acerca y nos ayuda a entender
otro muy usado por los alquimistas: el de semilla. Un ejemplo: si calentamos
cobre con azufre se forma un sulfuro y el metal pierde su forma metlica. Para
el filsofo natural de los siglos XVI, XVII y XVIII, este proceso conduca a
reducir la materia, a despojarla de su forma original y primitiva. Y en las
operaciones alqumicas hay que introducir la forma del oro en algo que antes
no lo era o no contena oro. Si esto nos parece difcil incluso de entender, no lo
era para ellos desde estos puntos de vista. Observaban a diario fenmenos
semejantes en los otros reinos. En las plantas, las semillas actan como padres
de los seres vegetales futuros, agentes en la produccin de una nueva vida. Y
qu decir de la procreacin humana, del semen germinativo, generador, de la
semilla del hombre?. Si ellos aceptaban la existencia de vida en los tres reinos,
no podan ver ninguna contradiccin en hacer oro209. Pero cuidado: ni el
hombre surge del hombre ni un tomate de otro, ni el oro del oro, sino de sus
semillas, que es la que se capta, la que opera, la que genera. Todo ello gracias
al pneuma griego, spiritus latino o al prana indio.
La generacin y el concepto de semilla van unidos en la filosofa hermtico. Una
simiente es un extracto sacado, exaltado y separado de un cuerpo por medio de un licor
conveniente, de su menstruo conveniente, y luego madurado en sus propios vasos para
la propagacin de su espacio natural, para su germinacin. La simiente es animada ms
tarde por un blsamo natural, que es la esencia espiritual de los tres principios, algo que
explicaremos ms adelante. Tambin es descrita como un espritu celeste, cristalino,
invisible, habitante del cuerpo, momento en que puede hacerse visible. La simiente
tambin es un receptculo y se produce no por el arte, sino por un calor natural, que es
de su misma especie. La simiente es la que culmina el curso de la procreacin en un
tiempo determinado. Este hecho se produce por su tintura y poder, que se ven cuando le
son quitados todos sus obstculos o imperfecciones. No hay ninguna materia que, si es
pura, no tenga sus virtudes particulares para cooperar con la simiente. Se viste con un
cuerpo adecuado a ella, atrayndolo por su virtud magntica al elemento que necesita,
aunque todo esto se obra ms frecuentemente en tierra y agua.
Hoy este concepto ha desaparecido, no hay significado actual capaz de contenerlo,
simplemente porque ha desaparecido la idea; y, con ella, el propio concepto. Entonces,
en los siglos modernos, significaba algo capaz de relacionar mente y materia, algo que
llegaba directamente de Dios, de una entidad totalmente espiritual. Los griegos decan
que el alma era el aire; y en el aire es donde reside el aliento vital que, segn ellos, si
entraba por los pulmones, regulaba nuestro organismo. Era un concepto tendente a
ratificar la unidad de las cosas, era el arch, smbolo de la bsqueda intelectual del
principio de todas las cosas. Los presocrticos buscaron la explicacin de esas cosas en
un elemento semejante, partiendo de algo que las constitua internamente, conformando
la physis o naturaleza, pero no como el conjunto de cosas que no son obra del hombre,
209

Por cierto, que hoy se debe aceptar sin reparos esto ya que prcticamente todos los mtodos de
datacin usados en Arqueologa se basan en la degeneracin y caducidad de la materia. La prueba del
potasio-argn se basa en la desintegragin del potasio-40 en argn, que lo hace a 3,5 tomos por segundo;
o la fisin del uranio-238 en plomo, que es ms lenta, aunque las huellas de fisin en los cristales de
circonio son ms seguras. Si con el mtodo de la desintegracin del potasio en argn se han calculado
tiempos de varios millones de aos, imaginemos con el uranio-238, que tiene una semivida de muchos
miles de millones de aos.

66

Historia del oro potable

sino, ms bien, como las depositarias de una fuerza interna que las impulsa a nacer,
crecer y aparecer. Por tanto, Naturaleza y Espritu eran vistos como totalidad210.
Aristteles acept que ste spiritus mundi poda convertirse en cosas (tangibles).
Para l, los metales son dos exhalaciones de vapores, de esa sutilidad a la que aluda
Claudero, uno era hmedo y el otro seco. Estos vapores escapaban de la tierra,
atravesaban las piedras y se hacan metales 211. Posteriormente, los alquimistas dieron
nombre a cada uno de estos dos tipos de vapores: el vapor seco fue llamado azufre y el
vapor hmedo mercurio. Por tanto, para stos, para la Filosofa Natural, espritu es un
principio elemental, un elemento mismo, es el aliento y la raz, el principio activo de
todas las cosas, una autntica influencia real que acta de forma misteriosa aunque no
incomprensible.
Los metales estn hechos de este aliento que sale de la tierra. En cierta medida, su
forma de pensar les haca afortunados ya que resolvan muchas cuestiones aplicando
esta idea de espritu, obviando una infinidad de causalidades, las mismas que
dificultaron las interpretaciones cientficas. Los cientficos ponen en juego una multitud
de ellas para explicar, por ejemplo, la variedad de la condensacin de vapores y gases
para acabar formando planetas diferentes, etc. Los alquimistas, simplemente, aplicaban
su trmino.
El uso adecuado del espritu llevaba a los alquimistas a poder realizar la Piedra
Filosofal. Slo el Ars alchemiae puede y debe sacarle de su invisibilidad e intangencia
ya que sin l no hay nada que hacer:
Para dar, por ejemplo, a los cuerpos imperfectos y corruptibles la
perfeccin y constancia de que carecen no es menester que el Espritu
Universal y celeste tome su forma y les haga renacer para subsistir [...]? Acaso
no hace ver a los enterados que este Espritu Universal incorpora, por una
manipulacin tan admirable como oculta, a la tierra filosfica; la lleva por
grados que el curso prescrito por la Naturaleza a esa perfeccin que, hecha suya
enseguida por los cuerpos defectuosos y perecederos, le hace renacer a una
nueva vida en la que se hallan fuera de la jurisdiccin de los elementos
transitorios?212
Todo este aparato terico se corresponde con su mitad prctica. Los alquimistas
podan referirse al espritu y nombrarlo en medio de una detallada explicacin prctica.
Entonces se estn refiriendo tambin a se concepto. Para ellos, stos tienen un carcter
dualista, lo que les permite atravesar niveles de contenido con el simple hecho de
mencionarlo. Veamos un ejemplo: para Jean dEspagnet, cuando Ramn Lull nos habl
en su Codicilo o en sus prcticas del agua primera de los filsofos, es ah donde
...No se encontrarn en otra parte, ms fiel y ms claramente
demostradas, las causas ocultas de las cosas y los movimientos ocultos de la
Naturaleza.213
210

Incluso los estoicos desarrollaron su concepto de espritu, aunque slo tuviera un carcter accesorio,
surgido de otros conceptos previos. Para ellos todas las cosas eran cuerpo, simple materia que ocupa y
tiene un lugar en el espacio.
211
Aristteles, Metereolgica, lib. III, cap. 6, 378 c.
212
Sendovogius, M., Carta filosfica, Buenos Aires, Kier, 1982.
213
dEspagnet, J., La obra secreta de la filosofa de Hermes, canon 10.

67

Historia del oro potable

Veamos, pues, el lado ms cercano del concepto espritu, sus connotaciones


prcticas, cosa que no podamos hacer con el concepto Dios. La concepcin alqumica
de /espritu/ engloba a cualquier cosa voltil obtenida por sublimacin, ya sea de un
simple, de un mixto, de metales, sales, de vegetales o minerales. Una mxima alqumica
nos dice que, en la Obra, debemos materializar el espritu y espiritualizar el cuerpo. Ya
hemos visto que es una segunda causa universal (la primera es Dios), dependiente del
Rector Supremo, que une todas las cosas con un lazo secreto, es un fluido universal
vivo, extendido por toda la Naturaleza, penetrante en todos los seres (el mineral, para
ellos, tambin lo es), incorruptible en su esencia, cuyo canal es el aire, siendo fuego. Es
decir, no es ms que un flujo de fuego natural en el cuerpo vivo. Tritemio nos dijo que
el sol y los planetas no son otra cosa que estados condensados de este Principio
Universal, impulsando sus formas a un ms alto grado de perfeccin. Es pues que las
formas en que este espritu es fijado son perfectas y permanentes, por eso, - dice
Tritemio- la Piedra Filosofal es lo ltimo que puede prepararse usndolo, haciendo que
lo que es voltil se vuelva fijo. Si queremos entender qu significaba hacer la Piedra,
nunca debemos olvidar esto. En alquimia hay tratados completos que tratan nicamente
de esta cuestin, como la citada Cadena dorada de Homero.
La materializacin del espritu universal se hace gradualmente, siendo su punto
final la Piedra, culmen de la fermentacin y la generacin, es el oro espiritual (su
semilla) y filosfico, el Rey mismo, como fue llamado por Balduino 214. Dicho trabajo
de materializacin del anima & spiritus mundi se hace transformando unos elementos
en otros. La quintaesencia gnea (otro nombre que recibe), se llama, cuando va
adquiriendo su corporeidad, nitro celeste, que se observa con unos atributos semejantes
a una sal (que es llamada entonces sal de nitro), la cual genera fsicamente un vapor
sutil (o humedad invisible). Cuando adquiere este aspecto ya puede ser considerado un
primer principio pasivo, la primera transformacin hacia la total materializacin del
espritu. Una vez que ya est hecha esta primera etapa en su camino hacia la
corporeidad a partir de la humedad catica (tambin invisible, ya que entonces slo es
un vapor de agradable olor), hay quien le llama ya nitro material, salitre y sal de la
Piedra, como Nicols Lmery215, formado a partir de un "cido216 del aire que penetra
en las piedras. Este espritu universal en forma de nitro, de aspecto semejante a la sal,
se ve, incluso a simple vista, en pequeas formas estrelladas 217. Dado su origen celeste,
lleva en su interior lo que es imprescindible: las virtudes seminales, tan elogiadas por
Kenelm Dygbi218, quien les dedic todo un tratado en el siglo XVII. Podemos encontrar
ms detalles de su descripcin fsica a manos de Friedrich Hofmann (1660-1742), un
alquimista que incluso llega a decir que el spiritus mundi es la materia de la obra. En
una de sus observaciones219 nos habl extensamente de la naturaleza de esta sal, as
como de su formacin. Dijo que nuestro nitro es inflamable, de cristales con forma
214

Cristian Adolphus Balduinis, Oro hermtico superior & inferior de la atmsfera superior & inferior,
Amstelodami, 1669.
215
Lemery, N., Cours de chymie, Pars, dHoury, 1756, Sal petrae.
216
Lmery tena un concepto bastante particular de los cidos. Sobre esta cuestin ver: Ara Biesa, A.,
Los cidos y las bases segn Nicols Lemery, en Qumica e industria, vol. 35, 3(1989), 289.
217
De ah que prcticamente toda la simbologa alquimica referida a las estrellas se refiera a esto. El
mtico viaje de peregrinacin a Santiago de Compostela (campus stellae, campo de estrellas), referido por
muchos, como Nicols Flamel, no es otra cosa que el trabajo de materializacin del espritu hasta
conseguir su forma salina estrellada.
218
Dybgi, K., Dissertatio de plantarum vegetatione, Amstelodami, 1669.
219
Hoffmann, F., Observationum physico-chymicorum, Frankfurt, 1690. Edicin usada: Pars, dHoury,
1740. Observacin 4.

68

Historia del oro potable

acanalada y puntiaguda, siendo diferente del de los antiguos, que era extrado de un
fsil natural, que se sacaba de la tierra y se purificaba despus. Adems dijo que el
nuestro puede ser extrado de tierra alcalina, de cal viva y de las cenizas de las
maderas220, si se mezclan estas cenizas con tierra (que no especifica), todo cocido al
aire libre (por lo que no se hace en horno cerrado). Lo que pretende Hoffmann es una
oxidacin en la superficie, que originar una costra o endurecimiento o, en su lenguaje
la cscara del huevo. En realidad, el trabajo descrito est muy en la lnea de la
separatoria.
Por su parte, el texto ya citado de Claudero221 tambin nos dice qu es lo que hay
que tomar para materializar el espritu, as como Orthelio 222. De ellos podemos saber
que bastan tres das para la obtencin y tres horas, las primeras, para observar los
cambios iniciales que nos indican el buen camino. Sin embargo cada autor usa su propia
tcnica para conseguir este espritu, as como su terminologa 223, por lo que la
cuestin se nos complica. Al ser visto como un imn que atrae las virtudes celestes sin
cesar all donde se deposita, lo asimilaron al oro, el ms perfecto de los metales, ya que
contiene mucho del citado espritu, razn de su perfeccin. Ahora el camino parece
fcil: hay que deshacer el oro en sus partes y extraerle su espritu. Tendremos
entonces la semilla del oro. Lstima que los alquimistas afirmen que es ms fcil
hacer oro que deshacerlo. An as, Johan Christopher dijo obtenerlo fcilmente:
calentando al rojo una retorta de hierro, enfrindola sbitamente despus, lo que
destilara un lquido lechoso de agradable olor224. Pero todos lo tratan con sumo honor y
respeto, como lo ms difcil de conseguir, como hicieron Chortolasseus225 y Michel de
Respour226.
Sea como fuere, es visto como un imn, que atrae las virtudes que residen en el
mundo superior antes citado y las transfiere a nuestra materia. Hay una dificultad
aadida en los textos para acabar comprendiendo algo del concepto espritu, ya que
debemos saber distinguir si el autor est usando una va metalista (galenista,
antimonista...) o universal. Si bien los mtodos son diferentes, hay un punto a partir del
cual, las tcnicas confluyen en una misma, son idnticas: un vaso, una materia, un
horno, dicen ellos.
Si bien el concepto de Dios est ms que suficientemente relacionado con la
religin, el de espritu precisa de un estudio al respecto, que est por hacer. Un ligero
anlisis comparativo nos har ver que tampoco el espritu alquimista se separa del
espritu cristiano. Encontramos muchas referencias en la Biblia al espritu con
caractersticas similares a las dadas por los alquimistas 227. Para Pablo, como para toda la
tradicin bblica, la psyj (en hebreo: nefesh) es el mismo espritu de vida, vivificante y
220

Si esto es as, se trata del carbonato potsico, con todas las cenizas de plantas y que en lenguaje
alqumico tambin es llamado sal tartari o sal de trtaro.
221
Claudero, G., op. cit., cap. V: Que declara de qu materia se prepara la Tintura Universal y VI: Que
muestra de qu modo se prepara la Tintura Universal.
222
Orthelio, Practica vera alchemiae, Pars, 1358.
223
Al espritu se le llama tambin roco, sal, oro, specimen veritatis, imn, etc.
224
Christopher, J., Dulcedo di forti sive elixir solis et vitae, Viena Arnsteil, 1679.
225
Chortolasseus, Arca arcani industriosissima de summus naturae misteriis, Frankfurt, Lucas Jennis,
1617.
226
Respour, M. de, Rares experiences sur lesprit minral, Pars, Langlois et Barbin, 1620.
227
En la Primera a los Corintios, 15, 45-46, podemos leer: Fue hecho el primer hombre, Adn, alma
viviente; el ltimo Adn, espritu que da la vida: Mas no es lo espiritual lo que primero aparece, sino lo
natural; luego lo espiritual.

69

Historia del oro potable

germinativo que para los alquimistas. Es tambin la fuente del aliento vital, manantial
del ser, insuflado en el hombre por Yavh228, de la misma manera que el artista debe
insuflar en su materia el principio vital que anima el cuerpo. De hecho, ellos no se
cansan de recordar que estn recreando en el matraz y en el vaso la obra de Dios.
El espritu es la vida, tanto para los cristianos229 como para los alquimistas y es su
alma viviente230. Pero no es ms que un elemento, un principio natural 231 al que debe
adaptarse el hombre, segn las reglas marcadas por Pablo 232. Es decir: sembrando en
algo vil para obtener algo espiritual, tal y como se hace la Piedra Filosofal. Lo material
desaparecer ante el espritu para que el hombre encuentre la vida divina. No nos
recuerda esto a las muchas discusiones entre catlicos y protestantes del siglo XVI? 233.
Para el catlico, es durante la vida material del Hombre cuando se inicia esta sustitucin
por el don del Espritu234, consiguiendo la plenitud despus de la muerte. Esto es muy
semejante al trabajo que el alquimista realiza con su materia, que primero ha de morir
para renacer. En sus palabras: Cuando las naturalezas se corrompen y pudren, entonces
engendran235. El Adepto lo hace por medio del fuego 236, purificando la materia
gradualmente237.
Mientras la filosofa griega esperaba una supervivencia inmortal de slo el alma
superior (el nous) liberada finalmente del cuerpo (espiritualizada), el Cristianismo slo
concibe la inmortalidad como restauracin ntegra del hombre, ms acorde con las ideas
de los alquimistas a las alturas de los siglos modernos; como la restauracin del cuerpo
a travs del espritu (que Dios retir del hombre a causa del pecado 238), renaciendo
plenamente espiritual, incorruptible e inmortal 239, liberado de las leyes que marcaban y
delataban su anterior naturaleza terrestre. As ocurrir con el hombre, segn la Biblia 240,
y con la materia, segn la alquimia. Se ha hecho necesaria esta breve exposicin ya que
es en este punto donde encontramos por qu los adeptos crean en la inmortalidad.
Mientras que Dios es eterno (sin principio ni fin), el hombre (su obra de Arte) es
inmortal (tiene principio, pero no tiene fin). Y esto es lo que decan poder conseguir.
Hasta ahora he intentado delimitar el concepto de Espritu con mayscula que es
diferente del espritu que los alquimistas extraen de su materia, de sus metales. En los
textos, esta distincin es tremendamente difcil. Ambos tienen, en teora los mismos
atributos en potencia, pero, en ocasiones, ellos mismos establecen las diferencias al
hablar de uno o de otro tipo. Lo sabemos por los nombres que les designan. Ya he citado
algunos para el concepto mayor; al segundo le llaman tambin de formas muy
variadas, como spiritus vini philosophici, aqua ardens, flema, spiritus animatus o
228

Gnesis. 2, 7.
Romanos. 16, 4; Mateo. 2, 20; Lucas. 12, 20; Jons. 10, 11; Hechos, 20, 10, etc.
230
Segunda a los corintios, 1, 23.
231
Primera a los corintios, 2, 14.
232
Primera a los Corintios, 14, 44.
233
An falta por analizar si hubo ms alquimistas entre los catlicos que entre los protestantes durante los
siglos XVI y XVII en Europa, adems de un estudio comparativo de sus diferentes concepciones bsicas.
234
Romanos, 5, 5 y ss.
235
Rosarium philosophorum, Frankfurt, Ciriacus Jacobus, 1550.
236
Respecto del fuego, hay algo de lo que s estamos seguros: todas las operaciones (lavado, purificacin,
imbibicin, destilacin, etc.) son gneas.
237
Knorr von Rosenroth (ed), Aesch Mezcharef (Fuego purificador), Viena, 1672.
238
Gnesis, 6, 3.
239
Primera a los corintios, 15, 53.
240
Primera a los corintios, 15, 54-final.
229

70

Historia del oro potable

quintaesencia241. A veces son confundidos intencionadamente, como dije arriba, ya que,


en cierta medida, son la misma cosa. La diferencia estriba en que el mayor pertenece
al mbito ms amplio del sistema de pensamiento de la filosofa natural y hermtica (al
mundo superior, como dicen). Las referencias al concepto segundo, ya materializado,
son ms concretas y prximas. El segundo es la concentracin de los atributos del
primero242. Esto tambin es aplicable a otros conceptos alqumicos, como veremos al
tratar la Naturaleza. De todas formas, si conseguimos materializar el espritu finalmente,
slo habremos hecho ms que empezar, ya que an deberemos prepararlo
convenientemente para obtener el mercurio de los filsofos. Y una vez obtenido dicho
mercurio Qu impide al alquimista referirse a l por su nombre o como espritu, o
agua, o cualquier nombre ya visto, si en realidad, una cosa viene de otra?
4-E El oro potable segn los modernos
Arnau de Vilanova (1245-1313) haca un agua de oro a la que daba los mismos
usos teraputicos que los paracelsistas peninsulares de fines siglo XVII, es decir, los
novatores243. Su origen era vegetal, como nos explic en el captulo segundo de su
tratado De conservatione...244 y estaba hecho de un oro muy puro, lo que en principio
nos puede llevar a la confusin; adems "sabiendo que la renovacin y fortalecimiento
del cutis se hace con la bebida de agua de oro muy puro".
De cualquier modo, recordemos que para Arnau, el agua de vida, de oro muy
puro, oro potable, agua de vino o agua ardiente rectificada significaba lo mismo.
Tambin dieron el nombre de agua de vida o aqua ardens al espritu de vino rectificado
Jernimo Cardan (1501-1576)245, Savonarola246, Laurencio Grillo, Gratarolo, Vitalis de
Furno247, Lemnio248, Matiolo, Rembert Dodoneo, etc. He aqu otra dificultad aadida:
241

Pseudo-Lulio, De quintaessentia, Colonia, J. O. Birckmans, 1567. Trinity College, ms. 1199.


Al segundo tipo hizo una referencia extensa R. Weidenfeld en su De secretis adeptorum, Frankfurt,
Lucas Jennis, 1617, quien trabaj con la materia necesaria para la va universal. Segn l, aparece de dos
formas: una semejante al espritu de vino ordinario y otra oleaginosa, como un aceite que sobrenada. La
diferencia entre ambos es la pureza y la sutileza (Christian A. Beker, Der geheeime Weingeist der Adepten
und seine medizinische Anwendung fr Artze uns Chemiker, Mulhausen, 1862). Otros trabajaron con la
acetona extrada del acetato de plomo (o de algunas sales de plomo), por destilacin, como hicieran
Agrcola (De re metallica, Basilea, 1621, libro XII) y Johan Zwelfer (Pharmacopea regia seu
dispensatiorum locupletatum et absolutum, Nremberg, 1668; sterreichische Nationalbibliotek de
Viena, ms. 12.592). Pero la acetona no es acorde con las descripciones dadas por otros alquimistas.
243
Los "novatores" tienen ms adelante un apartado propio.
244
Vilanova, A., Tractatus de retractanda senectute, s.l., 1401, B.N., ms. 9510, h. 29-67; Arnaldi de
Villanova vitae philosophorum de retardanda sencectute ad serenissimum principem, s.l., s.d., ESC., F-I10. Sobre el agua de vida de Vilanova pueden consultar: Tractatus de confectionibus vinorum, B.N., ms.
9510 y De aqua vitae simplici et composita tractatus, ESC., F-I-10 y AHN, microfilm 14848. El ejemplar
de la Biblioteca Nacional fue encuadernado en Valladolid por 40 maravedies el 22 de agosto de 1526,
segn se lee en la hoja 46v.
245
Cardan, H., Theonoston. de vita producenda atque incolumnitate corporis conservanda, Roma, 1617,
lib. De aethere. En relacin con la Iglesia, algunos textos de Cardano se expurgaron por Quiroga, lo que
no impidi que, por ejemplo, se puedan consultar los ejemplares que hay en el Real Colegio de Escoceses
de Valladolid.
246
Savonarola, Io., Libro della natura et virtu delle chose che nutriscono & delle chose non naturali con
alcune osservationi per conservar la sanit & alcuni quesiti bellisimi da notare, Venecia, Domenico &
Gio. Battista Guerra, 1576, lib. De arte conficiendi aquam vitae simplicem & compositam.
247
Furno, V. de, D. Vitalis de Furno... pro conseruanda sanitate, tuendaque prospera valetudine, ad totius
humani corporis morbos et aegritudines, salitrarium remediorum, curationusque liber..., Moguntaie,
Ivonem Schoeffer, 1531.
248
Lemnius, Levinus, De miraculis occultis naturae, libri IIII / Item de vita cum animi et corporis
inclumitate (sic) recte instituenda, liber unus, Antuerpiae, ex officina Christophori Plantini,1581.
242

71

Historia del oro potable

todos estos personajes citados, y en los que se basaron los mdicos racionales para
posicionarse contra los novatores, tienen un punto flaco por el que pueden
derrumbarse dichas defensas, ya que casi todos, o bien tenan escritos textos de
Alquimia o la conocan muy bien.

72

Historia del oro potable

Cap. V: PARACELSO. SU PASADO, SU PRESENTE, SU FUTURO.


Paracelso (1460-1541) ha quedado para la Historia como el representante de muchas
cosas, pero ahora nos interesa su faceta como mdico. Su locuacidad y espectacularidad
le llev a un protagonismo, quizs premeditado y programado por l mismo, que
consigui levantar odios y pasiones atroces. Quem los libros de Galeno pblicamente,
significando lo obsoleto del galenismo y propuso que la Medicina aceptase de una vez
los benefcios de los medicamentos qumicos y de la alquimia. La Historiografa,
especialmente la alemana, ha hecho de Paracelso la figura central, o una de ellas, de su
historia de la ciencia. Un infinito nmero de estudios, que sera imposible de resumir
aqu, as lo avala. Sin embargo, cabe la posibilidad de plantearse varias preguntas que,
cuanto menos, nos haran pensar en que no todo fue como ha sido escrito. En primer
lugar, el que escribe estas palabras es completamente seguro que el desarrollo de la
Medicina qumica estara en el mismo punto a inicios del siglo XVIII, por ejemplo,
independientemente de la existencia de Paracelso. Su formacin en esta materia no era
muy diferente de las de otros personajes de su tiempo, como Ulstad o Gesner. As,
Paracelso, Ulstad y Gesner se declaran seguidores de las doctrinas de Ramn Llull,
Arnau de Vilanova y Juan de Rupescissa249. Y sus trabajos, en muchas ocasiones, no son
sino compilaciones, aderezadas con experiencias propias, de las ideas de los "doctores
mediavales". En realidad, es lgica la existencia de Paracelso, Ulstad y Gesner. Estaban
recogiendo, ordenando y divulgando la tendencia arrastrada desde fines de la Edad
Media en la que la entrada de la alquimia en la Medicina era un proceso casi
irreversible. Lo que hizo Paracelso fue asumir dicho proceso, mirar alrededor e intentar
que dicho desarrollo no encontrara frenos, sino aceleracin. Ms que intentar que la
Medicina oficial se acogiese a una "nueva Medicina", la yatroqumica, lo que quiso fue,
a mi entender, imponer la suya propia. Para ello hay que pensar que antes que l ya
haba otros mdicos que usaban de medicamentos qumicos y que las ideas de la
Alquimia tambin fueron estudiadas por algn que otro predecesor.
1.-SU PASADO.
Que la alquimia, en los aos en que vivi Paracelso, ya haba donado a la Teraputica
un mtodo de trabajo como la destilacin, y que la Medicina lo estaba asumiendo es,
hoy da, algo totalmente aceptado por los historiadores. Este contacto entre dos saberes,
el de la alquimia y el de la Medicina, no gener un proceso continuo ni constante. Es
cierto que ya existan muchas personas que destilaban con el objeto de hacer
medicamentos y que este hecho era algo que creca. Pero el ritmo tena muy poca
aceleracin. No es el lugar ste para sealar muchos ejemplos sobre el uso de la
destilacin en los aos previos al inicio de la actividad de Paracelso, pero s de sealar
casos sobre el oro potable. Ya Giovanni Francesco Pico della Mirandola (1469-1533)
trat la cuestin del oro potable en su De auro libri tres.
Un antecesor, Johannes Agricola (1494-1555), padre de la metalurgia, nos dijo en De re
metallica que los alquimistas hacan un lquido a partir del oro mineral capaz de
reconfortar dar vida al espritu. Es curioso que la imagen actual de este personaje se
intente alejar de los postulados alqumicos, cuando encontramos muchas referencias en
su texto anlogas a las ideas de los alquimistas, como la formacin de los metales.
Hemos de considerar que Agrcola vivi el esplendor de la minera alemana "en
249

Ms bien se podra decir que Paracelso fue un lulista acrrimo.

73

Historia del oro potable

directo", y que en estos momentos haba mucha confusin. El plomo y el estao a veces
no se diferenciaban entre los mineros y la etimologa del estao con la del antimonio
era, en ocasiones muy semejante (stannum, stinnium, stibium). Un hecho sumamente
curioso es el ejercicio que hemos realizado a la par que leamos los textos de Alquimia.
Desde estas fechas en adelante se aplica un protocolo de trabajo con el antimonio muy
semejante al dado anteriormente al estao. No debemos descartar una confusin que,
generalizada, pudiera haber provocado este efecto. Sin embargo, tambin nos
equivocaramos si viramos a Agrcola como un alquimista. Ni mucho menos lo fue. Es
ms, luch contra algunas de esas ideas enraizadas en las creencias populares que
afectaban al oro. Especialmente protest contra la idea que corra entre los mineros
segn la cual, el oro encontrado en las arenas de los ros era liberado y sacado a la vita
de la tierra por el sol250
Phillip Ulstad, en su De Coelum philosophorum seu de secretis naturae, editado por
primera vez en Friburgo en el ao 1525 ya nos anuncia desde el subttulo que se ha
basado en las doctrinas de Ramon Llull, Rupescissa, Arnau de Vilanova y Alberto
Magno. Hay quien dijo que esto, ms que una garanta, supone, por parte de Ulstad, que
ni l mismo reconoce sus mritos. Sobre la elaboracin del oro potable, lo hace a partir
de una complicada operacin consistente en amalgamar oro con cloruro de oro,
resultando una solucin. Sin embargo no pensemos que es muy explcito, ms bien
recurre a una descripcin ligera alegando su benevolencia hacia el lector. El uso de
dicho lquido es puramente medicinal, como lo ser tambin en Gesner y Paracelso.
Pero antes hay que someterlo a otras preparaciones, ya que dice que an no es potable.
As, hay que destilarlo a fuego lento. Por medio de esta destilacin, el agua se separa del
oro, dejando un depsito semejante al barro. Con este barro (el cloruro de oro),
mezclado con agua fuerte (o alcohol) s que se elabora, mediante una nueva destilacin,
el oro potable. Sus cualidades son las de ser bueno para la memoria y contra muchas
enfermedades.
A partir de la pgina XXX de su texto, Ulstad nos llega a ofrecer hasta veintin
oros potables distintos, hechos con todo tipo de ingredientes. As, hay oro potable hecho
con especies aromticas, con flores cordiales, con miel, con slo oro y aqua vitae, con
vino griego, etc. y si el lector tuviera dificultad para hacer el Agua de Vida, no nos
hemos de preocupar ya que a continuacin nos ofrece hasta catorce formas distintas de
elaborarlas. Todos estos remedio, como se podr entender acaparan un sin fin de
enfermedades a las que curan. Desde la parlisis, la epilepsia, la melancola, la
memoria, la mana o los tumores.
B.- PARACELSO Y SUS CONTEMPORNEOS

250

Agrcola, G., De re metallica, libro III.

74

Historia del oro potable

Paracelso eligi como disolvente el alcohol o quinta esencia del vino 251,
desechando las quintas esencias de las hierbas.252 Paracelso distingui tres formas de
medicamentos hechos con oro en su De membris contractis: el oro potable, el aceite de
oro y la quinta esencia de oro. Sobre el oro potable dice que es un oro bebible mezclado
con otra sustancia o licor, siendo la dosis de un escrpulo cada vez 253. La segunda forma
consiste en, una vez disueltas sus partes, stas se reducen en forma de aceite (aceite de
oro), sin aadir ninguna cosa ms, y donde la dosis no puede pasar del peso de diez
granos de cebada cada vez. Es en la quinta esencia de oro donde Paracelso entre de
lleno ms directamente en la Alquimia, algo que nos dice que el oro potable a estaba
totalmente sumido en el campo de la Medicina, sin dejar de salir de la Alquimia, su
verdadero origen. Esta quinta esencia de oro, que es una tintura de color rojo extrada y
separada de su cuerpo, contiene la principal virtud y el principal vigor del mismo,
siendo su dosis nunca mayor de tres granos.
Compara, pues, la quinta esencia de oro con la Piedra Filosofal de los alquimistas, o a
su primer grado. Es esta sustancia (de color rojo) la que contiene la fuerza de la
transformacin y el ennoblecimiento de los dems metales, que capta para s esta quinta
esencia. Estamos hablando de una "qumica de las cualidades ocultas", que
posteriormente recogera Robert Boyle, a fines del siglo XVII. Paracelso se refiere a los
otros medicamentos en varios de sus escritos. As en su De quinta esencia metallorum,
Mineralium, Vegetalium etc, editada en el ao 1616 nos habla de un oro potable
elaborados con sustancias de varios reinos, lo que nos indica su predominio
farmacutico frente al puramente alqumico. Lo hace con espuma de plomo, le que l
llama "bleyrauch", vino blanco y resina de abeto, lo que le da una consistencia de
blsamo.
Nombrando mucho a su antecesor, Ulstad, Conrad Gesner (1515-1565), se ocup
ampliamente de la cuestin del oro potable. Su Tesoro de los remedios secretos de
Evnimo Filiatro254 es un completo manual de destilacin. Este erudito y humanista
suizo, contribuy a una renovacin de la visin del cientfico renacentista, alcanz en
poco tiempo una fama totalmente merecida, aunque slo vivi 49 aos, tiempo
suficiente para alcanzar una vasta sabidura, reflejada en la multitud de obras
publicadas, que, aunque numerosas, son menos que las estudiadas por este autor. Pero
centrmonos en los aspectos que ataen a nuestro objetivo. Gesner dio una continuidad,
asentada desde varios siglos atrs, donde la imagen y la idea del oro potable se centraba
en un producto lquido, quinta esencial. Por tanto, no pudo dejar de tratarlo en su texto,
que, como hemos dicho, estaba dedicado a la destilacin. En el captulo XLVII nos dice,
de entrada que quien quiera saber sobre el oro potable debe de leer los libros de Ulstad y
Lulio.
251

Theophrastus Paracelsus, De auro potabile, 1608, B.N.P., ms. 7160, n 10. Muchos de los once tratados
que incluye este manuscrito llevan el nombre del polaco y paracelsista Alexander von Suchten (15291590), un alquimista de fines del siglo XVI que vio al antimonio como la materia prima para la
realizacin de la Piedra Filosofal. Suchten, A. von, De secretis antimonii, Leipzig, 1598. Sobre Suchten:
Hubicki, W., Doktor Aleksander Zuchta. Zapomniany polski chemik, lekarz i poeta XVI wieku, Studia i
materialy z dziejow nauki polskiej, 1 (1953), 102-20 y Alexander von Suchten, Sudhoffs Archiv fr
Geschichte der Medizin und der Naturwissenschaften, 44 (1960), 54-63; Haberling, W., Alexander von
Suchten..., Zeitschrift des westpreussischen Geschichtsvereins, 69 (1926), 177-230.
252
Paracelso, De vita longam, libro 3. Referencias tomadas de Gerardo Dorn (1550-1599),
Commentarium in libros Paracelsi de vita longa, Estrasburgo, 1593, 103-105.
253
Escrpulo: 16,25 gramos.
254
Gesner, C., Tesoro de los remedios secretos de Evnimo Filiatro, El Escorial, EDES, 1996, edicin
original: Lyon, 1557. Esta traduccin cuenta con una magnfica introduccin.

75

Historia del oro potable

l no slo nos habla de un origen de la destilacin paralelo al de la propia Alquimia, y


nos la presenta como la "extraccin del ms sutil humor del jugo por la fuerza del
calor", adems advierte que ha de destilarse mejor al bao Mara que en alambiques de
cobre baados en el interior de plomo "aunque cueste ms y sea ms costoso". La
destilacin mediante instrumentos usados por los alquimistas y con materiales de vidrio
que propone Gesner hace llame a las aguas as destiladas "aguas alqumicas", no
porque, como se suele confundir, tengan propiedades excelsas, sino porque son
preparadas con instrumental tpicamente alqumico. Si bien es cierto de el fin del trabajo
de destilacin, segn l nos dice, es la extraccin de una o ms cualidades de lo que se
vaya a destilar. Con estas cualidades extradas, separadas y recogidas, se puede obtener
una quinta esencia.
Gesner aboga por el uso simultneo de elementos orgnicos (vegetales y
animales, como el esperma de ballena), lo que representa una concepcin del oro
potable de orientacin totalmente farmacutica. Pero no deja de considerar a los
alquimistas, de quienes dice que hacen un "licor con oro slido", que bebido "alegra el
espritu". Sobre las propiedades que Gesner atribua al oro, estn las de mantener el
principio de la vida, mitigar la lepra, quitar la sed, desinfectar las heridas, fortalecer la
vista y purificar la sangre:
Se toma un panal de miel de abejas nuevas, junto con la cera. Se mezcla con
mbar gris, esperma de ballena, loe, pimiento picante, clavo, nuez moscada,
sndalo y oro puro. Tomas estas materias se dejan reposar conjuntamente en
estircol de caballo durante treinta das. Luego, se destilan en alambique, al bao
Mara. La materia resultante se muele sobre mrmol, rocindola con agua
destilada. A continuacin, se destila de nuevo con cenizas. El agua disolver el
oro. Pero si el oro potable se endureciese, se tomar de l un trozo del tamao de
un guisante y se colocar dentro de un huevo cocido, al que se le ha quitado la
yema. De este modo se disolver. El agua se dar al enfermo para que ste
mismo o compruebe.
Podra pensarse que ellos, al igual que nosotros los historiadores, confundieran
algunos productos o trminos, pero no era as, ni mucho menos. El Agua de Vida de
Gesner, y todas las que presenta en su libro son elaboradas, principalmente, a partir de
la destilacin de varios productos vegetales. El valor teraputico que le daba era
excelente para muchas enfermedades. Sin embargo, nos distingue muy bien este
medicamento de la quinta esencia de los remedios ("una virtud o facultad soberana o
celestial que posee cualquier planta, metal animal, o parte de ellos que, por la pureza
total de su esencia conserva la buena salud del cuerpo humano, prolonga la juventud,
retarda la vejez y ahuyenta toda clase de enfermedades") y ambas del oro potable. Pero
tenemos que pensar que, aunque Gesner diferenciara muy bien qu eran y cmo se
hacan cada una de estas cosas, no obliga a pensar que los dems que lo leyesen no se
equivocaran e, intencionadamente, propusieran la elaboracin del oro potable mediante
una mezcla de elementos y tcnicas que van desde productos de los tres reinos,
mediante, por ejemplo, cimentacin y destilacin seguida de una digestin. Esto hizo
que toda una tipologa muy variada y heterognea viese la luz posteriormente, desde
finales del siglo XVI hasta todo el siglo XVII, como podremos comprobar, si es que,
Amigo lector, an no he conseguido aburrirle.

76

Historia del oro potable

Pero qu valor e importancia debemos de dar al texto de Gesner? Personalmente


pienso que en este libro se asienta definitivamente la intencin de valorar al alza, y de
qu manera, las virtudes medicinales del aqua vitae. Todo esto ocurra mientras
aumentaba la comercializacin de este producto y a la vez que el costo de su produccin
pareci disminuir ante el uso de materiales ms accesibles y a su vulgarizacin
mediante estas publicaciones y, de ello estamos seguros, a la transmisin oral.
De una forma u otra, este proceso de vulgarizacin del Agua de Vida ayud o
arrastr a que, sobre el oro potable, ocurriera lo mismo. Por supuesto que no fue el
nico factor ya que tambin ayud que tanto el oro potable como la quinta esencia o el
Agua de Vida fueran presentados conjuntamente y que el marco, tanto terico como
tcnico era "abierto". Es decir: quien hablaba de ello se introduca en varios campos,
como el de la Medicina, la Farmacia, la Teraputica y la Alquimia. Tampoco podemos
olvidar que se puede relacionar el hecho de la popularizacin de la bebidas alcohlicas
con el de la aparicin en varias ciudades europeas de destiladores agrupados en
corporaciones, junto con el declive de la idea que consideraba el espritu de vino como
materia sutil, como quinta esencia. De hecho, Paracelso ya no usa el trmino quinta
esencia para identificar el espritu de vino.
Esto, que parece un cmulo de sutilezas result ser de tremenda importancia a
partir de las ltimas dcadas del siglo XVI. As, entre los alquimistas de esas fechas, la
quinta esencia pasar a ser vista como un producto mucho ms sutil, de una elaboracin
ms compleja y mucho ms difcil de obtener. De paso, esto gener un nuevo impulso a
la valoracin del oro potable. Y no slo ya entre los alquimistas, sino tambin entre la
Medicina. De tal forma que, aunque encontremos descripciones de oros potables que
sean totalmente originales y exentas de influencias, a la inversa, podremos ver otras
recetas a caballo entre la Alquimia y la Medicina. Lo realmente complicado es
establecer el grado de dominio, en el "espritu" de una receta del ltimo tipo, de una
disciplina u otra. Para ello es necesario, primero, establecer algunas diferencias entre los
alquimistas y los espagiristas.
Pero es que toda esta cuestin se puede reducir a slo dos tipos distintos de
personajes evidentemente que no. Despus de los espagiristas hubo personas que
hablaron de lo mismo, pero que podran ser llamados mdico-qumicos. Y slo entre
tres tipos? Ni mucho menos, luego vendrn los qumico-mdicos y luego los que la
"oficialidad" acadmica ha llamado qumicos, propiamente dicho. Pues todos ellos nos
hablaran del oro potable. Entonces, qu era el oro potable realmente?
Pues, en principio, es el producto que recoga la idea de una universalidad de la
materia, una excelencia que, por medio de algunas "artes" dejaba de ser oculta y se nos
apareca de forma lquida. Ms tarde, conservando esta idea, junto a la ser una Medicina
Universal, es decir: una Medicina capaz de curar gran nmero de enfermedades. Es en
este punto donde debemos situar a Paracelso. En este "ambiente" propuso su Medicina,
frente a la "tradicional". Ahora seguiremos con Paracelso, y con dicho "ambiente". Al
final, en el siglo XVIII, el oro potable slo ser una disolucin qumica totalmente
distinta a lo que era en los siglos XI, XIV o XVI.

77

Historia del oro potable

El mdico Matiolo (1500-1577) saba elaborar el agua de vida mineral y la


vegetal, sin distinguirla por el nombre. Este mdico vi cmo empez a crecer su fama
y la admiracin general, ms o menos desde el ao 1560. En el ao 1564 se edit una
coleccin de cartas y sus respuestas recibidas por Mathiolo. Dividido en cinco libros,
todo el texto es digno de leer, ya que nos refleja las inquietudes mdicas de estos
aos255. Por ejemplo, otro mdico llamado Iosepho Sandalio le pregunt sobre qu
efectos tienen los metales en la composicin de medicamentos en los que entraban
tambin la flor de jacinto, o el tragacanto 256. En esta ocasin, y a modo comparativo
hemos manejado esta edicin y la que se hiciera ms de un siglo despus. As hemos
podido observar la confusin existente sobre el oro potable, que todava a mediados del
siglo XVII recorra toda Europa, los mdicos se escriban entre s para acordar cul era
el mejor de todos. El propio Matiolo se quejaba, ya en el siglo XVI, de que un remedio
tan alabado tenga tanto modos de preparacin y que los inventores de los mismos lo
ocultasen:
El mdico se ocupa de las muchas formas que existen de preparar el oro
potable. Pero ahora este agua de oro, tan grande y principal, este remedio nunca
alabado lo bastante, necesita un juicio a sus formas secretas de preparacin.
Porque no hay nada mejor para hacer el oro potable que la leccin que da una
investigacin duradera y una larga experiencia.257
No sabemos cuando pero, en el texto del ao 1564, Mathiolo afirm que recibi
una carta de un no menos famoso mdico intrigado por la Alquimia. Este mdico se
llamaba Andreas de Blawen, le pregunt sobre qu pensaba de los muchos modos que
haba de preparar el oro potable. Tampoco la carta tiene desperdicio alguno. Andreas de
Blawen est conmocionado. Dice que hay muchos y muy admirados mdicos en su
tiempo, que explican muchos trabajos para hacer medicinas, y que muchos de estos
trabajos importan conocimientos procedentes del arte qumico. Tambin afirma que
dichos remedios estn tomando un auge inusitado ante las supuestas cualidades que
tienen de curar muchas enfermedades. Al parecer l y otros colegas amigos haban
intentado hacer "con diligencia y segn los arcanos" el oro potable, segn los modos
que circulaban entonces por doquier. Nos cuenta, muy detalladamente varios
experimentos que hizo, advirtiendo que no tiene mucha seguridad en que haya que
disolver el oro previamente con corrosivos. Dudaba si preparar el oro directamente con
agua regia o, siguiendo el mtodo del agua fuerte con la plata. Blawen haba tomado las
referencias que diera Phillip Ulstadius, y concluy que una buena forma era usar el
mercurio sublimado con el fin de disolver el oro. Como digo, toda la carta es digna de
lectura. Alude tambin a las cenizas de craneo humano y al cabello de los hombres,
segn indicaba Arnau de Vilanova y tal y como se guiara unos aos despus, en 1582,
Franois Rousselet, como veremos en su lugar.
En dicho epistolario Mathioli cita a Geber como "prncipe de los alquimistas",
tambin a Ulstad, al elixir vitae de "Raymundo" o a Juan Bautista Montanus, uno de los
mdicos ms preclaros de su tiempo en cuanto a sus opiniones sobre la destilacin.
Leyendo detenidamente tanto la citada carta como la respuesta de Mathioli, una
pregunta se nos ha venido inmediatamente a la cabeza: Dnde est Paracelso? El que
255

Matthioli, P. A., Epistolarum medicinalium libri quinque, Lugduni, Caesarem Farinam, 1564.
Matthioli, P. A., Epistolarum medicinalium..., p. 34.
257
Matiolo, P. A., Epistolarium, Basilea, Ioannis Knig, 1674, Carta a Andreas de Blawwen, lib. 6,
parte IV, 175.
256

78

Historia del oro potable

escribe esto tena la idea que Paracelso haba influido, para bien o para mal, a todos los
mdicos, que no pasaba indiferente tras su muerte, en el ao 1541, y mucho menos en
su rea de influencia. Pues bien, no aparece ni una sola vez mecin alguna a l.
Cranme que estoy sorprendido, y mucho. La carta de Andreas de Blawen alude a las
acividades alqumicas de Praga, al ambiente mdico incluso hngaro. Pero nada,
Paracelso, al parecer no exista para nuestros dos contertulios postales. Y su fama de
mdico introductor de la Medicina qumica? Pues desvanecida, al menos entre los ms
insignes mdicos que llevaron la voz cantante un par de dcadas despus de su
desaparicin. Esto dificulta la comprensin del boom paracelsita que se iba a dar, a
mano de un puado de seguidores, poco ms de cinco o seis aos despus de la
publicacin de estas cartas. De dnde salieron? Ms an inexplicable si los Dorn,
Bodenstein, Toixites y Suchten, sus mximos seguidores hacia 1570 y 1580, tenan su
origen y formacin en estas fechas y en el mismo rea de influencia. Quizs la
ignorancia sea un hecho intencionado, un intento de eliminar su figura de la escena
mdica del momento. Pero recordemos que los que hablan saben mucho de destilacin y
del oro potable.
Menos mal que no es el nico caso. Sabemos que, tras morir Paracelso, el
silencio envolvi su figura. Conrad Gesner, por su parte ya estaba elaborando lo que
sera su Bibliographia Universalis, que vera la luz en el ao 1545, en la que, sin
embargo, no menciona a nuestro personaje. Diecisis aos despus, s que lo hizo, pero
condenando la postura teolgica de su paisano. En una carta dirigida a Johannes Crato
von Crafftheim258 le dijo sobre Paracelso: "debe haber sido un hombre irreligioso y un
mago, que comercin con el diablo", razn por la que Gesner ni se molest en recopilar
material sobre l259. No fue el nico que tras su desaparicin renegaban de l. otro de
ellos fue el famoso mdico Johannes Baptista Montanus, quien ampli los ataques a la
persuasin con la que Paracelso quiso inundar a muchos mdicos, sobre la Alquimia que
l propugnaba260, ya en el ao 1544.
Vale la pena recordar que Mathiolo, este mdico personal del archiduque
Fernando de Austria, aparte de recomendar sobre la destilacin a Montanus en su
respuesta a Andreas de Blawen, nos viene a confirmar que las defensas creadas contras
los novatores muchos aos despus, especialmente aqullas montadas sobre las
opiniones doctas por parte de los defensores, tanto hispanos como europeos, de la
Medicina racional eran demasiado dbiles como para evitar, a las alturas de los aos
ochenta del siglo XVII, que alcanzasen el prestigio oficial que consiguieron. En efecto,
Matiolo optaba por el oro potable preparado con oro vulgar (y segn propuso Geber),
frente al hecho con espritu de vino rectificado, aunque sealaba que ambos tenan
propiedades similares.
Es decir, unos de los ms conocidos comentaristas de Dioscrides, que adems
era utilizado contra los nuevos paracelsistas y alquimistas peninsulares, prefera el
oro potable hecho al modo alqumico frente al otro tipo, afirmacin que podemos
258

Gesner, C., Epistolarium medicinalium libri tres, Zrich, 1577, ff. 1r-2v.
Sobre la figura de Paracelso en estos aos hay mucha bibliografa, pero merece la pena destacar, en
cuanto a sus ideas teolgicas re refiere el artculo de Carlos Gilly, Theophrastia Sancta. Paracelsianism
as a religion, in conflict with theestablished churches, en la pgina web de la Bibliotheca Philosophica
Hermtica: http://www.ritmanlibrary.nl/c/p/res/art/art_01.html.
260
Montanus, J. B., In nonum librum Rhasis as Mansorem Regem Arabum expositio, Basilea, 1544, fols.
2v-4r.
259

79

Historia del oro potable

constatar por partida doble261. Nada mejor para ilustrar el ambiente previo al acceso de
los novatores a la oficialidad, el desconcierto y la invalidez de las posiciones, por no
hablar de una supuesta ignorancia consciente por ambas partes. La respuesta del
mdico Andreas de Blawen, para complicar todo, coincide con las propuestas de los
opositores a estos paracelsistas de segundo orden: la Medicina espagrica262 es buena y
aceptable, del arte qumico la Medicina tena muchas cosas para tomar; y eso que las
referencias entre unos y otros superan el siglo:
As el ingenio hace que nazca la verdadera ciencia y la saque a la luz (...) y,
especialmente, la Medicina avanzar gracias al conocimiento del arte
qumico.263
5-C. DESPUS DE PARACELSO
Qu ocurri entre la muerte de Paracelso y la aparicin de las primera obras de
los paracelsistas, a principio de los aos 70 del siglo XVI? Hay tres dcadas que,
digamos lo que digamos, no presentan una continuidad. Llama la atencin que aparecen,
por primera vez, compilaciones de textos alqumicos. Contenan algunos que raramente
aparecieron aislados tras los aos posteriores a la aparicin de la imprenta, seguramente
debido a la poca extensin de la mayora, aunque podemos observar que, en un corto
momento inicial, s hubo numerosas ediciones de este tipo. El cambio al que me refiero
es la aparicin impresa de muchas colecciones de textos alqumicos, de nmero y
extensin variable. stas son, sin duda an hoy, nuestra fuente primordial de
informacin. El auge de estas compilaciones posibilit que conozcamos muchos textos
que no hubieran salido a la luz, es decir: impresos en solitario. Es, pues, necesario
profundizar en este tratamiento dado a la alquimia y sus textos durante toda la Edad
Moderna. En ellas apreciamos los textos seleccionados, preferentemente, tratan de la
Alquimia del elixir, de una orientacin hacia la Medicina. No fue hasta la segunda mitad
del citado siglo cuando la situacin cambi, gracias a la influencia de dos nuevos
elementos que entraron en escena: por un lado, el renovado inters por el hermetismo 264,
y, por otro, el de la medicina qumica paracelsiana265.
Pero no debemos confundirnos, la alquimia ocup un lugar muy limitado entre
las primeras producciones impresas, si se compara con las colecciones de recetas de, por
ejemplo, un destilador, un boticario, de alguien que elaboraba perfumes o colorantes,
cuestin que ya fue advertida en su da por varios investigadores266.
261

Epistola Andree de Blanneri medici Petro A[ndree] Mathiolo ad aurum potabile faciendum, B.N.P.,
ms. franais 19969, 359 fols, fols. 2-6.
262
La Medicina espagrica se diferencia de la alquimia en que la primera no busca la Medicina Universal
en sus trabajos, mientras la segunda s, incluyendo la Piedra Filosofal. La alquimia se centraba en el reino
mineral, mientras la espagiria, que es posterior a la alquimia, tabajaba extrayendo las esencias y quintas
esencia de los tres reinos. No obstante, muchos aconsejaron que era mejor instruirse primero en la
espagiria para afrontar ms tarde la tarea de hacer la Gran Obra alqumica, como Andr le Breton y sus
"claves de la Filosofa espagrica".
263
Matiolo, A., Epistolarium, Respuesta de Andreas de Blawen.
264
Sobre esta cuestin: Yates, F. A., Giordano Bruno and the Hermetic Tradition, Londres, 1964.
265
Sobre esta cuestin: Ganzemller, W., Paracelsus und die Alchemie des Mittelaters, Beitrge zur
Geschichte der Technologie und der Alchemie, Weinheim, 1956, 300-314.
266
Sobre esta cuestin: Klebs, A. C., Incunabula scietifica et medica, Osiris, 4 (1938), 1-359; Thorndike,
L., Alchemy during the first half of the XVIth century, Ambix, 2 (1938), 26-37 y Hirsch, R., The invention
of printing and the diffusion of alchemical and chemical knowledge, Chymia, 3 (1950), 115-141.

80

Historia del oro potable

Una de las primeras recopilaciones fue publicada en Nuremberg en 1541, el


mismo ao de la muerte de Paracelso, por el impresor (tambin compilador en este
caso) Iohannes Petreius, donde se incluyeron diez tratados, cuatro de Geber y otros seis
medievales y titulado In Hoc Volumine De Alchemia continentur haec267. Hasta el ao
1550 no apareci otra compilacin, el De Alchimia opuscula complura, esta vez en
Frankfurt268, seguida en 1566 por el Ars Chemica de Estrasburgo269 y por el Artis
Chemicae principes de 1572, tambin con textos de Geber y de Avicena 270. Por
supuesto, es notoria la cadencia de ese tipo de publicaciones, ms espaciada que la de
textos aislados. Tambin estos ltimos son reeditados en posteriores colecciones
impresas. Si atendemos a los compiladores y su papel en la aparicin de las mismas,
podemos ver la especializacin que alcanzaron, su colaboracin con los impresores y la
solapacin, cambio y alteracin de funciones en ambos. As, un impresor poda ser
quien trabajase para el pagador de la edicin, y ste no tena que ser, obligatoriamente,
el compilador. Incluso los tres aspectos de la edicin podan recaer en la misma persona.
Uno de los primeros especialistas en editar colecciones de textos alqumicos fue
el italiano Guillermo Gratarolo (1510-1568), personaje estudiado por Lynn Thorndike 271
y por Gnter Jtnner en su tesis doctoral272. En vez de publicar muchos textos
alqumicos aislados, lo que tambin hiciera, los recogi y edit, aumentando
considerablemente el nmero de los contenidos en colecciones anteriores. As, su Verae
Alchemiae artisque metallicae, del ao 1561, contiene cincuenta y tres tratados 273. Once
aos despus, en 1572, apareci su Alchemiae quam vocant, con un contenido que
corresponde, casi en su integridad, al Verae Alchemiae274, y no siendo, como dice
267

In Hoc Volumine De Alchemia coninentur haec. Gebri Arabis, philosophi solertissimi, rerumque
naturalium, praecipue metallicarum peritissimi. De investigatione perfectionis metallorum liber I.
Summae perfectionis metallorum, sive perfecti magisterii Libri II. Quae sequuntur, omnia nunc primum
excusa sunt. Eiusdem De inventione veritatis eu perfectionis metallorum. Liber I. De Fornacibus
construendis Liber I. Item. Speculum Alchemiae, doctissimi viri Rogerii Bachonis. Correctorium
Alchemiae doctiss. viri Richardi Anglici. Liber Secretorum Alchemiae Calidis filii Iazichi Iudaei. Tabula
smaragdina de Alchemia, Hermetis Trismeg.. Hortulani Philoophi, super Tabulam Smaragdinam
Hermetis commentarios, Nremberg, Ioh. Petreius, 1541. Sobre la Summa Perfectionis: Newman, W. R.,
The <Summa Perfectionis> and late medieval alchemy: a study of chemical traditions, techniques, and
theories in thirteenth century Italy, Londres, Harvard University Press, 1986.
268
De Alchemia Opuscula complura veterum philosophorum, quorum catalogum sequens pagella
indicabit. Cum gratia et Privilegio Caesareo, Francofurti, Iacobi, 1550, 168 p. in-fol. Tabla de contenido
en Ferguson, I, 19.
269
Ars Chemica, quod sit licita recte exercentibus, probationes doctissimorum Iurisconsultorum. Septem
Tractatus seu Capitula Hermetis Trismegisti, aurei. Eiusdem Tabula Smaragdina in ipisus sepulchro
inventa cum commentario Hortulani Philosophi. Studium Consilii Conjugii e massa Solis et Lunae,
Estrasburgo, Emmel, 1566.
270
Artis Chemicae Principes, Avicenna atqu Geber, hoc volumine continentur. Quorum alter nunquam
hactenus in lucem prodiit: alter vero vetustis expemplaribus collatus, atque elegantioribus et pluribus
figuris quam antehac illustratus, doctrinae huius professoribus, hac nostra editione tum iucundior, tum
utilitior euasit, Basel, Petrus Perna, 1572.
271
Dicho estudio est en Thorndike, V, 600-616.
272
Jtnner, G., Wilheim Gratarolus. Benedikt Aretius. Naturwissenschaftliche Beziehungen der
Universitt Marburg zur Schweiz im 16 Jahrhundert, Marburgo, Servicio de Publicaciones de Tesis
Doctorales de la Universidad de Marburgo, 1969.
273
Verae Alchemiae Artisque Metallicae, citra aenigmata, Doctrina, certusque modus, scriptis tum novis
tum ueteribus nunc primum et fideliter maiori ex parte eitis, compehensus: quorum elenchum a
Praefatione reperies. Habes, amice, et ueluti sepulta iacuerunt: quorum editionis rationem im Paefatione
ad philosophos Chemistas paucis intelliges, Basel, Henric Petri et Petrus Perna, 1651, 2 t. en un vol..
Tabla del contenido en Ferguson, I, 341.342.

81

Historia del oro potable

Ferguson, una reimpresin275, ya que en su tomo II, pginas 359-485, se incluye el De


quinta essentia de Juan de Rupescissa, obra que Gratarolo mand imprimir
separadamente en 1561. En el mismo ao de 1572, su impresor Petrus Pernam sac a la
luz una nueva compilacin por cuenta propia (se ignora el papel de Gratarolo en esta
edicin), bajo el ttulo de Auriferae Artis276, republicado en 1593, aunque ya no como
impresor, labor que recay en Conrad Waldrick277 y considerablemente aumentado en
1610, esta vez con el ttulo de Artis Auriferae, y en tres volmenes y cuarenta y seis
textos278. Lo cierto es que en todos ellos encontramos muchas palabras sobre
composiciones semejantes al elixir, con oro elaborado alqumicamente.
Hacia la mitad del siglo XVI florecieron en Italia una serie de instituciones
nuevas encargadas, como muy bien dijera William Eamon, gran estudioso de la Historia
de la Ciencia279, de la adquisicin y desarrollo del conocimiento. Una de ellas fue la que
dirigiera Girolamo Ruscelli (?-1566), ms conocido como Alejo Piamonts. Director de
una "academia secreta", como se titul, concibi un grupo de trabajo tremendamente
experimental. El propio Ruscelli publicara, a modo de actas semioficiales, un texto
llamado Secreti nuovi, conteniendo los experimentos que se hacan all. Bueno, parte de
ellos, exactamente 1.245 recetas. Lo curioso es que Todas fueron experimentadas,
discutidas y aprobadas. Adems, los experimentadores no eran necesariamente
miembros de dicha organizacin, a veces se contrataban expertos ajenos a la academia,
para evitar "contaminaciones" ideolgicas.
En cualquier caso, Ruscelli afirma que todas ellas fueron, al menos, elaboradas y
comprobadas tres veces. Dicha academia funcion ms o menos regularmente entre los
aos 1542 y 1547 y de ella nos dio ms noticias Juan Bautista Porta. En aquellos aos,
Npoles era una ciudad turbulenta. La Inquisicin espaola actuaba de forma
contundente y las academias eran vistas como una puerta abierta a ideas contaminantes
y, con tanta presin ejercida por el entonces virrey Pedro de Toledo, la ciudad se
levant, provocando la reaccin antiprotestante de los soldados y el decreto de cierre de
las academias. Tal fue la revuelta que en Npoles se conoce al ao 1547 como "el ao
del tumulto". Pero volvamos a la cuestin principal. Todas las recetas son, como dice el
libro, "fciles de hacer", y las de carcter alqumico suman un total de 83. Menos
voluminoso fue otro texto del mismo autor, de las mismas caractersticas, llamado Los
seis libros de secretos de Alexo Piamonts", de similar estructura interna, con la misma
intensidad en la narracin y detalle de las recetas, con catorce de ellas totalmente
alqumicas y, por supuesto, con una del oro potable. Sera publicado algunos aos ms
tarde, en 1559. En ella, la receta del oro potable es tan clara que dan ganas de ponerse a
274

Alchemiae, quam vocant, artisque metallicae, doctrina, certusque modus, scriptis tum nouis, tum
veteribus, duobus his voluminus comprehensus. Quorum Elenchum a prafectione reperies, Basel, Petrus
Perna, 1572, 2 vols. in-8.
275
Ferguson, J., I, 342.
276
Auriferae Artis, quam Chemiam vocant, antiquissimi Authores, sive Turba Philosophorum, Basilea,
Petrus Perna, 1572, 2 vols. in-8.
277
Basilea, Conrad Waldrick, 1593. Ejemplar manejado: BME 12-VI-19. Waldrick se especializ en la
edicin de textos alqumicos hasta su muerte, en 1613.
278
Artis Auriferae, quam Chemiam vocant, volumina duo, quae continent Turbam Philosophorum,
aliosque antiquiss. Auctores, quae versa pagina indicat. Accessit noviter volumen tertium... Omnia
hactenus nunquam visa nec edita, Cum Indicibus rerum et verborum locupletiss., Basel, C. Waldrick,
1610, 3 vols. in-8. Tabla del contenido en Ferguson, I, 51-52.
279
William Eamon, adems de ser una persona tremendamente agradable, ha estudiado los libros llamados
"de secretos". Eamon, W. & Patheau, F., The Accademia Segreta of Girolamo Ruscelli. A SixteenthCentury Italian Scientific Society, Isis, 75 (1984), 327-342.

82

Historia del oro potable

experimentarla. Por si alguno desea hacerlo, la hemos reproducido al final. Por cierto,
que Porta, en su libro tercero de la Magia Natural, nos da una serie de operaciones con
metales, pero reniega de la posibilidad de conseguir oro a travs de trabajos que l llama
fraudulentos280.
Los seis libros de secretos debieron suponer, para su tiempo, un adelanto en la
forma de trabajar. En conjunto, que se recojan recetas mdicas, junto a cosmticas, o
tcnicas (como tratamientos para la piel, los dientes, pigmentos, pinturas, perfumes,
etc.) no es algo muy novedoso. Conrad Gesner ya hizo lo mismo pocos aos antes. Lo
llamativo es el inters por la metodologa empleada que se uso: experimentar y
comprobar lo que se ofrece al lector antes de publicarlo. Suponemos que este fe el
motivo que le llevara a traduicirlo al castellano en el ao 1563, apenas cuatro aos
despus de su primera edicin italiana, por el mdico catedrtico de Alcal, Alonso de
Santa Cruz. Considerado como un hombre sumido en el Renacimiento por nuestra
Historiografa, Alonso de Santa Cruz no tuvo reparos en afirmar, en la presentacin que
hizo del texto, que l mismo haba probado y comprobado las recetas que daba Ruscelli.
He aqu que nos hemos topado con un alquimista ocasional, ya que, si hemos de hacer
caso a sus palabras, prob cmo se hace el oro potable de Alexo Piamonts. Y qu?
Pues que tradicionalmente se han considerado como a los mdicos humanistas
peninsulares de estos aos como los ms acrrimos defensores del galenismo ms
ortodoxo.281. Por cierto, que Santa Cruz, al traducir un libro de secretos nos inform que
l todo lo experiment y que, por ser mdico, se aficion a estas cosas, o sea, que
realiz operaciones alqumicas282. Como curiosidad de la forma de hacer este oro
potable, es que se usa el antimonio como producto para limpiar el oro. En lo dems,
otros elementos, como la destilacin, siguen siendo imprescindibles. Veamos la receta:
La manera como se haze el oro potable que llaman para conseruar la
salud y la mocedad, o tomado por si solo, o con otra bebida, es este de quien poco
antes diximos que lo enseariamos, sana toda enfermedad incurable en dias. Toma
de umo de limones un vaso lleno lo que quisieres, y ponlo el fuego hasta que
hierva, y despues apartalo y cuelalo por un lienzo tres o quatro vees. Echa alli
dos libras de miel sin espumarla, sal blanca comun bien molida media libra, cuea
todo al fuego manso hasta que ayas bi espumado la miel, y esto lo has de destilar
a fuego manso y luego otra vez a fuego mayor, y luego a otro mayor y despues
ponlo a enfriar, y echalo en una redoma de vidrio y tapalo de manera que ninguna
cosa se evapore. Hecho esto toma las hees que quedaron en el alambique, y
echalas en una olla muy tapada y cubrela con lodo o barro, porque resista al fuego,
y mete la dicha olla en un horno destos pasteleros, o de los escudilleros o olleros,
y esta alli tres dias. Despues toma todo lo que esta en esta olla y muelelo si uuiere
una libra dello mezcla quatro libras de manna y dos de aucar blanco y si fuere
menos la polvora menos has de tomar destotro, de manera que lo vayas midiendo
como esto y echalo en una redoma de vidrio bien cubierta y juntamente en esto
mezcla el agua que esta guardada que se destilo tres vees y sobre esto mezcla
tanta agua ardiente de la mas fuerte dos vees mas que es la dicha agua destilada y
ponlo assi en el albique y destilese primero a fuego mso, porque se enciende de
presto y quando se vaya acabdo de destilar, a mas fuego y asi lo apartas y dexalo
280

Porta, G., De i miracoli et maravigliosi effetti dalla natura prodoti. Libri IIII, Venetia, Ludovico
Avanzi, 1555, 105-119.
281
Piamonts, A., Seys libros de secretos, Alcal, Sebastin Martnez, 1563.
282
Piamonts, A., Prlogo al lector.

83

Historia del oro potable

estar en el vaso en que se destilo, y guardalo para usar dello. Despues desto toma
veynte y quatro hojas de oro purissimo y limpialo con el antimonio que llaman
alcohol y toma deste oro lo que quisieres, y muelelo en un vaso vidriado con
julepe rosado o xaraue violado y muelelo de la manera que se muelen los colores
para escreuir, como se dira en el quinto libro, y estando ya el oro bien molido y
laudo la miel c agua calite como abaxo se dira echarse ha en una redoma de
vidrio. Hecho esto toma el alambique que dexamos arriba en el horno y los vasos
con las aguas y echalo todo en una redoma grande y de angosto cuello y boca,
porque no se evapore y echaras el dicho oro tanta desta agua hasta que sobrepuje
cinco dedos, y despues poner en el alambique de tal manera que no pueda respirar
y a fuego mso se destile hasta que el agua este toda sobre el oro sea acabada de
destilar y no de ha de aumentar a la postre mas fuego como en los otros. Tampoco
te has de maravillar si el oro no se sacare del todo. Ya que toda esta agua este
sacada saquese el alambique y el vaso en que estan los materiales y torna a echar
encima el agua que diximos que se guardase en la vidrio de angosta boca y sea
tanto que cubra cinco dedos mas que el material. Para esto han de estar dos, uno
que quite el alambique y otro que torne a echar el agua hasta que otros cinco
dedos sobre el horno y tornese a distilar otra vez y esto se haga tantas veces hasta
que toda el agua que se ha echado sobre el oro se haya destilado, despues saca el
oro de la redoma y echalo en otra pequea y echa sobre toda el agua que ha
quedado destilada y puesto el albique metelo en el bao no muy caliente por
quine o veynte dias de manera que no se destila, despues, aumentando el fuego
en el dicho bao tornese alli a destilar y alli veras en el hondon de la redoma el
oro destado, licor preciossisimo, lo qual guarda en un vaso muy tapado. Y si mas
sutil y delicado uno lo quisiere destilelo mas veces uy sera mas eficaz. Halo de
haer como esta dicho. Y este es el que llaman el verdadero oro potable de los
philosophos.
Aunque parezca enrevesado, este oro potable es fcil de elaborar. Cuenta, a
diferencia de las destilaciones vegetales mdicos-qumicos, con una variable operativa
muy caracterstica de la Alquimia: parte de lo extrado se guardar porque ser
necesario posteriormente. Esta diferencia tan nimia es la que nos sirve para poder
separar formas distintas de trabajo durante los siglos XVI y XVII.
Respecto de los detractores de Paracelso , el ms afamado de ellos fue Tomas
Erastus (1523-1583), suizo y profesor de Medicina de Ble, a quien la Historiografa ha
tomado como el principal abanderado contra la "nueva Medicina de Paracelso" en su
Disputationum de Medicina nova P. Paracelsi, editada en el ao 1572. l la atac de
una forma muy especial, tanto en los aspectos teolgicos como aquellos referentes a la
filosofa de la naturaleza. Ms tarde el propio Erastus sera el blanco de los reproches de
los paracelsistas, como fue el caso de Claveo Gasto (alias "Dulco"), recin iniciado el
siglo XVII, aunque ste se centr en los aspectos puramente alqumicos. Pero ni Erastus
fue el nico, ni Paracelso no slo fue atacado estrictamente por sus proposiciones
novedosas en Medicina, tambin sobre sus opiniones respecto de la propia Alquimia,
como fue el caso de Alex de la Tourette, todo un alquimista antiparacelsista; incluso
sobre la Astrologa, como hiciera Jacques de la Fontaine y su disputa sobre la opinin de
Paracelso sobre los elementos en el ao 1581. Famosas son ya las palabras de Dulco
sobre la Piedra Filosofal:

84

Historia del oro potable

Unos, pues, hace la Piedra Filosofal de los pelos, otros de huevos, otros
de plantas, de animales [], de sangre, de sales de arsnico, de calcanto, de
pirita, de magnesia, de antimonio, de cadmia, de hierro, de cobre, muchos de
plata y oro, otros de la escoria del hierro...283
En este recorrido no podemos alvidar al mdico de Pars Germain Courtin. En el
ao 1579 edito toda una contestacin, lanz una carga de profundidad contra las ideas
de Paracelso y de sus seguidores. En su Adversus Paracelsis de tribus principiis, auro
potabile totaque pyrotechnia, del ao 1579, Courtain entra en la disputa que ya
anticipaba la fama que alcanzara el oro potable en pocos aos. Adems de plantear
cuestiones que le hacen dudar de su existencia, arremete contra las bases mismas de las
ideas paracelsianas basndose en una coleccin de opiniones que a recogiendo a lo largo
del texto y que le sirven de apoyo para sus ataques. Una excelente labor y una grata
sorpresa para quien est interesado en saber cmo estaba la cuestin de la relacin entre
la Alquimia y la Medicina en los aos finales del siglo XVI.

283

Erastus, T., Disputationum de medicina nova P. Paracelsi pars prima, Basilea, 1572, cap. 2: De
metallis, 69.

85

Historia del oro potable

5-D. LOS PARACELSISTAS


Se llaman paracelsistas a un grupo de mdicos que, no de forma
totalmente homognea, defendieron los postulados de Paracelso a partir de,
aproximadamente, 1570 hasta los primeros aos del siglo XVII. Por supuesto que hubo
paracelsistas despus de estas fechas, peor se diferencian de otros grupos en su voz no
es la predominante, o se mezcla con la de los dems, llmense estos espagiristas,
mdico-qumicos o qumico-mdicos. Establecer unas relaciones ms o menos ntidas
entre los paracelsistas y los dems tipos ha de iniciarse obligatoriamente con una
constante que nunca debemos olvidar: el carcter tremendamente heterogneo de sus
seguidores. Esta variedad es lo que ms resalta, encontrando desde sus ms firmes
seguidores, ya estudiados por Thorndike en su Paracelsian revival284, los que se
esforzaron por popularizar sus ideas a partir de la explicacin de sus conceptos 285 hasta
sus detractores a lo largo de ms de un siglo y medio o a aquellos que le citan en sus
obras como uno ms, sin el resplandor ni la intensidad de los primeros aos del "efecto
Paracelso", efecto que vemos tanto en Europa, por ejemplo en el alquimista Borri, en el
ao 1681 o en la Pennsula, en el caso del boticario Gernimo de la Fuente, ambos con
dos aos de diferencia. Este ltimo present seguidas muchas preparaciones de varios
autores y no tuvo ningn reparo a reunir en el mismo texto las de Fragoso, las de Fernel,
las de Beccher o las de Paracelso, sin un atisbo de incongruencia por su parte.
Un personaje que podramos clasificar como de los primeros paracelsistas fue el francs
Alexandre de la Tourrete. Fue Presidente de las Cortes Generales de la Casa de la
Moneda hasta el ao 1575, y tras ms de veinticinco aos ocupando cargos pblicos,
decidi, en dicho ao, retirarse a su casa de campo buscando la tranquilidad tan deseada
durante tanto tiempo, o, como l dice, para reposar. Pero antes envi a Enrique III de
Francia un breve tratado, con una carta fechada el 15 de enero del mismo ao. Tan slo
el ttulo nos deja boquiabiertos: Breve discurso de las admirables virtudes del oro
potable286. Sin dejar de alabar las relaciones del oro con el corazn, no niega "que los
otros metales no estn dotados de virtudes admirables tanto para la conservacin como
para la restauracin" de los siete principales miembros interiores. As, la plata es buena
para el cerebro, el mercurio para los ojos, el estao para el pulmn, el plomo para el
bazo, el cobre para los riones y el hierro para el hgado. Su paracelsismo le lleva a
decir que considera al hombre como un cuerpo fsico engendrado en parte de los astros,
con sus "causas", llamado microcosmos, o pequeo mundo, conteniendo en s por
similitud todo lo que est contenido en el gran mundo, como los siete planetas. Para l,
el oro es el nico de los siete metales que tiene en s las virtudes de los otros astros. Sin
embargo no niega la posibilidad de que exista una Medicina del estao, otra Medicina
del plomo, otra del mercurio...
"De todas estas cosas, nosotros aprenderemos primero a conocer las
enfermedades metlicas, su origen, cuando alguno de los miembros interiores
del hombre est enfermo; y a continuacin aquello que es necesario para obtener
sus medicamentos especficos ms prximos y de mayor virtud, que son sacados,
sin ninguna duda, de los siete metales antes dichos, ya que alguno de ellos ser
284

Debus, A. G., Alchemy And Chemistry In The Xvii Century, Los ngeles, 1966.
Como Martin Rulandius (Ruland, 1532-1602)), un mdico alquimista alemn (de Freising) protegido
de Rodolfo II y su Lexicon alcimiae (sic) siue dictionarium alchemisticum, Francofurti, 1612. Ejemplar
consultado: B.N., 3-23910.
286
Tourrete, Alex de la, Bref Discours des admirables vertus de l'or potable, Lyon, Pierre Roussin, 1575.
285

86

Historia del oro potable

apropiado a su enfermedad: como para el mal del corazn es necesario tomar la


Medicina del oro..."287
En estas fechas ya existan muchas opiniones encontradas sobre la existencia y
valor del oro potable. Alex de la Tourrete, al hablar de la gran cantidad de preparados
medicinales a los que se les ha dado dicho nombre dice que:
"Muchos se equivocan enormemente. Hierven la masa del oro en sus potajes y
brebajes, de la cual no pueden sacar ninguna sustancia, estando su cuerpo (el del
oro) tan compacto y fijo que el mismo fuego, con su violencia, no le puede
disminuir [] Y todos aqullos que lo administran en polvo, limaduras o
lminas como es su tan estimada confeccin de Alkermes se equivocan
doblemente porque piensan que el calor natural del hombre es suficiente para
digerirlo, porque l (el calor natural del hombre) no sabr corromper lo que el
fuego externo no ha podido destruir. As, este oro preparado en polvo o en
lminas no se podr comunicar al cuerpo humano y es expulsado fuera y se
encuentra en el retrete entero el que ha estado puesto en la boca sin ninguna
disminucin de su peso ni de su substancia."
De la misma opinin fue Jean Libaut:
Los antiguos filsofos tuvieron diversas y casi contrarias opiniones de la
resolucin del oro, mismamente no est completamente asegurado entre las
gentes doctas de nuestro tiempo, si una tan pura y sincera sustancia, como la que
est en el oro, se podra por alguna industria o arte de los hombres a fuerza &
potencia de fuego resolver en un licor ms puro y sincero: aportaremos en este
lugar algunos argumentos sobre esta disputa, tal como los hemos encontrado en
las memorias de Evonimus, todo ello tratado en una y otra parte por cartas de
personas doctas, escritas fundamentalmente a Gessner".288
Por tanto, Alex de la Tourrete propone, como no poda ser menos, reducir el oro a su
primera sustancia (esto es: Mercurio, Azufre y Sal). Adems de hacerse eco de los tres
preparados de oro de Paracelso, dice que hay una cuarta forma mucho ms excelente, de
la cual ni el propio maestro dice nada en su Libro de las contracturas,
Una cuestin que no podemos olvidar aqu es la resaca que la figura de Paracelso dej
en, al menos, los dos siglos siguientes. Y en cuanto a la idea de una unidad universal, de
un tipo de composicin de la materia (azufre, mercurio y sal) y de la necesidad de la
Alquimia en la Medicina, parece claro e indiscutible que su influencia se alarg como
una sombra (o como una luz) que nos llega si nos giramos y volvemos la vista a los
aos puestos en orden sucesivo. En cuanto al oro potable, la influencia fue similar. Es
decir: unas veces ntida, otras oscura, otras intensa y otras muy difusa. Pero en cualquier
caso, existi. Y lo hizo de una forma muy concreta, ms all de cmo se haca el oro
potable o bajo cules consideraciones. Muchas veces hubo personas que opinaron sobre
una idea paracelsiana sin ser ellos mismos paracelsistas, o sin tener un conocimiento
287

p. 17.
Libault, Jean: Secrets de Medecine et de Phylosophie Chymique. Divisez en IV livres composez par
Maistre Iean Liebaud Dijonnois, Docteur en Medecine, Lyon, Chez Pierre Rigaud, 1593. Del oro potable,
aceite de oro,& polvo del sol, u oro de vida.
288

87

Historia del oro potable

exacto del origen de la idea. Hemos de recordar que el concepto de exactitud histrica
no estaba tan desarrollado como ahora, aunque se puede seguir el rastro de una de ellas,
o de unas palabras. Tambin existe el caso contrario. A finales del siglo XVII, siglo y
medio despus de la muerte de Paracelso, insignes mdicos se declaraban seguidores
acrrimos suyos al inicio de sus obras, como veremos cuando tratemos a Jacob Le
Mortius. En realidad, an no tenemos una imagen totalmente definida de, sino de la
influencia paracelsiana, de los grados de intensidad de la misma. Parece que hubo algo
semejante a oleadas. Una de ellas fue entre 1575 y 1585, aproximadamente, y otra en
los aos finales del siglo XVII. Pero no adelantemos detalles, los cules se ha
encargado, y sigue hacindolo muy bien una maestro de maestros, el profesor Allen G.
Debus, con quien me honro de haber escrito juntos alguna vez en el mismo libro.
Otro paracelsista destacado fue Martin Ruland (1532-1602) un mdico
alquimista alemn (de Freising) protegido de Rodolfo II quien edit su Lexicon
alcimiae (sic) siue dictionarium alchemisticum (Francofurti, 1612). En este diccionario
nos da pequeas noticias sobre el oro potable. en concreto le llama oro lquido al que se
le ha eliminado cualquier elemento corrosivo. Tambin nos informa de que es conocido
por muy pocos, algo que no concuerda exactamente con la multitud de referencias con
las que contamos, y que, entre los que lo saben hacer hay quienes lo usan tanto para la
destruccin como para la salvacin del cuerpo humano. Realmente curioso.
Es cierto que aqullos que rechazaron la Alquimia en dicho siglo, rechazaron
tambin la qumica. El ejemplo ms claro fue el de Descartes, quien, neg la posibilidad
de la transmutacin a la vez que dej a la qumica fuera de su organizacin de las
ciencias. Por otro lado, no existe una oposicin clara entre quienes defienden al qumica
y la Alquimia. Al contrario, los postulados de la segunda son revigorizados, sus
conceptos y doctrina retomados y no hubo reparo alguno en aceptar que dichos
conocimientos tienen en Hermes y el Hermetismo su base originaria. Esto lo veremos en
cualquiera de los tipos que vamos a analizar. Hemos detectado tambin que la oposicin
de los galenistas tuvo un efecto contraproducente. Para muchos, eso que rechazaban no
hizo sino fomentar el estudio de la filosofa hermtica y de la Alquimia.
Sea como fuere, los seguidores de Paracelso se lanzaron a una tarea que no fue
reconocida en su tiempo: la de conjugar la Alquimia paracelsiana con la Medicina.
Tomemos de ejemplo a David de Planiscampy (1585-1644) y su obra La petite
chirurgie chimique medicale, del ao 1621. Para l, el mdico trabaja con los cuatro
principios que causan la enfermedad por alteracin de sus cuatro cualidades (fro,
hmedo, clido y seco). El chimico (el alquimista) es capaz de utilizar los elementos de
todo mixto (azufre, mercurio y sal) y administrarlos en el interior del cuerpo humano de
tal forma que sus virtudes hagan que las cualidades desajustadas vuelvan a su orden
normal y, por tanto, que el enfermo recupere la salud. Su inters por dejar patente que
no haba contradiccin entre lo que deca Paracelso y las mximas de Hipcrates y
Galeno es realmente curioso:
"Entonces Paracelso dice que los semejantes son curados por los
semejantes. l no es contrario de la mxima de Hipcrates, ni a la opinin de
Galeno, tanto ms cuanto l no ha mirado a las primeras ni segundas cualidades
sino slo a las substancias y virtudes"

88

Historia del oro potable

El caso de Planiscampy tambin es muy curioso, ya que nos confirma que el


paso de los paracelsistas a los espagiristas289 tambin existi entre algunos sin rupturas
ni traumas, y, adems, tampoco lo fue el de la Alquimia al paracelsismo. De tal manera
que este autor llega a afirmar que
"He demostrado por la teora cules son los principios de la Alquimia & como
ellos no son en absolute contrarios a los principios hipocrticos [] Que las
mximas de Hipcrates & de Paracelso no son contrarias y como son la solucin y
principios de la Qumica y que los medicamentos espagricamente preparados son
ms salubres que los vulgares & comunes.
No fue el nico que propuso la conjuncin de las ideas tradicionales y las
modernas. Tambin lo hicieron Jean Beguin290, Etienne de Clave y Joseph du Chesne
(Quercetanus). Sin embargo, siempre queda claro que Paracelso es tratado por todos
ellos como el introductor del elemento /sal/ como componente del mixto y tercero de
toda materia para los preparados por destilacin y espagricos.
La expresin "como vemos en Paracelso", por ejemplo, se puede encontrar en
prcticamente el resto de la tipologa que aqu se establece y durante el siglo XVIII. Sin
embargo, el sentido que se desprende en unos y otros es muy diferente, como es lgico
en los dos siglos que van desde su muerte hasta mediados del siglo XVIII. La
Historiografa nos dice que la primera generacin (y la nica) de paracelsianos ocup,
aproximadamente, el medio siglo posterior a su muerte en 1541, o algunos aos ms.
Estudiados las ms veces en conjunto, sus nombres nos suenan (Toixites, Bodenstein,
Dorn...). De su labor conjunta destacan varios aspectos comunes: sus obras son el
esfuerzo por hacer llegar las ideas de Paracelso a la Medicina, como se dijo arriba, de
interpretarlas de forma accesible a los mdicos "tradicionales", comentar sus libros,
incluso explicar cada una de las palabras de su "maestro".

5-E. EL DECLIVE DE LOS PARACELSISTAS Y EL AUGE DE LOS


ESPAGIRISTAS. UN PUENTE HACIA EL SIGLO XVII.

Cundo empez realmente el paracelsismo y la Espagiria? Es hora ya de


proponer algo que, aunque muchos piensan, pocos dicen. En los ltimos aos se est
debatiendo, cuando leemos un texto del siglo XVI o XVII, cmo podemos clasificarlo
como alqumico o qumico. As se han planteado cuestiones como qu hay que dejar
fuera cuando alguien quiere estudiar la historia de la qumica? En torno a esto los
historiadores han acabado reconociendo que es muy difcil discernir entre qumica y
Alquimia. En mi tesis doctoral defend la idea de una Medicina qumica cuando
estbamos hablando de personas que, aunque hablaban como los alquimistas, su
finalidad no era conseguir la Piedra Filosofal, sino unos mejores medicamentos, como
fue el caso que acabamos de ver de David de Planis Campy. Todos estos mdicos haban
289

Entenderemos como alquimistas a aquellos cuyo trabajo tena como fin la Piedra Filosofal y a los
espagiristas como aquellos que usaban ideas y mtodos alqumicos para elaborar medicamentos.
290
Infra.

89

Historia del oro potable

ledo textos de Alquimia, de Pseudo-Ramon Llull, de Arnau de Vilanova, Geber y otros.


De esta posicin, defendida apenas dos aos atrs, ha surgido la base de otra que viene a
ratificarla y, si acaso, endurecerla. Creo que eran todos alquimistas, aunque tambin
mdicos. Cul era la posicin predominante en cada uno de ellos, la Medicina o la
Alquimia? No creo que este sea el elemento capaz de hacernos discernir al alquimista
del mdico interesado en Alquimia. No. Sus conocimientos, sus operaciones prcticas,
sus marcos conceptuales y la razn de sus ideas tienen un evidente origen en la
Alquimia, nada ms que en ella. Pero eran alquimistas? Aqu podra defenderse otra
posicin, la ms ortodoxa. Es Alquimia lo que ellos hacan? Se diferencia mucho o
poco de los que proponan los textos de los autores medievales clsicos? Ya hemos
dicho al principio de este libro que tanto la Medicina como la Alquimia compartan un
fin: la salud humana. La Medicina tena esto como nico objetivo, pero la Alquimia no.
Su fin era se, pero adems tena otros ms.
Cuando leemos textos clsicos de Alquimia, ms all de las operaciones y las
descripciones, hay "algo" que queda en el aire, algo mayor, si tuviera dimensin fsica,
que escapa al hecho de la salud infinita. El alquimista aspiraba, no slo a eso (para tal
fin est la Medicina), sino al acceso de la Realidad, al conocimiento completo que era
algo que tambin podra proporcionar la Piedra Filosofal. Esta aspiracin, que pocas
veces se deja ver, era la que se pierde totalmente cuando la Medicina se interesa por la
Alquimia.
Esta relacin de disciplinas es la dominante en la Edad Moderna, por eso
siempre sus estudios recaen una y otra vez en cuestiones como las arriba planteadas. Sin
embargo, este parecer tampoco puede ser defendido absolutamente, sino slo de forma
relativa. Por qu? Pues porque tambin hubo personas que vieron a Paracelso no como
un mdico revolucionario que quiso implantar "su" Medicina, sino como uno de los ms
grandes alquimistas, sin reparar en sus palabras sobre la salud humana. Es decir, hay
alquimistas que se guiaron por Paracelso como alquimista y no como mdico. Tampoco
esto ha sido considerado muchas veces. La Historiografa, en loor de sus metodologas,
su cientificidad y su rigor tiende a limar unas aristas que le son incmodas. En el mbito
universitario y acadmico hay poco espacio para salirse de unos moldes que no suelen
ser todo lo convencionales ni todo lo "abiertos" que uno quisiera. Es muy difcil
cambiar una idea preestablecida. Ni siquiera los datos son suficientes. Hace falta mucho
ms, per esta es otra cuestin. Sera alguien capaz de decir que tanto Paracelso, como
Conrad Gesner y Philip Ulstad son unos meros compiladores de las ideas que tres
catalanes dieron a conocer siglos antes? Qu fue la alquimia peninsular la que gui al
resto de la europea por medio de una influencia que durara justo el tiempo que dura el
periodo de mximo protagonismo pblico de la Alquimia? Pues hay elementos que nos
pueden hacer pensar eso, pero lo que falta es posibilidad de ser aceptado.
Con todo, la primera obra completa de Paracelso no vio la luz hasta el ao 1589,
sin que podamos determinar con exactitud si sus seguidores, mediante la labor que
desarrollaron, aceleraron o retardaron su aparicin. No podemos olvidar que estos
fueron considerados como un grupo y de forma peyorativa. Daniel Sennert (1572-1637),
que ya evidenci un cierto distanciamiento con respecto de la "sal" paracelsiana, al dar
las opiniones existentes hacia los aos veinte del siglo XVII, nos dijo sobre Paracelso en
su Practica Medicinae:

90

Historia del oro potable

"Para Paracelso y muchos de los sectarios paracelsistas la epilepsia es una


enfermedad mercurial.
Recordemos que Sennert, nacido en Breslau, es considerado como un qumico
progresista y que sus objeciones a la Alquimia eran las tradicionales (nmeros de
elementos, etc.) y sus crticas a Paracelso se refieren a que no crea en una Medicina
Universal, aunque s en la transmutacin291. Esto le llev a rechazar a los galenistas por
resistirse al progreso de la Medicina debido a su obstinado conservadurismo, igual que
hiciera Bernardo Dessenius ya en 1573292. Su postura le llev a algunos
enfrentamientos, como el que tuviera con Johan Freytag (1581-1641), quien le
respondi de tal guisa:
De sta (nueva Medicina) son los nicos inventores todos los Pseudo
Chymicos sumivenditores, que con dichos enigmticos llevan el fraudulento
ttulo de mdicos. Manchadores de la vieja Medicina con sus nuevas corruptelas,
porque son tan cortos en la Chymica y con ella se corrompen como mdicos, sin
conocer el Arte Mdica, son sus usurpadores usando como mtodo sus violentos
remedios. []293
El paracelsismo y la Espagiria ya estaban bastante extentidas despus del empuje
de los alemanes. Un mapa virtual donde quedasen sealadas las ediciones segn su
aparicin nos hara ver que el trapaso a Francia ocurri, aparentemente, tras la llegada a
Italia. Lo hizo por dos vas y a la vez: la italiana y la alemana. He dicho aparentemente
porque el auge de los espagiristas (y tambin seguidores de Paracelso) en Francia no
parece venir precedido de una apasionada defensa de las posturas de Paracelso. En
Francia no hubo un Bodenstein o un Martin Ruland. Pero tampoco es posible desligar,
en sus momentos iniciales, el espagirismo galo del paracelsismo ni de Paracelso. Por
qu fue esto as? El fenmeno, bien estudiado por Allen G. Debus 294, debe inscribirse en
la rigidez galenista gala en oposicin a la celeridad de los apoyos a Paracelso en los
aos 70 del siglo XVI alemn. Adems, la Espagiria, intent un acercamiento "formal"
entra ambos campos y no, como se desprende de la lectura de los alemanes, mediante
vas ms expeditivas. Como resultado, la "digestin" de las ideas paracelsistas entre los
mdicos galos y su inmediatamente posterior exposicin hizo posible que viese la luz un
espagirismo autctono, un paso ms evolucionado en el camino del entendimiento, o en
el esfuerzo para ello.
Otro defensor de los preparados espagricos y creyente en la quinta esencia fue
el de Franois Rouselet, autor de "la Chrysospagirie", ya en las fechas donde la caldera
291

Otros textos de Sennert: Physica hypomendata: de rerum naturalium principiis, Lugduni, 1637,
ejemplar manejado: B.N., 2-33800; Instituonionum medicinae, Lugduni, 1645, ejemplar manejado: B.N.,
3-76187; Epitome universam D. Sennerti doctrina, Colonia, 1655, ejemplar manejado: B.N., 1-22298; De
chemicorum cum Aristotelicis et Galenicis consensu et dissensu, Wittemberg, 1665; Opera omnia medica,
Lugduni, 1676, 3 vols., ejemplar manejado: B.N., 2-3859-61.
292
Dessenius, B., Medicinae veteris et rationalis oberronis cuiusdam mendacissimi atque imprudentissimi
Georgii Fedronis ac universae sectae paracelsicae imposturas defensio, Coloniae, 1573, ejemplar
manejado: B.N., 2-30054.
293
FREYTAG, J., Deetreo & solida refutatio novae sectae sennerto paracelsicae : recens in philosophiam
& medicinam introductae, que antiquae veritotis oracula et aristotelicae ac galenicae doctrinae
fundamenta convellece & stirpitus erudorare molinestur novatores auctore iohanne freitogio, editio nova,
Amsterdam, G. Blae, 1637, 97.
294
Debus, A.G., The French Paracelsians, Cambridge, 1991.

91

Historia del oro potable

empez a hervir, en 1582295. Francs y mdico, le dedic el texto al Cardenal Granvela,


el hijo del gran estadista espaol Nicols Perrenot de Granvela 296. No nos debe extraar
que le dedique la obra a Antoine Perrenot, ya que el Cardenal tuvo trabajando para l a
varios alquimistas, seguramente en su jardn de plantas, como a Nicols Guibert, otro
alquimista. l abog por considerar la triple divisin de la materia segn Paracelso, pero
se alej muy elegantemente de las controversias, asentndose en una posicin neutra 297.
En su texto demuestra sus conocimientos tanto de Alquimia como de Espagiria.
Pero aqu lo importante es el contenido de dicho texto, dedicado casi
ntegramente a la preparacin del oro potable. En un claro intento de apoyar su doctrina
en los antiguos, y siguiendo la de Egipto sobre las correspondencias celestes. La
secuencia nos es ya conocida: el sol, con su "calor vigoroso" deja esta huella en el oro,
su magnfico receptor, aunque sin excluir que dicho calor alcanza al resto de las cosas.
As nos define al oro como
"Un cuerpo dotado de toda perfeccin, compuesto por una igualdad de
sustancias proporcionalmente mezcladas, comprimidas bajo un mismo
temperamento, recibiendo la unin y la admirable textura de todas las virtudes,
tanto las superiores como las inferiores, con quien ningn mixto puede ser
comparado"
Tambin su procedimiento para trabajar con el oro y llegar al oro potable es el
"clsico": saber disolverlo, reducirlo a su "primer ser"298, etc. Su procedimiento es
totalmente alqumico:
"Unos, entonces, para sacar el humor espiritual de algn metal se pide el
uso de un agua, la cual, por su gran corrosin, merecidamente ha sido lamada
agua vlida compuesta, a saber, de una parte de nitro y dos de vitriolo, la cual
tiene potencia para disolver la plata en una agua semejante a la leche, y, al
contrario, ella hace subsidir al oro en forma de ceniza negruzca. A la cual, si se
aade una cuarta parte de sal amonaca, la extraccin hecha segn el arte,
vosotros tendris un agua que se puede llamar regia que muestra un efecto
opuesto a la primera, porque, disolviendo a la plata le reduce en cal, el oro, al
contrario, en licor crudo y pursimo. Pero yo no aconsejara usar esta
295

Rousselet, F., Chrysospagirie, c'est--dire de l'usage et vertu de l'or, Lyon, 1582.


Granvela sinti una gran atraccin hacia la Alquimia, algo que an est por estudiar en profundidad.
Tuvo a Nicols Guibert (1547-1620) trabajando como alquimista en su laboratorio, segn nos dijo Hoefer
en su Histoire de la Chimie:
"Cependant il-y-en a un qui se distingue de la tourbe commune des alchimistes, c'est
Nicolas Guibert. Aprs avoir t un des plus rols adeptes, il devint plus tard un des adversaires
les plus acharns des imposteurs du Grand Oeuve. Au moins on ne peut pas lui rprocher d'avoir
parl sans connaissance de cause. Nic. Guibert n St.-Nocilas-de-port en Lourraine, doctoeur
en Mdecine vers 1570. Il travaille comme alchimiste dans le laboratoire du clbre cardinal
Granvelle, vice-roy des Deux-siciles. Il traduit en latin, pour le cardinal d'Augsburg les livres
allemandes de Paracelse." (Hoefer, F., Histoire de la Chimie, Pars, Hachette et Ce, 1841, t. 1,
126.7
Guibert, N., De alchymique ratione et experientis, ita demum viriliter impugnata et expugnata, una cum
suis fallacibus et deliramentis, quibus hominis imbubinantur, ut nunquam im posterum se engere valeant,
Argentorati, L. Zetner, 1603; De interitu alchymia metallorum transmutatione tractatus, Tulli, Sebastian
Phillipe, 1614, edicin manejada: B.N. 2-27813.
297
Rousselet, F., Chrysospagirie, c'est dire de l'usage et vertu de l'or, Lyon, 1582.
298
En estos momentos se est guiando por Alberto Magno, la Turba de los Filsofos y la Chrysopoeia de
Augurello.
296

92

Historia del oro potable

preparacin por el extremo ardor y gran acuosidad que cruelmente corroer las
entraas. Se encuentra en Ulstad un monotipo del licor de oro, el cual dos
cardenales de Toledo, Juan y Hugo, se tena en encarecida recomendacin como
usan de l en su vida cotidiana, el cual no obsante no es menos de temer que el
primero, por todos los extremo venisdos que sirven de ayuda para la disolucin
del oro. Los otros detestan seguir tales venenos. Se toma el trtaro, el cual
reducido en polvo tenue se hace descubrir en flema de Agua de Vida y de sta
sacan una sal por decoccin y resolucin y dan promesas de una reduccin fcil
del oro, porque lo calcinan y subliman, no en una sublimacin vulgar, sino fsica,
segn sus palabras, le vuelven totalmente activo y lo penetran con la ayuda de un
espritu sacado del vino, donde la dicha sal haba estada depositada, fcilmente
resuelven en licor la cal de oro. Yo se por lecturas que algunos reducen la parte
interior de la cabeza de un hombre en sal, esperando hacer con esto oro potable.
Esto es lo que Alberto dice en su libro de los minerales donde l afirma que los
cabellos humanos, especialmente aqullos que son cortados en un determinado
tiempo, mustran una admirable eficacia para tales menesteres y, por tanto que, de
su tiempo, l ha visto un montn de polvo entre os dientes de la sutura superior
de un crneo de un hombre desenterrado. Geber, que ha sacado del seno de la
naturaleza los secretos de su Arte y reconocido como un Aristcrata de estos que
siguen diariamente los secretos de su bella doctrina, sobre todo recomienda un
aceite sacado de cabellos humanos para preparar los metales al efecto de
volverlos ms fciles a la licuefaccin, y que ello sea as perece que su forma es
muy remota y lejana, visto que nosotros tenemos una cosa ms fcil para la
mano que el crneo del hombre y sus cabellos para dirigir estas operaciones, de
la cual su olor es tan ftido, hediondo y salado que no ha nacido quien lo pueda
soportar. ste yo lo he experimentado alguna vez en la extraccin de su aceite
para la cura de alguna gran enefermedad. Andarnac, singularmente versado en
una y otra Medicina, ha dado por recomendable sobre todos, un modo de oro
potable sin ayuda de nada externo ms que el fuego, as como sigue. El toma el
oro separado de su lepra, el cual, reducido primeramente en lminas muy tenues,
arregl diestramente a los vasos y hornos que eran necesario spra tal obra. Y
durante medio ao las calcin a fuego de cuarto grado as cules, despus, l
extrajo y puso al sereno y de ellas fcilmente man un humor oleaginoso, rojizo
y de sabor dulce. Y si lo hubiera calcinado no hubiera sido igual y el humor
difcilmenta hubiera manado. l humedeci sus lminas de un vino varias veces
rectificado, el cual extrajo el color del oro y una ceniza semejante al polvo. Y
para rectificar esta quinta esencia en su tenuidad, l la verti en un matraz con
todas sus partes y la prepar diestramente en un bao estando la parte superior
del vaso rodeada de un lienzo empapado de agua caliente, incontinente de la
antiperstasis o contrarieda, separar las partes gneas de las acuosas las cules
de nuevo destiladas dejarn al fondo del vaso un licor cercano al rojo, el cual es
lamado comnmente oro potable, el uso del cual conserva la salud durante
muchois aos y umchos de sus amigos lo usan del modo que sigue. Es necesario,
despus de algunas ligeras purgas rozar y calentar el vrtice de la cabeza y
expandir encima una dracma de de licor y tomar lo mismo en malvasa. Esta
preparacin no carece e razn, ya que la asegura la experiencia y la
demostracin que Geber ha dejado en su Suma: "todos los cuerpos metlicos
verdaderamente calcinados por verdaderas calcinaciones se disuelven, visto que
todo calcinado se acerca se acerca a la naturaleza de la sal y del alumbre".

93

Historia del oro potable

Es importante tener en cuenta que los paracelsistas no fueron hegemnicos, ni


siquiera en sus aos ms exitosos, y tambin que compartieron el escenario con otras
opiniones. Fue el caso de Osvaldo Crollio (1560-1609) quien escribi una sola obra, la
Baslica qumica, destinada a ser un texto muy llamativo. Especialmente porque, en
medio de la oleada de paracelsistas y del auge de los espagiristas, que ya veremos ms
adelante, se distanci de todos ellos y se situ en su propia posicin, algo realmente
difcil en el maremagnum y el debate catico que hubo a principios del siglo XVII. No
debi de decaer su autoridad cuando dicho texto an se publicaba en 1643, treinta y
cuatro aos despus de su primera edicin, en 1609.
El libro tiene tres partes. En la primera describe toda la teora de Paracelso, en la
segunda ofrece una amplia farmacopea qumica y en la tercera y al final da una gua
prctica para todas las operaciones y preparacin de los medicamentos. Crollio deca
que era el mismo Dios quien haba implantado aqu, en el mundo sublunar, toda su
fuerza y su infinita potencia, en concreto en los metales. Ellos contienen el azufre vital,
el blsamo que est en los tres reinos. Desdeando a aquellos que tratan de Medicina sin
no ser previamente expertos filsofos, no duda en aceptar la existencia de una que
proveniente del ms grande de los mundos. Esto nos interesa bastante ya que en la parte
de la Baslica qumica que se refiere a la farmacopea qumica, va precedida de su
famoso Tratado de las signaturas, que no es una obra diferente, como muchos creen, si
no que ambas forman una unidad. Es realmente impresionante cmo mezcla religin,
filosofa de la Naturaleza y alquimia con operaciones qumicas, como cuando describe
la preparacin del sulfato de potasio, del acetato de calcio y, como no poda ser menos,
de un oro potable que l llama oro fulminante.
Con todo, si alguien se decidiera hacer algn da la historia Teraputica del
antimonio no podra olvidarse de Crollio, ya que describe una qumica del antimonio
mucho ms detallada que la que hiciera Basilio Valentn en su obra contempornea a la
Baslica, llamada El carro triunfal del antimonio. Lamentablemente, es el texto de ste
ltimo el que goza de mayor fama, a pesar de ser mucho menos extenso sobre las
preparaciones antimoniales, que, por otra parte, no son pocas. Y, por otra parte, quien
quiera ver en Crollio un precursor de los estudios de las reacciones de los cidos
minerales, tambin le sera muy fcil realizar este trabajo. En realidad, se preocup ms
de las preparaciones a base de mercurio y de antimonio que de oro.
Sin embargo, el que fuera considerado como uno de los mejores intrpretes de
Paracelso y amigo de Jean Bautista Porta, no se le fren la mano a la hora de tratar las
propiedades alqumico-medicinales del oro, ya que escribi siete recetas. Crey que el
propio Paracelso tuvo el elixir alqumico y que su temprana muerte fue debida a un
desafortunado envenenamiento, adems de no poner ningn tipo de reparos al Arte y a
la preeminencia del trtaro acorde con su maestro. Tambin ha sido visto como el
intrprete de sus ideas teolgicas, algo que, tras su lectura, queda bien patente. Frente a
estos devaneos de la razn, propuso encarecidamente la experiencia y la prctica como
mtodo, especialmente en la parte de las recetas de su Baslica. Por supuesto, no
podemos olvidar que, tras toda su amplia exposicin, donde no deja atrs a la cbala,
expone su receta del oro potable, que es llamado ahora oro fulminante y oro voltil. Su
idea del oro potable incluye, como no poda ser menos, unas explicaciones amplias y
variadas, donde no se olvida del mismsimo John Dee y su mnada jeroglfica. Eso s,
no olvida que la relacin oro-corazn, a la vez que se dirige directamente al mdico:

94

Historia del oro potable

"CORDIAL299. En particular para el mdico, que es quien cura al enfermo, quien


ha de defender bien el corazn y quien acecha a la enfermedad. A l se le da a
conocer (el oro) como la Analoga Armoniosa de lo Superior y lo Inferior; y que,
con la decidida accin de los astrlogos, la luz ms grande del cielo se irradia a
las dos partes ms internas del hombre de forma natural: al corazn y al cerebro.
Como ya est dicho suficientemente al principio, lo que est destinado a ser el
mayor confortativo del corazn de entre las cosas de la naturaleza reposa en el
oro, escondido bajo siete sellos."300
De esas recetas que diera Croll, que son mucho ms claras que las del propio
Paracelso, en tres usa "agua regia" produciendo sal soluble de oro. En otras tres, en
cambio usa una mezcla distinta. La sptima, en cambio, no contiene oro en su
composicin, siendo, como ya ha sido advertido antes, no ms que una versin de la de
Arnau de Vilanova301. Es digno de notar si posicin totalmente contraria a la via que l
llama "la vulgar de los alquimistas", a la que califica de inepta, vana e intil.
Conjugando su acercamiento a los mdicos a la vez que se aleja de las imposturas y
abusos de los farsantes, Croll otorga mucha ms importancia al uso mdico del "aurum
volatile", una quinta esencia de un color rojo intenso cuya potencia originada del sol es
mayor que todas las influencias de los dems planetas en el hombre302.
En estos momentos, la variedad de procedimientos para elaborar productos
bastantes diferentes, pero que reciben el mismo nombre llega a extremos inauditos.
Ellos nos hacen reconsiderar la imagen de algunos personajes y uno de estos es, nada
ms y nada menos, que Andrs Labavius (1546-1616). Puede ser visto, si se quiere,
como alquimista, ya que crea en la transmutacin. Pero tambin como alguien que da
"un paso adelante" y se sita en posiciones que denotan el escepticismo de un incipiente
espritu crtico y modernista. Por ejemplo llega a sugerir que las sustrancias minerales
pueden reconocerse por la forma que adoptan sus cristales originados al evaporarse sus
soluciones. O tambin podemos decir que era un excelente experimentador. En esta
faceta lleg a redescubrir antiguos mtodos de coloracin usados por los asirios, o nos
describe la preparacin de, entre otras cosas, el tetracloruro de estao y la del cido
clorhdrico. Veamos su receta del oro potable:
"Es oro disuelto en su penetrante menstruo y con la consistencia de un
licor potable, moderado con la parte justa de menstruo permanente. As pues,
una vez totalmente agotado por el menstruo, es reducido a su naturaleza
primigenia. Y as quedar el resto del metal vinculado a la propiedad del
menstruo con la de la marcasita haciendo ms fcil la reduccin, la solucin, etc.
El menstruo del oro cambia segn las diversas limaduras. Se disuelve en agua
regia, pero aquella que es aborrecida para el uso mdico interno, aunque vale
para el externo. Puedes empezar de nuevo todo en solucin con el espritu de la
sal gema, o sal de trtaro, o simple agua de miel hecha sal, o zumo de limones
destilado con miel, o espritu de vitriolo, etc. Muchas personas recomiendan este
tipo de oro para enfermedades muy graves, como Alejo y otros, pero cuando se
necesita toda la fuerza de la naturaleza se prefiere la cal soluble de oro o el licor
sacado de la cal o del propio licor, que se hace sin mezcla salvo el de todos los
299

Cordial: se refiere al corazn.


Croll, Oswald, Basilica chymica, Coloniae Allobrogum, Officina Frabiana, 1610, pgina 281.
301
Higby, G. J., "Gold in Medicine. A review of its use in the West before 1900", Gold Bulletin, 15
(1982), 130-140.
302
Croll, Oswald, Basilica chymica, Coloniae Allobrogum, Officina Frabiana, 1610, pginas 289-293.
300

95

Historia del oro potable

extrangeros, por ms que para Paracelso nada vala el oro sin corrosivo. Esta es
la prctica: oprime el oro con antimonio y golpalo con violencia hasta que
quede en lminas u hojas y lvalo primeramente con licor de trtaro para que se
alejan los espritus adherentes. As hecho, haz suficiente licor por deliquio con
sal de trtaro. Despus aade en su vaso menstruo hasta la altura de un dedo, o
incluso tres y hasta cinco. Cierra el vaso y pnlo en calor de estircol durante un
mes. As lo hacen muchos, aunque otros lo ponen unos das segn dicen, y
lentamente se disuelve y ms pronto avanza la obra si el oro es previamente
calcinado, o si se aade su tintura. Cuando est libre se captura primero el
menstruo sacado por medio de una destilacin lenta, no todo, pero se puede ver
la parte de liquidez oleosa que queda. As disuelta es sin duda oro, pero an no
atenuado. Para ello, primero se digiere durante siete das con el nuevo menstruo
aadido, tras lo cual se vuelve a cambiar y repite esto diez veces hasta que esta
sustancia del oro se vea atenuada, y hasta que se haya mezclado exactamente con
el menstruo, y entonces se lanza una gota en vino limpio y la vers en foma de
crocus (arena) que tie de rojo durante su precipitacin al fondo. Entonces sigue
reponiendo por partes con toda la cantidad de menstruo que est guardada y
reservada, hasta que se digiera y por fin, la atrae por medio de un fuego
lentsimo y se aleja de la sustancia del oro. Una sola gota de esto, por su acritud
dificilmente puede pasar por el licor por mil veces. Si con todo es muy ardiente,
aade quinta esencia de vino y ponla en circulacin hasta que esto se separe,
repite esto y podrs mitigar mucho el trabajo. Pero entonces a menudo se fija y
se transforma en una oleosidad del tipo de los metales. Puedes rechazar la
acritud aadiendo cosas muy suaves como jarabe de rosas o de violetas..."
Libavio, que adems fue profesor en la Universidad de Jena y en la de Rothenburg,
escribi en el ao 1595, un resumen de los logros medievales de la Alquimia, donde, por
supuesto, no se olvida de Ramon Llull, Arnau de Vilanova y Rupescissa. El texto se
conoce como Alchimia y es uno de los ms conocidos de su gnero. Como no poda ser
menos, est al tanto de los mltiples comentarios existentes en torno al oro potable, y
nos ofrece su propia receta. En ella se permite criticar a Paracelso, ya que Libavio s que
acepta, al contrario del segundo, que se pueda lograr oro potable sin necesidad de usar
corrosivos. Y la receta que da es de ste tipo, alegando que es mucho mejor y
remitindonos a Alejo Piamonts. Para refrendar su opinin nos da a leer otras recetas,
de autores desconocidos, en las que se usan varios cidos como el vinagre o el zumo de
limn.
Claro que Libavio, adems de historiador y poeta, no lo olvidemos, era un
profundor conocedor de la Alquimia. Si decidimos clasificarlo de tal guisa, tendremos
un problema nuevo. Podemos seguir llamando alquimistas a aqullos que proponen
mtodos de trabajo semejantes a los de la Alquimia para elaborar medicinas? es
alquimista aqul que no persigue la Piedra Filosofal?
El problema se agranda cuando otros grandes intelectuales de la poca, y ajenos
a cualquier tipo de polmica con el oro potable, emiten sus opiniones particulares, que
resultan ser tremensamente interesantes. No nos es posible aqu dejarlas en el olvido.
Un ao antes de la publicacin de la Alchimia de Libavius, el italiano Andr Cesalpino
(1519-1603) sac a la luz sus "Tres libros de los metales" 303. En l ve que la labor de los
303

Cesalpino, A., De metallicis libri tres, Roma, Aloysii Zanetti, 1596.

96

Historia del oro potable

alquimistas es inerte304 y, aunque no cree en la Alquimia, sigue las teoras de Aristteles


al decir son una condensacin de los vapores al enfriarse. Como vemos, las sutilezas
sobre la visin de la naturaleza que envolva a muchos, eran tremendamente semejantes,
lo que no impide que, tras esa similitud adivinemos posiciones muy divergentes, como
es este caso. Su alumno y Amigo Michele Mercati (1541-1593), autor de unos de los
ms bellos libros de Mineraloga en el siglo XVI, la Matallotheca, sigue sus ideas y se
aleja bastante de los alquimistas, a pesar de conocer sus propuestas.
5-F. EL CASO ESPAOL
Ya dijimos algo, justo antes de hablar de Paracelso y de sus seguidores, sobre el
desarrollo de la idea del oro potable a lo largo de la historia. De forma totalmente
intencionada olvidamos mencionar que el oro potable tambin era un producto que
elaboraban los alquimistas. No lo mdicos que saban de Alquimia, ni los espagiristas,
ni los paracelsistas, no. Los alquimistas, tal cual. De una forma u otra, el oro potable
nunca hubiera existido si no existiera la Alquimia. La Medicina, la del tipo galenista,
nunca hubiera dado a luz un producto de este calibre. Pero parece que la Alquimia y los
alquimistas tampoco se esforzaron nunca en entablar relaciones con la Medicina. Ms
bien, nos guste o no, hemos de reconocer que fue la Medicina y los mdicos quienes se
fijaron en la Alquimia. Como dije antes, tenan un campo comn: la salud del hombre.
Y digo todo esto porque no debemos de olvidar que tambin hubo un tipo de oro potable
totalmente alqumico, como lo hubo totalmente medicinal. Del primero ya hemos
hablado cuando dimos el del manuscrito de la Biblioteca Nacional 10163 y que hemos
reproducido al final. Del segundo hablaremos ahora. No obstante lo que ms abund fue
el oro potable tanto deuna mezcla de ideas, no ya entre la Alquimia y la Medicina, sino
tambin entre ambas y la Espagiria, o entre las tres anteriores y los paracelsistas.
Un oro potable totalmente medicinal puede conocerse porque su o sus componentes son
vegetales, o la mayora de ellos. Fueron menos desconocidos? No. En ocasiones, el oro
potable totalmente vegetal, tuvo una acogida entre los ms altos estamentos sociales y
fue elaborado por eminentes mdicos de la corte de Felipe II a quien el mdico Juan
Cornejo le administr uno elaborado de lentisco con el fin de aliviar o curar su gota.
Esto ocurri hacia el ao 1594305. Con el mismo medicamento, totalmente vegetal,
repito, se trat el "muy grande corrimiento" que padeci el papa Po V. En realidad es
un cocimiento de dicha planta, aunque recuerda la metodologa espagrica. El preparado
de Cornejo no debi desentonar con el tipo de Medicina que se practicaba en la corte,
con la oficial. Aunque Cornejo escribiera a la defensiva 306, el texto no tiene desperdicio,
ya que en ocasiones, se sita al margen de la vorgine experimental que se dio en esos
aos y nos describe el ambiente mdico en la corte del rey:
"Por lo qual, siendo yo medico y bien necesitado de salud, viendome tan cercado
de males y enemigos, y tan cargado de aforismos y preceptos de medicamentos y
medicinas, de tanto nmero de receptas, con tanto aparato de boticas, de tantos
remedios empricos y racionales, de tantos humos y zumos de tabaco, y del
304

P. 173.
Cornejo, Juan, Discvurso y despertador preseruatiuo de corrimientos y enfermedades dellos... (el
modo y traa de hazer el oro potable del lentisco, y sus diferentes cozimientos, y la eleccin de la plantas,
para que se hagan puntual, 1594, B.N. ms 3355.
306
El propio Cornejo sabe que Felipe II sufre frecuentes y cada vez peores recadas de gota, lo que llega a
decir en el texto ("Y pues es clara verdad que en VM. Abundan excrementos, que causan dolores
gotosos...", fol. 22v) y lo que le motiva a escribirlo.
305

97

Historia del oro potable

eleboro venenosos y bomitivos, de olios y polvos de minerales, de oros potables


y quintas esencias de alquimistas y en una perpetua contienda desta temerosa
confusin..."307
El oro potable vegetal de Cornejo correga el calor natural, eliminaba las superfluidades,
todo ello, mientras alaba al lentisco (la jara) y la coloca en el reino vegetal a la misma
altura que est el oro en el reino mineral:
"...buscando entre las plantas la mejor hall el vegetable lentisco,
incorruptible de partes y sustancia tan firme y tan perfeta que no le toca carcoma
ni polilla, ni jams lo penetra alguna corrupcin porque entre los vegetales es
como el oro entre los minerales, que toma de todos lo ms perfecto, lo purssimo
y lo mejor..."308
No se puede decir que Cornejo no creyera en una Medicina Universal, que l dice que
habra de ser templada, ni que no tuviera conocimiento del oro potable mineral, sino
incluso no teme que su oro potable pueda ser llamado de tal manera 309, Digo esto porque
el protomdico de cmara del rey, Luis de Mercado, no puso ningn inconveniente para
que se le administrara. Por supuesto, ni Cornejo ni Mercado eran ajenos a la llegada de
la Medicina qumica a la corte del Rey Prudente. Pero pocas veces se ha resaltado el
hecho de que un galenista, un estandarte de la Medicina oficial aceptara un
medicamento llamado oro potable, por mucho que sus componentes fueran vegetales,
como es este caso. Adems de l, el protomdico Valles y Nardo Antonio Ricci, que
entonces era "profesor de la materia herbaria" alabaron la cualidad templada del
lentisco, base de la correccin de las virtudes naturales y del propio Cornejo para
defender su medicamento. Ya veremos, por otro lado, que el doctor Mercado hubo de
rendirse ante este tipo de Medicina cuando tratemos el caso del oro potable de Alejandro
Quintilio.
En la Pennsula la cuestin no era, ni mucho menos, nueva. Ya en 1544, el
mdico de Carlos V Luis Lobera de vila (fl. 1530), un excelente farmaclogo adscrito
a la Corte, elaboraba un elixir vitae a base de mercurio, ya sea trabajado en su estado de
azogue o sublimado (solimn). En su Libro de experiencia en medicina310, donde da ms
de trescientas recetas, leemos algo que, si no supisemos de la trayectoria de este
mdico, lo tomaramos como un alquimista consumado:
Elixir vitae: ... e incorpora en una olla pulverizada el agua de vida
destilada por alambique. Advierte que si de verdad quieres volver esto con
mayores virtudes y hacer un mejor elixir de vida, con ms virtudes cordiales, no
es necesario que le aadas ni oro potable ni polvos cordiales ni esmeraldas ni
rubes.311

307

Fol. 38.
Fol. 42.
309
"Sea el oro potable mineral si se puede hacer agua, y en su primera materia reducir, sea la magna
Medicina de Raymundo, si se hace, o puede hacer, o que sea este oro potable vegetale de lentisco". Fols.
42v-43.
310
Lobera de vila, L., Libro de experiencia de medicina y muy aprouado por sus effectos: ansi en esta
nuestra Espaa como fuera della, Toledo, Iuan de Ayala, 1544. Ejemplar manejado: B.N., R-31814.
311
Lobera de vila, L., f. XXXI.
308

98

Historia del oro potable

Entrando el siglo XVII el oro potable conocer su mayor momento de auge,


situndose su declinar hacia las postrimeras de dicho siglo. Los paracelsistas, a quien
ya hemos visto, y los espagiristas, a quienes veremos ahora, irradiaron una mezcolanza
filosfico-mdica-natural que minaba los principios mismos del imperio del galenismo.
En esta situacin, Espaa no slo no quedo a la zaga, sino que, en muchas ocasiones
estuvo por delante, en contra de lo que se ha venido diciendo habitualmente.
La actividad desarrollada entorno a la figura de Felipe II en cuestiones de Alquimia ya
est lo suficientemente desarrollada y estudiada gracias a las investigaciones que en los
ltimos aos han llevado a cabo personas de la talla de Francisco Javier Puerto o Mar
Rey Bueno. En sentido estricto no podemos hablar de la existencia de un "circulo de
alquimistas de El Escorial", ya que muchos de los que se han considerado componentes
del mismo ni se conocieron. Pero cabe recordar que Ricardo Stanihurst, en su "Toque de
Alquimia", de fines de 1593 dedicado al propio rey nos habla que al poco de llegar le
dio a Fr. Francisco Bonilla, por entonces "director" del laboratorio de destilacin
escurialense, varias recetas para hacer el oro potable que, desgraciadamente, no
quedaron conservadas. Pero mejor, vemos lo que dijo:
"Salomn Trimosn fue un alquimista Europeo nacido en 1490, aunque no se
sabe cundo muri. De l se cuenta que vivi ms de cien aos gracias a su
elixir, que le habra rejuvenecido varias veces regenerando sus cabellos,
enderezando su columna y limpiando de arrugas su cara. Cuando se le pregunt
que cunto pensaba vivir contest que hasta el Da del Juicio Final. Eran
corrientes por el siglo XVI y XVII las historias de rejuvenecimientos sbitos
entre los alquimistas y las prolongaciones antinaturales de sus vidas, todo
gracias al llamado oro potable o elixir de la larga vida, que sera la disolucin de
la Piedra Filosofal en agua destilada, capaz de eliminar de manera selectiva el
agua pesada de los tejidos haciendo que estos no envejecieran. Consumiendo
una gota del elixir cada seis meses se provocara la eliminacin de todas las
toxinas del cuerpo, luego se caeran la uas, dientes y cabellos que ms tarde se
recuperaran como nuevos, al cabo del tiempo se ira perdiendo la necesidad de
comer y la de evacuar, siendo suficiente la transpiracin para eliminar lquidos.
Esa sera la causa de que se supiera la fecha de nacimiento de muchos
alquimistas pero no la de su muerte, como ocurre con la del francs del siglo XV
Jean Lallemant.
Otros famosos autores tienen contraria opinin y afirman que los metales son de
diferente especie el uno del otro, y que no es accidental alteracin sino una
verdadera y esencial transmutacin tornar un metal en otro, mas esta contienda
quiero dejar para las escuelas. En esto acuerdan generalmente todos los filsofos
qumicos que los cinco metales imperfectos se pueden convertir en plata u oro
difieran en cuanto quisieran el uno del otro, como vemos cada da por
experiencia que no es embargante que el fuego y el agua son tan contrarios
elementos, con todo se pueden por sus grados convertir el uno en el otro. Porque
la llama se convierte en humo, el humo en aire, y este aire resolvindolo se torna
en agua y as mismo ensea la experiencia, que las races (y cenizas) con grande
decoccin de fuego se tornan en vidrio, y an los mismos metales se pueden
vitrificar, como vemos cada da que con plomo convertido en vidrio los olleros
vidrian todo gnero de vasos y yo mismo he tornado muchas veces plata en
vidrio, y en menos tiempo de un cuarto de hora este mismo metal se puede
reducir hasta una cierta sustancia como cera negra, as en blandura como en su

99

Historia del oro potable

facilidad en fundir, y despus ni este vidrio, ni la sustancia que parece cera se


puede jams tornar o reducir a metal enteramente por ningn arte. La
experiencia asimismo verifica que siendo el oro un cuerpo tan fijo y slido,
bastante ha sufrir toda prueba de fuego, esto no obstante, se puede reducir a un
licor potable del cual jams se puede tornar a reducir en oro, como se puede ver
en dos suertes de oro potable que he enseado a V. Majestad y por su orden
enseado a fr. Francisco Bonilla."
Por entonces ya haba diseado y construido en el mismo lugar alguien que
alardeaba de ser espagirista llamado Diego de Santiago su extravagante aparato
destilatorio312. En el texto que tiene asignado, el famoso Arte separatoria y modo de
apartar todos los licores, que se sacan por via de destilacion: para que las medicinas
obren con mayor virtud y presteza (Sevilla, 1598), nos da la receta para hacer disolver el
oro de forma totalmente alqumica y muy semejante a las dadas anteriormente por los
paracelsistas, usando el arte de disolver, destilar, separar y volver a unir:
"Ahora trataremos como se dissuelve el Oro. Tomese el Oro que se da en el
comun por de veynte y quatro quilates, y haganse laminas subtiles del gordor del
papel de marca mayor. Y destas laminas hagasse su cimentacion con Antimonio
el que dizen macho, que es el que tiene las hebras gordas y claras. Molido el
dicho Antimonio y puesto por sus estratos como hazen los plateros el cimento: y
desse fuego siendo bien cubierto el Crisol, veynte y quatro horas, el qual este
enfogado siempre de color de un carbon encendido, de manera que las dichas
laminas no se fundan, y al fin deste tiempo saquen el dicho oro y labenle muy
bien, y desque sea labado y limpio, buelbanle a fundir y a batir y hazer las
laminas del gordor dicho, y tengan sal comun preparada que se prepara desta
manera, tomese una arroba de agua comun y la mejor es la que se coxe del Cielo
sin que aya participado de los escrementos terrestres, y esta se a de coxer en
unos tinajones bidriados y anchos de boca, y en la dicha arroua se dissuelban
doze libras de sal comun, bien rarificadas, y hecho esto pongase al fuego hasta
que quiera heruir, y vayanle quitando la ynmundicia que echare arriba, y desque
este limpia de todo lo que sube al lo alto, dejen enfriar el agua que se este por lo
menos veynte y quatro oras: y mientras mas mejor.
Y hecho esto saquen el agua por decantacion en otro vasso de manera que no se
perturbe la residencia que ubiere hecho, y lo que saliere claro se consuma la
unidad al fuego o al Sol, y quedara la sal limpia de la terresteidad.
Tomese esta sal en una cauela de barro nueua y no vidriada: y calcinesse
muy bien al fuego meneandola siempre con un palo. Y con esta sal se hara otra
cimentacion como se hizo primero con el Antimonio poniendo los estratos de un
dedo en grueso de la dicha sal entre lamina y lamina, y se tapara este vasso con
una cobertera hecha al proposito y bien enbarrado. Y desque este enxuto el barro
pongase a calcinar por nueue dias continuos, que este siempre ynflamado el
crisol como la primera cimentacion, como se hizo primero con el antimonio. Y al
fin desto se hallara el Oro calcinado y frangible. Tomese, y labese con agua tibia,
hasta que no sepa a sal: y pespues que este limpio de la dicha sal, enjuguese a el
Sol, o a el fuego, y muelase sobre la losa muy subtilmente como muelen los
pintores las colores. Y molido, metalo en vidrios de hechura de nuevo el cuello
312

Algunas novedades de su biografa se encuentran en LPEZ PREZ, MIGUEL, Asclepio renovado.


Alquimia y Medicina en la Espaa Moderna (1500-1700), Madrid, Corona Borealis, 2003, 121-131.

100

Historia del oro potable

largo, y en cada media ona hechese media libra de los espiritus hechos con la
perfecion que su capitulo trata, y loten bien la boca del dicho huevo: y pongase
este huevo en estiercol por sesenta dias, en los quales tenga siempre calor el
dicho estiercol, o en bao o con mecha, de qualquier forma destas este calor el
tiempo dicho, y al fin de esto se hallaran los espiritus teidos en color de Oro, y
el Oro se abra dissuelto mucha parte del."
El oro potable se hace medicamento oficial
El primer medicamento qumico de origen alquimista, el primer oro potable aprobado
por una institucin oficial fue en el ao 1598 y lo hizo el Real Protomedicato, una
organismo exclusivo de la Pennsula. El agraciado sera un tal Alejandro Quintilio. De
lo que estamos seguros es que Alejandro Quintilio estaba muy bien relacionado, alcanz
una gran fama313, que no se vio continuada en la proporcin que sospechamos que debi
tener en el tiempo que dur su actividad (al menos hasta 1616) ya que tan slo hemos
encontrado en Espaa la referencia que diera Cristbal Prez sobre el pago de alquiler
de una vivienda arrendada por Alejandro Quintilio en el ao 1608 y en la calle de la
Reina, donde vivi314.
Calificarlo de alquimista es algo arriesgado, aunque su medicamento era una
quinta esencia u oro potable, segn l dijo, y estaba hecho, al menos, con oro, como
veremos, a pesar que nunca leeremos la palabra Alquimia en el texto. Suponeos que
perteneci al grupo de aquellas personas que practicaban una Medicina "de secretos",
como hiciera Fioravanti, Piamonts y tantos otros. Se gustaba de llamar mdico
moderno, cuyo saber nace en la experiencia, situacin que le colocaba frente a los
dogmas galenistas.
Tambin sabemos que estudi este tipo de medicamentos qumicos muchos aos,
gastando tambin muchos trabajos y gastos grandes. Sabemos que lo venda ya en el
ao 1598 y en Madrid, ciudad donde vivi, alternando sus estancias con Valladolid.
Pero no era el nico medicamento que haca Alejandro Quintilio. Parece ser que era un
experto destilador y fabricante de quintas esencias, que tambin venda315.
Sabedor de los mltiples reparos a su medicamento, su composicin a partir del
oro es desconocida. Tan slo dos o tres personas, aparte del autor, llegaron a conocer.
Uno de ellos fue Valerio Forte, quien los calific de cosa muy segura; tambin el
boticario Juan Bautista de Salazar, que trabajaba en el Hospital de la Pasin y el doctor
Medina que sabe los simples de que se componen. Como tambin hiciera Alderete
con su agua de vida, no nos dijo la forma exacta de su composicin. Este hecho no es
algo anormal, ya que pocos daban referencias claras, algo de lo que an se quejaba
Alonso Barba, en los aos cuarenta del siglo XVII:
313

De Alejandro Quintilio hablaron, entre otros, Fray Esteban Villa (Libro de las vidas de doce principes
de la Medicina, Burgos, Pedro Gmez de Valdivieso, 1647), Gaspar Bravo de Sobremonte (1603-1683),
mdico de Felipe IV y Carlos II, diciendo que su oro potable tena antimonio; algo que Diego Matheo
Zapata reiter en el ao 1701 en su Crisis mdica sobre el antimonio y carta responsoria a la Regia
Sociedad Mdica de Sevilla.
314
Prez P., Cristbal, 168.
315
Pero no embargante, que en virtud de la dicha licencia, y sentencia, daua estos polvos, y otras quintas
esencias a los que las querian. Alejandro Quintilio, 1v.

101

Historia del oro potable

Las excelencias que entre los dems tiene, ser trocaron breuemente en el
Capitulo 21. Las que atribuyen al Oro potable, los que de l tratan, para
conservar una juventud perpetua, sin accidente de enfermedades, se queden con
la obscuridad, que ensean su composicin en la f que merecen sus autores...
Estos polvos los distribua envueltos en papel y se tomaban tal cual o en
infusin, como haca el propio corregidor de Valladolid Fabin de Monroy. Pasemos a
ver cmo son descritos en el texto:
Estos nuestros poluos medicinales son vna quinta essencia, con
participacin solar, Metalica, Aurea, y vn espiritu fixo de oro, separada por
artificio quimico de todos los quatro elementos, en quto es posible a cosa
sublunar, mista, y elemtal, y por sus calidades dellos casi cosa celestes,
corroboratiuos, y confortatiuos por su naturaleza, y porsi mismos, de la virtud o
calor natural: atractiuos por el consiguiente, y secundarios al humedo radical:
contrarios por accidente, y secundarios a todas putrefacciones humorales, y
espulsiuos a ellos por todas las vias possibles: destructiuos a todas sus intperies,
y excesso daoso a vn mismo tiempo y operacin, como instrumento del calor
natural, con el qual este espiritu medicinal est vnido, por medio del qual obra
indiferentemente, a cuya causa la venimos a llamar nosotros Medicina vniversal
de cuerpos humanos.
El medicamento de Alejandro Quintilio fue intentado copiar y era vendido como
el original suyo, lo que nos da una idea, no ya de la fama que alcanz el mismo, sino de
la presencia varios tipos de quintas esencias del oro en la vida pblica peninsular. De
ello tenemos la constancia bibliogrfica aportada por J. Mara Lpez Piero, quien nos
habl de un libro titulado Compendio de la naturaleza, virtud y aplicacin de la quinta
esencia del oro medicinal a los que los antiguos philosophos llamaron panacea, editada
en el ao 1604 y en Sevilla, bastante semejante al del texto de Alejandro Quintilio, por
el mdico de Sevilla Gerardo Vaget de Len. Lstima que slo podamos contar con
algunas y muy parcas referencias.
Alejandro Quintilio no fue el nico espaol que realizaba oro potable en esos
aos, como vimos en el caso de Vaget. Adems, en la Biblioteca Nacional de Francia
encontramos un manuscrito muy curioso sin fecha de cabecera, aunque aparece la de
1618 escrita al final del mismo. Contiene dos tratados alqumicos, siendo el primero de
ellos el que nos interesa316. Aunque no tiene ttulo, en el folio 17 podemos leer:
L'oeuvre de l'Espagnol y comienza con "La practique de faire l'or potable, pour la
conservation et sant de la vye humaine". Tambin el citado Fr. Esteban de Villa
conoci el oro potable, segn nos dijo en su Libro de los doze apostoles:
"Resta ahora averiguar si ya que tenemos oro chimico, este se puede
poner en la medicinas y que uirtudes tiene, junto con el natural, que entra en
muchos compuestos cordialisimos, por uno de los mas principales
alexipharmacos317 [] Hazese finalmente deste rico metal el antidoto llamado

316
317

B.N.P., ms. franais 19073 (St.-Germain, Gesvres 58), 63 fols.


R.A.E.: "Dcese de la substancia o medicamento preservativo o correctivo de los efectos del veneno."

102

Historia del oro potable

elixir vitae que es el oro potable, para lo qual ha se estar reduzido en las minas
tan sutiles como los panes de los batidores."318
Hubo espagiristas en la Pennsula? Ya hemos dicho que no hubo ninguno que se
autotitulase as. Pero ello no implica que no existieran. Si por Espagiria entendemos la
definicin ya dicha de separar y unir las partes de cualquier cosa, pues entonces, s que
hubo espagiristas. Vemos un ejemplo en las palabras de quien ya podemos llamar
espagirista hacia 1620, Juan del Castillo:
"Distillacin es con calor, frialdad serparar las cosas juntas, y juntar las cosas
separadas, qual quier materia que sea y se haze por assesorio, descensorio."319
No obstante Juan del Castillo, cuando nos dio estas palabras estaba tratando un
medicamento externo, el aceite, y de los que l clasific como del tipo artificial, simple
y hecho por destilacin, donde tambin incluy otros con ingredientes qumicos, como
el aceite de trtaro, que ya lo ense Mesu320, el de azufre, de hierro, estao, plomo, o
el oleum philosophorum, tambin llamado aceite de ladrillos, un remedio externo hecho
por varios mtodos. Uno de ellos, el hecho por destilacin es de origen totalmente
alquimista. Incluso del Castillo no tuvo reparos en afirmar que Mesu estim y aprendi
de los propios alquimistas:
"Y de esso se puede collegir quanto Mesue a estimado los Alquimistas,
pues uso de sus remedios."321
No podemos, en cambio, considerar stricto sensu a Diego de Santiago un
espagirista, en referencia a los del tipo galo. Pero s encontramos en l muchas de sus
propuestas. Por ejemplo, la de una digestin previa a la destilacin, que ayuda a que, en
el momento de destilar, salgan ms fcilmente las heterogeneidades que corrompen la
medicina a preparar:
"Y si esta el central que ellos dizen en el agua, esa es la contraria del
fuego y la que primero se leuanta huyendo de su contrario, y en ella estan las
partes excrementicias que ellos dizen ser lo superficial, y estas son las que
corrompen, y si esta en el ayre en el fuego, esos no le contradizen. Y tiene el
fuego su apoyo en la tierra, y el ayre en el fuego, y no suelta la Tierra al Fuego
sino se calcina primero, y que el dicho fuego sea sujeto por su contrario, y que la
Tierra sea buelta a vmedecer no suelta de si al Fuego, ni al Ayre, El qual fuego es
la sal y el Ayre el graso. Porque quando se abstrae algo destas substancias por
distilacion, a de ser digiriendo y preparando y vsando de los grados necesarios
de calor"322
Ya entrado el siglo XVII, Juan Bautista Juanini (1636-1691), mdico propuso el
uso de la Medicina qumica como la base para la construccin de una nueva Ciencia, sin
que ello le haga ser considerado como un espagirista activo, sino ms bien como otra
voz ms de las que se alzaron en este sentido.
318

Villa, Fr. Esteban de, Libro de las vidas de doce principes de la Medicina, Burgos, Pedro Gomes de
Valdivieso, 1647, 117-118v de la edicin manejada: B.N. 2-48466.
319
Castillo, J. del, Pharmacopea universa, Cdiz, Juan de Borja, 1622, 257.
320
Castillo, J. del, 258.
321
Castillo, J. del, 259v.
322
Santiago, Diego de, Arte separatoria, Sevilla, Francisco Prez, 1598, 10.

103

Historia del oro potable

104

Historia del oro potable

CAP. VII EL SIGLO XVII


La introduccin de la espagiria.
Como dije antes, parece que podemos conformarnos con aqulla acepcin ms
generalizada de Espagiria segn la cual es un mtodo por el que se pueden separar la
impurezas del mixto. En el Diccionario hermtico de Joseph Antoine Pernety (17161796)323 podemos leer:
ESPAGRICA (filosofa): Ciencia que ensea a dividir los cuerpos, a
resolverlos y a separar sus principios con ciertas vas, sean naturales o violentas.
su objeto es, por tanto, la purificacin y la perfeccin de los cuerpos, es decir, su
generacin y su medicina. Por la solucin puede alcanzarse pero no podra
tenerse xito en ella si se ignora su construccin y sus principios, porque estos
sirven a esta disolucin. Han de separarse las partes heterogneas y accidentales,
para tener la facilidad de reunir y volver a juntar ntimamente las homogneas.
La Filosofa espagrica, propiamente dicha, es lo mismo que la filosofa
hermtica."324
Pero, de nuevo, intentar separar la Espagiria de su "hermana" mayor, la Alquimia
o chymica es bastante complicado, ms an cuando se otorgaba a una y a otra,
indistintamente, la misma finalidad. Por ltimo, nos remitimos a las palabras de Conrad
Gesner, quien compuso uno de los tratados de destilacin ms influyentes del siglo XVI,
su Tesoro de los remedios secretos, quien corrobora nuestra idea de la no distincin
entre Qumica y Alquimia durante la mayor parte de la Edad Moderna:
"L'Art Chymistique [] que diversement appelle Chymie, Alchymie,
Alkimie, & Chemie et Alchemie"325
As pues, por este camino la definicin se nos complica y slo podemos dejar
establecido que la diferencia entre los espagiristas y los alquimistas radica en dos
puntos. El primero es que los primeros eran todos mdicos, mientras que los segundos
no. El segundo punto es que, segn las definiciones que dan los alquimistas y
hermetistas de la Espagiria, sta se confundira con la propia Alquimia. Mientras, segn
323

Pernety fue un hermetista benedictino de San Marcos. Nacido en Rovanne, se le destina a la abada de
St.-Germain-des-Pres para perfeccionar sus estudios. En la biblioteca de dicha abada encontr muchos
textos de Alquimia, lo que le hizo despertar su aficin. En 1759 embarc a la Islas Malvinas para
establecer unas colonias, volviendo a Francia en 1764. En 1766 abandon los hbitos y se instal en
Avignon, donde particip en la masonera del Rito Escocs y Antiguo, donde alcanz el mximo grado: el
28-29, siendo adems "Caballero del Sol" y "Prncipe Adepto". A los pocos aos cre su propia orden
inicitica, llamada "El Rito Hermtico". En el ao 1767 Federico II "el Grande" le dio el cargo de
conservador de la Biblioteca real de Berln, momento en que se instal en Prusia y lugar donde estara
diecisis aos. En el ao 1783 vuelve a Avignon, abandonando su cargo, segn l, porque le conmin a
ello una "entidad" con la que deca conectar. Antes visit, el 16-11-1783, el Colegio de cabalistas. Luego
fue a Grlitz, ciudad natal de Jacob Bhme (1575-1624). A fines de 1784 estuvo en Valence, en casa de su
hermano Jacques, hasta el ao 1786. Ms tarde reorganiz su orden, que pas a llamarse "Rito de los
Iluminados", de definitiva orientacin alqumica. Pero problemas internos acabaron por escindir dicho
grupo, momento en que intervino la Inquisicin, siendo arrestado Pernety y, luego, puesto en libertad.
Muri en Avignon el diecisis de octubre del ao 1796.
324
Pernety, J.-A., Diccionario mito-hermtico, Barcelona, 1992, trmino: Espagirica.
325
Gesner, Conrad, Thresor des rmdes screts d'Evonime Philiatro, Lyon, Balthasar Arnoullet, 1555,
"Sommaire"; BME, 15-V-6.

105

Historia del oro potable

las definiciones de los espagiristas-mdicos, la Espagiria no implica su pertenencia a la


Alquimia. Esta ltima definicin resulta, a nuestro entender, clave para poder establecer
una segunda diferencia entre unos y otros. Los mdicos espagiristas hubieron de realizar
una labor aadida a sus propuestas y principios para establecer y asentar los mismos. En
otras palabras, hubieron de estructurar, organizar y definir a la chymica, para poder, as,
separarse de los principios de la Alquimia que eran rechazados por la medicina oficial.
Y, en efecto, la llevaron a cabo.
Desde principios del siglo XVII aparecen textos de mdicos que proclaman la
validez de los postulados espagiristas a la vez que ofrecen en sus textos una completa
organizacin del ars chimicae; por supuesto, segn los principios de la citada Espagiria.
Como tal, todas la operaciones para preparar los medicamentos qumicos se dividen en
dos. Solucin de las partes del mixto y coagulacin de las mismas.
Vemos un ejemplo, el expuesto por Jean Beguin (m. 1660), el ya citado
farmaclogo de Lorena con indiscutibles conocimientos de Alquimia. El motivo de esta
eleccin es prcticamente obligado por dos motivos: sus mltiples referencias
posteriores en otros autores y las sucesivas reediciones de sus textos durante todo el
siglo XVII. La ordenacin y clasificacin de lo que el llam las operationes chymicae
principales podemos encontrarlas en sus dos textos ms afamados: su Tyrocinium
chymicum y Les lments de chymie.
El primer texto no es ms que una coleccin heterognea de recetas para la
preparacin de remedios qumicos, un libro sin teora, aunque, en muchas ocasiones
bastante interesante, como por ejemplo, cuando describe la digestin del minio con
vinagre y expone la reaccin entre el sulfuro de antimonio (Sb 2S3) y el sulfato de
mercurio con una ecuacin similar a la actual 326. Su influencia en la Pennsula tambin
fue de gran magnitud, hasta tal punto que incluso el censor de la Inquisicin no tuvo
reparos en ejercer su labor cuando Beguin hablaba sobre la sangre humana327.
326

Beguin, J., Tyrocinium chimicum, Pars, 1611; Pars, August Borech, 1625 (sexta edicin), edicin
manejada: B.N. 2-27835; Witterbergae, Andrea Harttmann, 1656, edicin manejada: B.N. 3-34929;
Genevae, Blasius Le Melae, 1659, edicin manejada: B.N. BGP B-119; Amstelodami, 1659, edicin
manejada: B.N. 3-6982. La reaccin citada no apareci hasta la tercera edicin, de Pars, 1615, mientras
que la digestin del minio est desde la primera.
Beguin conoci muy bien la Alquimia de su tiempo. Public en el ao 1608 el Novum Lumen
Chimicum de Sendivogius, aparecido slo cuatro aos antes en Praga, tambin ley Alchemia de Livabio.
Fue el primero que ense qumica en Francia. Es de notar que no era mdico, sino boticario. Con el
apoyo de dos paracelsistas, Jean Ribit y Turquet de Mayerne, pudo abrir una escuela de farmacia y un
laboratorio en Pars. Es as como se abri un camino para que los farmacuticos pudieran tener formacin
fuera del control de la Facultad de Medicina de Pars. Fueron estos cursos privados lo que originaron sus
textos. El xito de su Tyrocinio fue tal que se pas de las setenta pginas de la primera edicin a las ms
de quinientas en la de 1669, sin que l tuviera siempre el control sobre las mismas. Beguin no propuso
nunca una nueva doctrina qumica, sino el poner al alcance d sus alumnos todas las recetas qumicas que
por entonces se estaban realizando. En el prefacio de la edicin de su Tyrocinio de 1612, que no se ver
de las ediciones posteriores, Beguin explica su admiracin por igual tanto de Hipcrates, Galeno y
Paracelso, previendo el avance y desarrollo de la Medicina (en estado de esclerosis) gracias al uso
conjunto de las tres teoras. Beguin expuso la teora de los tres elementos de Paracelso (azufre, mercurio y
sal) intentndolos conjugar con los de Aristteles y con los cuatro elementos (aire, fuego, tierra y agua).
Hasta la aparicin del Cours de Chimie de Etienne de Clave, en 1646, las enseanzas de Beguin no
tuvieron, prcticamente, competencia. A este respecto: Joly, B., El desarrollo de los cursos de Qumica en
la Francia del siglo XVII, en Aveces Pastrana, P. (ed), Construyendo las ciencias qumicas y biolgicas,
Mxico, 45-65.
327
Me refiero a la edicin de 1656, Libro 3: "De la quint essence du sang humain."

106

Historia del oro potable

El segundo texto es todo un alegado a favor de la Espagiria, o de la Qumica, ya


que usa indistintamente ambos trminos. En l se queja apenado del mal tratamiento
"que soufre la chymie de ceux mesmes qui semblent avoir jur sur les oracles
d'Hippocrate", arremete contra aquellos mdicos que ignoran "le beneficie de
l'extraction spagyrique" y solicita que la Medicina emplee toda la serie de buenas
virtudes de los minerales. Eso s, toda vez que, por las reglas de la chymie, son purgados
de sus "mauvauses conditiones & qualites veneneuses"328. Analicemos las operaciones
descritas, que son idnticas tanto en Les lments de chymie como en el Tyrocinium:

Por corrosin
Calcinacin

Por ignicin
Solucin

General
Extraccin

Especial
Coagulaci
n

Amalgamacin
Precipitacin
Estratificacin
Fumigacin
Cementacin
Reverberacin
Ascensin
Sublimacin
(ascensin seca)
Destilacin
(ascensin hmeda)
Descenso
Caliente
Fra
Media
Putrefaccin
Circulacin
Separacin de la
tintura de los mixtos
por el menstruo

Exhalacin
Coccin
Congelacin
Fijacin

Como podemos ver en esta ordenacin, la destilacin, que se vuelve a dividir en


el texto en rectificacin y cohobacin, es una de las muchas operaciones especficas de
la chymia, o una solucin del mixto por ignicin hmeda en ascenso. Estos detalles son
muy importantes para poder definir cmo los espagiristas describieron la forma de
preparar sus medicamentos qumicos. No obstante tampoco podemos olvidar que para
que un medicamento de este tipo alcance todas las propiedades teraputicas que ellos le
adjudicaban, era sometido a todas estas operaciones, o casi todas, y, adems,
secuencialmente. Es decir, nunca se realiza primera la congelacin sin antes haber
hecho la calcinacin.
328

Beguin, J., Les lements de chymie, Parrs, Lucas Leroy, 1615; Pars, Martin de La Motte, 1637;
Rouen, Jean Boehourt, 1647, edicin manejada: B.G.P. B-118; Pars, Rigaud et Michalet, 1658; Lyon,
Claude de La Riviere, 1665, edicin manejada: B.N. 2-17994.

107

Historia del oro potable

Estamos hablando de un texto de principios del siglo XVII y de una ordenacin


simplista hecha por un espagirista. Si nuestra atencin se centrase en analizar la
evolucin de las prcticas operativas y su desarrollo a lo largo de dicho siglo, podramos
observar que alcanz cotas considerables. As, un siglo despus, Juan de Loeches,
cuando habl de la destilacin en su particular Tyrocinium, distingui hasta nueve
formas diferentes, y eso que nos indica que slo eran las ms usadas:
"Destilacin: Esto es, atenuar una cosa por medio del calor de lea en un
recipiente apropiado para extraerla. Los modos ms usados para la destilacin
son: por alambique, por retorta a la barriga del vaso, por bao de gotas, por bao
de vapor, por bao Mara, por cenizas, por arena, por fuego directo y por arena
hmeda."329
Por qu los alquimistas nunca realizaron una esquematizacin semejante? No
encontramos nada similar entre algunos textos de Alquimia editados en los mismos
aos, ni tampoco en aos posteriores. Al menos no con tanto detalle. S en cambio,
algunos afamados paracelsistas, como Dorn o Bodenstein, realizaron aproximaciones,
pero nunca tan organizadamente. Hemos de suponer que los motivos pueden ser varios.
En primer lugar, los alquimistas nunca describieron sus operaciones al completo,
siempre omitan algn paso, sin el cual es imposible seguir el proceso que describen.
Adems se jactaban de guardar celosamente cmo se haca la Piedra Filosofal; es decir:
cmo y con qu. Y, que sepamos, ningn espagirista mdico dijo nunca haber realizado
la Piedra. En segundo lugar, en los textos alqumicos, como hemos visto en el caso de
"el Cosmopolita", se colocaban en un lugar superior jerrquicamente cuando
menospreciaban a esos espagiristas mdicos. Desde esta posicin no es difcil imaginar
el escaso inters de los alquimistas por ayudar a "esos" mdicos. Pero "estos" mdicos
realizaron la primera ordenacin de los principios de la qumica. En este sentido es
obligado un reconocimiento.
Pero los espagiristas, siendo mdicos, tambin pueden ser considerados
como los protagonistas de otro elemento ms en la relacin Alquimia-TeraputicaSanidad. Ellos culminaron una labor iniciada con Paracelso y los paracelsianos:
dividieron definitivamente la Medicina entre la que usaba medicamentos "vulgares" y
"qumicos". El propio Beguin deca que los medicamentos qumicos eran mejores que
los vulgares as como que, los metales y minerales, una vez desposedos de su hmedo
radical no son unos "cuerpos muertos", sino que, en caso de ser venenosos, slo se debe
a la ignorancia de quienes no los saben manejar. Con todo qu haba antes de los
espagiristas? Estaban los paracelsistas y los alquimistas. Y si de algunos aprendieron
estas cuestiones de los medicamentos qumicos fue de ellos y de nadie ms. Ese lastre
de conexin con la Alquimia, sin embargo, parece desaparecer con ellos, algo que no
pudieron hacer los seguidores de Paracelso.
En el ao 1611, el espagirista galo Henry de Rochas, quien estudiaba Alquimia
desde haca ocho aos antes, puso unidos los grabados de los retratos de cuatro
personas. Uno de ellos era Galeno, otro Teofrasto, otro Hipcrates y el ltimo
Paracelso330. Era otra prueba de que todos tenan un origen comn. La propia Alquimia.
La Espagiria es, ante todo, un mtodo de trabajo cuya parte inicial es la destilacin,
329

Loeches, Juan de, Tyrocinium Pharmaceuticum theorico-practicum Galeno-chymicum, Madrid,


despachado en el oficio de D. Baltasar de S. Pedro, 1719.
330
Rochas, Henry de, La physique demonstrative, Pars, 1611, edicin manejada: B.N. 3-44025.

108

Historia del oro potable

razn por la que podemos afirmar que todos los espagiristas eran destiladores. Adems,
en la segunda parte de su mtodo, el espagirista daba un paso ms y, con los restos que
quedan tras la destilacin, unidos al propio lquido destilado, realizaba una serie de
destilaciones, con el fin de purificar el "cuerpo" todo lo posible. Es decir, el espagirista
daba un segundo paso a la labor del destilador. La propia etimologa de la palabra, de
origen griego lo dice: span (unir) y ageiron (separar). Adems, tambin podemos decir
que la espagiria es vista como la aplicacin de los mtodos alqumicos en Teraputica,
una de la ms cmoda forma de resumirla de forma muy general con acierto.
Para definir a los espagiristas hemos de utilizar las palabras de personas que
convivieron en el mismo espacio de tiempo, pero que sus escritos difieren entre s
bastante. As, hemos de considerar qu era la Espagiria para los alquimistas y qu era
para toda una serie de mdicos interesados en los preparados qumicos, ya que estos
ltimos vinieron a sustituir cronolgicamente, en el desarrollo de la Medicina qumica, a
los paracelsianos. No obstante, este mtodo de la Espagiria, ya viene descrito, aunque
no como tal, en muchos textos previos a las fechas que tratamos. Con todo la Espagiria
es entendida en este trabajo como la Alquimia aplicada a la preparacin de
medicamentos, o si quiere, una suerte de Alquimia medicinal, trmino que, a nuestro
entender comprende mejor a los primeros espagiristas que si usamos otros como
Medicina qumica o alqumica, ms apropiados para aos posteriores.
Cul fue la labor ms importante que hicieron los mdicos espagiristas? Sin
duda fue la de dar un orden, una carta de principios y operaciones a la qumica y una
presentacin de la misma a la Teraputica y la Sanidad de forma que resultase til e
inteligible a la Medicina y a los mdicos. Es decir, fueron los mdicos quienes, otra vez,
se interesaron en preparar y disponer adecuadamente los principios de un "arte", el
"qumico", para que, as, pudiera ser utilizado por ellos. Por qu no hicieron esto los
alquimistas? Porque se era "su" arte y no necesitaban explicrselo a ellos mismos. Sin
embargo, para los mdicos, este grupo de conocimientos era de origen ajeno a su
disciplina, por lo que su conocimiento precisaba de unas formalidades, las cuales se
encargaron de realizar los mdicos interesados en los preparados qumicos, o
espagiristas no alquimistas. De hecho, para estos mdicos, se poda ser espagirista sin
tener que conocer la Alquimia, afirmacin que realizara el citado Planiscampy.
Otro resultado, o efecto, fue el asentamiento de dos tipos de medicamentos: "los
que son preparados espagiricamente" frente a "los vulgares y comunes". Por supuesto,
esto nos lleva a afirmar la existencia de dos tipos de "medicinas": la antigua y la
"nueva", aunque esta ltima hubo de sufrir muchas ms contrariedades hasta su
aceptacin. En concreto, nos estamos refiriendo a su corpus de pensamiento, a su marco
conceptual, a la "nova paracelsica", que, en realidad nunca fue aceptada como tal, con
dicho nombre, aunque s que lo fue tras el tratamiento de maquillaje dado por los
mdicos autollamados espagiristas. Para ello, como veremos, incluso renegaron de los
principios defendidos pocos aos atrs por Paracelso y sus seguidores, todo con el fin
ltimo de conseguir todo lo contrario: su aceptacin.
Otra novedad de los espagiristas es que, a diferencia de sus predecesores,
conocan muy bien el trabajo de separar "las partes del mixto" de cualquier tipo, ya
fuera vegetal, animal o mineral. Es decir, adems de saber preparar las medicinas al uso,
tambin conocan los mtodos alqumicos; pero siendo, como eran, todos mdicos,
resultaba que, para el resto de los ejercientes en Medicina, eran ahora unos "de la

109

Historia del oro potable

profesin" los que hablaban de Alquimia, o, mejor dicho, de la elaboracin de


medicamentos qumicos segn mtodos alquimistas. As, que estos llamados
espagiristas platicasen sobre las propiedades teraputicas del oro y editasen textos con
una ingente cantidad de descripciones sobre la elaboracin de este tipo de
medicamentos, pues no poda resultar tan heterodoxo a la Medicina oficial como lo fue
cuando lo hicieron los paracelsistas.
Desde los primeros aos hasta los finales del siglo XVII, las ediciones de textos
de Espagiria desde la Teraputica y la Sanidad fue in crescendo, especialmente en
Francia y Alemania. Slo la categora y reconocimiento de estos no puede dar una idea
de la implantacin del ars spagyrica en el mbito aqu tratado. Por ejemplo, la
Pharmacopea spagyrica de Pedro Poterio331, el Viatorium spagyricum de Herbrandt
Kansthaeler332, todos los textos del famoso mdico de Montpellier Jean Pierre Fabre, la
Pharmacopoea Spagyrico-medica de Johan Daniel Mylius (1585-1628)333, las
farmacopeas espagiricas de Glauber (1604-1667)334, Johan Zwelfer335 y Johan Schrder
(1600-1664)336, sin olvidar los completos manuales de las primeras dcadas del siglo
XVIII, ya incluso sin una relacin expresa ni exclusiva con la Medicina, como los textos
de Andr el bretn337 o el de pseudo-Hermgenes338.
Si leemos los textos de todos estos autores citados, podremos ver que, aparte de
ser todos mdicos y cirujanos que aceptan las virtudes de los preparados teraputicos de
origen qumico, conocen muy bien las tcnicas de destilacin y los principios de la
Alquimia, con los cuales coincidan, especialmente en las ideas sobre la generacin de
los metales (metalognesis). Hasta tal punto esto fue as que lleg a ser considerado
como una de sus caractersticas diferenciadoras para los "extraos" en el siglo XVIII339.
Entre sus contemporneos encontramos posiciones que van desde aqullos
alquimistas que definen a los espagiristas y a la Espagiria por todo aquello que no tiene
por fin la elaboracin de la Piedra Filosofal y siendo, por tanto, todo el grupo de
operaciones, experimentos y las personas que lo llevan a cabo dentro de un horizonte
que vas ms all de la "qumica oficial" pero en cuya meta no est la Piedra Filosofal,
hasta aquellos que reniegan de ellos, como fue el caso de Miguel Sdziwj (1566-1646),
alias "Sendivogius" o "el cosmopolita"340, quien lleg a afirmar en su Nueva Luz
331

Bononiae, 1622. Edicin manejada: B.N., 3-36415.


Frankfurt, Lucas Jennis, 1625.
333
Frankfurt, Lucas Jennis, 1628.
334
Pars, Johann Jannson Waesberge, 1654.
335
Zwelfer, J., Pharmacopea regia cum Mantissa spagyrica, Noribergae, 1675, edicin manejada: B.N.,
3-54036; Animadversionibus in pharmacopoeiam augustanam et anexam ejus mantissam sine
pharmacopoea augustiana reformata, Dordrechti, 1672, edicin manejada: 2-64375.
336
Schrder, J., Messis medico spagyrica (pharmacopea medico-chymica); quae abundantissima segens
pharmaceutica... nec non curiosibus rerim naturalium scriptioribus resecta compossitimo ordine
cumilatur cum adnotationibus Friderici Hoffmanni, Noribembae, 1675, edicin manejada: B.N., 3-54036.
337
Andr le Breton, Les clefs de la Philosophie Spagyrique qui donnet sa connaisance des principes et
des vritables oprationes de cet art dans les mixtes des trois gneres, Pars, Jombert, 1722.
338
Pseudo-Hermgenes, Des Aufrichtgen Hermogenis Apocalypsis spagyrica et philosofica, Leipzig,
Buchladen, 1739.
339
Ver: Annimo, Abreg d'Alb[ert] le grand, de l'origine et naissance des mtaux, sur la quelle les
Spagyristes fondent et tirent ses principes radicaux. B.N.P., ms. franais (nuevas adquisiciones) 4114, 112, siglo XVIII.
340
Miguel Sendivogius fue un alquimista polaco, discpulo del alquimista escocs Alexander Sethon (a
quien a historiografa tambin adjudica el sobrenombre de "cosmopolita"). Estuvo trabajando muchos
aos para Rodolfo II, como otro de sus alquimistas, hasta que, hacia 1630, Fernando le tom en mayor
332

110

Historia del oro potable

Qumica341 que renegaba de muchos espagiristas porque, a diferencia de Lulio o Geber,


slo eran "qumicos vulgares que han comprendido mal los escritos de los filsofos".
Uno de los posibles motivos del rechazo de ciertos alquimistas hacia los
espagiristas es la imagen de "usurpadores" que pudieron generar los ltimos respecto de
los primeros, ya que evolucionaron y acabaron asentndose en procedimientos de tipo
mineral, lugar donde siempre han estado los alquimistas, a pesar de dejar siempre claro
que su tcnica era vlida para los otros dos reinos. Pero afirmar esto con rotundidad es
difcil, especialmente si no situamos en el otro lado, en el de los espagiristas, ya que
entonces, la Alquimia puede ser vista como parte integrante de la Espagiria, emanando
una de otra. Adems, si aadimos que muchas de sus operaciones eran similares, la
confusin aumenta notablemente. Que alguien describiese cmo se preparaba, por
ejemplo, un disolvente cido, que obtuviese posteriormente una solucin salina (previa
accin del primero sobre una base metlica) y que todo ello fuese presentado en un
lenguaje similar al de aquellos que se llamaron Filsofos Hermticos, o alquimistas, no
implica que, necesariamente, fuesen alquimistas. Todo ello debido a que estos hombres,
los espagiristas, que creyeron haber conocido la Alquimia mediante su afn, casi
atormentado, de investigar y aprender, ayudaron a que la qumica llegase a nosotros
como la conocemos, sobre todo por extender al mximo las posibilidades, la variantes
operativas y procedimentales, una actitud que result ser efervescente y esplendorosa
para la Historia de la Qumica en las dcadas centrales del siglo XVII. Pero veamos,
pues, sus palabras. Muy explcitas, pero nada transparentes fueron las de Johan Joachim
Beccher (1635-1682)342 en su Oedipus Chimicus343
La Filosofa Hermtica contiene en verdad tres partes: Espagiria,
Qumica y Alquimia. La Espagiria ensea a separar los cuerpos y a dividirlos,
de modo que se hagan aptos para el manejo de los residuos de dos modos; de
donde la Espagiria es la antigua Qumica & Alquimia. La Qumica ensea a
secar el jugo y la mejor substancia de las cosas, a purgarlas y perfeccionarlas,
tanto para su uso medicinal como para la generacin de las cosas; de donde la
Qumica no trata slo los metales, sino tambin los vegetales y los animales.
La Alquimia slo versa sobre el oro y sobre la preparacin del magno Elixir."344
Andr le bretn, en sus ya citadas Claves de la Filosofa Espagrica, ni siquiera
permiti la distincin entre la Alquimia y la Espagiria al englobar todo como la misma
cosa:
"I: La verdadera Qumica, la Espagiria o la Alquimia, separa la
substancia pura de cada mixto y todo lo que l tiene de impuro o extrao."345
consideracin y le hizo propietario de una hacienda en Silesia.
341
Novum Lumen Chymicum, Praga, 1603. Muchas ediciones en el siglo XVII.
342
Beccher, alemn y profesor de Medicina en Maguncia, busc una lengua universal y una
representacin total de la realidad oculta, objeto de los Filsofos de la Naturaleza de su tiempo. Lulista,
defendi a Seiler cuando ste no logr hacer una transmutacin en 1677 de un medalln ante Leopoldo,
quien le devolvi de su Corte a la ceca de Bohemia. Beccher fue un gran metalrgico prctico. Desde
1670 hasta 1676 fue consejero semi-oficial de los Habsburgos en cuestiones de Alquimia. Opinaba que
"la tintura es un hijo de la Naturaleza" y que la transmutacin es el acto de la "perfecta materiae". Mezcl
las tradiciones de Aristteles y Paracelso con sus propios elementos, muy empricos, por otra parte.
343
Amsterdam, 1664. Edicin manejada: B.N., 3-4076, Frankfurt, 1716.
344
Beccher, ttulo 7.
345
Bretn, A. le, Clefs de la Philosophie Espagyirique..., Pars, Jombert, 1722, Seccin I: "De la
calcinacin", captulo I: "De la calcinacin en general."

111

Historia del oro potable

Esta definicin, aunque confusa, parece haberse asentado a principios del siglo
XVII, alcanzando, incluso, a mdicos, como fue el caso de Godefroy Roussel, un
parisino entusiasmado con la faceta medicinal de la Alquimia. Para l, el arte de destilar
se llamaba Alquimia "o Espagiria"346. Tambin pens lo mismo otro mdico, en este
caso ingls, llamado Johannes Pharamundus Rhumelius 347, y muchos otros ms. An
mayor se hace el problema sobre la definicin de la Espagiria si atendemos a los propios
trminos usados. Juan Tagault usaba, como una de sus opciones de sus preparados
metlicos, los destilados "par l'art Chymistique" 348. Estos "chymistas" fueron para los
espagiristas lo que nosotros llamamos hoy alquimistas, lo mismos que los mdicos del
siglo XVII usaron semejante trmino para calificar a algunos espagiristas. Incluso hubo
quien supo distinguir a unos y a otros, como fue el caso de Juan Jacobo Wecker (15281586). l tambin les llam as349, aunque us otro trmino, el de philosophos, para
distinguir unos de otros, aunque dando ms importancia al segundo 350. Incluso por los
primeros sinti tanto desprecio que los llam idiotas351.
Por su parte, el paracelsista Pedro Poterio (1581-1640) tambin supo distinguir a
unos y a otros, aunque usando trminos diferentes a los de Wecker, como "chymici" y
"pseudochymici", rechazando, hacia 1622 a los segundos porque decan poder
transmutar el plomo en plata352, algo que nunca aceptaron los seguidores de Paracelso.
Dos aos antes, en la edicin de 1620 de La sua chirurgia353, podemos ver que el
mdico Gabriello Fallopio (1523-1562) no pareci tener tantas dudas cuando, en la lista
de los autores citados incluyo a los "alchimisti". Evidentemente, no debi de considerar
la opinin de Tagaulcio al respecto, a quien tambin ley.
Desconocemos cmo fueron las opiniones a lo largo de todo el siglo XVII, pero
s sabemos que, a principios del siglo siguiente, siguieron las dudas y la variedad de las
mismas, como podemos ver en la de Andr le Bretn, ya expuesta arriba. La cuestin no
parece ser debida a una evolucin cronolgica, ni delimitarse a un rea geogrfica
concreta. Si Poterio diferenciaba a los "qumicos" de los "pseudoqumicos", el mdico
ingls Mathew Gwinne (1558?-1627) lo hizo con los "chymistis", "chymicus" y
"chymistis pseudochymicus", todo un alarde de clarividencia 354 por su parte. Por
ejemplo, para Gwinne, Andreas Libavius (1546-1616) fue un "chymista", no un
"chymico". En fin, fueron los paracelsistas los que, a diferencia de los dems, y en un
346

Roussel, G., Les screts dcouvertes des Arts, tant de Pharmacie que de celuy de distiller,
vulgairement nomm Alchemie ou Spagirie, par le moyen desquels lont pervient la perfection tant
thorique que practique rendre lor potable, Pars, 1613, B.N.P., ms. francs 1038.
347
Johannes Pharamundus Rhumelius, Medicina spagyrica, Pars, 1632, edicin manejada: Pars,
Chacornac, 1936. No confundir otro mdico ingls contemporneo suyo llamado Johannes Conradus
Rhumelius (1597-1661).
348
Juan Tagault (Tagaucio), Joan Tagaultii de chirurgia... his accessit sextus liber de matheria chirurgica
authore Jacobo Hollero stempano, Pars, 1547, p. 612 de la edicin consultada: B.N. 7-14041. En la
edicin incluida en el texto Chirvrgua. De chirvrgia scriptores optimi quique veteres et recentiores,
plerique Indias Germania (Tiguri, Andream Gessnerum & Iacobum Gessnerum, 1555) Tagault alab las
propiedades del Aqua Alchymistarum contra las fstulas (pgina 108v).
349
Wecker, J.J., De secretis libri XVII ex variis aucthoribus collecto, Basileae, Conradi Waldrick, 1598,
340, 373, 375, etc. de la edicin manejada: B.N. 2-41590.
350
Wecker, J. J., 375.
351
Wecker, J. J., 340.
352
Potier, P., Pharmacopea spagyrica, Bononiae, 1622, p. 211. Edicin manejada: B.N. 3-36415.
353
Fallopio, G., La sua chirurgia, Venecia, Vicenzo Somascho, 1620, edicin manejada: B.N. 3-7505.
354
Gwinne, M., Aurum non aurum, Londres, Richardus Moket, 1611, 241 y 251 de la edicin manejada:
B.N., 2-61299.

112

Historia del oro potable

primer momento, llamaban "chymicos" a los que hacan operaciones alqumicas, como
hemos visto en Potier y como podemos en las obras de Anselmo Boetius de Boot, otro
mdico alquimista que trabaj para Rodolfo II355.

El oro potable en Europa: El caso ingls


Como dijimos antes, la situacin en estos aos y en el resto de Europa era muy
semejante a la de Espaa. Varios oros potables adquirieron protagonismo, tanto por su
aceptacin como por su rechazo. En la Inglaterra del siglo XVII la situacin de la
Alquimia fue muy variable, acorde con la situacin socio-poltica356. Un caso semejante
al de Alejandro Quintilio fue el de Francisco Antonio (1550-1623), un "mdico" y
alquimista de Londres, a caballo entre los siglos XVI y XVII. Segn Nicols Lenglet du
Fresnoy (1674-1752), Antonio ya era muy estimado en el ao 1592 como su segunda
faceta, la de alquimista357. Estuvo practicando Medicina sin la licencia del Colegio de
Fsicos. El presidente del mismo le hizo llamar y examinarse. Francisco Antonio no
super la prueba y se le prohibi seguir ejerciendo como mdico, algo que ignor y que
le cost unos meses de prisin. Gracias a su esposa y la consideracin de pobre, pudo
salir a los ocho meses. Entonces sigui desafiando al Colegio y recetando una sal que
llam oro potable, de la cual obtuvo una considerable fortuna358.
Su trayectoria es el reflejo de la situacin de la Medicina en la Inglaterra de su
tiempo. Seguidor de Paracelso, Gesner, Lulio y Arnau, lo que ms problemas le caus
fue el esconder la composicin de su remedio a la vez que le situ como la panacea
universal, ms o menos como hiciera Alejandro Quintilio. El punto culminante de su
carrera fue el reto a una demostracin ante personas selectas, y en el College of
Physicians de cmo disolva el oro. La misma se realiz en el ao 1609, pero fall. Su
remedio, al parecer, no contendra oro.
Como Alejandro Quintilio, Francisco Antonio asisti a muchas personas con su
medicamento, no slo en su pas, tambin de toda Europa, donde, al parecer, alcanz
bastante fama. Por ejemplo, en la Apologa se presenta una carta de un tal Alexander Gil
dirigida nada menos que a Michael Maer (1568-1622), uno de los doscientos
alquimistas, entre otras muchas cosas, que trabaj para Rodolfo II, donde se habla del
oro potable del dottore Antonio 359. Tambin hay cartas que le enviaron desde Casel,
con fecha de 2 de julio de 1612; de Viena, el 16 de agosto de 1614, etc.
Francisco Antonio afirmaba que en los metales hay escondidas propiedades que
permiten hacer una potentissima medicinae, especialmente en el oro, de donde se
355

Boetius de Boot, A., Pomarum et lapidum historia, Hanoviae, heredos Ioannis Aubri, 1609. Edicin
manejada: Lugduni, 1630, B.N. 2-52041.
356
Marsahll, J. P., Alchemy in England. The social Transformation of a Discourse, Sydney, Sydney
University Press, 1992.
357
Lenglet du Fresnoy (Dufresnoy), Nicols, Histoire de la Philosophie Hermtique, Pars, Coustelier,
1742, 3 vols. Vol. 1, 474 del ejemplar B.N., 3-3654.
358
Naci el 5 de abril del ao 1550. Hijo de un orfebre, posiblemente adquiriera de su padre los
conocimientos alqumicos. Francisco Antonio tuvo poderosos amigos en la corte, que fue penalizado por
ejercer sin licencia dos veces, estando la segunda vez ocho meses en prisin, consiguiendo ser, en ambas
ocasiones, perdonado y liberado..
359
Maer visit Londres por estos aos. HMES, VI, 170-171.

113

Historia del oro potable

puede llegar a construir toda una nueva Medicina360. Esta evidente conexin con el
paracelsismo resulta ser de gran importancia ya que, est expuesta en unos aos
puente entre el auge de los espagiristas y la desaparicin de los paracelsistas de su
papel hegemnico en la Medicina qumica. Adems, Francisco Antonio no era el nico
ni el primero en esta posicin. El mdico francs Claude Dariot, prefiri tambin, sin
lugar a dudas, la quinta esencia del oro, el oro potable, cuyo misterio consiste en saber
disolver dicho metal & per alembicum elevandi361.
Hasta aqu, nada parece salido de tono. Pero este alquimista os hacer algo que
levant grandes polmicas: por primera vez alguien no ocult cmo se preparaba el oro
potable. El motivo que le impuls a ello, ya en tan tempranas fechas, fue la existencia,
como hemos visto, de muchos que preparaban su propio medicamento, creando una
confusin que afectaba a varias cosas. En primer lugar, la heterogeneidad frenaba el
acceso de los medicamentos qumicos a la Medicina como algo ntido, transparente y
con cierta entidad. En segundo lugar, se generaba una desconfianza general (tanto de
los mdicos como de los que los consuman). En tercer lugar Francisco Antonio
pretendi alcanzar un consenso entre los suyos con el que poder alcanzar el
reconocimiento oficial, lo que supondra descalificar a los usurpadores que
aprovechaban la coyuntura. la expectacin pblica hacia estos nuevos medicamentos,
los cuales empezaban a ser bastante demandados (como hemos visto en el caso de
Alejandro Quintilio).
Antonio, que dijo haberse basado en todo un clsico para hacer su oro, Arnau
de Vilanova ("hoc stollis", dijo l) , se defendi diciendo que
...quien escribi aurum non aurum contra m ciertamente est en lo
cierto: el oro (potable) hecho por m no est en el oro.362
Con todo, Francisco Antonio alcanz una fama inmediata y posterior., y no
precisamente entre desconocidos. Uno de sus seguidores result ser, en cuanto al oro
potable se refiere, nada ms y nada menos que Johannes Hartmann (1568-1631). Este
mdico alemn, filsofo desde 1591, matemtico desde el ao siguiente y doctor en
Medicina desde 1609, daba clases pblicas de Chymiatria (Alquimia) en Marburgo. Su
fama creci tan rpidamente que, en el ao 1616, coincidiendo con las polmicas de
Francisco Antonio, fue llamado por el duque de Hessel-Cassel para ser su consejero
personal y su fsico, un muy alto honor por esos tiempos. Su nico texto, la Praxis
chymiatrica, tendra su primera edicin dos aos despus de su muerte, en 1633. En ella
Hartmann hace una reproduccin casi idntica del oro potable de Francisco Antonio. Es
ms, no tiene reparos en reconocer al autor original de la receta indicando su nombre.
En el mismo texto, aunque en la edicin que hiciera Chouet en Ginebra en 1682,
se incluye una obra pequea, pero que contiene una ingente profusin de datos. Se trata
de una compilacin de los aceites destilados de forma qumica que hiciera un personaje
bastante desconocido: Ioannis Ernesti363. De l sabemos poco, unas veces se le atribuyen
otros textos y otras veces aparece en alguna biblioteca de forma separada. En cualquier
360

Antonio, F., Apologia..., cap. III.


Dariot, C., Trois discours de la prparation des mdicaments, Pars, A. de Harschy, 1589, 34.
362
Antonio, F., Apologia..., 15. Se est refiriendo a que l trabaja el oro con unas operaciones semejantes a
las expuestas en el apartado Fases y operaciones de este trabajo (mtodo primero), que hacen que, una
vez obtenido el oro potable, su origen (el mismo oro) queda muy lejos y su referente inmediato (el crocus
y el destilado) no se parezcan en nada a la apariencia inicial del oro-metal.
361

114

Historia del oro potable

caso, se nos presenta como doctor en Medicina. Por supuesto, no poda faltar una receta
del oro potable. En la pgina 50 la titula "De aqua vitae seu auro potabili". Es decir,
entronca directamente con la doctrina medieval del elixir que ya dejamos expuesta
antes. Y es que, queramos nostros o no, quisieran los mdicos de entonces o no, toda la
opinin que se pudiera ofrecer sobre el oro potable tiene un origen nico y comn.
"Si lo que quieres es preparar el agua de vida, que conserva durante
muchos aos la salud del hombre y puede expulsar todas las enfermedades, a las
que cura; es el arcano ms divino de los arcanos de los filsofos [] a la que
ninguna Medicina, sea cual fuere, se puede comparar [] Esta agua ser de
color similar al oro, transparente y clara [] y esta agua se llama oro potable, la
que uscan los qumicos [] Este oro potable lo invent primero Hermes de entre
todos los qumicos, conserva la salud, expulsa todas las enfermedades, incluso la
misma lepra, retrasa la vejez y aumenta el esperma. Son tantas sus virtudes que
no se pueden enumerar"364
El caso francs.
La tradicin francesa en cuanto al oro potable es muy abundante, aunque, como
veremos, no ms que la hispana. Incluso podra afirmarse que la segunda sobrepas a la
primera. Los manuscritos referentes al "agua de vida" y al oro potable alcanzan fechas
del siglo XIV, como el annimo titulado Les vertus et propietez de l'eau de vie. Les
vertus et propietez de aurum potabile 365. Del siglo XVII encontramos otro annimo,
como La marguerite pretieuse cy commence un prologue et regime de la composition du
vray aurum potabile366, aunque, en esta ocasin va a continuacin del texto de Bernard
de Labadie L'ame de philosophie, touchant la transmutation des Mtaux et le vray or
potable. Ambos se basan en las palabras que se dieran en un texto pseudogrfico de
Lulio al respecto:
"El hombre dbil no es apropiado, porque sus humores han sido
aniquilados y un rbol malo no da buenos frutos; conviene, por lo tanto, tomar
los humores que son elementos, de los que nos nutrimos del hombre joven, sano
y extraer y separar los elementos, como de costumbre, y destilar, purificar y
remover por completo lo superfluo, a fin de que los humores, que son elementos,
se debiliten y se conviertan en naturaleza y materia primera, que es ciertamente
simple, como Adn al ser creado de aquelIa masa confusa llamada caos, que es
la materia primera de todos los elementos. Despus, cuando estos elementos han
sido reducidos a su naturaleza simple y primera, los elementos simples que estn
en el lugar ms alto ejercitan su influencia en las virtudes de los elementos
inferiores, por motivo del conocimiento del smbolo y de la amistad que les une,
porque en los portadores del smbolo se produce fcilmente el trnsito una vez
esos elementos han sido reducidos a su primera naturaleza. Porque ciertamente
es en los elementos simples donde influyen las virtudes de los planetas a causa
363

Ernesti, I. ,"De oleis variis arte Chymica destillatis", en Hartmanni, Johannes, Praxis Chymiatrica,
Genevae, Chouet, 1682, pp. 3-189.
364
Ernesti, I. ,"De oleis variis arte Chymica destillatis", en Hartmanni, Johannes, Praxis Chymiatrica,
Genevae, Chouet, 1682, p. 51.
365
B.N.P., ms franais 1327. Agua de vida en fol. 118 y el oro potable en fol. 123.
366
B.N.P., ms franais 5680.

115

Historia del oro potable

de la conveniencia que tienen con los elementos que le son prximos; uno atrae
el otro hacia si."367
Entre los espagiristas galos encontramos tan excelentes defensores del oro potable como
Brice Bauderon368, Jean Beguin369 o uno de los padres de la Espagiria, Jean Pierre
Fabre (m.1650), quien no tuvo reparos en afirmar que:
El primer remedio para todas las enfermedades, el verdadero y legtimo
oro potable es el elixir de los rabes, o sea, la Piedra Filosofal de los
antiguos.370
Por su parte, Beguin, que pidi el reconocimiento de los beneficios de
"l'extraction spagyrique" y arremeti contra "les remdes grossierement preparez", nos
inform de sus opiniones al respecto:
"La palabra quinta esencia est equivocada. Algunas veces significa toda
preparacin qumica despejada de la grasa elemental y de las coas ms gruesas.
As, es contraria al magisterio en el cual aparece toda la sustancia del cuerpo
preparado toda vez que ha sido exaltado y purificado () algunas veces
significa una sustancia etrea, celeste y muy sutil, compuesta de los tres
principios de los cuerpos mixtos, disueltos, desposedos de sus cualidades
elementales, sensibles, corruptibles y mortales, y unidas al cuerpo espiritual o
espritu corporal."371
Tambin espagirista, Pedro Poterio (1581-1640), que hablaba de los alquimistas
en tercera persona, y renegaba de los paracelsistas, ofreci la verdadera preparacin
del oro potable372. Aunque tambin encontramos a dudosos, como fue el caso del galo
367

Lulio, R., Da comienzo la epistola referente al oro potable y a la Piedra Filosofal, enviada al Sumo
pontfice, ms. del siglo XV. Biblioteca Bartolom March Servera, Palma de Mallorca. Agradezco, de
nuevo a Fausto Roldn y a Marga su colaboracin.
368
Bauderon, B., La Pharmacope de Bauderon / reveve et exactement corrige en plus de treize cens
endroits... dans le precedentes editions et de nouveau augmente de remarques considerables... avec la
response au vindicia contra Verny de... Jean Zuvelfer... & la refutation de la consection d'Alkermes par
Franois Verny, Lyon, Jean Baptiste & Nicolas de Ville, 1693, p. 910: De lor potable, edicin
manejada: B.N., 3-22941. Franois Verny dice en el Avis au lectteur que ha visto hasta cuatro ediciones
anteriores, siendo la primera la de Lyon, Benot Rigaud, 1588. El texto manejado refleja la disputa habida
con el espagirista de reminiscencias paracelsistas Johan Zwelfer, un doctor de mucha reputacin que
justific la alquimia y alab a Athanasius Kircher (1601-1680) en su Pharmacopea Regia, pp. 324-330.
Leopoldo I le dio permiso para reproducir una gran medalla de oro alqumico en 1648. No fue la nica
polmica de Zwelfer, ya que tambin las tuvo con Otto Tackenius (1620-1690), un impetuoso
yatroqumico, como se ve en su Discursus apologeticus. Incluso en la pgina 339 del Discurso, afirm
que muchos de los grandes monasterios crecieron gracias a donaciones procedentes de la Piedra Filosofal.
369
Beguin J. (1604-1660), Tyrocinium chymicum, Pars, 1611, 191-192: Aurum potabile de la edicin
manejada de Genevae, Blasius le Melais, 1659, BGP, B-118. Otras obras de Beguinius: Les lements de
chimie, Pars, Lucas Leroy, 1615, edicin manejada: Rouen, Jean Behourt, 1647, BGP, B-119; Spiritus
fumans sulphuratus Beghini, Pars, 1615.
370
Faber, J.-P., Chirurgia spagyrica, Tolosa, P. Bosch, 1626, cap. II: De alchimia, 128 del ejemplar
B.N., 3-3377.
371
Beguin, J., Les elements de chymie, Lyon, Blanche de la Riviere, 1665, Lib. 3: "De la quint essence de
la sang humaine", 161. Edicin manejada: B.N. 2-17994.
372
Potier, P., Pharmacopea spagirica, Bononiae, 1622, p. 215: auri potabili vera preparatio; ejemplar
manejado: B.N., 3-36415. Otros textos de Potier: Libri duo de febribus insigniis curationum, Bononiae,
1643, ejemplar manejado: B.N., 3-3290; Opera omnia,practica & chymica, Venecia, 1741 (ed. or.: 1645),

116

Historia del oro potable

Pedro Palmarius (1568-1610). Claro, que Palmarius se estaba debatiendo entre definirse
como mdico, como paracelsista, como alquimista o como espagirista en aquellos aos
de caos. Explicando las controversias entre Livabio (1546-1616) y Claveo Gasto
(alias Dulco)373, ambos alquimistas en la corte de Rodolfo II, a propsito de la previa
originada entre Paracelso y Erasto, lleg a afirmar que era ridculo pensar que el oro
potable sera merecedor de ser considerado como universal entre los mdicos, quizs
todo un alarde de clarividencia:
Es ridculo para la Medicina que el oro potable tenga un mrito universal.374
Hasta Jean Saunier, a finales del siglo XVIII, quien deca hacer un oro potable
basado en la prctica de Jacques Tesson375 y en Juan Pontano376, los textos nos indican
que la situacin era muy similar en la Pennsula. Ya en el ao 1617 encontramos
pequeos tratados sobre el oro potable, incluso confrontados, en un reflejo de la
polmica sobre cul era la mejor forma de su preparacin, donde se defiende la de tipo
alqumico377. Unos aos despus, en 1632, encontramos a un peregrino que dej escrita
su receta para el oro potable378. Ya en la segunda mitad de siglo, las "otras" formas de
hacer el oro potable, con componentes vegetales parecen tomar la iniciativa, como
igualmente ocurriera aqu379.
A fines del siglo XVII, el oro potable poda elaborarse fcilmente, segn algunas
recetas que encontramos en las Farmacopeas, como la que hiciera Franois Verny, un
matre apothicaire de la Universidad de Montpellier380. Por cierto, que Verny disput
con otro de los grandes, el ya citado mdico alemn Johan Zwelfer sobre la preparacin
de algunas medicinas, como fue el caso de la confeccin del alkermes, llegando incluso
a dirigirse pblicamente con escritos de contestacin.

ejemplar manejado: B.N., 3-51824. No confundir con otro alquimista llamado Michel Potier (1590-1648),
que escribi Fons chymicus, id est vera auri et argenti conficiendi ex naturalis philosophiae, Coloniae,
Constantinum Munich, 1635, y que tambin disert sobre el oro potable. Edicin manejada del mismo
editor, pero del ao 1637: B.N., 2-15301.
373
Obras ms importantes de Claveo Gasto: De triplici praesentatio ne auri et argenti, Nevers, 1592;
Recueil de M. Duclos sur la transmutation des mtaux, Pars, 1612; Livre des screts de l'emperaur
Rodolphe II, Pars, 1612; Philosophia chemica, Lugduni, B. Penotti, 1612; Apologia chrysopoeiae et
argyropoeiae adversus Thomam Erastum authore Gastone Dulcone sive Claveo... cum nono & recenter
primium edito eiusdem authoris in fine...olim promisso... de triplici auri et argenti praeparatione,
Ursellis, Cornelius Sutorius, 1602.
374
Palmarius, P., Lapis philosophicus dogmaticorum quo paracelsista Livabius restituitar scholae
medicae parisiensi iudicium de chymicis declaratur censura in adulteria & fraudes parachymicorum
deffenditur afferto verae alchimiae honores. per. P. Palmarium, doctorem parisiensem galenochymicorum, Pars, Davidem Dolceur, cap. XXIIII: Ad metalla potabilia, p. 127 del ejemplar manejado
B.N., 2-62923.
375
Tesson, J., Le gran et le excellent oeuvre des sages contenant trois traits ou dialogues du lyon vert, du
grand thriaque et du rgime, Lyon, 1775, edicin manejada:, B.L., ms. 971 (900).
376
Pontano, J., De lapide philosophico, Frankfurt, Lucas Jennis, 1614.
377
Annimo, Mlanges d'alchimie, en tte desquels sont deux lettres anonymes sur la manire de
fabriquer l'or potable, B.N.P., ms. franais 17154, 123 fols., fols. 1-32.
378
Aurum potabie fratis Peregrini, B.A., ms. 2518 (172 S.A.F.), 88 fols. N 10, fol. 45.
379
Nostre Elie, J. M. S., De la mdicine universelle; la manire de la tirer du vgtable, de l'animal et du
mineral par le menstrue universel, avec la prparation de l'or potable en son prmier tat... le 23 mars
1666, Pars, B.N.P., ms. franais 19984, 66 fols.
380
Verny, F., Pharmacope de Bauderon, Lyon, Jean Baptiste & Nicolas de Ville, 1693, edicin manejada:
B.N. 3-2291.

117

Historia del oro potable

Afortunadamente, tambin nos dio otros datos muy interesantes, como sus
propiedades. El oro potable as hecho era capaz de preservar los cuerpos de toda
infeccin, purificaba la sangre de toda impureza, corroboraba el corazn y todas las
vsceras por la temperatura que proporcionaba a nuestro hmedo radical, cosa que, fija,
retardaba la vejez. Su receta del oro potable dice as:
"L'or potable: Se pone una onza de oro limado en una cucrbita de hierro,
vertiendo por encima cuatro onzas de espritu de sal rectificado, con su alambique
y el recipiente bien juntos y enlutados. Se pondr en digestin al bao Mara por
espacio de catorce das a fuego de primer grado. Hecha la digestin, se ver al
fondo de la cucrbita la substancia del oro a medio consumir y fundir. Entonces se
separar por inclinacin esta solucin teida en color dorado y se volver a verter
de nuevo el espritu de sal rectificada sobre el recipiente y se har otra digestin
igual que la anterior. Luego se separar de nuevo el licor dorado y despus se ver
al fondo de la cucrbita una masa blanquecina, que se considera como la tierra del
oro. Se quitar esta tierra y se meter de nuevo estas soluciones en una cucrbita y
se les pondr en digestin al bao Mara durante catorce das a fuego de primer
grado. Despus se les destilar a fuego de segundo grado hasta la sequedad.
Entonces se pondr el recipiente en el pelcano, vertiendo por encima espritu de
vino desflemado, cuatro onzas. El orificio del vaso ha de estar bien cerrado con
vejiga de cerdo mojada, se har digestin al bao Mara, a fuego de segundo
grado, o un mes en estircol de caballo, hasta que se vea destilar por los brazos del
pelcano gotas doradas. Entonces se quitar este licor 6 se destilar por la
cucrbita al bao Mara a fuego de primer grado hasta la mitad. Lo que quede ser
la verdadera solucin o tintura de oro, que se llama oro potable."381
Pero hemos de detenernos en un caso concreto para verificar que la situacin en
Francia no era muy distinta a la hispana ni a la inglesa en los mismos aos en que
Alejandro Quintilio proporcion su medicina por doquier. El protagonista, en esta
ocasin, fue el reverendo padre Gabriel de Castagne, un doctor en Teologa, lulista y
consejero real de la regente francesa Mara de Mdicis382, entre otras cosas. En el ao
1610 sac a la luz un texto alabado por mdicos y alquimistas posteriores: L'or potable
qui gvarit de tous maux383. Como Francisco Antonio y Alejandro Quintilio el oro potable
que hiciera Castagne fuera tomado por muchas personas. Entre otras, contamos con los
testimonios de Henry du Boys, Secretario de la Casa Real, Franois Beroalde de
Verville, clebre mdico hermetista galo y muchos otros. Y tambin, como en los dos
casos anteriores, hubo de defender este medicamento.
Fue la propia Mara de Mdicis quien le pidi un remedio contra el mal des
dents. No olvidemos el apego de la regente francesa a la Alquimia, quien en el ao 1616
dio a Guido de Grusemburgo veinte mil escudos para trabajar en La Bastilla 384.
Castagne le respondi que tena muchos souverains remedes y, entre otros, el oro
potable. Para que ella se fuese tratando con l, Castagne le envi une petite phiolle d'or
potable pour vous presenter, auec mes disputes en Latin (que no son sino el tratado en
381

Verny, F., Pharmacope de Bauderon, Lyon, Jean Baptiste & Nicolas de Ville, 1693, 910-911.
Mara de Mdicis ejerci de regente de Francia durante la minora de edad de su hijo, Luis XIII, desde
1610 (cuando Luis tena nueve aos) hasta 1617, cuando su hijo, ante la sorpresa general y ya mayor de
edad, decide tomar el poder.
383
Pars, Charles Sevestre, 1610. Edicin manejada: BHF R-5139.
384
Referencia tomada de Gonzlez Amaya, A., Los alquimistas, conferencia leda en la Sociedad de
Ciencias de Mlaga, el 8 de octubre de 1903, Mlaga, 1903.
382

118

Historia del oro potable

cuestin)385. Pero nuestro padre, adems, tom la iniciativa ante aqullos que dudaban o
negaban la posibilidad de dicho medicamento, incluso a la poderosa Sorbona, citndolos
ante la presencia de la regente:
"[]Yo voy a discutir contra todos los que dicen que no se puede hacer
(el oro potable) y les doy pie para disputar en la presencia de Vuestra Magestad
y de los seores doctores de la sagrada Sorbona en el da y a la hora que a vos os
plazca mandar con el fin de que la verdad sea mejor conocida. Es verdad que
hay mdicos de tres tipos y para que Usted como el rey vuestro hijo contando
con las mas sabios y los de primer orden que se puedan encontrar, ellos podrn
decir a Vuestra Majestad qu es esto, contra el error de los que afirman lo
contrario. Porque si los seores mdicos miran al presente no tendrn nada que
decir respecto de este sujeto, el mismo del que habla Arnau de Vilanova y todos
los otros."
Pocos aos despus, en 1615, se reeditara la Farmacopea de los dogmticos de Joseph
Quercetani, el pseudnimo que usara Joseph Duchesne (1544-1609), y junto a otro
texto, el Dispensatorium medicum de Ioan Renaudet (1584-1653)386. Aqu Duchesne nos
sorprende sobremanera. El motivo es que da al oro un uso compartido con otros
componentes. En concreto, para elaborar su triaca "diatessaron regia" 387, adems de
usar la tintura coralina y la de vboras, entre otras cosas, introduce la tintura de oro. El
mtodo, que tambin expone, consiste en calcinar el oro "de forma filosfica" hasta que
queden unas cenizas negras. A continuacin le aade un componente vegetal, el azufre
de bezoar, de forma que cubra estas cenizas tres o cuatro dedos. Luego lo pone en un
vaso cerrado y en un atanor durante ocho das, momento en que aparece toda el oro en
forma de lquido de color rojo, que hay que separar. Influenciado por Paracelso en
elementos como el macrocosmos-microscosmos, busc analogas alquimcas en este
sistema. A lo largo de sus textos no se cans nunca de abogar por el excelente resultado
de los medicamentos qumicos, sin que ello hubiera de implicar la transmutacin
metlica.
Alemania
En Alemania ocurra lo mismo que en el resto de Europa y se disputaba sobre las
propiedades del oro potable entre los mdicos. Por ejemplo, Juan Langius, mdico y
hermetista, le preguntaba a un amigo:
T, Guillermo, experto en el arte de la Qumica, dime si, ya que el oro
se usa para el electuario y otras cosas, el oro potable consigue la salud.388

385

Castagne, G. de., 11-12: A la grande Royne tres-Chrestienne, Marie de Medicis, mere du Roy, &
regent.
386
Frankfurt, Paulinum Jacobi, 1615.
387
Renodaeo, Ioseph, Dispensatorium medicum Ioan. Renodaeo medico parisiensi, quibus accessit
Io.Quercetani Pharmacopea dogmaticorum restituta, Franfurt, Paulinum Jacobi, 1615, lib. I, cap. XXIII:
"De theriaca".
388
Langius, J., Epistolas, en Bacci, A., De gemmis et lapidibus pretiosis a Wolfango Gabelchovero,
medicinae doctore & physico Calvvensi ordinario cui accessit disputatio de generatione auro in locu
subterraneis, alliusq. temperamente, Francofurti, impensis Nicolai Seteinii, 1603, p. 230 de la edicin
manejada (B.N., 2-16406).

119

Historia del oro potable

Con disputas o no, el oro potable siempre estuvo rodeado de una aureola de
medicamento excelente y bueno para muchas enfermedades, al menos hasta la mitad del
siglo XVII alemn, como sabemos a travs de las palabras de Ulises Aldrovandi (15221605)389:
Aurum potabile: Se traen esto con mucha estima los qumicos lo que
con sus increbles preparaciones con el oro hacen para utilidad de la
medicina.390
Otro mdico de Rodolfo II, Anselmo Boetius de Boot391, y en los mismos aos
en que Alejandro Quintilio venda su "oro potable" tambin se haca eco de las
dificultades que encerraba hacer la disolucin del oro, an cuando deca guiarse por
Paracelso:
El oro no se disuelve fcilmente: Es cierto que se pueden atender las
muchas opiniones de los qumicos, a los cules no rechazo, sobre cules son los
tres principios verdaderos. Pero ni el azufre, ni el mercurio ni tampoco la sal de
los qumicos son ni cuerpos simples ni elementos.392
Pero estas dudas en el paso del siglo XVI al XVII por parte de los espagiristas ,
con evidentes orgenes alqumicos, siguieron, como vemos en el apartado sobre las
quintas esencias, durante todo el siglo. Sin embargo parece ser que qued claro que la
Teraputica y la Sanidad asumi como propio y, por qu no decirlo, exclusivo, el oro
potable, rechazando el que hicieran los idiotae chymistae393. Claro que lo que hicieron
en la Pennsula los novatores y los mdicos racionales espagricos, ya lo hacan,
389

Aldrovandi estudi Matemticas en Bolonia y Medicina en Padua. Adems, profundiz en otros


campos como Botnica, mineraloga, ornitologa y otros. Sus doce libros sobre Historia Natural se
publicaron entre 1600 y 1660, lo que da una idea de la vigencia de este personaje. Fund el Jardn
botnico de bolonia en el ao 1568, contribuyendo decisivamente en el desarrollo de la Farmacologa en
dicha ciudad. Tambin fue admitido all en el Colegio de Doctores, adems de ser profesor de Lgica en
la Universidad. Entre los aos 1556 y 1557 lleg a ser profesor de "Historia de Simples". Mattirolo, O.,
La letere di Ulisse Aldrovandi a Francesco I e Ferdinando I, Memorie della Reala Accademia delle
Scienze di Torino, 54 (1904), 353-401; Frati, L., Intorno alla vita e alle opere di Ulisse Aldrovandi,
Bolonia, 1907; Capparoni, P., Profili bio.bibliografici di medici e naturalisti celebri italiani dal sec. XV al
sec. XVII, Roma, 1925-1928, 2 vols., I, 17-19.
390
Aldrovandi, U., Ulysiis Aldrovandi philosophi et medici Musaeum Metallicum in libro III distributum,
Bononiae, Io. Baptista Ferronij, 1648. Ejemplar manejado: BGP, A-96.
391
Anselmus Boetius de Boodt naci y muri en Brujas (1550-1632), aristcrata catlico y estudiante de
Derecho en Lovaina y de Medicina en Heildelberg, de donde recibi enseanzas de Toms Erastus,
gradundose posteriormente en Padua. Desde 1583 vivi en Bohemia como fsico de Guillermo de
Rosenberg, el burgrave de Praga. Al ao siguiente, y hasta 1612 estuvo en la Corte de Rodolfo II, quien
dijo que era uno de sus alquimistas. Sin embargo este extremo no se puede confirmar, aunque en su
Gemarum et lapidum historia enumer unos 600 minerales que observ directamente, adems de
describir sus propiedades y aplicaciones mdicas. Jaeger, F. M., Anselmus Boetius de Boot, en VVAA,
Historische Studien. Bijgraden tot de kenns van de geschiedenis der wetenschappen in Nederlanden,
Groningen, 1919, 99-149; Delepierre, O., Anselmus B. de Boot, Biographie des hommes remarquables
de la Flandre occidentales, 1 (1843-44), 31-35; Heller, J. E., Anselmus Boetius de Boodt als
Wissenschafter und Naturphilosoph, Archeion, 15 (1933), 348-368.
392
Boetius de Boot, A., Pomarum et lapidum historia: qua non solum ortus, natura, vis et precium, sed
etiam modus quo seiis, olea, salia, tincturae, essentiae, areana et magisteria arte chymica esufici,
oftenditur, Havnoviae, Heredos Ioannis Aubri, 1609, 27. Edicin manejada: B.N., 2-52041.
393
Expresin extrada de Wecker, J.J., De secretis, 1598, libro X De secretis metallorum, p. 340 del
ejemplar B.N., 2-41590.

120

Historia del oro potable

primero los paracelsistas y luego los espagiristas. Todos decan cmo se preparaba,
aunque fueron estos ltimos los que ms seguros estaban de su elaboracin ya entrado el
siglo XVII y calmadas, momentneamente, las controversias, ejemplo que vemos en el
galo David de Planiscampy (1585-1644), mdico y cirujano de Luis XIII394.
No obstante debemos reparar en un dato curioso que nos hace pensar en que el
origen del problema del oro potable nace desde el mismo momento en que la Medicina
dio, en las postrimeras de la Edad Media, con los postulados islmicos395. Pensbamos
que el empuje paracelsiano recalado entre los espagiristas aviv las dudas sobre su
composicin, al discutir puntos de vista diferentes (mdicos o alqumicos). Pero resulta
que ni el mismo Paracelso fue original en la elaboracin de su oro potable y hubo
mdicos que ya lo hacan de la misma manera que l en unos aos inmediatamente
anteriores, como Andernacus396, en quien se fij el primero para proponer el suyo. Y,
an ms, Andernacus se fij en las ideas que propusiera Miguel Psello, hermetista
heleno alto-medieval. Debemos dar las gracias para poder comprobar tal cosa a Juan
Jacobo Wecker (1528-1586), quien nos present ambas formas de hacer el oro potable a
fines del siglo XVI397.
Su Libro de secretos, editado por primera vez en el ao 1598, tuvo una enorme
fama, y sera publicado varias veces a lo largo de la Edad Moderna, hasta la edicin del
ao 1750. Al parecer, Wecker culmin una tradicin sobre los libros de secretos,
estudiada actualmente por William Eamon, que tuvo su auge en el siglo XVI. Este tipo
de libros era una coleccin de recetas, muchas de ellas sin ningn valor teraputico,
pero todas ellas tremendamente curiosas. Desde cmo emblanquecer los dientes, a cocer
un huevo sin agua, encontramos recetas para cualquier cosa. No poda faltar la del oro
potable, recogida, segn el texto, de Paracelso. Como otras muchas, realiza una
cementacin capa sobre capa. Esta operacin era muy conocida y usada en su tiempo, se
le llamaba stratum super stratum y, en algunos libros de Alquimia aparece como S.S.S.
Estas tres letras tenan un significado ms conocido: Stellato sedet solio, que quiere
decir, el que se sienta sobre la silla estrellada, en referencia a los papas. La operacin
S.S.S. se realizaba, principalmente, para purgar el oro con el antimonio. Sin embargo,
Juan Jacobo Wecker recoge la que hace la "cementacin", como tambin se conoca,
con placas, o lminas, de plomo, como se puede ver en la receta:
"Liquor sive aurum potabile.
Oro purgado mediante cemento real, o sea, por lminas de antimonio y
reducido en polvo siendo licor verde: es despus agua de lluvia goteada durante
se lava, hasta que no se recoja nada ms en un gran plato puesto debajo. Pero si
quieres obtener esto antes, se consigue reduciendo las lminas de oro con plomo,
y se cementa durante 24 horas (a lo que llaman legivar), haciendo una cal de oro
394

Planiscampy, D. de, Oeuvres, Pars, Denis Moureau, 1646, cap. V: de lor potable et le moyen de le
faire. Ejemplar manejado: B.N., 7-47279, dedicado a Mara de Medicis. Otros obras de Planiscampy:
L'hyder morbiphique extermine, Pars, Herv du Mesnil, 1628 y L'oberture de l'cole de philosophie
transmutatoire mtallique, Pars, Charles Sevestre, 1633.
395
He preferido utilizar la palabra islmicos en vez de la de rabes, tradicionalmente usada en la
Historiografa de la Ciencia. El motivo es que no todos los islmicos son rabes, aunque todos los rabes
sean islmicos y no podemos tener claro que la Medicina a la que nos estamos refiriendo fuera practicada
por rabes en exclusiva, especialmente en la Pennsula.
396
Andernaco, Ioanne, De euchymia et cacochymia, seu de bonis malisque succis generandis/ Ioanne
Guinterio Andernaco interprete, Pars, Simonem Colinaceum, 1530. Ejemplar manejado: B.N., 3-4087
(2).
397
Wecker, J.J., 367: Liquor sive aurum potabile secundum Paracelsus & Andernacus.

121

Historia del oro potable

muy sutil. Despus sobre el polvo limpio, o sea, la cal limpia, echa tanto espritu
de vino que sobresalga como seis dedos, y sin que nunca tu vaso est cubierto
perfectamente, ponlo en agua templada, o bao Mara, durante veinte o treinta
das. Entonces un licor rojo queda en el fondo del vaso como un polvo puro y
brillante y se separa del espritu de vino lentamente del bao un licor de oro
rojizo por la tapadera de la ampolla de cristal. Por ltimo este mismo licor de oro
extrado siempre se puede elevar al mayor grado, esto es, debes repetir cinco
veces en una ampolla encorvada (que llaman retorta): y entonces se dice que
tienes absolutamente preparada la quinta esencia de oro, el mayor misterio de los
alquimistas."398
Adems, lo nico novedoso resulta ser que hay polmica, y que esta nace no ya
de las diferentes formas de elaboracin, sino del uso instrumental que se dio a las
mismas para provocar que la distancia entre Alquimia, Teraputica y Sanidad se
acortase, labor hecha efectiva con los espagiristas. Antes que ellos, vemos que tambin
hubo muchas formas de elaboracin, pero que las disputas no eran tan llamativas. As,
Antonius Fumanellis, a mediados del siglo XVI, ya propona hasta siete formas distintas
de hacerlo, todas por destilacin de metales y escogidas entre vires infinitae & ultra
compositiones399. Por cierto que si Fumanellis fue un mdico que reneg de la
Alquimia ya por esos aos400, quines eran entonces los espagiristas?. Importante
figura la de este mdico que podemos tomar como uno de los primeros en intentar
distinguir entre el ars chymica y el ars chymistica.
Relaciones entre espagiristas y paracelsistas.
La presencia de las ideas de Paracelso puede ser constatada hasta bien entrado el
siglo XVIII, tanto en Europa cono en la Pennsula. Por ejemplo, los mdicos Sanz de
Dios, Baguer Oliver y Virrey Mange pueden ser considerados paracelsistas en dicho
siglo en tanto que interpretaron la enfermedad como resultado de las anomalas
suscitadas en la fermentacin interna del organismo401. De otro lado ya hemos dejado
asentado que entre los espagiristas hubo un distanciamiento formal entre sus
predecesores, los paracelsistas, aunque ambos hablaran tanto de los medicamentos
vulgares frente a los qumicos.
Tambin hemos hablado antes de varias semejanzas y diferencias entre ambos.
Sobre ellos an cabe decir que fueron determinantes en un movimiento de revisin de la
Medicina de su tiempo, la tradicional. Si bien esta afirmacin parece obvia y est ms
que asentada por la Historiografa, hemos de insistir con algo ms de profundidad en un
aspecto en concreto. Tanto unos como otros fueron conscientes de la importancia de sus
posiciones. Ya era novedoso que un mdico aportase innumerables operaciones
398

Wecker, J.J., 367: Liquor sive aurum potabile secundum Paracelsus & Andernacus.
Fumanello, A., Opera multa et varia cum adtuendam sanitatem tum ad praefligandus morbos
plurinum conchicentia, Furigi, Andream Gesnerum, 1557, 274-275 de la edicin manejada B.N., 3-53686.
400
Lleg a titular un par de pginas de la obra citada (265 y 265v) as: Aurum & argentum & huiusmodi
q de metales chymistas vanum est.
401
Sanz de Dios y Guadalupe, Francisco, Medicina prctica de Guadalupe, Madrid, Domingo de Arroyo,
1730, B.N. 3-50514; Baguer y Oliver, Jos Juan Antonio, Floresta de dissertaciones histrico-mdicas,
chimico-galenicas, methodico-prcticas, Valencia, Jernimo Conejos y Joseph Garca, 1741-1744, B.N.
2-19091-3; Virrey Mange, Pascual Francisco, Tyrocinio mdico-chymico, Valencia, Joseph Garca, 1737,
B.N., 3-728857.
399

122

Historia del oro potable

prcticas que las ms veces pertenecieron al mbito de los boticarios y los destiladores.
En este sentido, los galenistas, ms dados a elucubraciones mentales que a experimentos
prcticos, estaban en desventaja aparente. La forma de defenderse de estos ltimos ante
las nuevas evidencias teraputicas era mediante el uso instrumental de sus cuestiones de
dogma. He aqu lo ms interesante: tanto los paracelsistas como los espagiristas, sin
abandonar nunca sus propuestas, resultaron ser capaces de exponer todo un nuevo
sistema mdico, con sus propios dogmas. Esto posibilit un campo comn de dilogo, el
terico, ya que en el prctico, como hemos dicho, la desventaja corra a cargo de los
galenistas. Y el desarrollo de este dilogo, que ms tarde inundara tambin el campo
prctico, resulta ser todo un proceso que, en resumidas cuentas, es la historia de la
Teraputica y la Sanidad en el siglo y medio que va desde el ao 1550 hasta el ao
1700.
Cabe preguntarse sobre el grado de homogeneidad de ambos tipos y sobre su
influencia. Significa el hecho de que alguien cite a Paracelso como algo suficiente para
considerarle seguidor suyo? Evidentemente, no402. Por ejemplo, Francis Bacon ya fue
clasificado como semi-paracelsista ya que su cosmologa era, en gran medida, similar a
la cosmogona de Paracelso y a sus ideas bblicas y metafsicas 403. Tambin van
Helmont fue considerado por Walter Pagel como un paracelsista moderado por el hecho
de haber eliminado gran parte de su misticismo a la vez que lo sustituy por
experimentos, allanando as el camino a los nuevos filsofos como Robert Boyle404.
Respecto de los conocidos como filsofos qumicos pueden ser
considerados todos los de la Edad Moderna como paracelsistas? Es cierto que Paracelso
y sus seguidores consiguieron un cambio en la tradicin cientfica y mdica, o al menos
establecer las bases para que ello fuese posible. Pero tambin es cierto que fueron los
espagiristas quienes ahondaron en dicho camino a travs del trabajo con los metales (de
la Alquimia), de la filosofa mecanicista y hasta de la fsica galenista 405. Adems
desarrollaron el corpus terico que se aplicara a la Medicina qumica y el anlisis de
sus medicamentos fue mucho ms profundo. En este camino emprendido se fue
ganando terreno hasta que, por ejemplo, hubo quien coincidi con la Alquimia en que
sus principios no eran constituyentes de un Arte o de una Ciencia, sino que era La
Ciencia por excelencia. En efecto, en 1683 el paracelsista galo Daniel Duncan lleg a
afirmar que la qumica no era un arte, y que lejos de ser contraria a la Naturaleza, la
propia Naturaleza operaba qumicamente406.
Los aos oscuros

402

Hemos tomado como referencia las ideas contenidas en Pumfrey, Stephen, The Spagyric Art: Or, The
Impossible Work of Separating Pure from impure paracelsianism: a historiographycal analysis, en Grell,
Ole Peter (ed), Paracelsus: the man and his reputation, his ideas and their transformation, Leiden, Brill,
1998, 21-52.
403
Rees, G., "Francis Bacon's Semi-Paracelsian-Cosmology", Ambix, 22 (1975), 81-101.
404

Pagel, W., Van Helmont's concept of Disease-To Be or no to Be? The influence of Paracelsus, Bulletin
of History of Medecine, 1972 (46), 419-454.
405
Este respecto: Breger, Herbert, The paracelsians. Nature and character, en Grell, Ole Peter (ed),
Paracelsus: the man and his reputation, his ideas and their transformation, Leiden, Brill, 1998, 101-118.
406
Debus, Allen G., The french paracelsians: the chemical callenge to medical and scientific tradition in
early modern France, Cambridge, 1991, 70.

123

Historia del oro potable

En Centroeuropa y durante la segunda mitad del siglo XVII an se discuta cul


era la mejor forma de hacer el oro potable, o mejor dicho, cul era la correcta. Johan
Rudolf Glauber (1604-1667) incluso edit todo un tratado al respecto, tambin conocido
en Espaa a los pocos aos de su publicacin. En l, la cuestin principal es prevenir a
la Medicina de las falsas preparaciones de diversos oros potables que circulaban por
entonces, sealando la que l consideraba la mejor 407. La Pennsula no se libr de ello, y
tambin Angel Buenaventura (O.F.M.), un pseudo alquimista, quiso aclarar la cuestin,
ofreciendo una receta sobre cmo hacer el oro potable falso en el ao 1692:
"Oro potable falso: tomar oro en hojas, dos partes de cinabrio, moler con
sal, quitar con fuego el cinabrio, quitar la sal con agua, y asi tres veces. Luego se
mezcla el oro con sal armoniaco, antimonio y azogue y se destila al fuego y
duplicando siete veces, entonces el oro se destila en forma de aceite rojo, pero
este licor aureo, si se derrite al fuego con nitro y borax, se vuelve duro, en su
estado natural."408
Como vemos, sea quien sea el que hablaba del oro potable, estuviera hecho por
mdicos, por paracelsistas o por espagiristas, este medicamento siempre estuvo en una
estima muy elevada. Comparando los aos en que Alejandro Quintilio desarroll su
trabajo, segn el memorial, la situacin peninsular no era muy diferente de la del resto
de Europa. Pero el hecho de que tengamos conocimiento de esto en Espaa, con un
medicamento hecho a base de oro y segn procedimientos alqumicos tambin nos viene
a significar que la Alquimia de estos aos ocupaba un lugar demasiado destacado en
la Teraputica y la Sanidad, que no era un recurso (aunque en ocasiones no se acuda a
ella en primera instancia) y que muchas personas, ya sean pertenecientes a la elite o
entre las ms populares conocan y alababan un medicamento de confeccin
ntidamente alqumica. Incluso se puede afirmar que su alta consideracin y el
mantenimiento en una situacin distinguida pudiera verse ayudada por toda la serie de
polmicas existentes, que no hicieron sino fomentar entre la gente sus cualidades
excelentes, segn los testimonios. De hecho, nadie de los que aqu se han citado dud
nunca de ello, si acaso, de su correcta elaboracin. Si se atacaba algo no era el oro
potable, sino quin lo haca.

Que vienen los mdico-qumicos!


Tanto los contemporneos como la Historiografa ha llamado a muchos
personajes surgidos tras los espagiristas como mdico-qumicos, por no hablar del saco
comn dado en llamar iatroqumica. Sin embargo, nosotros hemos hecho, dentro de
407

Glauber, J. R., De auri tinctura sive Auro potabili vero quid sit & quommodo differat ab auro potabili
falso & Sophistico.../ per Joh. Rudolphum Glauberum, Amstelodami, Joannem Janssonium, 1651, edicin
manejada: AGP, IX-4694 (4).
408
Buenaventura, A. (O.F.M.), Real filosofa, vida de la salud temporal, sabidura sophica, testamento
filomedico, arcano filochimicos, hipocratica, galenica, lilibetanica: parte segunda de la parte primera
del Regimiento general prudente, fisico y moral.., Madrid, Mariana del Valle, 1692, 219, edicin
manejada: B.N. 3-75292.

124

Historia del oro potable

estos mdicos qumicos una segunda distincin; hemos dividido a este grupo en dos
partes, siendo la segunda la que hemos llamado qumico-mdicos, que ya explicaremos
en su lugar. La diferencia, digmoslo ya, consiste en que su afn principal era la
investigacin en laboratorio, frente a la secundaria que era el conocimiento de los
remedios de la enfermedad, cuestin que se vuelve inversa en los mdico-qumicos.
Para estos ltimos primaba el estudio del desarrollo de la enfermedad frente al remedio
aplicado, que, dicho sea de paso, siempre era de tipo qumico o el elaborado con
tcnicas separatorias o espagiristas. El ejemplo ms claro es el de aqullos que se
dieron en aplicar la quina. Algunos de ellos, incluso, tuvieron un adelantado
conocimiento de las fiebres tercianas, e imaginaron, ya que no poda ser de otra forma,
cmo era producida la enfermedad y cmo se desarrollaba, sin tener medios materiales
para ello. Todo un alarde que analizaremos ms abajo.
Cronolgicamente se sitan a continuacin de los espagiristas. Visto que sus
antecesores tenan una base eminentemente alqumica, la diferencia entre unos y otros
radica en varios aspectos. El primero de ellos es que los mdico-qumicos tienen a dar
ms valor a la prctica para la elaboracin de medicamentos que a la defensa de su base
terica, que tantos problemas estaba causando en toda Europa. Ocupan la parte central
del siglo XVII y su tarea fue la de, mediante la experiencia, ahondar en los
conocimientos prcticos ms all de un leal apego a la tarea realizada por los
espagiristas.
Avanzado el siglo esta segunda oleada de espagiristas, que llamamos mdico-qumicos,
siguen esclareciendo los secretos del reino mineral a travs de una multitud de
operaciones. Estos aos centrales tambin estn distinguidos por una suerte de combate
entre mdicos y alquimistas, cuyo campo de batalla era la edicin de textos. As, el
grancs Anbal Barlet, a caballo entre ambos, intent reducir distancias entre ambas
"disciplinas" en su Mtodo y verdad de la fsica resolutiva, vulgarmente llamada
qumica, del ao 1657. En esta magnfica obra, Barlet, alquimista, da a todas las
operaciones con metales y minerales segn sus facultades y el "sentido fsico",
acercando el lenguaje que usa a los mdicos. Por ejemplo, cuando habla de la
reincrudacin de los cuerpos, un misterio mantenido por los "filsofos", nos cuenta que
se realiza por la operacin conocida como "corrupcin", pero que nos alejemos de los
condicionantes de dicha palabra, ya que, en realidad consiste en una segunda y natural
digestin de los cuerpos a la que, esta vez s, se llama "corrupcin". En su afn
integrador, Barlet nos habla del oro potable y de todas las facultades que se pueden
conseguir del oro, del "sol", como le llama. Concluye que todas las preparaciones
teraputicas que se hacen con oro son extremadamente cordiales, aumentando las
fuerzas del corazn. Como vemos, seguimos en la misma lnea de relacionar, como se
hiciera desde la antigedad el ms sublime de los productos de la tierra y del Universo
(el oro) con el ms sublime de los rganos del animal ms sublime, el corazn.
Pero no pesemos que las distancias y las definiciones son tan claras. Al lado de todos
estos personajes hubo mdicos que, bien por desconocimiento, o por lo contrario,
trataban del oro bajo unas coordenadas filosficas dignas de atencin. En el ao 1603, el
mdico italiano Andrea Bacci, quien se llamaba a s mismo "filsofo mdico" edit una
disertacin sobre la generacin del oro. Entre las personas y personajes que se bas para
realizarlos, recogiendo sus opiniones, estaban desde Hermes Trismegisto hasta el
mdico valenciano Miguel Juan Pascual. Su teora es plenamente seguidora de
Aristteles. Dice que est hecho de tierra y agua y que est cargado de calor interno,

125

Historia del oro potable

algo que no le impide a este metal servir como "refrigerante" si es colocado en forma de
una lmina bajo la lengua, como muy bien nos indica este autor. Tambin recoge la
opinin de varios expertos en qumica, segn nos dice, para hacerse eco del auge el oro
potable en su tiempo, algo que acepta sin mayores reparos. Es ms, dirase que Bacci ha
hecho todo el alegato anterior sobre la generacin del oro y su uso en la Medicina para
la verificacin de la vigencia e importancia del oro potable en la Medicina. Como l,
otros muchos mdicos, incluan el oro potable entre los medicamentos en uso, aunque
no de forma tan llamativa como los espagiristas. Este hecho lo vemos como un xito de
los defensores de la Medicina qumica, ya que la "normalidad" en el tratamiento del oro
potable lleva aparejada su aceptacin sin ms, justo lo que deseaban muchos. Ah
tenemos el ejemplo del alemn Ioannes Langui. Como el anterior y en las mismas
fechas, edit otra disertacin sobre los usos medicinales del oro (incluyendo en este
caso tambin a la plata). Entre parabienes a Hermes y a los sacerdotes egipcios, y sin
olvidarse de Galeno, trata de una forma absolutamente normal al oro potable como
medicamento.
Al lado de todos estos hay personas que influyeron decisivamente en la conformacin
de la idea de una Medicina Universal por estos aos. No pueden ser calificados dentro
de ningn campo, ya que son nicos, excepcionales, lcidos y muy inteligentes, en la
mentalidad de su tiempo. Hablan de Paracelso, de los paracelsistas, de los espagiristas,
de los qumicos, si es que ellos eran capaces de ser diferenciados, o de cualquier otro
tipo, por encima del tablero. Pero sus ideas recorrieron muy rpidamente toda Europa y,
ms velozmente an, fueron aceptadas y discutidas. El ejemplo mejor de todo esto fue,
sin duda, Juan Bautista van Helmont (1577-1644). No puede ser calificado ni como
alquimista, ni como mdico, ni como filosofo, ni como mdico-qumico.
An a mediados del siglo XVII, se le segua considerando al oro propiedades para curar
muchas afecciones, y se deca que era una medicamento verdaderamente salutfero. No
es necesario recurrir para confirmar esto a autores de esos aos. Los textos de
Quercetano se seguan publicando por entonces409. Recordemos lo que deca, aparte de
que era muy bueno para curar la lepra y para las lceras cancerosas:
"Pero del oro, los qumicos extraen la verdadera tintura [] la cual se puede
tranferir facilmente por las venas al corazn"410
Ya hemos podido ver que se pensaba tanto en el oro potable como en la idea de una
Medicina universal. De pronto, todo era universalidad, unidad, pansofa, homogeneidad.
Esta idea de unidad que se visti con ropas de Alquimia, de qumica y de Medicina a
mediados del siglo XVII, cont con adornos venidos de un mago isabelino llamado
John Dee, que defendi el monadismo, como eje fundamental del funcionamiento no ya
del Universo, sino de la realidad. Aunque esto lo hiciera a mediados del siglo anterior, el
XVI, los rosacruces recogieron el testigo, lo asimilaron a su modo y lo expandieron por
toda Europa. No crean ustedes que se acaba as la cosa, no. Unos aos ms tarde, en la
Royal Society se divagaba sobre la idea de un lenguaje universal. Digo esto porque
algunos de los que participaron en esto, tambin estaban implicados tanto en la idea de
universalidad, tanto de soluciones a la enfermedad como en general. Curioso no?
409
410

Qvercetano, Gioseffo, Tratatto della preparatioe spagirica, Venetia, 1655.


Qvercetano, Gioseffo, Tratatto della preparatioe spagirica, Venetia, 1655, 229-230

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Historia del oro potable

Curioso porque estamos prcticamente a las puertas de la Ilustracin, como se conoce


convencionalmente.
Pues entonces, perdnenme, no alcanzo a comprender sus orgenes, ni sus movimientos
embrionarios. Ms bien, se pensaba y punto. Siempre se ha pensado. Bueno, ahora
menos, mucho menos. Pero en la historia del pensamiento humano podemos establecer
en qu direccin viajaba por el tiempo y por el interior de las mentes de los hombres.
Una causalidad nica era algo muy bello para pensar. As el hombre se senta integrado
en su entorno, partcipe de los fenmenos, comprendidos o incomprensibles. Por qu
habra de dejarse de lado esta idea tan atractiva? Pero no nos confundamos, la idea
sigui y sigue siendo atractiva. Newton no pudo escapar de la universalidad en su
mente. Como l otros muchos siguieron con ella dentro de sus pensamientos. Pero lo
que cambiar en el siglo XVIII, ser la forma de buscar dicha unidad. Ser,
parafraseando a algn excelente historiador, eliminando el elemento Dios en el trinomio
Hombre-Dios-Naturaleza. Pero si se hace esto, es el mismo hombre, ya sea con o sin
Dios?
Van Helmont y los suyos
Tampoco faltaron disidencias graves en la idea de unidad, ya sea total o parcialmente,
ya sea mirando a la estructura interna de la materia y al spiritus mundi. Una de estas
disidencias sali a la luz a manos de Juan Bautista van Helmont (1577-1644). Quizs
estemos hablando del mejor qumico de su tiempo. Nacido en una noble familia y
educado convencionalmente en la prestigiosa Lovaina, lleg a rechazar el grado de
Maestro en Artes ya que "no se consideraba preparado". Van Helmont fue muy original
en la exposicin de unas nuevas ideas sobre la materia, aunque no se le puede negar que
estuviera, ms o menos, influenciado por Paracelso, sobre todo en los aspectos ms
msticos. Deca que el fuego intervena en los otros tres elementos y lo haca a la hora
de constituir los tres principios (mercurio, azufre y sal). Tambin llam "espritu" al gas,
siendo l el primero que lo reconoci. En definitiva, deca que los "elementos qumicos
siguen conservndose en os compuestos que forman". Sus ideas influyeron en Robert
Boyle, en Hermann Boerhaave y en Priestley, que usaron palabras suyas como "artificial
air" o "fictitious air".
Van Helmont tuvo mucho predicamento en otros experimentadores que pocas
veces han sido vistos como grupo, pero que, bajo la idea de la sal, lograron que la
qumica llegara a tener una entidad propia. Muchos de los textos que a partir de van
Helmont describen operaciones qumicas tratan sobre los protocolos de trabajo
elaborados teniendo a la sal como objeto principal de anlisis.
Inmediatamente despus de la muerte de van Helmont, su hijo Mercurius van Helmont
reunira sus textos y los editara de forma conjunta. Uno de los que primeros se
acogieron a las ideas de la materia helmonciana fue George Starkey, de quien se dijo,
que era el mismsimo alquimista Ireneo Filaleteo. Sera Jean le Pelletier quien se hara
eco de esta duda y la discute en el ao 1706 en su obra La pirotecnia de Starkey, o el
arte de volatilizar los alcalis segn los preceptos de van Helmont411. La "mecnica de
411

Peletier, Jean le, Le Pyrotechnie de Starkey, ou l'Art de volatiliser les alcalis selon les prceptes de Van
Helmont, & la prparation des remdes succedanes, ou aprochans de ceux que l'on peut preparer par

127

Historia del oro potable

van Helmont", como fue conocida, estaba basada en dos puntos. Por un lado el secreto
de su Alkaest y, por otro, la forma de volatilizar los alclis. Antes de seguir, hemos de
aclarar que van Helmont llam alcali a la sal que quedaba en forma de residuo tras la
calcinacin de la plantas, es decir, de procedencia vegetal. En realidad se estaba
proponiendo un nuevo mtodo para la preparacin de medicamentos, en contra de los
galenistas. Tanto van Helmont, como Starkey, que empez a estudiar qumica el mismo
ao en que muri el primero, en 1644, como Le Pelletier afirmaron que los alcalis son
"las sales hechas de vegetales combustibles fijadas por medio del fuego". Por supuesto
que ya se conocan las sales de los calcinados vegetales. Pero lo que no se aceptaba era
que, al ser considerado esto como un "principio seminal" y, por tanto, incorruptibles,
como se sola admitir generalmente, pudieran ser volatilizadas. Pues s, van Helmont y
Starkey volatilizaban la sal-residuo de los vegetales y, de paso, atacaron a los que
defendieron antes lo contrario, como Quercetano. He aqu una polmica pocas veces
estudiada. Sern este tipo de polmicas las que abunden desde la segunda mitad del
siglo XVII hasta las primeras dcadas del siglo siguiente, con Boerhhave y otros.

Y de qu tipo de polmicas estamos hablando? Son aqullas en que se entra,


antes o despus, a discutir cuestiones de fondo, incluso axiomas filosficos, partiendo
de una experimentacin previa muy definida. Es decir, desde la prctica se llega a
remover, o a intentarlo, las bases conceptuales de la Medicina qumica del momento,
abriendo nuevos caminos. El camino de las investigaciones con la sanar, la
volatilizaciones, los gases y otros elementos directamente relacionados conducir
directamente al nacimiento de la qumica, a manos de Lavoisier. En una de estas
estamos ahora mismo, Amigo lector, pero sigamos. En la edicin sobre Starkey de
Pelletier se ensea la prctica de la volatilizacin de la sal de van Helmont, ya que,
como no poda ser menos, al estar ste influenciado por Paracelso, escribi en trminos
oscuros ("muy filosficos" dice Pelletier). Lo que se nos viene a decir es que los alcalis
volatilizados segn el mtodo de Starkey, de la segunda mitad del siglo XVII, a su vez,
seguido de van Helmont, son unos excelentes remedios. Qu tiene que ver esto con el
oro potable? Pues que si uno es capaz de saber volatilizar los alcalis, es capaz de
purificar los metales, ya que decan que sus impurezas consistan en eso mismo, en
alcalis. Tanto es as que se puede extraer, segn su mtodo el "azufre de Saturno", el de
Jpiter y el del metallus masculus (el zinc). Dice Starkey que estas operaciones, a pesar
de no estar clara en los textos de Paracelso, "los indica en muchos sitios cuando habla
de las esencias del vino reducidas en cenizas disuelven el oro. Lo que l entiende por la
sal de trtaro es la sal del vino" 412. Por fin, si nos queda alguna duda podemos recurrir a
"la forma de volatilizar el alcali con aceite de terebentina dado por Starkey a Richard
Mathew para hacer a pldora diafortica y diurtica que tiene tanta reputacin en
Inglaterra", o a "la manera de extraer la sal voltil y el espritu de los vegetales de
Daniel Coxe, de la Sociedad Real de Inglaterra. Por si esto no fuera suficiente, un tal
Andreas Cnoffelius, mdico polaco y miembro de la Accademia Naturae Curiosorum
alemana hacia 1673 deca que el Alkahest de van Helmont era el Ignem Gehennae de
l'Alcaest, Rouen, Guillaume Behourt, 1706 (edicin conjunta editada en el mismo ao en Pars por
Laurent d'Houry).
412
Peletier, Jean le, Le Pyrotechnie de Starkey, ou l'Art de volatiliser les alcalis selon les prceptes de Van
Helmont, & la prparation des remdes succedanes, ou aprochans de ceux que l'on peut preparer par
l'Alcaest, Rouen, Guillaume Behourt, 1706 (edicin conjunta editada en el mismo ao en Pars por
Laurent d'Houry), pp. 84-85.

128

Historia del oro potable

Paracelso413. Incluso dentro de esta "Academia de los curiosos de la naturaleza" las


posiciones no fueron unvocas respecto del oro potable. En el mismo volumen se
public el texto Aurum superius & inferius aurae superioris & inferioris hermeticum de
Christian Adophus Balduinis, tambin miembro de la Adademia. En el captulo IX ("De
auro aurae potabili") nos da su particular visin, la misma que inunda toda la obra, sobre
la relacin del oro terrestre con su imagen "superior" u "oro astral". Y, a pesar de este
singular tratamiento del oro, no puede eludir, al final de su preparacin, la destilacin,
primero en estpritu de vino y a continuacin en nitro.
Don Nicols
A partir de este momento el lenguaje de la qumica parece cambiar, como intentando
deshacerse de su lastre ininteligible que ha dominado durante tanto tiempo. Ahora las
operaciones se escriben y se difunden rpidamente por toda Europa, bajo el uso comn
del latn, un idioma entendido por prcticamente todos, como hemos visto en el caso de
la "Academia de los curiosos". No podemos afirmar que el oro potable llegase a ser el
germen que, bajo sus propuestas de elaboracin, llegase a conformar la nueva qumica
del siglo XVIII, sera una aberracin. Pero que gracias a la idea de universalidad que se
deposit en este medicamento, exhibida tanto en este como en otros, y el afn de la
bsqueda de algo sustantivo, se logr un aumento de la produccin cientfica emanada
de una prctica efervescente. Desde los paracelsistas, lo que los textos dejan traslucir
despus de su lectura es que el autor ha estado en una prctica continua durante bastante
tiempo y esto al algo esplndido para el desarrollo cientfico, ya que su ausencia es un
rio sin corriente que acaba en un lago, pero el caso es que tal lago an no ha llegado y el
rio lleva una corriente bastante fuerte, la qumica sigue hoy muy activa, pero,
comparando medios humanos y materiales, quizs no ms que en estas fechas del siglo
XVII.
En Francia surgir, con un espritu expositivo radiante, la figura de Nicols
Lmery (1654-1715)414. Lmery es la culminacin de la figura del mdico-qumico. Por
cierto, la expresin "mdico qumico" no es una invencin propia y, en las fechas en que
han sido encuadrados, ya era usada:
"Y conoce el mdico qumico prudente quando ha de anteponer los
remedios de plantas y animales a los de los metalas (sic) y minerales ()
413

Miscellanea naturae curiosorum medico-physica, Jenae, Samuelis Kresbii, 1671; Lipsiae-Francofurti,


John. Georgii Drulmanni, 1673, recogiendo el nmero de 1672, pgina 104, observacin CVIII: "De
alkahest Helmontii & Paracelsi".
414

Nacido en Rouen, y hurfano desde los once aos, estudi las artes de boticario con su to, Pierre
Duchemin en esta ciudad entre 1660 y 1666. Estuvo estudiando lo mismo en Montpellier entre 1668 y
1671, estando registrado como estudiante de Farmacia en esta ciudad en el ao 1670. En 1683 se licenci
en Medicina en Caen. Calvinista hasta 1686, ao en que se hizo catlico, trabajando en su laboratorio
farmacutico. Las condiciones religiosas galas le impidieron seguir ejerciendo, teniendo que cerrar su
negocio en 1683. Su Cours de Chimie alcanz ms de treinta ediciones, desde la primera de Pars, en
1675. Pero su trabajo ms amplio fue el Tratado del antimonio, del ao 1707, donde expuso sus
resultados sobre las largas investigaciones realizadas con este mineral. Dio clases de qumica privadas a
principio de la dcada de los aos setenta del siglo XVII con mucho xito. Desde 1699 hasta su muerte
disfrut de una pensin como qumico otorgada por la Academia de ciencias de Pars. Fontenelle, E.,
Histoire de l'Academie royale des sciences for 1715, Pars, 1717, 96-108; Dorveaux, Pierre, Apothicaires
membres de l'Acadmie royale des sciences, VI. Nicolas Lemery, Revue d'histoire de la pharmacie, 19
(1931), 208-219. Cap, P. A., tudes biographiques pour servir a l'histoire de sciences. Premire serie,
chimistes-naturalistes, Pars, 1857, 180-226.

129

Historia del oro potable

aunque las medicinas sean de las ingratas, violentas y peligrosas, los Chimicos
hazen que se reduzcan a remedios benignos y utiles, gustosos y seguros.415
Con un evidente distanciamiento de las posiciones anteriores para la
Historiografa, es visto como uno de los precursores de la qumica. No fue el nico.
Antes de l, las demostraciones de preparados qumicos pudieron radicarse oficialmente
bajo el respaldo regio en Francia. Aunque inaugurado en el ao 1640, pero con estatuto
jurdico desde 1635 y en proyecto desde el ao 1615416, el Real Jardn de Plantas de
Pars sali adelante gracias a un paracelsista, mdico de Luis XIII, llamado Guy de la
Brosse.
Lmery se quiso distanciar de los alquimistas mediante el ejercicio ms comn que se
puede hacer: desprestigindolos en sus escritos. De esta forma se situaba en un nivel de
modernidad que, pasados los siglos, podemos ver que no era tal, sino otra posicin en la
misma arena, o en la misma escena:
"El oro potable, que tanto alaban, y venden tan caro, es ordinariamente una
tintura de vegetales, o de minerales, cuyo color se asimila al del oro, y haciendo
esta tintura con un menstruo espirituoso, hace algunas veces sudar. No se deja de
atribuir este efecto al oro, pero lo ms cierto es que no le ha dado tal virtud. Este
modo de engaar es uno de los que menos les sucede, porque en materia de
remedios, se admite con facilidad por los crdulos, y en particular cuando se
habla de un remedio universal, que quieren que sea el oro potable.[] Se juzga
que el oro tomado por la boca es un gran cordial, porque los Astrlogos aseguran
que l recibe las influencias del sol, que es como el corazn del mundo; y que
ste, comunicndose al corazn, lo fortifica y lo pura de todo lo que estaba en l
impuro, de donde nace que se han inventado una gran cantidad de operaciones
para procurar desunir radicalmente este metal, y para separar de l su azufre y
sal. Antes se ha llamado esta operacin oro potable, porque esta sal o este azufre,
disolvindose en cualquier licor, se podr tomar en forma de bebida. Y como
este oro potable est en estado para distribuirse por todas las partes del cuerpo,
se juzga que desecha tan perfectamente todo lo que interrumpe la naturaleza en
sus operaciones, que librar al que lo hubiese tomado de enfermedades por
mucho tiempo, y que prolongar la vida".
Cualquiera dira que Lmery es un cientfico con perfecto uso de la razn verdad? Pues
no. l sigue pensando en el mercurio, el azufre y la sal, como acabamos de comprobar.
Su maestro, adems, fue Johan Christopher Glasser417, conocedor perfecto de las ideas
alqumicas. Y, por supuesto, no iba a ser Lmery quien negase al oro propiedades
teraputicas, faltara ms:
"Aunque yo haya dicho que el oro, siendo tomado slo por la boca, no trajese
mutacin alguna para la Sanidad, yo juzgo que muchas preparaciones de oro,
hechas con espritus, son provechosas, porque estos espritus le dan ciertas
determinaciones, segn su naturaleza, y le hacen obrar. Yo dar un ejemplo en el
oro fulminante.[] El oro fulminante mueve el sudor, y desecha los malos
humores por transpiracin. Se puede dar en las viruelas de dos granos hasta seis
415
416

Beinza, Matas, Discurso sobre los polvos universales purgantes, Bayona, Antonio Fauvet, 1680, 55.
Joly, Bernard, El desarrollo de los cursos de qumica en la Francia del siglo XVII, 60.
417
Glasser, J. Ch., Trait de Chimie, Pars, 1663.

130

Historia del oro potable

en una tableta o en opiata. l quita el vmito, es a propsito tambin para


moderar la actividad grande de el mercurio."
Curioso esto del mercurio. Su afinidad con el oro nunca se perdi de vista tanto
en la Alquimia como en la Medicina. Para los defensores de la modernidad lemeriana,
no podemos olvidar que en muchas ocasiones se expres en trminos completamente
qumicos, como cuandodeca que "el oro es un remedio muy bueno para los que han
tomado gran cantidad de mercurio, porque estos dos metales se ligan fcilmente, y
porque en esta unin, o amalgama, el mercurio se fija y se interrumpe su movimiento.
Esto es lo que se observa en los que an tomado unciones mercuriales, porque si tiene un
pedazo de oro en la boca algn tiempo, se vuelve blanco por el vapor del mercurio".
En 1648, esta institucin contaba con un cargo curioso: el demostrador de
qumica. Su titular fue el afamado mdico escocs William Davisson (1593-1669),
quien dio su primera clase de chimie el 23 de julio de 1648. Por fin, un mdico enseaba
experimentos qumicos. Es decir, Davisson fue otro mdico-qumico. Pero no nos
confundamos, hay una lnea de continuidad que arranca en la Alquimia y, pasando o no
por Paracelso, los paracelsistas y los espagiristas, nunca dej de estar presente,
hablemos de quien hablemos. No hay que ir muy lejos, el propio Davisson conoca
perfectamente la qumica paracelsista, adems de la Alquimia ms ortodoxa, por no
hablar de la cbala. Guindonos por las palabras de Bernard Joly, queda establecido que
el primer profesor de qumica en Francia era un alquimista418. Hoy da el hecho de poner
a la Alquimia como un elemento omnipresente, en primer o en segundo trmino, en la
mentalidad de nuestros protagonistas choca con la idea de un progreso cientfico que se
va alejando de los postulados onerosos que le impedan un aceleramiento hacia el
racionalismo. Y que, por esto mismo, el nacimiento de la qumica dieciochesca es todo
un triunfo del hombre y de su cultura. Pero a veces, las cosas no son como nos gustaran
que hubiesen sido.
En medio de las mismas, un personaje interesante levant la voz, en forma de palabras
escritas y compuso todo un libro dedicado en exclusiva al oro potable. Ya lo hemos
mencionado antes. Se trata de Johan Rudolf Glauber y su Tratado de la Medicina
universal, o del verdadero oro potable419. Para l, como para otros muchos, el alquimista
ha de trabajar con la intencin de obtener la esencia ms pura, el espritu vital. Qu le
diferencia de los dems? En esta cosmovisin, se considera que, emanado de Dios, y
proyectado hacia la naturaleza, un espritu generador de vida, continente del aliento
divino llega hasta la naturaleza y hace que sea como es vista por nosotros. En la visin
del Universo, se piensa en divisiones, en difernetes estadios o cielos que nos separan de
la Divinidad. Por ello tambin va pasando este espritu vital. Glauber, a diferencia de
otros, considera que, aunque haya cosas en la tierra de las que se pueda obtener y, si es
necesario, purificar, tambin se puede obtener tal y como nos llega desde los cielos. Es
el llamado espritu astral. Mediante un mtodo de materializacin, el oro potable de
Glauber es el resultado de cambiar la mejor de las influencias, las del Sol, y
condensarlas, sometidas al estado material, en forma de oro potable.
Y la Alquimia slo se sali de su relacin con la Teraputica y la Sanidad cuando hubo
personas que volvieron a sintetizar, a esquematizar y a ordenar todo un cmulo de
418

Jolly, B., 61.


Glaubero, J. R., Tractatus de Medicina universali, sive auro potabili vero, Amstelodami, Joannem
Janssonium, 1658.
419

131

Historia del oro potable

experimentos realizados, como ya hicieron los espagiristas franceses de principios del


siglo XVII, no con el fin de su mejor aplicacin en la enfermedad, sino con otro muy
distinto. Y ste fue el de la mejora en la elaboracin del producto, independientemente
cul fuera su finalidad. A los qumico-mdicos les interesaba ms, no la mejora de sus
cualidades teraputicas, sino una mejor tcnica, una composicin ms estudiada. En
definitiva, a los mdico-qumicos les interesaba el fin de sus experimentos y a los
qumico-mdicos el medio que les haca posibles, el allanar y despejar el camino.
Hemos de relativizar en lo posible la idea de que la experimentacin era una cualidad
exclusiva de los progresistas, inherente a la va que lleva al racionalismo y a la carga de
cientificidad en detrimento de la mgico-mstica. Y si, por el contrario, queremos
aceptar esto debemos llamar progresistas a muchos mdicos entendidos en Alquimia,
doctos en la filosofa hermtica. Una enorme parte de esta experimentacin de hizo,
primero, gracias a la Alquimia, y, ms tarde, gracias a la misma.

132

Historia del oro potable

Cap. 8 El final del siglo XVII. Hacia el fin del camino.

En los aos finales del siglo XVII asistimos a un autntico alud de manifestaciones
sobre el oro potable, semejante a la dada durante los primeros aos de dicho siglo,
aunque, naturalmente, con algunas diferencias. Entre ellas, cabe destacar que ya no se
discuten las mismas cosas que entonces, ya no hace falta establecer que el oro potable es
bueno o no para la Medicina, ni discutir sobre su origen. Ahora asistimos a una
reconsideracin no de los marcos conceptuales del oro potable, sino a cul es la forma
mejor y ms rpida, dira yo, de hacerlo. Tampoco se sigue discutiendo sobre sus
propiedades que, aunque matizadas, como veremos, nunca dejaron der ser altamente
consideradas.
El atractivo de la alquimia y del oro potable no decae entre la lite dirigente a las alturas
de los aos finales del siglo XVII. Uno de sus componentes, Federico I de Sajonia, que
reinar entre 1674 y 1691, se dedic quizs con demasiado ahnco a la bsqueda de la
Piedra Filosofal. Lleg a acuar monedas conmemorativas de supuestas
transmutaciones y como recuerdo de su pasin. A l le dedic Baro Urbigerus sus
Aforismos, en el ao 1685. Son en total ciento uno, breves, concisos, explcitos y
misteriosos a la vez. Oculta muy bien cmo se elabora la Piedra Filosofal, pero las
operaciones que describe son bastante inteligibles. En el texto encontramos una de las
pocas veces en que un alquimista se expresa respecto de la prctica seguida por los
mdicos, ya que lo habitual era que los mdicos, desde la mentalidad de su disciplina,
emitieran constantemente opiniones sobre la validez de los procedimientos alqumicos.
Urbiger, o Urbigerus nos sorprende, porque, an siendo alquimista, refleja el pujante
momento del neo-atomismo democritano que campe por estos aos en toda Europa:
"Aforismo 33: Este aceite rojo penetra con su vapor las partes ms pequeas de
todos los metales y principalmente el oro, de la disolucin de la cual se puede
sacar fcilmente su tintura roja o su esencia por medio de espritu de vino
perfectamente rectificado, y hacerlo pasar por del alambique, consituyendo en
verdad un gran medicamento para el cuerpo humano.
Aforismo 34: Se puede igualmente sacar del caput mortuum ya mencionado una
tintura rojo sangre de excelente virtud por medio de espritu de vino
perfectamente rectificado; si acaso el caput mortuum llega a ser mezclado un
poco por accidente con el azufre interno de nuestra agua mercurial y con aceite
rojo, ser reducida por evaporacin esta tintura a la forma de ceniza, despus si
se embebe y digiere filosficamente enseguida podris operar con ella la
curacin rpida y discreta de toda clase de enfermedades, para gran asombro de
todos los galenistas y qumicos vulgares, porque esta es una de la mejores
medicinas despus del gran elixir."
Adems, Urbigerus se desmarca abolutamente de Paracelso y de todos aqullos que
vieron en la astorloga una forma de concentrar el spiritus mundi. Tambin se desmarca
de la magia o cosas semejantes para la elaboracin del elixir, ya sea de tipo animal,
metlico, lapidario o vegetal. Pero no atiende con adeucacin al resto de oros potables
que se hacen, ya que para l slo son un reflejo de la verdadera operacin alqumica,
slo es un sucedneo de la verdadera Gran Obra.

133

Historia del oro potable

En el ao 1696, el catedrtico de Leiden Jacob Le Mortius vi publicada en Lyon su


opus maius, La verdadera nobleza y utilidad de la Qumica. A estas alturas ya podra
establecerse la existencia de qumicos mdicos, casi ajenos a la doctrina originaria de
sus experimentos, del tipo de Robert Boyle, aparentemente, que empiezan a discutir
sobre cuestiones ajenas al marco conceptual tradicional. Sin embargo, an existiendo
estos, hay a su lado reconocidos qumicos que siguen manteniendo totalmente la idea
paracelsiana, como Le Mortius.
Muchos de los remedios llamados oro potable vienen de mdicos, como ya hemos
podido comprobar. Un caso curioso es el de Carlo Lancilloti, autocalificado como
mdico-chimico, de Mdena (Italia). En su obra Guida alla chimica (Venecia, 1698) nos
da una frmula del oro potable. Justifica la publicacin de un libro de Medicina qumica
"viendo el gran progreso que se saca de la muy noble arte chimica, por los clebres
remedios que, por medio de los cuerpos mixtos, se sacan extrayendo y separando lo
puro de lo impuro, que escapa a la calidad de lo corruptible":
Toma el oro purgado, como hemos enseado, y se reduce el lminas sutilsimas,
para tener ahora plomo reducido en lminas un poco ms gruesas. Del oro se
hace una cementacin acomodndolo en un vaso largo, habiendo estrato sobre
estrato durante veinticuatro horas, calentando el oro y reducindolo en un polvo
impalpable, se lava, ya purgado y seco, y se pone en un matraz con tanto espritu
de vino que sobrenade seis dedos verticales y sellando hermticamente la boca
del vaso se pone al bao Mara para su digestin durante un mes y entonces se
vuelve un espritu tinto permaneciendo en el fondo del matras un polvo cndido
que se guarda para usarlo ms tarde, como diremos en su lugar. Se pone en un
vaso al bao, se destila al final como la consistencia del aceite; dicho aceite se
meter en una redoma y, por fuego de arena, se destila finamente repitiendo esto
4 o 5 veces, momento en que tendrs una esencia de oro hecha sin ningn
corrosivo, la cual tiene innumerables virtudes.
Otro aspecto que destaca de estas fechas en un nuevo resurgimiento de la figura de
Paracelso. Ocurrir en Espaa y tambin en Alemania, adems de otros pases. Por
ejemplo, en Alemania, uno de estos nuevos seguidores de Paracelso fue Michael
Ettmller (1644-1683). Estudi Medicina, filosofa y matemticas en Wittemberg. En el
ao 1666 decidi iniciar un largo viaje por toda Europa, visitando Inglaterra, Holanda,
Francia e Italia. Al da siguiente de volver del mismo, fue nombrado Doctor en
Medicina en Leipzig y en 1670 ingres en la prestigiosa Academia de los curiosos de la
Naturaleza alemana, la ms importante de su tiempo. Al ao siguiente sera profesor de
Botnica. Estos hechos nos pueden ayudar a crearnos una imagen de cmo eran algunos
de los cientficos de estos aos, aunque hay quien dice que, en estas fechas, ninguno
poda serlo. En fin, en cualquier caso, parece que al volver de sus viajes europeo se
dedic con bastante ahnco a la experimentacin y al estudio, publicando muchas
disertaciones sobre sus conclusionesy alcanzando una enorme fama en sus das. Al
parecer, muri en uno de sus experimentos alqumicos. Sera su hijo, Miguel Ernesto
Ettmller (1673-1732), quien compilase sus trabajos y los editase tras su muerte. En una
edicin traducida al francs en el ao 1693, editada en Lyon y titulada Nueva qumica
razonada de Miguel Ettmller, nos ofrece cmo estaba la situacin sobre el oro potable
en esos aos finales. Hay que tener en cuenta que en las academias "de sabios" la

134

Historia del oro potable

comunicacin entre los diversos componentes era bastante fluida y las publicaciones
abundaban, alcanzando unos niveles en el nmero de ediciones bastante importantes.
Ettmller dice que
"Algunos pretenden sublimar el oro con espritu de holln, pero es una operacin
que nadie entiende. Paracelso pide dos condiciones en las tinturas de oro. La
primera es que el oro haya sido volatilizado, ya que si no, no se podr hacer
nunca la reduccin. La segunda es despus de haberlo volatilizado se a
transforma en oro potable con espritu de vino. Es cierto que el espritu de vino
anima por medio de una sal urinosa voltil, o por cuerno de ciervo, que es un
menstruo capaz de disolver y de extraerlo, o de preparar el crocus (polvo rojo o
azufre) del Sol del cual se puede a continuacin hacer el oro potable. Y es as
como el Doctor Hagevald compuso su tintura solar, tras haber calcinado el oro
con azufre."

Hacia 1680 exista un ambiente que podramos definir de caos en cuanto al oro potable
se refiere es hora ya de parar en este recorrido y reflexionar sobre el estado de la
situacin. Parece claro que las preparaciones a las que llamaron oro potable varan
mucho de unas a otras. Estas variaciones afectan a distintos aspectos, segn prestemos
atencin a los componentes y al modo de elaboracin. Es decir: cmo y con qu se
haca. Lo que s es comn es que este medicamento siempre fue visto como eso, como
un medicamento. Es el resultado de una serie de operaciones llevadas a cabo con el
objetivo de administrarlas en el cuerpo humano para mejorar o conseguir la salud. Esto
es otra cosa que nunca cambi. Como medicamento, sean cuales fueren sus
componentes y la forma de hacerlo, se consideraba como el mejor, o uno de los mejores.
Lo que s apreciamos, en cuanto a los componentes, es la existencia de cuatro tipos
distintos:
El oro potable elaborado con oro ms algn metal y/o mineral
El oro potable elaborado con oro ms algn componente vegetal o animal
El oro potable elaborado con slo metales o minerales
El oro potable elaborado con slo algn o algunos componentes vegetales o animales.

En el ao 1682 sala publicado en Italia un curso qumico, como le llam el autor,


Francesco Aggravi, de Siena, bajo el ttulo de Protolume Chimico420. Aunque hay en las
pginas iniciales aprobaciones y alabanzas de algunos mdicos, como el del mdico
romano Florio Flori, Francesco es un seguidor de Paracelso, considera a la materia en su
triple divisin clsica alquimista, alaba a la Alquimia y no tiene ningn reparo en
mencionar tanto a Basilio Valentn, como a Rupescissa. Es ms, present su "curso
qumico" como un resumen del "arte filosofal espagrico" emanado directamente "della
Mosaica archiatria medica". Es decir, remonta el origen a un tiempo en que, segn l, no
se discerna entre Medicina y Alquimia, como un deseo de lo que deseara que fuera en
sus das. En general, define a la quinta esencia como "un cuerpo tenusimo, que casi no
420

Aggravi, F., Protolume Chimico Echeggiante, Venecia, Abbondio Menaflogio, 1682.

135

Historia del oro potable

es cuerpo"421 y, por supuesto, da su propia receta de la del oro. Pero si nosotros podemos
hacer las distinciones, parece que muchos de su tiempo, incluido l mismo, no. As, se
queja diciendo "cuntos han ledo y reledo a los escritos que han descrito en
voluminosos libros sobre el oro potable con la intencin de llegar al fondo y lejos en
esta cuestin, equivocndose en la esencia con discrepancias". Vaya, parece que hay
alguien dispuesto a aclararnos las cosas. En principio tiene todo a su favor: ha ledo
textos de Alquimia, desea unificar esta disciplina con la Medicina, es seguidor de
Paracelso y nos habla del mercurio, del azufre y de la sal. Pero nuestra ilusin se
derrumba cuando vemos que, para elaborar la tintura del oro, se vale de agua de miel
destilada y mercurio sublimado422. Curioso esto del agua de miel destilada que tambin
usa para la preparacin de la quinta esencia de oro.
Tambin llama la atencin que usa el mismo mtodo, muy conocido por otra parte, que
usara el mdico francs Moises Charas (1618-1698) en su Pharmacope Regia chimica423
(Ginebra, 1684), todo un manual de farmacologa qumica de fines del siglo XVII. En
este texto nos habla de varias formas de purgar el oro. De entre los que nos describe, el
ms usado fue el de la depuracin del oro por cimentacin con antimonio, aunque
tambin dice cmo purgar de las impurezas al oro mediante el mercurio y mediante el
plomo. Por cierto que Charas an pona de excusas para la publicacin de su
Farmacopea la "ntima necesidad que hay entre la Farmacia Galnica y la Farmacia
Qumica de una colaboracin perpetua", ya que la ltima, al no seguir las doctrinas
galnicas, la complementa en tanto que "versa" sobre los reinos vegetal, animal y
mineral. Por supuesto, Charas no reniega de las ideas ancestrales, cuando dice que,
generalmente se acepta que el oro obtiene su dominio del Sol. Su preparacin del oro
fulminante, mediante la imersin de limaduras del mismo en agua regia, adems de usar
el trtaro y el espritu voltil de la sal armonaca, le aleja de la Alquimia convencional y
le sita dentro de los mdico qumicos, el grupo dominante en estas fechas finales del
siglo XVII, que no dudaba en usar corrosivos. Tambin, como los de su grupo, realiza
una detallada exposicin basada en la propia experiencia.
Su tintura del oro, partiendo de los principios de la sal, azufre y mercurio, est apoyada
en el uso de esprirtu de vino alcoholizado, sal de orina en la parte inicial; y en el uso de
espritu de vino muy rectificado al fnal. Sus propiedades son las de confortar el corazn,
actuar sobre el cerebro, gracias al principio hmedo del oro potable, y restaurar el calor
corporal nativo, adems de restaurar y robustecer las dems partes del cuerpo. Hay que
destacar que Charas est al da de la situacin, ya que cita otras preparaciones como la
de Gruelingius y, con especial inters, la que diera Joel Langelotius a la alemana
Academia de los Curiosos de la Naturaleza en 1672.
En las postrimeras del siglo XVII una figura aprece reslumbrante. En realidad lleva
varios aos viendo como tiene reconocida una autoridad prcticamente irrebatible. Y,
adems, a nivel auropeo. Estamos hablando de Robert Boyle (1626-1691). Muy
adinerado, es visto como el paladn de la reforma del pensamiento y la metodologa
cientfica que ya se encaminaba directamente a la ciencia ms cercana a a nuestra. En su
famoso libro El qumico escptico marca un hito decisivo en la Historia de la alquimia y
de la Qumica al bifurcar entre quienes profesaban una filosofa hermtica y lo que
deseaban avanzar por la senda operativa de la experimentacin. Quiere esto decir que
421

Aggravi, F., oc, 285.


Aggravi, F., oc, 234.
423
Charas, M., Pharmacopea Regia Chymica, Genevae, Joannis Ludovici Du-Four, 1684, 284-300.
422

136

Historia del oro potable

Boyle ya estaba totalmente desprendiddo de los condicionantes que lastraban el avance


hacia una nueva ciencia? Ni mucho menos424. En su habitual tono filantrpico, incluso
sus experimentos sobre gases y con el aire tenan como trasfondo el procurar la salud 425.
No reneg nunca del logro de una Medicina Universal, elaborada al estilo de los
alquimistas, especialmente del oro potable. Es ms, entre su correspondencia cifrada
hay mtodos de la extraccin del color del oro en preparados medicinales 426. Estos
hechos, y otros bastante conocidos de la trayectoria de Boyle junto a la senda operativa
alqumica, nos indican que, an en el dintel de entrada al racionalismo, la bsqueda del
oro potable entre mentes excelentes no era algo casual. Por otro lado, un buen ndice
capaz de corroborar todo lo anterior es mirar hacia otros autores que hablaron de Robert
Boyle cuando trataron cudestiones semejantes. Fue el caso de Nicols Le Febvre,
Boticario real y destilador qumico. En su Traict de Chymie, editado en Paris en el ao
1660, reconoce xplcitamente las aportaciones de Boyle a la prctica alqumica y le
incluye entre sus referentes. Apasionado de la conocida como va seca 427, nos da su
forma de extraer el espritu del mercurio sin necesidad de ningn ayudante. l le llam
destilacin del espritu del mercurio sin adicin. Lo realiza mediante el uso de una
cucrbita y crisol de triple fondo donde reproduce una destilacin instantnea de este
metal en un licor que sobrenada dentro. Al final tambin dice que ya nadie ignora el
medio de reducir en licor al mercurio corriente, citando como ejemplos a Theodor
Kerkringius (1618-1693)428, Ramn Llull, Basilio Valentn y, claro est, a Robert Boyle.
Otra referenia de este tipo es la que dio van Helmont, quien, hablando del afamado
alquimista Ireneo Filaleteo, dijo que en realidad se llam John Winthrop (1606-1676), el
primer gobernador de Conneticut, y relacionado con Samuel Hartlib y Boyle.
El problema espaol: los "novatores".
Aunque ya los hemos citado antes en varias ocasiones, es ahora el momento de ocuparse
de ellos de forma ms amplia y concreta. Los as llamados son dos cosas. De un lado es
el nombre dado por la Historiografa espaola de la Ciencia a un grupo de personas; de
otro es como a finales del siglo XVII se denominaban a otro grupo. Ambos, como
podemos adivinar, no estaban compuestos por los mismos. En cualquier caso su
existencia es el testimonio de algo que atae muy directamente al contenido de estas
pginas y a la idea del oro potable. La aceleracin de publicaciones emanadas de las
prcticas en el laboratorio durante las dcadas centrales del siglo XVII, el enconamiento
en la defensa de los medicamentos qumicos, el estado de saturacin de opiniones sobre
qu es la materia, sobre su unidad y, en definitiva, la necesidad de determinar de forma
slida y duradera el papel de la idea de quinta esencia y, por extensin, del oro potable,
caus una encrucijada que necesitaba ser resuelta definitivamente.

424

Estas cuestiones estn tratadas en el libro de Lawrence M. Principe, The Aspiring Adept. Robert Boyle
and his alchemical quest, New Jersey, Princeton Universiy Press, 1998.
425
Boyle, R., Excellence of Theology, Comprard with Natural Philosophy, Londres, 1674, 134.
426
Principe, M. Lawrence, The Aspiring Adept, 143.
427
Modo de realizar operaciones alqumicas muy poco conocido.
428
Edicin manejada: Kerkringius, Th., Commentarius In Currum Triunphalem Antimonii, Amstelodami,
A. Frisius, 1671. No confundir con Theodor Kerckring (1640-1693) que investig la osteognesis

137

Historia del oro potable

Mucho se ha dicho de ellos429. En Espaa, los "abogados" de estas posiciones


desencadenaron, con sus propuestas, unas de las ms agrias polmicas en el mbito
mdico-teraputico que se han dado en la historia de la Ciencia de nuestro pas. Los
abanderados fueron los "novatores", muy estudiados, pero difcilmente entendidos.
Actualmente se han revisado sus textos a manos de algunos investigadores y se han
llegado a conclusiones ms acordes con la realidad que las defendidas hace unas
dcadas. Como en el resto de Europa todos (y digo todos) saban de Alquimia y de
Espagiria, tanto sus defensores como sus detractores. Lo que ocurre es que el hecho de
que la conocieran no quiere decir que se sintiera, necesariamente interesados por ella ni
que la aprobasen. Pero s es cierto que todos saban de qu estaban hablando y que el
hecho al que se suele aludir del atraso de la Ciencia espaola no es del todo correcto. O,
simplemente, no es correcto.
Desde 1680 destaca el hecho de que se confunde bastante el concepto de quinta esencia
con el de oro potable, si es que alguna vez ha estado ntidamente separado.
Concretamente en la cuestin de la quinta esencia fue el determinar cules eran los
componentes de la materia, los conocidos como mercurio, azufre y sal. Eran conocidos
sin problemas entre los alquimistas y aledaos, pero incluso esto fue causa de
discusiones por parte de los mdicos racionales anti-novatores. Y, para mayor confusin,
los primeros tambin aceptaban tal composicin hasta en el cuerpo humano:
El fin nico de esta quinta essentia , Agua de la Vida (ya que como
principal escopo se reducen todos sus usos) es corroborar, y confortar la virtud
vital, fortalecer el temperamento del coraon y mantenelle en firme, y durable
vigor, prestando materia excelentemente dispuesta, para que la convierta en
espritu vital, que es el que llaman balsamo de la vida, en que essencialmente
residen el sulphur caeleste de la vida, como agente, que es el calor, y el
mercurio, vegetable que es el humido radical, y primigenio.430
Pero qu decan los mdicos seguidores de la alquimia sobre la quinta esencia
para que se generase tal discusin? Pues que del vino no puede salir nada con carcter
universal, cualidad que s tena la quinta esencia que ellos preparaban: la quinta
esencia universal. El vino, para ellos, es una materia elementada, resultado de un
proceso con varias fase bien definidas, hasta siete para llegar al espritu de vino
rectificado:
Generacin de la vid.
Alimento de la vid.
Llegada del fruto: uvas.
Elaboracin del mosto.
Fermentacin: vino
Destilacin: espritu de vino
Rectificacin: espritu de vino rectificado.
429

Para los objetivos necesarios aqu y por la bibliografa aportada: LPEZ PIERO, JOS MARA,
"Juan de Cabriada y la yatroqumica de los novatores de finales del siglo XVII" y LPEZ PREZ,
MIGUEL y REY BUENO, MAR, "La instrumentalizacin de la espagiria en el proceso de renovacin: las
polmicas sobre medicamentos qumicos", en VVAA, Los Hijos de Hermes: Alquimia y espagiria en la
teraputica moderna espaola, Madrid, Corona Borealis, 2001, 189-239 y 279-346 respectivamente.
430
Delgado de Vera, J., Defensa, y Respuesta justa, y verdadera, de la Medicina racional, y philosophica,
profanada de las imposturas de la Chimica, introductora de el remedio univresal, y agua de la vida de
Alderete. Contra... Luis Amigo y Beltran... que la defiende, Madrid, Antonio Romn, 1687, 113.

138

Historia del oro potable

Para ellos, la quinta esencia verdadera contiene la primera materia de todos los
mixtos, comn a todos los reinos, ya sea el vegetal, mineral o animal, y capaz, tambin
de adquirir cualquier forma. As, que se otorgue a la de origen vegetal tal nombre en
exclusiva era para ellos un error, porque tambin se puede obtener de los animales y de
los minerales. En cambio, sus opositores slo crean en la vegetal como medicamento
excelso y, especialmente, en la obtenida con la rectificacin del espritu del vino. La
sutilidad de las discusiones alcanzaban unos grados tales que resulta difcil discernir
claramente qu era lo que realmente se discuta. Para los alquimistas la quinta esencia
era elementante. Esta propiedad la tiene el caos primigenio, la raz del mixto, el agua
primigenia, la materia primera, etc. y, por ella, se consigue algo elementado. Esto
ltimo es, por ejemplo, el espritu de vino rectificado. En Alquimia se usan otros
nombres para estas cuestiones, tales como natura naturans o natura naturata. Otra
diferencia entre ambos oros potables o quintas esencias es que los seguidores de
Paracelso la obtenan de una tierra metlica muy destilada y circulada, nada que ver
con las de los mdicos racionales peninsulares de fines del siglo XVII.
Unos y otros se tacharon de usurpadores de la verdadera Medicina, de ignorantes
y de malintencionados; y a la altura de las ltimas dcadas de dicho siglo, muchos
mdicos no reparaban en alabar a la Espagiria, como vemos en las palabras del ya citado
Justo Delgado de Vera:
No se condenen por falsos o superfluos, ni los Autores, ni los Libros, ni los
Remedios Chymicos, quando es cierto que la subtilissima Arte Espagirica ,
Chymica Racional, ha ilustrado en gran manera a aquella parte de la Medicina
therapeutica, que se llama Pharmaceutica, y ha enriquecido de remedios
admirables la Medicina operativa, tantos y tales, como refieren las doctissimas
Basilicas Chymicas, que son notorias: assi lo confiessan quantos Doctos oy
escriven [] No se deben culpar la Spagirica, los Autores, Libros y Remedios
Chymicos, sino los Corruptores, Abusores, Agirtas, y Sicophantas de Arte tan
ilustre, como necessaria; estos si se deben detestar, y por impostores publicos,
privallos del fuego, y el agua, que estos son los que cualquiera sana mentis
anathemizara.431
Sin embargo, estas acusaciones tampoco son sostenibles completamente, ya que
podemos pensar que, como se ha venido indicando, estamos y estaban hablando de, al
menos, dos cosas distintas. Una es el espritu de vino rectificado, otra es el oro potable
obtenido por el mismo procedimiento que se aplica al vino 432, la destilacin, pero con
otra planta, segn lo hemos visto con Fr. Esteban de Villa. El tercero sera el preparado
de los novatores, con una tierra metlica. A partir de aqu podemos inferir dos tipos
ms, separados, no segn su modus faciendi, sino por su uso posterior. Ambos tipos son
completamente alqumicos y estn destinados a servir de disolvente para la
realizacin de la Gran Obra; y ambos tienen los mismos atributos que los anteriores.
No obstante hay algunas diferencias, como la nomenclatura usada, que es netamente
alqumica.

431
432

Delgado, 152-153.
O semejante. En cualquier caso la destilacin tiene el papel principal.

139

Historia del oro potable

El primero de estos engloba a la primera materia de todas las cosas, salido del
caos universal y que se concreta elementalmente en el mercurio, azufre y sal, que son
los principios de todos los mixtos, sean del reino que sean. Es el caso de la quinta
esencia del jesuita Athanasius Kircher (1601-1680), que vemos explicado cuando trata
de aclarar otro trmino problemtico, el de la panspermia433.
En trminos semejantes se explic Jean Pierre Fabre (m.1650) 434, unos de los
padres de la Espagiria, para quien, como el anterior, este espritu era comunicado
desde el Cielo a todos los sublunares. De todas formas, que hablara de la quinta
esencia, prefiriendo usar el trmino mercurio, delata sus races de alquimista:
Este calor, pues, es celeste, es la luz, es la vida, la cual se comunica con
nosotros descendiendo del aire del cielo medio; es la ms radical y la misma para
todo el gnero humano, es la ms substancial de nuestras substancias, en la cual
vivimos. De otra forma sera incompartible []; Si se parece a algo es que esta
subtancia necesariamente est compuesta de las tres primeras substancias: sal,
azufre y mercurio...435
Pero quien ms trat la cuestin este tipo de quinta esencia universal fue Gabriel
Claudero (1633-1691), mdico del elector de Sajonia, de quien, a todas luces, tom Luis
de Alderete y Soto las guas para su agua de vida. Su Disertacin sobre la tintura
universal436 es el nico tratado completo dedicado en exclusiva a esta cuestin. En tanto
espacio disponible pudo tratar desde todas las perspectivas cualquier orientacin
relacionada con la misma. Pero nos interesa aqu cules son ya sus aspectos ms
materiales, del todo coincidentes con los del citado Alderete. Claudero deca de la
quinta esencia que es una sustancia catlica (universal), lo ms puro nacido de los
principios de todas las cosas, llegada desde el aire bajo la forma de una sal voltil
invisible, tan penetrable que es capaz de unirse con la sal central de la tierra, formando
un "fijo". De esta forma se opera con ella fermentndola hasta que sea negra y luego
roja.437
Lo que es totalmente cierto es la tremenda variedad de materias con las que se deca que
se poda elaborar dicha quinta esencia. En concordancia con Claudero y Alderete, Jean
van Helmont (1577-1644) tambin propona una tierra metlica arenosa 438 algunos
aos antes; Jean dAubri, mdico de Montpellier, quiso extraerla de las piedras de los
433

Kircher, A., Mundus subterraneus, Amstelodami, Waesberge, 1665, lib. 12, sec. 1, cap. 1, 347 y ss.
Fabre estableci una relacin etimolgica de la alquimia con Cam (hijo de No), al considerarle el
primer artesano. Fue maestro de Limojon de St.-Didier (1630-1689) y alcanz el Doctorado en
Medicina en 1645. En 1688 sus ideas eran discutidas por Christian Langius en su Chimiatri & Practica
longe celeberrimi nunc B. Pathologia Animata, seu animadversiones in pathologiam spagiricam
clarissimi viri Petri Iohannis Fabri, Francofurti, G. H. Oehrlingi. Faber, Pierre Jean, Alchimista
christianus in quo Deus rerum author analogiae chimicas et figuras explicantur, Tolosae, Petrum Bosch,
1632; Manuscriptum ad serenis holsatiae dHerms, Pars, Manget, 1653; Chirurgia spagyrica, Tolosae,
1627, edicin manejada: B.N., 3-3377; Panchymicum seu de anatomia totius universi, Tolosae, 1629, 2
vols. Edicin manejada: B.N. 3-20487-8, ; Myrothecium spagyricum sive phamacopae chymica: occultis
naturae arcanis et hermeticorum scriniis depromptis abund illustrata; Tolosae, P. Bosch, 1628, edicin
manejada: F.F. 61"16"F; Alchimia christiana, Toulouse, Pierre Charles, 1632; Hercules psychimicus, Toulouse, P. Charles, 1634; Abreg des secrets chimiques, Pars, Billaine, 1636, edicin manejada: B.N., 228532 ; Accurtissimi de celeberrimi philosophi... Operum soluminibus duobus, Francofurti, 1652, 2 vols.,
edicin manejada: B.N., 3-73258-9.
435
Fabre, J. P., Chirurgia Spagyrica, Tolosae, 1627, cap. 2, 41 y ss.
436
Claudero, G., Dissertatio de tinctura universali, 1678.
437
Ibidem, Cap. 2 Quod detur in rerum natura?, 195-202.
434

140

Historia del oro potable

ros439, y otros de la tierra aurfera de Hungra, o de la arena de la India Oriental, del


vitriolo... Aparte de la confusin, dicha variedad gener entre sus detractores, ya sean
del siglo XVI o del siglo XVII, cierto jolgorio que, por supuesto, no era otra cosa que
otra forma de desprestigiar a los paracelsistas, ya sean de primer, segundo (espagiristas)
o tercer orden (novatores).
Como vemos, an no se habla de espagiria, aunque el problema ya exista antes de
quedar enmarcado en la misma. Y no es que en el siglo XVII se discutiese de cosas
diferentes, sino que, por medio de las mltiples operaciones de maquillaje y de
camuflaje que recayeron sobre la Alquimia, primero con los paracelsistas, luego con los
espagiristas y, ms tarde con los mdico qumicos, la cambiante apariencia externa
(especialmente el lenguaje) permiti que los mismos temas fuesen debatidos una y otra
vez con renovadas fuerzas. Pero ya se tratar esto en su lugar. Por lo pronto, hemos
podido comprobar que la Medicina oficial, sea cual fuere, aqulla que reneg de los
medicamentos qumicos o la que los acept, atac a los primeros adulteradores de la
Alquimia medieval (los paracelsistas), acept a sus sucesores y sucedneos, que son la
segunda generacin de paracelsianos (los espagiristas) y volvi a atacar a la tercera
generacin de paracelsistas (segundos sucesores de los paracelsianos), los novatores.
De cualquier forma, se puede decir que, tanto unos como otros vean en la quinta
esencia como continente de un magnetismo especfico, a la vez que un vnculo entre lo
universal y lo particular, mezcla y ejemplo de la unin de los aspectos filosficos y
prcticos de la Teraputica. Tambin era para todos ellos la semilla que compona los
elementos puros, que a su vez formaban los mixtos. An ms, era el elemento ms puros
de todos los dems, el quinto elemento, el que es esencial (de ah la quinta esencia). Es
la materia donde reside, en potencia, la forma, esencia material donde el espritu celeste
est encerrado y lugar donde se activa.
Cuando Delgado Vera dispute sobre el agua de vida de Alderete, pondr por
encima esto al etreo de los alquimistas y paracelsistas, ya que no admite que ste
ltimo pueda ser transmitido, mucho menos seminalmente, ni que sea generante. Estos
dos principios de vida estn recprocamente mezclados en el cuerpo y en la semilla, ya
que su destino es la generacin de la misma (excepcin hecha de los vegetales). El
fuego, calor, es el agente de la vida y est en la parte masculina. El agua, la humedad
primigenia est en la femenina; y juntos realizan el vnculo de una misma sustancia que
es el espritu vital.
Tal era la confusin tras la segunda mitad del siglo en la Pennsula que algunos
autores tomaron posiciones conciliadoras. Un texto de gran influencia y muy ledo aqu
fue el Teatro farmacutico del doctor Donzelli, que nos servir de ejemplo para el caso
de unificacin de posturas. Las ediciones impresas que tenemos son todas en idioma
italiano, a pesar del gran nmero existente440. Tan slo podemos consultar el texto en
castellano sin llegar a la imprenta en medio de unos papeles de Medicina escritos por
los jesuitas de Madrid. Es una copia lista para ser impresa y con los aadidos del hijo de
438

Helmont, J. van, Ortus medicinae: id est initia physicae inaudita progressus medicinae nouus in
morborum ultionem ad vitam longam, Amstelodami, Luis Elzewir, 1652, cap. 2, 86-88.
439
dAubri, Jean, Le tromphe de l'Arche et la merveille du monde ou la mdecine universelle et veritable
pour toutes sortes des maladies, Pars, chez lautheur, 1660.
440
Doncelli, G., Teatro farmaceutico dogmatico e spagirico, Napoli, Giancinto Passaro, 1667; Napoli,
Giovanni Francesco Paci, 1675; Venecia, Gasparo Storti, 1681; Venecia, Giovanni Francesco Valnasense,
1696.

141

Historia del oro potable

el autor, Toms, que prepar la segunda edicin, de 1675. l, adems, aadi sus
propios comentarios al texto del padre, lo que enriqueci en gran manera la obra, ya que
no son ni enmiendas ni correcciones, sino, como hemos dicho, aadidos 441.
Probablemente sea el texto manuscrito original del propio hijo y no el de algn copista
de la Orden, ya que la grafa de todo el documento, que incluye recetas medicinales,
comentarios, etc. es de varias manos y las notas estn recopiladas desde fines del siglo
XVI. Del folio quinto al seis vuelto, el hijo de Donzelli trata sobre la Quinta Esencia 442
en trminos tanto filosficos como mdicos y qumicos. En lneas generales, se
inclin por dar al concepto un contenido ms acorde con el alqumico, frente al mdico:
Para mayor claridad es de notar que las aquellas cosas que, aunque
inseparables, las separa el entendimiento por su fecundidad de sus subjetos.
Toman ellos el nombre del modo con el qual el entendimiento haze esta
segregacion, que se llama abstraer. De manera, que la blancura se dize forma
abstraida porque el entendimiento la divide del blanco y ass essencia toma su
denominacion del ser y no es sino una forma abstraida de su suxeto por virtud.
Indica Doncelli que la quinta esencia es la que viene de la regin quinta del
cielo, conocida como la celeste. As hay cinco esencias diferentes. La primera es la
terrestre, ya que la tierra es el fundamento de las cosas y centro de donde se parten la
lineas y la circunferencia con la qual se concertian los globos elementares y celestes.
La segunda esencia sera el agua, o la del agua, intermedia entre la tierra y el aire. La
tercera sera el aire y la cuarta el fuego. La quinta y ltima sera superior a las anteriores
y contara con todas las virtudes de los cuatro elementos sin llegar a predominar
ninguno en ella. Como vemos, est cambiando el nombre de elementos por el de
esencias. Adems:
Controvierten los Hermeticos entre s que el liquor sacado por
destilacion de los mixtos no es propiamente quinta essencia sino
metaforicamente porque todo quanto se halla en esta parte inferior, o es
elemento, o mixto, y no se da medio entre el cielo y los elementos y assi que lo
que llamamos quinta essencia es elementada y no pura, como deuiera ser, assi lo
ensean Libauio y Carlos de Petra Alba. [...] Mas entre los medicos ay una
controversia porque algunos quieren que el mixto de qualquiera condicion que
sea y aun viniente no sea otra cosa que los elementos y que la variedad de las
mixtiones de los primeros cuerpos... Aqu daremos fin a este discurso ya que
emos manifestado los dos puntos, el primero que toca al ser de la quinta esencia,
y el segundo en que se demostra clara y euidentemente estq quinta esencia ser un
ente que como forastero viene a habitar en los mixtos compuestos de los
elementos.
Sin duda, tanto inters por parte de todos hacia esta quinta esencia u oro potable
era debido a la consideracin y estima que debi alcanzar como un excelente remedio
teraputico. Si hemos visto que la polmica se elev hacia los aos ochenta del siglo
XVII, a mediados del mismo no parece que los nimos estuvieran tan exaltados. El
padre Nieremberg habl de ella sin dejar entrever nada ms all de lo normal, sin
441

Donzelli, G., Teatro farmacutico, dogmtico y espagrico de Dr. Joseph Doncelli, napolitano, barn
de Digliola en el cual ensea una multiplicidad del arcano chimico mui experimentado del autor en
orden de la Sanidad, en Npoles por Gio. Francisco de Paz, Gernimo Fasulo y Miguel Mnaco, 1675.
442
Donzelli, G., Ethimologia de la Quinta Essencia y que cosa sea.

142

Historia del oro potable

polmicas, sin tensiones. Lo mismo hizo unos aos antes fray Esteban de Villa (m.
1660). Sus palabras confirman la idea de que, hacia esos aos, la relacin AlquimiaTeraputica-Sanidad entr en una fase de tnel oscuro donde las ideas y los conceptos
convivieron confusamente y sin orden. Fue eso, exactamente, el intento de ordenar los
mbitos y las pertenencias lo que caus la polmica unos aos despus, alcanzando su
punto mximo con los novatores. Por mucho que renegasen de los alquimistas los
mdicos racionales y de sus ideas, el mtodo para la obtencin de la quinta esencia y
del oro potable era netamente por destilacin, es decir, alqumico 443. Fray Esteban llam
tmidos a los mdicos que an recelaban de la chymica, lo que indica que fueron
primero los mdico-qumicos quienes azuzaron a los otros:
Seria muy cforme a razon que los timidos depusiessen todo su recato y
miedo que suelen tener tan grande, quando no se atreuen a ordenarlos (los
medicamentos qumicos), aunque vean morirse a los enfermos, con los que
priuan a vezes de los mayores auxilios que tiene la chimica para uiuir.444
La reaccin, cuando lleg, lo hizo tarde y mal, ya que la chimica, por entonces,
era parte fundamental de la Medicina. Y qu opinaba este boticario-alquimista, adems
de mdico? Conoca y manejaba muy bien el concepto de quinta esencia, sin que ello le
trajese problemas a la hora de ser considerado un gran mdico. Igualmente ocurra con
Andrs Laguna o Nicols Monardes, aunque estos ltimos eran ms recatados respecto
de los medicamentos qumicos. Todos ellos saban, por ejemplo, que el vitriolo, tal cual,
es malo para el estmago, pero si se destila conforme a un mtodo concreto (es decir: se
extrae su quinta esencia), esta nocividad se transforma en excelentes cualidades
teraputicas, ya que:
da gana de comer, [...] deshaze la piedra, quita la sed, y mata las lombrices,
echando della algunas gotas en el liquor que mas a proposito pareciere, y tomada
en vino blanco cada dia por las maanas es muy buena para enflaquecer los
gordos: Por lo qual merecio entre los mismos alquimistas el renombre de gran
Medicina por este enigma: visitabis interiore terrae rectificando inuenies
occultam lapidem ueram medicinam. En que cada diccion comiena por las
letras del nombre vitriolum.445. Pero estos novatores (o casi mejor
antiquatores, visto que seguan el modo de hacer el agua de vida de Paracelso;
es decir, segn se propuso ciento cincuenta aos antes) usaban menstruos
corrosivos y oro comn, algo muy lejano a los componentes vegetales de
Arnaldo y otros, que utilizaron espritu de vino. El color dorado le vena de una
tintura obtenida con flores de romero y salvia, la mayor parte de las veces 446,
aunque tambin se usaba cualquier otra planta, como el lentisco, como y ahemos
visto447.

443

No obstante hay que aclarar que la destilacin inici, respecto de la Alquimia, su presencia en la
Teraputica, antes. Digamos que fue la puerta de entrada de la segunda a la Medicina.
444
Villa, Fr. Esteban de, Libro se simples incgnitos en Medicina, Burgos, Pedro de Valdivieso, 1643, 112.
445
Villa, Fr. Esteban de, 112.
446
Ms adelante veremos varios casos, incluso de gran transcendencia social, asociados al oro potable.
447
Diccionario R.A.E.: Mata o arbusto siempre verde, de la familia de las terebintceas, de madera rojiza,
dura, aromtica y til para ciertas obras de ebanistera, de las ramas puede sacarse almciga, y de los
frutos, aceite para el alumbrado. Abunda en Espaa. En Per: Turbinto.

143

Historia del oro potable

No sera el nico que, a estas alturas, cuando ya se trabajaba mucho bajo la revitalizada
teora corpuscular, como hemos dicho, segua viendo al oro de forma totalmente
alqumica y con unas propiedades teraputicas excelentes. No, en esta ocasin no
me estoy refiriendo al alquimista puro, sino a los mdicos. Es que hubo mdicos
totalmente imbuidos por ideas alqumicas a las alturas de finales del siglo XVII que
pregonaban las virtudes del oro potable como si se tratase de la Piedra Filosofal?
Pues parece ser que s. De hecho, uno de ellos fue Juan Martnez de Zalduendo,
mdico en la ciudad de Vitoria-Gasteiz. En el ao 1699, y en Pamplona, public el
Libro de los baos de Arnedillo, y remedio universal. Sus palabras desprenden toda
su admiracin a la idea de la unidad de la materia segn la alquimia y su
satisfaccin por sus aplicaciones en la Medicina:
"Cosa sabida es que hay un gnero generalsimo de todas las cosas criadas de
quien han nacido los dems gneros, especias, e individuos, y han de seguir su
propagacin hasta el fin de el mundo. Esta cosa es la naturaleza primitiva creada
por Dios: esta es aquel Fnix tan ocultado de los Poetas, que nace en el fuego, se
produce, y tiene su propagacin de s misma: por ningn artificio puede perecer;
existiendo, o en las aguas, o en el ayre, o en la tierra, o en el fuego;
perpetuamente vive, y conserve. Es misterio toda la naturaleza, y su Medicina,
que contiene en s hasta la edad muy larga: Grande es la virtud de todas las sales
en Medicina, de modo que se dize ser virtud de las cosas en el cuerpo
reengendrado, en el qual est la propiedad de la cosa; y assi dixo Alfidio la sal
no es sino fuego, ni el fuego sino sulphur, ni el sulphur sino nuestro Argento
vivo reducido a preciosa substancia celeste incorruptible, con que llamamos
nuestra Medecina."448
Conocido popularmente como "Aguirre", este mdico vio como le aprobaban su
obra para loor propio, varios colegas de profesin, como el doctor Juan Muoz, mdico
de Vitoria, Francisco Fernndez, mdico del Hospital Real de San Juan de Dios, o el
doctor Francisco de Olazagutia. Todos ellos miraban con admiracin las aportaciones de
la Alquimia a la Medicina, como no poda ser menos si queran alabar al autor y a la
materia del texto, a su contenido. "Aguirre" nos habla de los tpicos que generalmente
eran expuestos: una universalidad, una causa primigenia y un arte para captarla y usarla
para el beneficio de la salud humana, todo ello, sin olvidarse de alabar, como pocos o
hicieron, las virtudes del oro, en general y del oro potable en particular, cuya receta
hemos reproducido a continuacin:
Toma oro bien purificado por cimiento, y calcinado, como se ha enseado en su
propio tratado quanto te pareciere, y hecha otra tanta agua gloriosa, y bien
cerrado el orinal porque no pueda respirar; ponlo en cazuela de cenizas, y dexalo
estar a por un da con su noche, dandole tanto fuego, quanto solo yerba
continuamente, el qual dia passado sacale de las cenizas, y ponlo en bao Mara,
dexandole all digerir por otros dos das con sus noches; y dexalo despus
resfriarse, y quita por inclinacin suave lo que estuviere disuelto en otro orinal,
luego al punto cierra, y ponlo en otro Bao que est tibio, y no ms caliente;
porque esta agua disuelta nunca se ha de resfriar: pesa despus tu materia, es a
saber el Oro que no est disuelto, y echa sobre ello otra tanta cantidad como lo
que pesare de su menstruo circulado, y obra como antes, y bacia la disolucin
448

Martnez de Zalduendo, J., Libro de los baos de Arnedillo y remedio universal, Pamplona, Francisco
Antonio de Neyra, 1699, prlogo.

144

Historia del oro potable

con la primera, y as proseguirs este admirable magisterio hasta que todo su oro
sea disuelto en el agua del Parayso. Y quando tu Oro estuviere todo disuelto, pon
toda la dicha solucin en orinal de vidrio, y puesto luego al punto en bao leve,
destila toda tu agua mercurial circulada, hasta que en el fondo de tu orinal quede
en forma de cera blanda: esta materia pondrs en lugar hmedo, y frio, y en seis
dias naturales todo se disolver en agua clara como Estrella resplandeciente. Esta
agua es oro potable sin corrosibilidad, y criado con agua de su naturaleza, sin
mezcla de cosa extraa, del qual oro potable si una gota tan solamente dieres a
un enfermo al parecer muerto, le har revivir con la gracia de Dios, bolviendole
de viejo a moo, porque las qualidades alteradas con su virtud celestial, y suave
la reducir a temperamento, y este es aquel verdadero oro potable
espiritualmente hecho, a quien todos los philosophos mostraron dando voces en
sus libros, en los quales podrs ver todas la virtudes de esta Celestial bebida, y
de aqu colegiras quan lejos se desvian los que de otro modo le desean instituir
pues haciendolo con corrosivos, no se puede dexar de ser a los cuerpos humanos
totalmente contrario, por lo qual los que le hubieren de usar, han de tener
satisfacin de que est trabajado sin corrosibilidad en la forma que se ha dicho, y
por artifice experimentado, y docto en lo Expagrico, pues no es qualquiera
acomodado para hacer tan soberana Medicina."449
Esta profusin de Medicinas Universales existente en la Pennsula, como el agua
de vida Alderete, los polvos de Cornachino o los universales del propio Beinza,
contribuyeron a crear un cierto ambiente de desprestigio. El ndice de su calado es bien
visible a partir del fulgor con que ambas partes se enfrentaban. Vemos un ejemplo, el
que nos diera Andrs Gmez, un representante tpico del cortesano barroco arribista:
"Parece ser razn toquemos algo en la propia, y genuina dificultad, a quien
confieso tener particular horror, temiendo que no me descalabre piedra que ha
sido de tanto escndalo. La Medicina Universal, aquel robusto, y misterioso
Gigante, aquel remedio sanalo todo ha sido el potro, que en diferentes tiempos
ha atormentado el ingenio de los hombres [] Dizen que este assi como
purifica el oro, el mas noble de los metales, libra el hombre, el mas noble de los
animales, de todas superfluidades, purificando la masa de su sangre y
conservando la firmeza, y sustancial mixtion de sus partes slidas. Han hecho
en l sutiles anatomias, mucho alaba Helmoncio su tintura; ms ni l ni otros
han hallado en ella ni en diversas transformaciones de este medio mineral la
Universal Medicina. Mudronse de esta casa a la del azogue, y aqu la toparon
haziendo dl aquel precioso alkahest de Paracelso; quanto lo alaba
Helmoncio bien se conoce en sus escritos los quales, ni en otros se topa con que
se haze, aunque dize ser de suma dificultad. Yo he sido Protomdico en Npoles,
y con esta ocasin he visto muchos privilegios de Chymicos, que de todas
Naciones han venido a aquel Reyno. En aquella Ciudad ay muchos, siendo a
todas luzes el Principe de estos el Cavallero de quien hize mencin al principio
de este Discurso, todos me han confessado ingenuamente no han podido hazer
este celebrado alkahest de Paracelso y Helmoncio [] Ni han perdonado los
Chymicos una suma contemplacin de las sales de la tierra, como se ve en la
449

Martnez de Zalduendo, J., Libro de los baos de Arnedillo y remedio universal, Pamplona, Francisco
Antonio de Neyra, 1699, 416-417.

145

Historia del oro potable

que sacan de la tierra virgen despus del vernal equinoccio, del Vitriolo sacan
el espritu, de quien la Chymica a hecho gran caudal"450

450

GMEZ, ANDRS, Discurso filosofico, mdico, e historial, que a la sombra de la razn, y a la luz de
las Apologias, Luz de la Medicina, y Sol de la Medicina, & c. pretende hallar la verdad en la defensa de
la Medicina Dogmtica, y su Sangra, en la posibilidad del Agua de la Vida, y otras materia adjacentes a
estas dos, como principales, Madrid, AntonioRomn, 1683, 15-15v.

146

Historia del oro potable

CAP. 9: El final del oro potable

EL SIGLO XVIII.
Durante el siglo XVIII, el oro potable, como concepto, deja de tener la unidad aparente
que haba demostrado antes. Ahora su estudio requiere ser enmarcado dentro de unas
coordenadas distintas. A saber, la teora corpuscular y el atomismo, como teora fsica
emergente en el siglo anterior da ahora unos frutos inesperados. Por otro lado, los
mdicos defensores de las teoras de Hipcrates que, en las dcadas inmediatamente
anteriores parecieron mostrarse homogneos en la defensa de una Medicina qumica,
sufrieron disidencias internas apreciables. Otro factor fue que, ahora, a principios del
siglo XVIII, los qumico-mdicos hablan en unos trminos que son sustancialmente
diferentes a los de, por ejemplo, 1680.
Se conoce a este siglo como el del nacimiento y llegada de la Ilustracin. En ella, bajo
el uso de un racionalismo, en ocasiones calificado como salvaje, el hombre empez a
considerar que slo con su razn poda acceder al conocimiento. No es que antes no se
le negara a la razn su capacidad. Por ejemplo, ya Toms de Aquino acept que el
hombre poda acceder a Dios a travs de la razn. Pero en el siglo XVIII, Dios no era un
factor por el que guiarse y dej de ser vlido. De aqu surgi otro problema: si no
aparecan respuestas, sera la razn del hombre quien no fuera capaz de otorgarlas, slo
ella. En definitiva, se presenta esta parte de la historia del pensamiento como aqulla en
que la conciencia humana toma conciencia de s misma. Y en la historia de la ciencia, se
ve como la puesta en marcha y el momento de la orientacin haca un correcto mtodo
cientfico, en el que predomina, respecto a lo que se haca anteriomente, que no haba
cabida para la magia, ni lastres semejantes. Pero junto a esto, pocas veces se tiene en
consideracin que el siglo XVIII tambin destaca porq es el momento de mayor auge de
las conocidas como sociedades secretas. Masones, fracmasones, iluminados,
rosacrucianos y muchos ms se asocian formando grupos que se pueden contar por
cientos, o millares por toda Europa. Adems, sus componentes eran personas
socialmente relevantes y entre ellas estaba depositado gran parte del poder poltico.
Ambas cosas, una ciencia verdaderamente cientfica ejercida en un mbito cuya elite
era, esencialmente elitista. Se conjugaban dos aspectos que, segn se nos presenta a la
Ilustracin, no encajan; es ms, se oponen. Pero no podemos negar que s que hubo
mucho cambio en estos aos, y a todos los niveles. Lo nico que le queda al historiador
es calibrar y ajustar lo mejor posible la importancia de cada factor.
Es en este siglo donde el uso medicinal del oro entra en una cada que le har,
prcticamente, desaparecer. Las causas de su cada como medicamento son varias. De
un lado, se multiplican los experimentos en los laboratorios desde los llamados
qumico-mdicos. Su inters, como se dijo antes, no consista unicamente en buscar
mejores medicamentos; se centraban en mejorar resultados operativos, comprobar todas

147

Historia del oro potable

las variantes, exponerlas y discutirlas451. Tenemos varios testimonios de personas


relevantes, como el del eminente mdico alemn Herman Boerhaave (1668-1738):
"El oro es muy conocido en el mundo, pero es de muy poco uso en
medicina, slo por ostentacin. Se crea que el oro laminado tena alguna virtud,
pero el estmago no acta sobre l. el polvo conocido como "oro fulminante" es
slo una curiosidad. El oro potable, o Tintura de oro ha sido llamado
cariosamente una Medicina. Pero la prctica actual sabiamente ha apartado a
ambos."452
Resulta curioso que todos estos elementos pudieran depurar la amalgama de opiniones
sobre el oro potable, incluso de clarificarlas en unos trminos que, si se hubieran
expuesto antes, hubieran sido capaces de cambiar mucho las cosas. No se trata de decir
que ya, de pronto, se dej de creer en una unidad de la materia. No. Veamos un ejemplo
para comprenderlo mejor. En el ao 1712, un boticario de Zaragoza, Jos Assin y
Palacio de Ongoz public un texto llamado Florigerio Theorico-practico. Nuevo curso
qumico en que se contiene cuatro reflexiones generales. En el mismo, en la pgina 22
hace una reflexin sobre el oro potable que viene a resumir la posicin de ese momento
desde la perspectiva del nuevo atomismo y del especial hipocratismo que se practica por
esas fechas en la Pennsula. Por su importancia no hemos dudado en transcribirlo aqu
totalmente:
"Verdadero oro potable, ni tintura de oro, o plata que realmente pueda
llamarle verdadera tintura, ni la he visto, ni Autores los mas celebres practicos en
Chimica la confiessan practicada, aunque no la tengan por imposible; las que
hasta ahora avemos visto practicadas, realmente no son otra cosa que meras
soluciones de los metalicos cuerpos, reducidos a minimos casi imperceptibles
atomos, los que suspendidos en los poros de los licores accidos dissolvientes,
segn su positura en ellos, en figura rotunda, producen en los licores
dissolvientes el color, o tintura roja".
En estos aos ya se hablaba mucho de los espritus cidos, la sal y cosas semejantes.
Las palabras de Boerhhave se ven apoyadas por el contenido de la conocida
popularmente como Farmacopea de los pobres, un pequeo pero muy conocido texto
editado en Londres en 1718. Aunque se incluyen recetas con mercurio y con antimonio,
no se mencionada el oro en ninguna de ellas453. La situacin y la reputacin del oro y su
uso medicinal parece definitiva en el resumen que hizo Robert James en su Diccionario
medicinal:
"Las virtudes de las preparaciones qumicas de oro son dudosas, ya que
ellas parecen ofrecer su energa, no del oro, sino de los disolventes y otras
sustancias que se mezclan con l [] Por tanto, debemos concluir que el ms
valioso y el ms precioso de los metales es el menos usado en Fsica, excepto
cuando es considerado como un antdoto de la pobreza."
451

Tenemos el mejor ejemplo en Juan del Bayle (1652-?), espagrico mayor en la Botica Real de Madrid.
Lleg a enmendar y enumerar los errores del ms prestigioso mdico francs del momento, Raimond
Vieussens (ca.1635-1715). REY BUENO, M., Los seores del fuego, Madrid, Corona Borealis, 2002,
255-264.
452
Boerhaave, H., Materia medica, Londres, 1755,
453
Coatsworth, R., Pharmacopea pauperum or the Hospital Dispensatory, Londres, 1718, pp. 3, 15 y 16.

148

Historia del oro potable

No le faltaba razn a Jos Assn. La confusin y el excesivo nmero de preparaciones a


las que se llamaban oro potable era algo que posibilitaba un ataque por parte de aqullos
que queran corregir tanta divagacin. Y ello se hizo atacando tanto la prctica como la
teora. Incluso las propiedades y los efectos que generaban a quien era administrado. En
Espaa tenemos varios ejemplos de oro potable que no son sino meras disoluciones por
las fechas inmediatamente posteriores a las quejas de Assn. Lo que llama la atencin es
que dos de ellas estn en textos muy reconocidos. Uno de ellos es el Tyrocinium
Pharmaceuticum Theorico-Practicum, de Juan de Loeches, editado por primera vez en
el ao 1719454. Su "tintura de sol", como la llama, queda especificada que se trata de oro
potable licuado. Es ms, en la explicacin que da, algo que hace despus de cada receta,
dice que este oro potable no es otra cosa que la misma Piedra Filosofal, la Medicina
Universal, que conserva el hmedo radical y renueva el calor de la naturaleza, recrea
todos los espritus de cualquier cuerpo y elimina la malignidad de cualquier
enfermedad. Incluso da la dosis, que es de entre cuatro y seis gotas:
La cal de oro hecha por medio de agua regia y se vuelve en mucha porosidad por
reverberacin. Entonces echa espritu de vino microscpico y digiere en calor de
lea durante un mes en un aso cerrado hermticamente hasta que salga una
tintura roja como la sangre. Decanta esto y echa de nuevo menstruo. Y as,
digiriendo y decantando hasta que la obra est hecha. Todas las soluciones se
deben digerir ocho veces. Entonces separa el menstruo por bao Mara o en
calor muy suave y gurdala para otras ocasiones. Entonces la tintura
permanecer en el fondo en forma de aceite rubicundsimo. Y cada vez que
disuelvas el licor podrs tener oro potable.
Si no fuera porque conocemos de la existencia de ms recetas semejantes, podramos
acogernos a la idea de que es extraa y singular, como posicin sobre el oro potable en
un momento determinado. Pero resulta de algunos aos ms tarde, concretamente, en
1739, nada ms y nada menos que la Pharmacopea matritensis, la gua oficial de la
Farmacia peninsular, daba una receta del oro potable, o de Tintura de oro, como tambin
viene titulada, prcticamente idntica a la de Juan de Loeches:
Oro pursimo media dracma
Agua Regia
dos onzas
Haz la solucin segn el Arte hasta que se disuelva.
Aceite esencial de roca marino, o sea, lavndula o algo similar
Los licores mezclados se agitan y despus se asientan. El agua regia baja, en
color amarillo, y despojada del oro: es el aceita verdadero de roco marino teido
de color amarillo, y el oro impregnado sobrenada. El oro se separa del agua regia
segn la costumbre y se mezcla con espritu de vino exactamente rectificado. Se
deja digerir en lugar templado durante cuarenta das, despus el espritu teido
de guarda.
Por estas fechas un autor castellano, que se haca llamar Teophilo edito un texto en el
que ofreca los rasgos ms definitorios de la alquimia, especialmente en su parte
prctica455. En su idea general presenta al oro potable como el objetivo principal de uno
454
455

Cap. 9. 243-244
Teophilo, El mayor thesoro. Tratado del arte de la alquimia, 1727.

149

Historia del oro potable

de los procedimientos. Una vez obtenido, se usar para la Piedra Filosofal. A esta forma
de trabajar le llam La va hmeda menos universal. Se basa en la operacin con el oro
potable. Al inicio de esta operacin se pretender disolver el oro y retrotraerle, mediante
su disolucin en un "sujeto disolvente", para obtener separadas las partes sulfurosa y
mercurial, que, recordemos, son en el oro las ms puras. Admite tres maneras de
efectuar la solucin:
* Por corrosivos, "fatigando" al oro con destilaciones, circulaciones, etc.
* Por el "circulado menor", primer ente de todas las sales.
*Por el "circulado mayor", disolvente universal o Alkaest.
Es decir, segn la Medicina qumica, segn Paracelso y segn van Helmont. En Espaa
la profusin de referencias a seguir se mantuvo viva por unos aos. Aragn fue un
centro activo de buscadores de la esencia de la materia con fines teraputicos456.
Pongamos el ejemplo de uno de ellos:
el zaragozano Atilano Thomas Manente, quien escribiera las "Notas o advertencias a la presente
obra" en el texto de Bercebal nos dice:

"Estos son los motivos que tuve para aplicarme a trabajar en el nitro,
para conseguir esta tierra inspida de Helmontio [] Ya se desenga
(Bercebal) no ser lo que en Huesca le dixeron ser: Anima mundi, la Avicula de
Hermes Trismegisto, el Alchaest, el agua de Vida de Alderete"
Aquello con que tanto uno como otro trabajaban decan que era capaz de
disolver el oro, siendo usado para las inflamaciones internas. Lo que deca Bercebal era
que el citado espritu es el de la sal comn:
La materia es los caldos cansados que dicen los salitreros que por
imities los arrojan y estos evaporados como dice nuestro fr. Diego hasta el
espritu de miel, se pondr cabeza de vidrio y con poco fuego se irn embiendo
estos espritus hasta que aparezca en la cabeza de vidrio algo de color rojo.
Quita el recipiente, pon otro y continua el fuego cuanto quieras con ms
violencia y cuando no veas subir vapores rojos, aparta el recipiente y cabeza y
echa agua hirviendo a la materia y evapora y da fuego fuerte y en estando la
materia bien calcinada scalo del fuego y despus te dir lo que debes hacer
con ella. Estos espritus son dos, el primero es el noble que tengo por espritu de
sal comn y el segundo es el espritu de nitro. Gurdalos separados y haz
prueba en el primero echndole dos o tres panecillos de oro y salo en lo que
tengo dicho. El segundo tambin por espritu de nitro, en las operaciones tenlo
como a tal y vamos al remanente. Toma esa materia bien calcinada, mulela en
almirez o mortero y haz polvos y los echars en barreos o cazuelas grandes y
sobre ellos pon mucho agua y revulvelos bien con la mano o cucharn, deja
aposar bien el agua hasta que est clara y scala por decantacin. Vuelve a
echar otra vez, haz lo mismo y repite hasta que el agua no tenga gusto de sal,
pon la materia a secar, mulela y psala por cedazo de cerdas."457
456

LPEZ PREZ, MIGUEL, Asclepio renovado. Alquimia y Medicina en la Espaa Moderna (15001700), Madrid, Corona Borealis, 2003, 268-280.
457
BERCEBAL, DIEGO DE, Recetario medicinal y espagrico. Obra pstuma de Fr. Diego Bercebal,
Enfermero Mayor del Real Convento de San Francisco de Zaragoza, Zaragoza, Diego Larumbe, 1713,
19.

150

Historia del oro potable

S en cambio se aprecia una amalgama de opiniones que nos incitan a pensar que
las cuestiones sobre la esencia, el espritu o los componentes de la materia estaban
bastante difusas desde estos aos y los iniciales del siglo XVIII. Estas confusiones
llegaban, incluso, a motivo de sorna, como podemos ver en las palabras de Julio Mara
Rossi, en 1701:
Como assi en la Censura como en la Verdad Brillante se le hizo cargo
de ser pur phantastico que el agua se compagine de sal, azufre y mercurio, a
fuerza de espoleado, haze como que responde aunque guardando (como
acostumbra)... Que importa, Sr. Laberynto que essos PP (padres) que cita, digan
esa extravagancia con su Helmoncio si no lo prueban no haviendo podido hasta
aqui chymico alguno hacer verdadero analisis de el agua, como era necesario
para separarle aquellos tres principios (deles el nombre que quisiere) como es
evidente. El exemplito de el agua en las pipas es indigno de un discipulo de
Helmoncio y tan adepto.458
Poco ms se puede decir del papel del oro potable y de su final, un final abrupto, al
amparo de los avances de la qumica y de la tcnica a lo largo del siglo XVIII. Caspar
Newmann, en su Qumica medicinal, del ao 1754, ya no ofrece ninguna confianza haia
los preparados teraputicos con oro, y relaga su uso a la cultura popular459. Al final del
siglo, el mdico alemn Klaproth ya dijo que lo que se haba llamado el "elixir de oro"
no era otra cosa que una tintura etrea de cloruro de hierro, idntica a la "Tintura Ferri
Clorati" que se encontraba en las farmacopeas.
Pero tras este final precipitado, el oro potable ha quedado en la historia de la Medicina y
de la Farmacia como el hilo conductor de su propia evolucin. No slo de eso, sino
tambin de las ideas que los hombres aplicaron a su esfuerzo por comprender qu tena
el mundo que le pudiera servir para procurarse la salud. De una forma u otra, el oro
nunca ha perdido esto. El oro ahora no cura, no tiene propiedades teraputicas, el inerte
al hombre. Pero dentro de nuestra mente, en lo ms profundo, queda su brillo, su halo
de eternidad. Y muchas personas se cuelgan an cerca del corazn imgenes religiosas
de oro, que, a modo de proteccin, siguen dicindonos que todava sentimos una
fascinacin hacia l, quizs la misma que hace tres mil aos.

458

ROSSI, JULIO MARA, Crisis phyisico-medica sobre el impreso laberinto apolineo... en defensa del
escrito de la verdad brillante, Granada, 1701, 51.
459
Newmann, C., Medizinische Chymie, Zllichau, 1754, especialmente la primera parte del volumen 4.

151

Historia del oro potable

EL SIGLO XIX
He decidido unir los ltimos doscientos aos por un motivo fundamental. Todo lo que
atae al oro potable en estos dos siglos es algo totalmente diferenciado de lo anterior.
As, este medicamento ha perdido ya toda condicin favorable en la Medicina, su
crdito aqu es nulo por completo. Ello no quiere decir que haya, en los textos de
alquimia que se editen ahora, alusiones al oro potable. Pero nunca en relacin con la
Teraputica. Por otro lado, tambin hemos de decir que los datos siguen el camino
descendente del siglo XVIII, al menos durante gran parte del siglo XIX, para aumentar
ligeramente desde, aproximadamente, 1880, con la aparicin de los hiperqumicos,
volviendo a declinar hacia 1940.
Hay que advertir, por otro lado, que este bloque cronolgico es totalmente arbitratrio,
sobre todo por su carcter diverso. Desde el alquimista Cyliani, a quien veremos dentro
de nada, hasta poder comprar por Internet un frasco de oro potable, hay mucha
distancia, quizs demasiada. En cuanto a la alquimia se refiere, queremos dejar patente
lo que a nosotros nos parece una paradoja en la que cae. Veamos. El tono de los textos
alqumicos de estos dos siglos parece contener la idea de la superacin, la de progreso.
Es decir: el alquimista ms prximo a nosotros recibe el mayor crdito. As, un nuevo
libro se convierte en un logro para todos. Por un lado, el interesado en la alquimia se
reconforta sabiendo que no es el nico que la sigue en sus das y que tambin hay
alguien contemporneo que ha tenido xito. Es de esta forma como el citado Cyliani o
Fulcanelli gozan de tanto predicamento como Arnau de Vilanova o Ramn Llull, o
incluso ms. Con ellos la alquimia parece mantenerse viva, aunque entre un grupo de
personas cada vez menor. Sin embargo, y aqu est la paradoja, este avance, esta imagen
de la posibilidad de la realidad de la Piedra Filosofal es lanzada por personas que basan
sus nociones, principios y fundamentos en las autoridades ms tradicionales. Es lo que
se ha dado en llamar la alquimia tradicional, o tradicionalistas. Ellos ofrecen una
novedad, cargada de verdad, pero basada en los pilares ms clebres.
Pero, a pesar de todo, la alquimia no ha logrado el carcter pblico del siglo XVII, los
rasgos de nuestra cultura actual dejan poca cabida a sus contenidos filosficos. Y la
ciencia ignora por completo su pasado. Su afn de superacin le hace mirar siempre
adelante. Lo conseguido slo le es vlido para lograr rpidamente otra cosa que haga de
lo inmediatamente anterior algo obsoleto. Si en el siglo XV la ciencia era una piedra en
el ro que chocaba con el agua, ahora es el barco que deja una estela efmera. Si antes la
ciencia se adaptaba a la cultura, ahora la sociedad se adapta a sus resultados.
En los aos que unen los siglos XVIII y XIX hubo un grupo de personas que alzaron su
voz contra la posicin que el hombre haba tomado para su existencia. Especialmente en
Alemania, se arremeti contra el racionalismo que, segn decan, generaba un tipo de
actividad cientfica totalmente errnea. Un buen ejemplo es el de Karl Von
Ekcarthausen. En resumen, venan a decir que el hombre y el pensamiento que aplicaba
estaba aturdido y que los frutos que se podan esperar de esta disposicin eran
incorrectos. Mediante sus escritos, pedan una vuelta a principios filosfico-religiosos
anteriores, los nicos que hacen que la razn funcione debidamente. En ellos podemos
ver algunas ideas semejantes a las del pensamiento de los alquimistas: la preeminencia
divina como fuente de conocimiento, la unidad oculta tras la diversidad de la naturaleza
y la posibilidad de alcanzar un conocimiento ms acorde con la autenticidad del mundo.

152

Historia del oro potable

Justamente en estos aos sali a la luz una obra de alquimia, firmada bajo el
pseudnimo de Cyliani. Se titulaba Hermes desvelado, y en ella se cuenta, tras unos
comentarios personales y un curioso sueo, cmo logr hacer la Piedra Filosofal. En
realidad repite tres veces el mismo proceso y su contenido es poco esclarecedor. Muchas
de las ideas ah vertidas, sin que digamos que no son propias u originales, se pueden ver
en autores anteriores. De hecho, la primera operacin descrita habla de tomar la
materia que contiene las dos naturalezas metlicas, lo que implica que no parte desde
el principio. En cuanto al oro potable, que es lo que nos interesa, Cyliani trabaja para su
obtencin mediante una secuencia de disoluciones y coagulaciones, al estilo clsico:
La tintura extrada del oro vulgar se obtiene por la preparacin de su azufre, que
es el resultado de su calcinacin filosfica que le hace perder su naturaleza
metlica y la cambia en una tierra pura; calcinacin que no puede tener lugar por
el fuego vulgar, sino solamente por el fuego secreto que existe en el mercurio de
los sabios, vista su doble propiedad; y es en virtud de este fuego celeste,
secundado por la trituracin, que penetra hasta el centro del oro vulgar, y que el
fuego central doble del oro, mercurial y sulfuroso, que se encuentra ah como
muerto y aprisionado, se vuelve desatado y animado. El mismo fuego celeste, tras
haber extrado la tintura del oro, la fija por su cualidad fra y coagulante; y se
vuelve perfecta, pudindose multiplicar tanto en calidad como en cantidad. Esta
tierra, una vez llegada a la fijeza, afecta un color de flor de melocotonero, que da
la tintura o el fuego, que es entonces el oro vital y vegetativo de los sabios; lo que
tiene lugar por la regeneracin del oro por nuestro mercurio. Es preciso pues
comenzar a resolver el oro vulgar en su materia espermtica por nuestra agua de
mercurio
o
nuestro
azoth.
Para conseguir esto, hay que reducir el oro a una cal u xido de un rojo pardo muy
puro, y tras haberlo lavado varias veces con el agua de lluvia bien destilada a un
fuego pequeo, se le har secar ligeramente a un calor de sol; es entonces que se
le calcinar con nuestro fuego secreto. Es en esta ocasin que los filsofos dicen:
los qumicos que-man con el fuego y nosotros con el agua. Tras haber imbibido y
molido ligeramente el xido de oro bien calcinado que tiene su humedad, y
haberle hecho beber su peso de sal o de tierra seca que no moja las manos, y
haberlos incorporado bien juntos, se los imbibir de nuevo aumentando
sucesivamente las imbibiciones hasta que todo parezca como una papilla
ligeramente espesa. Entonces se pondr encima una cierta cantidad de agua de
mercurio proporcionada a la materia, de manera que sobrenade a esta ltima; se
dejar todo al dulce calor del bao mara de los sabios durante cinco das, al cabo
de los cuales se decantar la disolucin en un vaso que se tapar bien, y que se
pondr
en
un
lugar
hmedo
y
fro.
Se tomar la materia no disuelta, que se har desecar a un calor semejante al del
sol; estando suficientemente seca, se volvern a comenzar las frecuentes
imbibiciones y trituraciones como hemos dicho anteriormente, a fin de obtener
una nueva disolucin, que se reunir con la primera, reiterando as hasta que
hayis disuelto todo lo que puede serlo, y que no quede sino la tierra muerta, que
no es de valor alguno. Estando terminada la disolucin y reunida en el vaso de
vidrio bien tapado del que hemos hablado anteriormente, su color es semejante al
del lapis-lzuli. Se situar este vaso en un lugar lo ms fro que se pueda durante
diez das, y despus se pondr la materia a fermentar como hemos dicho en la
primera operacin, y por el propio fuego interno de esta fermentacin, se

153

Historia del oro potable

precipitar una materia negra; se destilar diestramente y sin fuego la materia,


metiendo el liquido que sobrenadaba a la tierra negra, separado por la destilacin,
en un vaso bien tapado y en un lugar fro. Se tomar la tierra negra, separada por
destilacin de su lquido, se la dejar desecarse por s misma, y se la imbibir
luego otra vez con el fuego exterior; es decir. con el mercurio filosfico, visto que
el rbol filosfico demanda ser de tiempo en tiempo quemado por el sol y despus
refrescado por el agua. Hay pues que alternar lo seco y lo hmedo, a fin de
apresurar la putrefaccin, y cuando se percibe que la tierra comienza a desecarse,
se suspenden las imbibiciones, y se la deja despus desecarse por s misma hasta
que haya llegado a una siccidad conveniente, y se reitera as hasta que la tierra se
parezca a una pez negra: entonces la putrefaccin es perfecta. Hay que acordarse
aqu de lo que hemos dicho en la primera operacin, a fin de no dejar que se
volatilice el espritu, o quemar las flores, suspendiendo a propsito el fuego
exterior
cuando
la
putrefaccin
es
total.
El color negro que se obtiene al cabo de cuarenta o cincuenta das todas las veces
que se ha administrado bien el fuego exterior, es una prueba de que el oro vulgar
ha sido cambiado a tierra negra, a la que los filsofos llaman su estircol de
caballo. As como el estircol de caballo acta por la fuerza de su propio fuego, de
modo semejante nuestra tierra negra deseca en s misma su propia humedad
untuosa por su propio fuego doble, y se convierte, (tras haber bebido toda su agua
destilada y haberse vuelto gris), en un polvo blanco denominado aire por los
filsofos, lo que constituye la coagulacin, como lo hemos descrito anteriormente
en la primera operacin. Cuando la materia est blanca. estando terminada la
coagulacin, se la fija llevando la materia a una mayor desecacin con la ayuda
del fuego exterior, siguiendo la misma marcha que hemos seguido en la
coagulacin pre-cedente, hasta que el color blanco sea cambiado a un color rojo
que los filsofos llaman el elemento del fuego. La materia llega por si misma a un
grado de fijeza tan gran-de, que ya no teme los atentados del fuego exterior u
ordinario,
que
ya
no
puede
sera
perjudicial.
No slo hay que fijar la materia como acabamos de hacerlo; hay tambin que
lapidificara, llevando la materia a tener el aspecto de una piedra triturada,
sirvindose del fuego ardiente, es decir del primer fuego empleado, y siguiendo
los mismos medios anteriormente descritos, a fin de cambiar la parte impura de la
materia a tierra fija, privando tambin a la materia de su humedad salina. Entonces
se procede a la separacin entre lo puro y lo impuro de la materia; es el ltimo
grado de la regenera-cin, que se termina por la solucin.
Para llegar a ello, tras haber molido bien la materia y haberla situado en el vaso
sublimatorio, alto, como ya hemos dicho. de tres a cuatro dedos, en buen vidrio
blanco y de un espesor doble del ordinario, se vierte encima el agua mercurial,
que es nuestro azoth, disuelto en la cantidad de espritu astral que le es necesario y
anteriormente indicada, graduando su fuego de manera que se mantenga a un calor
templado, dando hacia el final una cantidad de este mercurio filosfico como para
fundir
la
materia.
Por este medio, se toma toda la parte espiritual de esta ltima en el agua y la parte
terrosa se va al fondo; se decanta su extracto, y se mete en hielo, a fin de que la
quintaesencia oleosa se rena y ascienda por encima del agua y sobrenade ah
como un aceite, y se arroja la tierra que queda al fondo como intil, pues es la que
tena aprisionada la virtud medicinal del oro, lo que hace que no sea de valor
alguno. Se separa este aceite sobrenadante con la ayuda de una pluma blanca de
pichn, bien lavada y mojada, y se tiene cuidado de no perder nada de l, pues es

154

Historia del oro potable

la verdadera quintaesencia del oro vulgar regenerado, en la cual se encuentran


reunidos los tres principios, que ya no pueden ser separados el uno del otro.
Observad bien aqu que no hay que llevar la lapidificacin de esa manera
demasiado lejos, a fin de no convertir el oro calcinado en una especie de cristal.
Hay que regular con destreza el fuego exterior para que deseque poco a poco la
humedad salina del oro calcinado, cambindolo a una tierra blanda que cae como
ceniza. a causa de su lapidificacin o ms amplia desecacin. El aceite as
obtenido por la separacin es la tintura. o el azufre, o el fuego radical del oro, o la
verdadera coloracin; es tambin el verdadero oro potable o la medicina universal
para todos los males que afligen a la humanidad. Se toma, en los dos equinoccios.
De este aceite, la cantidad necesaria para teir ligeramente una cucharada sopera
de vino blanco o de roco destilado, visto que una gran cantidad de esta medicina
destruira el hmedo radical del hombre, privndolo de la vida.
Este aceite puede tomar todas las formas posibles y formarse en polvo, en sal, en
piedra, en espritu, etc., por su desecacin con la ayuda de su propio fuego secreto.
Este aceite es tambin la sangre del len rojo. Los antiguos lo representaban bajo
la imagen de un dragn alado que se posa sobre la tierra. En fin, este aceite
inconsumible es el mercurio aurifico. Estando hecho, se divide en dos porciones
iguales; se conserva una parte al estado de aceite en un tarro pequeo de vidrio
blanco, bien tapado al esmeril, que se conserva en un lugar seco, para servirse de
l al hacer las imbibiciones en los reinos de Marte y del Sol, como lo dir al final
de la tercera operacin, y se hace desecar la otra porcin hasta que sea reducida a
polvo, siguiendo los mismos medios que he indicado precedentemente para
desecar la materia y coagularla; entonces se divide este polvo semejantemente en
dos porciones iguales; se disuelve una parte en cuatro veces su peso de mercurio
filosfico, para imbibir la otra mitad del polvo reservado.
De nuevo, el oro potable. Pero ahora, quien lo hace no tiene por ltimo objetivo su
obtencin. Lo prepara para obtener, con ms operaciones, algo superior al oro potable:
la Medicina Universal, o la Piedra Filosofal. Como podemos ver, Cyliani se acoge a los
postulados clsicos, a la idea del espritu universal del que todas las cosas son
partcipes, incluso el Hombre.
Poco hay ms a lo largo del siglo XIX. En Francia, un grupo de personas, conocidos
como los Hiperqumicos tuvieron un auge al plantear posibilidades qumicas
conectadas con la alquimia, pero sobre el oro potable, poco nos dijeron.
EL SIGLO XX
As llegamos a principios del siglo XX y al protagonismo de la Unin Acadmica
Internacional. Esta institucin tom conciencia de la necesidad de coordinar los trabajos
sobre Alquimia y su Historia, y de aunar los esfuerzos de estudio y de reedicin de
textos, iniciando as una fructfera labor, caracterizada principalmente por una vasta
tarea de catalogacin. Para ello se ayud de la antecitada especializacin de los
historiadores en algunas parcelas que componen la Historia de la Alquimia, ya que hizo
posible agrupar a los mismos segn los mbitos que cada uno desarrollaba. As, la
Alquimia en Grecia fue analizada por Hermann Diels 460, Oskar Lagerkrantz, profesor en
460

Diels, H., Antike Technik, Leipzig,1920, Kleine Schiften zur Geschichte der Antiken Philosophie,
Hildesheim, W. Burkert, 1969.

155

Historia del oro potable

la Universidad de Upsala461, Delatte, Reitzenstein462 y Festugire463. Como arabistas


destacaron Julius Ruska464, Erik John Holmyard 465, Herbert Stapleton466 y Kreaus467; y
como latinistas Edmund Darmstaedter468, Deborah Singer469, Corbett470 y, algo posterior,
Lynn Thorndike (1882-1965)471. Hay que decir que, gracias a que todos ellos eran
grandes historiadores, les debemos mucho en cuanto al conocimiento que tenemos de la
Historia de la Alquimia se refiere. La calidad de los resultados se debi, sin duda, a que
aqullos que trabajaron en la U. A. I. Resultaron ser los mejores historiadores de la
ciencia de su momento, toda una feliz coincidencia.
Unos aos ms tarde, hacia mitad de siglo, y toda vez que los anteriores ya tenan
gran parte de su labor desarrollada, surgieron dos nuevas tendencias en el estudio
histrico de la Alquimia. Una de ellas fue la de los psicoanalistas, encabezada
inicialmente por Carl Gustav Jung472 y luego por Marie-Louise von Franz y Herbert
Silberer, aunque ste ltimo ya tiene publicaciones anteriores a Jung. La segunda, es la
encabezada por Mircea Eliade473.
Paralelamente, desde los aos treinta de este siglo, la mayor parte de la literatura
contempornea referente a la Alquimia, considera a sta como una suerte de revelacin
antigua, transmitida por la va de la iniciacin 474. As, la Alquimia carecera de historia y
su esencia solamente no sera accesible a la bsqueda histrica. Es la corriente conocida

461

Lagercrantz, O., Papyrus Graecus Holmienis. Recepte fr Silber, Steine und Purpur, Upsala, 1913.
Reitzenstein, R., Zur Geschichte der alchemie und des Mysticismus, en Nachritchen der klg.
Gessellschaft der Wissenschafften zu Gttingen, Phil. Hist. Klasse, s.n. (1919), pp. 1-37; Alchemistichte
Lehrschriften und Mrchen, Giessen, 1923.
463
Festugire, A. J., Hermetisme et mystique paynne, Pars, Aubier-Montaigne, 1967, 336 pp.; La
rvelation dHermes Trismegiste, Pars, Lacoffre, 949; Pars, Gabalda, 1950, 4 vols.; Sur les textes
alchimiques, en Revue des tudes Grecques, 62 (1949), pp. 235-236; Alchymica, en lAntiquit
Classique, 8 (1939), pp. 71-95.
464
Es imposible poner un ejemplo elegido entre sus ms de 70 publicaciones. Su bibliografa est en el
libro-homenaje: J. Ruska und die Geschichte der Alchemie. Fesgabe su seinen 70. Gaburtstage, Berln,
1937.
465
Holmyard, Erik John, Alchemy, Londres, Penguin Books, 1956; Madrid, Guadiana de Publicaciones,
1977.
466
Stapleton, H. E., Chemistry in Iraq and Persia in the Tenth Century, en Memoirs of the Asiatic
Society of Bengal, 8 (1922-1923), p. 317-417.
467
Kreaus, Paul, Jabir ibn Hayyan, contribution a lhistoire des ides scientifiques, El Cairo, Instituto
Egipcio de El Cairo, 1942.
468
Darmstaedter, Edmund: Liber misericordiae Geber. Eine lateinischen bersetzung des grsseren kitab
alrahma, en Archiv fr Geschichte der Medizin, 17 (1925), pp. 181-197.
469
Singer, D. W., The alchemical testament attributed to Raymond Lull, en Archeion, 9 (1928), pp. 4352.
470
Corbbett, J., Lalchimiste Lonard de Mauperg (XIVe sicle). Sa collection de recettes et ses
voyages, en Bibliothque de lEcole de Chartres, 97 (1936), pp. 131-141.
471
Thorndike, L., Alchemical Writtings in Vatican Palatine and Certain Other Continental Latin
Manuscripts, en Speculum, 11 (1936), pp. 370-383.
472
La lnea jungiana de interpretacin de la alquimia, dada su importancia, tiene un apartado propio en
este trabajo, al cual me remito.
473
Lo mismo ocurre con Mircea Eliade. Si bien se centra en la Antigedad para explicar sus posiciones,
no puede ser clasificado como un historiador de la alquimia de esa poca, ya que en sus obras prevalece el
aspecto antropolgico.
474
La iniciacin es un trmino bastante ambiguo. Las explicaciones dadas por algunos estudiosos no
terminan de concordar con el uso que es dado por aqullos autores de textos primarios. Iniciar a alguien
en algo es semejante a empezar a escribir en una hoja totalmente en blanco. Es decir, una cualidad
indispensable es que el iniciable lo sea desde el principio.
462

156

Historia del oro potable

como tradicionalista, retomada por un misterioso Fulcanelli 475 y muy bien analizada
por Ren Guenon476 y su discpulo Julius Evola477. A su vez, el esoterismo francs, en
auge a principios de siglo, (al que perteneci Fulcanelli) se hizo depositario y estandarte
del citado saber tradicional478. Pasada la Segunda Guerra Mundial, la presencia de
estas tendencias coexisten y se relacionan, especialmente a travs de las publicaciones,
adems de recibir las influencias que llegaban de los trabajos organizados por la Unin
Acadmica Internacional.
Dichas relaciones y conexiones fueron, a veces,
excesivamente intrincadas. Por un lado, la Alquimia qued subsumida en el mbito de la
Historia de las Ciencias, situacin que llega hasta hoy; qued sujeta tambin a los
debates suscitados en dicho campo.
Actualmente lo ms destacado es la sequa en la investigacin. Por otro lado, una
segunda generacin de los citados tradicionalistas, al ir falleciendo la mayora de
los protagonistas iniciales, abandon el elitismo que les caracteriz, pasando ahora a
actuar popularizando sus ideas sobre la Alquimia. Esta labor de popularizacin fue
llevada a cabo por un grupo de franceses, tales como Eugne Canseliet 479, Ren
Alleau480, Serge Hutin481, Jacques Sadoul482 y Bernard Husson483. Todos ellos
encontraron, finalmente, su manifiesto ideolgico en 1958 de la mano de dos
investigadores heterodoxos, tambin franceses, Louis Pawels y Jacques Bergier484.
La lnea antropolgica iniciada por Mircea Eliade no tuvo la continuidad que
pareci en un principio, fue la corriente psicoanalista (o junguiana) la que tuvo ms
aceptacin. En la actualidad, por mecanismos de derivacin, se ha concretado, o
podemos ver, el desarrollo de sus ideas en la llamada alquimia mstica, hay un auge
gracias a factores externos como la creciente presencia desde hace unos aos de las
disciplinas del espritu orientalistas, el milenarismo, etc. Lo que ha hecho que degenere
de tal guisa, si es que no empez ya con las tribulaciones onricas del propio Jung. En
fin, este ligero repaso introductorio es lo que ser desarrollado en el resto del trabajo
ms concienzudamente.
Sobre Fulcanelli hay mucho dicho ya, y seguro que se dirn muchas ms cosas.
Creo que este es la mejor ocasin para m. As que no la voy a desprovechar: Estoy
absolutamente convencido que este personaje nunca hizo la Piedra Filosofal. Pero
tambin he de reconocer que los textos publicados con su nombre han sido capaces de
generar, desde su publicacin, una influencia en tantas personas que cobraron un inters
inusitadolor hacia la Alquimia que an hoy perdura. Mis reticencias sobre Fulcanelli son
de varios tipos. Una de ellas es el conjunto de fuentes consultadas que se ofrecen en
475

Sobre Fulcanelli: Raynner J., K., El misterio Fulcanelli, Madrid, Martnez Roca, 1982 y Duvois,
Genevieve, Fulcanelli Dvoil, Pars, Dervy, 1992, 212 pp. Recomiendo la segunda, por ser ms detallada
y esclarecedora.
476
Guenon, Ren, El simbolismo de la Cruz, Pars, Chacornac, 1931; Barcelona, Obelisco, 1987.
477
vola, Julius, La tradition hermtique, Pars, Editiones Traditionelles, 1962 y 1968, 244 pp.;
Barcelona, Martnez Roca, 1975.
478
Para una ampliacin, me emito al apartado de este trabajo Alquimia y grupos esotricos, donde se
repasa lo ocurrido en la Francia de primeros de siglo.
479
Ya hablar ms adelante del alumno principal de Fulcanelli. La lista de sus publicaciones es largusima.
480
Alleau, R., Aspects de lalchimie traditionelle, Pars, Editions des Minuits, 1953, 240 pp.
481
Hutin, Serg, Histoire de lalchimie, de la science archaique la philosophie occulte, Marabout,
Verviers, 1971.
482
Sadoul, Jacques, El tesoro de los alquimistas, Pars, Denol, 1970; Barcelona, Plaza & Jans, 1971.
483
Husson, Bernard, Antologa de la alquimia, Pars, Pierre Beldfont, 1970, 326 pp.
484
Pauwels, L. & Bergier, J., Le return des magiciens, Barcelona, Plaza & Jans, 1988.

157

Historia del oro potable

dichos textos. En total, bastantes menos de los que un historiador que desee investigar
algo que desconoce, por ejemplo. Ledas las mismas durante mi investigacin para la
Tesis Doctoral, aunque no por su motivo, pude ver que los mismos, en vez de crear una
imagen idlica de la Alquimia, son testimonios de la variedad de opiniones. Esos autores
de siglos anteriores, segn son presentados, tanto en Las moradas filosofales, como en
El misterio de las catedrales, como testigos del un progreso mental en el correr del
tiempo. Todo ello acompaado del reconocimiento incondicional a cualquier elemento
del pasado capaz de apoyar una imagen ms real y duradera, y de aquel capaz de
garantizar el xito del alquimista. Esta secuencia as presentada, curiosamente, alcanza
hasta el pasado ms inmediato, y sigue hacia el presente, lugar donde, precisamente,
aparece Fulcanelli como la culminacin y el punto ms importante en la historia de la
Alquimia futura. Al menos, as es considerado por muchos de sus seguidores. Pero
cuidado, sus no-detractores, por decirlo as, no son, ni mucho menos, un grupo de
mentecados, que tambin los hay. Entre sus filas conozco de cientficos varios, como
bilogos, fsicos y qumicos. El resultado del efecto Fulcanelli, pienso, el un xito
completo. En la actualidad, se tiene una idea general de su figura como el ltimo
Adepto, consagrado por su misma aureola de equvocos sobre su verdadera
personalidad, el extrao grupo de amigos y sobre la figura no menos extraa de su
alumno aventajado: Eugne Canseliet.
Otra constante que vemos en sus textos es su manejo de la historia. Un
investigador, como tal, nunca podra aceptar sin ms algunas imgenes que present el
autor. Por ejemplo, no se podra aceptar que todos los autores citados sean alquimistas.
Mucho menos que eso, no se podra aceptar que, adems de no serlo, puedan ofrecer la
informacin necesaria para el xito de la Piedra Filosofal. Muchos de ellos no lo tienen
por objetivo de sus trabajos. En contra de esto hay quien alega que lo que pretende
Fulcanelli es demostrar la veracidad de la alquimia ejemplificando la medotologa con
operaciones de mdico-qumicos, que usa a modo explicativo. Puede ser.
Si he de situarme, no me acabo de convencer de la importancia que se le ha dado,
tanto al personaje com a sus obras. Creo que es desmesurada. No niego que tuviera
abundantes conocimientos de qumica y que con ellos practicase sobre ejemplos de
textos alqumicos. Pero en los aos en que salieron a la luz sus obras, ya se pudo ofrecer
una explicacin de muchos de los procedimientos que describa. O, al menos, hacerlo no
parcialmente, como hace l. Sus defensores dicen que esto es para fomentar el inters y
practicar por nosotros mismos. En realidad sus obras tienen el talante de gua completa,
pero desordenada, ofrecienco una visin de la alquimia como Ciencia de las ciencias,
como sabidura suprema. Pero quizs alguien prefiera averiguar eso por s mismo, ya
que, este a priori determina claramente nuestro punto de partida. El libre albedro y la
capacidad de adquirir elementos de juicio propios no son algo que oferte Fulcanelli. Si
aceptamos su visin, la alquimia es tal y como l la ha descrito y as es como
deberamos verla si aceptamos sus palabras. Pero la alquimia no es eso, es un cuadro del
cual cada uno tiene su idea, original, individual y propia. Un cuadro, como la alquimia,
no es algo para ser descrito en general. Cada uno observamos, captamos y entendemos
un cuadro distinto, el nuestro. As es la Alquimia.
La estela de Fulcanelli tiene un protagonista: Eugne Canseliet485. Su figura, como la de
su maestro, est cargada de polmicas. Nunca hizo la Piedra Filosofal, menos an
gracias a las enseanzas recibidas. Qu es lo que falla aqu? O su maestro no era tal, o
485

Es imposible resumir aqu toda la bibliografa referente a los estudios de Canseliet.

158

Historia del oro potable

el alumno aventajado olvid lo aprendido. Afortunadamente una ha tenido acceso a


algn que otro amigo personal de Canseliet, tambin amigo de la alquimia. Es un
seor muy mayor, con una impresionante biblioteca de textos alqumicos, ledos durante
dcadas. No le he preguntado siquiera si me daba permiso para decir su nombre, porque,
aunque lo tuviera, no quiero ser yo el que provoque ninguna inquietud sobre l, venida
de esos creyentes cargados de fe. Pero yo le creo, tengo su testimonio y la certeza que
un hombre como l no necesita, a estas alturas, ningn protagonismo. l fue quien me
dijo cmo Canseliet sigui con la farsa montada intencionadamente sobre Fulcanelli. A
m me sobra y all cada cual.
En los aos posteriores a la edicin de los textos de Fulcaneli, un alquimista ingls se
afanaba buscando entre los metales la forma de conseguir el Mercurio de los Filsofos.
Poco conocido y poco estudiado, Archibald Croken, que as se llamaba, consigui, al
parecer un excelente oro potable. Vivi en Londres en hacia 1930 y escribi el famoso
Alquimia Redescubierta y Restaurada en el ao 1940. En este libro, tras una breve
secuencia histrica de la alquimia, describe sus inicios en la prctica de la Gran Obra,
sus progresos y su xito. Trabaj extrayendo las esencias, los mercurios, de los metales.
De pronto cay en la cuenta de que la faltaba uno, en que no haba reparado, lo que le
llev a emprender su camino hacia el objetivo deseado. Hay quien afirma que sigui un
mtodo de trabajo acorde con ciertos grupos esotricos, incluso que pertenecin a
alguno de ellos, como la Golden Dawn.
Archibald Cockren prepar varios aceites de metales, siendo el aceite de oro el que
contena mayor poder curativo. Hay algunos testimonios de curaciones con el oro
potable de Croken, siempre entre sus conocidos. De la misma manera que haca tres
siglos, su oro potable prolongaba la vida. Pero como producto puramente alqumico,
adems, daba juventud486. De acuerdo con la seora Ithel Colqhoun, Archibald Cockren
muri en la Segunda Guerra Mundial junto en su laboratorio debido a una bomba.
Otros, sin embargo, afirman que sobrevivi hasta 1950 en Brighton, cuando estaba a
punto de lograr la Piedra Filosofal.
Por estos mismos aos centrales del siglo XX, un alemn llamado Alexander von
Bernus, edit su Alquimia y Medicina, una apologa de la espagiria paracelsista, que
debemos enmarcar dentro de las variadas tendencias teraputicas que surgieron en
Alemania hacia los aos 30. Alternando sus prcticas alqumicas con las literarias, von
Bernus produca elixires metlicos y los administraba a enfermos. Tras su muerte, en
1965, su mujer mantuvo abierto el laboratorio.
HOY
En la Facultad de Farmacia de Madrid hay un Museo dedicado a la Historia de la
Farmacia. Es realmente magnfico. Y tambin es el reflejo de lo cmo hoy se considera
a la alquimia en los ambientes acadmicos. Dicho Museo tiene una estupenda
reproduccin de un laboratorio alqumico medieval. Pero est casi escondido, en un
486

Hemos extrado de Internet lo siguiente: Cur a la Sra. Maiya Tranchell-Hayes (Soror Ex Fide Fortis,
Imperatrix de un Templo Alpha Omega) de una desestabilizacin nerviosa dndole tres gotas de aceite de
plata. Cockren tambin salv la vida de Gerard Heym al comienzo de la Segunda Guerra Mundial,
dndole un blsamo cuando este fue herido en el Servicio de Incendios. Durante el ao 1965, Gerard
Heym le dijo a la Sra. Colqhoun que uno de sus amigos, de 95 aos de edad, haba bebido oro potable
dado por Cockren obteniendo gran beneficio; su efecto fue prolongar su vida y su juventud.

159

Historia del oro potable

rincn y separado del resto por una pequea cortina que no deja ver su interior. As es
como est la alquimia hoy entre los crculos cientficos universitarios. Es algo que
existi, pero irrelevante, obsoleto, pintoresco y curioso. Pero nada ms.
Slo hay algo que remedia un poco esta situacin. Algunos historiadores no sienten
tanto desprecio por ella. Al contrario, nos han hecho saber que fue un elemento muy
importante en la historia de las ideas, en la filosofa, en la cultura de la Edad Media y
Moderna. Aunque esto no consiga desvelar su naturaleza, ya que falta investigar su
parte prctica. Hoy no hay, que se sepa, ningn proyecto de investigacin
subvencionado con fondos pblicos que se dedique a reproducir el pasado mediante la
reelaboracin de las recetas, tanto de los boticarios como de los alquimistas. Los
cientficos no precisan del pasado. Y no es la razn de ello el hecho de pensar que no
sea vlido (ya que, por ejemplo, un molino de caf del ao 1850 sigue cumpliendo su
misin), sino porque no es til. Este panorama no sera completo si no dijsemos que
muchos de los cientficos, especialmente qumicos, han echado un ojo alguna vez a la
alquimia. Aunque las ms de las veces de forma privada.
El trabajo del cientfico, en la actualidad, se enmarca en unos parmetros bien asentados
que le hacen guardar unas normas y unas pautas ms o menos estrictas. Un experimento
da el mismo resultado 98 ocasiones de cien, y en la exposicin pblica de los resultados,
no se considera el restante 2 por ciento. Pocos se interesan por l. Lo que hace que la
ciencia se reafirme en s misma, osea, lo que genera su combustible, es el 98 % de los
resultados.
Claro, que el panorama fuera de la ciencia para el oro potable es realmente desolador. Si
hacemos caso a todo, podemos encontrarnos que este medicamento se obtiene desde la
Gnosis, desde los rosacruces, o desde Internet, donde podemos conseguirlo fcilmente.
Eso s, nos advierten que est elaborado segn los mtodos ms tradicionales y que sus
propiedades contrastados son excelentes.

160

Historia del oro potable

161

Historia del oro potable

El oro potable de Conrad Gesner

El oro potable de Arnau de Vilanova

El oro potable de Franois Verny

El oro potable falso de Buenaventura Angeleres (O.F.M.)

La disolucin del oro de Diego de Santiago

El oro potable de Andreas Mathioli


Modus faciendi: Primus disolvendi auri modus per aquam fortem. Habet
Philippus Ulstadius descriptionem auri potabilis quod Joannem de Toledo Hugonem, ambos cardinales (...) qui solus fere, ex ipsius naturae principiis chymicum
tradidit. Sunt similes aurearum aquarum ex vino parandi rationes infinitae
involuminibus Raymundi Lulli quae edita partim... Sed magni est ac... diuturni
laboris partes illas subtiliores vini ad acquaeis & terrestribus recte abstraere &
separare; quod elementorum separationem chymici dicunt.487

El oro potable de Francisco Antonio


Tomad un bloque de estao y quemadlo en una cacerola de hierro (ponindola al
rojo vivo antes de introducir el bloque de estao en ella), manteniendo un fuego
continuo debajo, y removiendo siempre hasta que se convierta en cenizas. Algunas
sern rojas, y estarn quemando durante un da o, como mnimo, durante medio
da. Debis removerlo con un hurgn pequeo de hierro, cuyo mango mida dos
pies de largo.
G.H.M. hizo una cacerola de hierro de un pie y medio de largo y uno de ancho y
de una profundidad de dos pulgadas; y construy un horno en una chimenea con
barras de hierro en la base donde colocaba la cacerola, y un lugar debajo donde
encender el fuego. De esta manera se quemaba antes (a saber, al cabo de medio
da) y el humo no le afectaba.
Guardad las cenizas en un recipiente de cristal bien tapado.
Tomad cuatro onzas de estas cenizas y tres pintas del vinagre de vino tinto ms
fuerte y ponedlas en un recipiente de tipo orinal, colocando primero las cenizas.
Tapad la vasija con lodo y dejadla reposar en un recipiente para Bao Mara

487

Matiolo, P. A., 175-176.

162

Historia del oro potable

caliente durante diez das, al trmino de los cuales la extrais y la ponis en un


lugar fro, dejndola reposar all durante dos o tres das completos para que los
residuos sedimenten en el fondo. Debis agitar el recipiente seis o siete veces cada
da.
Lo que haya quedado limpio vertedlo sin filtrar en un cuenco de cristal a lo largo
de dos o tres hilos de lana y destiladlo en un alambique de cristal hasta que el
producto se aposente completamente. Verted esta agua destilada sobre cuatro
onzas de cenizas frescas de las cenizas de las que fue filtrado el primer licor y
aadid tambin un cuarto de vinagre fuerte de vino tinto. Enlodad el cristal como
habis hecho anteriormente, ponedlo en el Bao Mara y dejadlo que se digiera
durante diez das; luego filtrad esto y destiladlo igual que antes. Por tercera vez,
verted una pinta de vinagre sobre estas cenizas y ponedlo en Balneum durante
diez das; filtradlo y destiladlo tal como ya se ha indicado. Despus de la tercera
infusin, desechad las cenizas.
Destilad todas las infusiones aparte, hasta que el licor claramente se haya
destilado por completo. Tomad esta agua tan pronto como se destile y vertedla
sobre cenizas nuevas, manteniendo el peso y el orden. Repetid siete veces las
infusiones, filtrados y destilaciones. As obtendris, a partir de esta agua, el
menstruum que buscbais.
El Obispo le dio al Dr. Antonie 30 chelines por un cuarto de menstruum. Tomad
una onza de oro puro refinado (que cuesta 3 libras, 13 chelines y 4 peniques),
echadlo en un acuador y limadlo con una lima fina hasta convertirlo en polvo.
Poned esta onza de oro pulverizado en un pote calcinado y llenadlo casi
completamente de sal blanca. Ponedlo entre brasas, donde deber permanecer
siempre caliente durante cuatro horas (si est a demasiada temperatura la sal se
derretir). Finalizadas las cuatro horas, apartadlo y dejadlo enfriar; luego
colocadlo en un mortero y trituradlo concienzudamente; ponedlo en el pote,
calcinadlo, y trituradlo de nuevo. Repetid la operacin cuatro o cinco veces: si es
rojo y azul cuando lo extrais, est perfectamente preparado.
Despus de esta calcinacin y trituracin, ponedlo en un cuenco de cristal y
llenadlo de agua hirviendo; removedlo durante un buen rato hasta que lo ms
grueso se deposite completamente en el fondo. Entonces arrojad el agua y repetid
lo mismo; removed y dejadlo depositarse como antes. Repetid la operacin de
nuevo hasta que el agua, en reposo, no tenga sabor a sal. Haced esto durante dos o
tres das.
De esta onza de oro, apenas habr unos diecisis o diecisiete granos que se habrn
convertido en una fina cal blanca. Para separarla del oro dejad un poco de agua
dulce en el cuenco y removed bien. La cal subir a la superficie, y se separar del
oro vertindola suavemente en otro cuenco. Si no emerge toda la cal blanca,
poned un poco ms de agua, removed de nuevo, y vertedla en el cuenco de la otra
cal; dejad que se deposite y verted luego casi todo el agua, evaporando con calor
el resto hasta que quede completamente seco. Ponedlo tambin en una vasija de
cristal.

163

Historia del oro potable

Entonces, poned el oro que todava no sea cal en sal, tal como ya hemos dicho
anteriormente, calcinadlo, y trituradlo nuevamente cuatro veces; despus lavadlo,
apartando la cal por el mismo procedimiento anterior. El oro que queda calcinadlo
y lavadlo como antes, hasta que todo se convierta en cal.
Tomad una onza de esta y ponedla en una vasija de tipo orinal (de
aproximadamente una pinta de capacidad), y aadid media pinta del menstruum.
Colocad esta vasija en un Balneum caliente durante seis das (bien tapada con
lodo), y agitadla a menudo cada da. Pasados los seis das, dejadla en reposo dos o
tres das. Luego, tirad lo lquido con mucho cuidado para no alterar el residuo.
Aadid menstruum fresco a este residuo, aunque no en tanta cantidad como al
principio; y repetidlo por tercera vez, pero con menor cantidad que en la segunda.
Luego tomad el residuo seco, que es la cal, y guardadlo.
Poned estos licores coloreados en un alambique de cristal y destiladlos en un
Balneum, al principio con un fuego muy suave, hasta que todo lo lquido pueda
ser apartado y lo que quede sea del espesor de la miel. Luego apartadlo y dejadlo
enfriar. Entonces colocad el recipiente en un pote de tierra, poned cenizas a su
alrededor en el interior del pote y colocad ste en un horno rpido pequeo.
Encended un fuego debajo para que el cristal pueda permanecer muy caliente
hasta que el residuo se vuelva negro y muy seco. Podis mirar a travs del
alambique de cristal con la ayuda de una vela para saber cundo se seca y se
amontona. Entonces, apartad vuestro fuego y dejad enfriar completamente el
cristal. Luego sacad la tierra negra. Habiendo extrado esta tierra negra, ponedla
en un cuenco de cristal y trituradla con el fondo de otra vasija redonda hasta
convertirla en polvo. Luego ponedla en un recipiente de cristal de tipo orinal, de
aproximadamente una pinta de capacidad, y aadidle un poco ms de media pinta
de espritu etlico. Colocad este recipiente en un sitio fro hasta que quede rojo, lo
que suceder al cabo de unos diez das. Agitadlo a menudo cada da hasta que en
el espacio de tres das lo podis verter. Entonces echad suavemente el licor
transparente en un alambique de cristal o cualquier otro recipiente de cristal, hasta
obtener ms cantidad. Luego aadid ms espritu etlico al residuo y proceded
como antes. Y si se colorea mucho, aadidle Spiritus Vini por tercera vez, de la
misma forma en que lo hicisteis la primera. Mezclad todos estos licores
coloreados y destiladlos hasta que el residuo (llamado tintura) sea tan espeso
como un jarabe.
Tomad una onza de esta tintura y echadla en una pinta de vino blanco de Canarias,
y as, cuando se clarifique, podris beberlo, lo cual suceder al cabo de un da y
medio.
La Preparacin del Vinagre para elaborar el Menstruum
Vasijas necesarias: conseguid tres o cuatro alambiques de cristal de un galn o
dos de capacidad cada uno, y un Balneum cuadrado de dos pies y medio para que
pueda contener varios recipientes al Bao Mara. Conseguid aproximadamente
unos seis galones del ms fuerte vinagre de vino tinto (el vinagre de clarete o de
vino blanco es demasiado flojo), hecho de tinto, jerez o moscatel, y poned en
marcha al mismo tiempo tantos alambiques como vuestro Balneum pueda
contener. Poned aparte una pinta de lo que fluya en primer lugar, ya que es flojo y
no apto para este uso. Destilad todo el resto hasta que el alambique quede seco.

164

Historia del oro potable

Lavad el alambique con un poco del primer fluido (la flema), limpiadlo con un
trapo y secadlo. Luego echad en el alambique lo que destilsteis y proceded como
antes, separando la primera pinta y repitiendo la operacin cinco veces. As pues,
de un galn debis obtener tres pintas del espritu de vinagre, y de vuestros seis
galones solamente dos galones y dos pintas. Y si vuestro espritu es an
demasiado flojo, destiladlo todava ms.
Guardadlo en un recipiente de cristal tapado para elaborar con l vuestro
menstruum. Debis taparlo con un corcho y cubrirlo despus con una piel.
Debis proveeros de tres fuertes vasijas verdes para elaborar menstruum, de
cuatro pintas de capacidad cada una, con esterillas alrededor de sus bases.
Para enlodarlas, ajustad a su boca un tapn de madera seca, previamente hervido y
secado en el horno; fundid cera gruesa para tapar sus poros, y pegad bien un papel
marrn encima de ello. Luego preparad lodo de arcilla, estircol de caballo, y
cenizas, y enlodadlo todo completamente.
Alambiques de cristal: Dos o tres para destilar las primeras infusiones en la tierra.
Se necesitan tres o cuatro envases de vidrio verde, de tres o cuatro pintas de cada
uno.
La norma de todas las destilaciones: Debis pegar papel marrn en el cierre
superior del alambique, y tambin debis pegar el tubo receptor y el pico del
alambique para que as no se escape ninguna fuerza.
Potes de calcinacin: Debis proveeros de una docena aproximadamente, puesto
que muchos de ellos se rompern cuando sean sometidos a un fuego fuerte; as
pues debis mantener vuestro fuego suave.
FINIS
8

El oro potable de Carlo Lancilloti

El oro potable de Johann Hartmann


tartaro calcinati in ella vilonaria solvatur postea filtretur & coaguletur. Iterum
solvatur & hoc quo isque clarus & pellucidus fiat quinquies vel sexies repatatur,
hoc facto vin.opt.in aliquot phial.vitr. infunde duas earum sibi in vicem cum
orificiias coniunge, infinam usque ad medium imple, cum superiorem per
lignationem diligentissime occluse, & per menses3, 4 vel 5 ita in simum
equinum dimitte ita enim elemente separantur, & ol. In sublime elevatur: hoc per
infundibillum separa & rectifica, reliquum vero destilla, invenies salem in fundo,
quem per solutionem & coagulatione clrifica & asserva. Hoc facto de ol.
Rectificato aliquid praedicto tart. Affunde digerere permitte, & in B. iterum
abstrahe: transcendet Aq. itaque plus ol. Affunde, iterum digere, abstrahe, &
toties repete, donec tart. Vel eius sal dissolvatur: quo viso ig. Fortifica ut sal tart
aut per se totus vel cum ol transcendat: & hoc est menstruum coeleste.
His omnibus it absolutis aurum in aqua regis, cum sale un aqua soluto deprime,
calcem edulcora, exicca, esiq calcis auri part 1 flor sulph part II adde per 12 hor.

165

Historia del oro potable

Fornaci reverberatio impone, deinde refrigera, iterum 2 part sulph addo ut ande
reverbera hoc 20 vicibus vel plurius repete quo usque calx auri fiat mollis &
tumida: huic menstruum praedictum affunde & digere, hoc enim plane & ita
digeritur & corpus velut flocci vel silam. Goss. In eo imatare videantur & est
med. celebratissima in maximis morbis usurpande. Et hoc menst omnia corpora
metalla calcinata ut & margar & correlos dissolvit. Est que arcanum D. Tobiae
Hessen.
10

El oro potable de Hamero Poppio Thallino


In vitriolo per alembicum destilato & oleo salis aurum solve, tunc deo cir.
Infunde per alembicum duodecies, & ita tamen destilla, ut in fundo maneat
humidum, vel madidum: hoc facto sp.vin.affunde iin cellam vinariam pone
ibidemque relinque concrescent pulcherrimi crystali, hoc exime, Aqua per
destillationem abstrahe, quo usque nulli amplius crystalli compareant & nulla
segnatur: calculos seu lapillos in loco calido exicca, in pulverem redige; cum
calida aqua ablue, in spiriti vini coagula & solve iterum digere per b destilla,
habebis oleum et tinctura auri.

11

El oro potable de Leonardo Fioravanti


L'oro potabile un licore divinissimo & senza comparatione, il quale gli antichi
& moderni filosofi l'hanno cercato con ogni ingegno, & arte & fisono messi a
fare questa potione Dioscrides oro, in variis & diversi modi dellequali ne diro
alquanti si a stato il migliore sono adunque stati alcunim che l'hanno voluto
calcinari in diversi modi per ridurlo alla solutione. Altri l'hanno voluto solvere
con acqua forte & altri dipoi la calcinatione lo hanno voluto solvere con acqua
Dioscrides vita & cosi ina infinit Dioscrides loro hanno calcinato senza luce,
trancorrendo per l'arte, senza scientia, n manco esperientia. Maestro da sapere
che quantum que il ridurre l'oro in forma potabile habbia in se dell'imposibile,
tutavia piu facil cosa, Di quel che altri si credere, per mostraremo il modo
Dioscrides fare questo glorioso licore, tanto grato a ciascune & meritamente
percioche egli una essentia molto sustantiale, & quasi una seconda anima
nostra, & un licore di virt cosi grande & cosi nobile che cosa nissuna non
basta a consumarlo, n manca machiar la lucidezza sua, come pu avenire a tutti
gli altri metalli. Et per gusta ragione affermo che l'oro potabile posi fari assai Di
quello, che i filosofo scrivano & credo ch'egli sia veramente l'anima & la vita
nostra, havendome visto Di esso cosse incredibili in varii & diversi casi
importantissimi, pi e pi volte & diversi accidenti. Il modo dunque Dioscrides
fare tal pretioso licore sar questo, cio:
Si piglia una oncia d'oro in fogli, e bisogna poi pigliare una buona polastra
grassa & ammazzarla & pelarla & cosa calda carvagli fuora tutti gli interiori &
aprirla in piu parti, dove piu carna, come nel petto, nelle coscie, e sotto le ale
& andarvi mettendo Dioscrides quello oro battuto tanto che si ascondi tutto.
Dipoi mettari la detta pelastra in luoco, chaper trentasei hori si conservo calda a
calor naturale & l'oro si solvera tutto in acqua, perche qualit occulta Di quella
polastra, che solva l'oro, dipoi leva la via et habbi aqua Di mele destillata con
suoi spiriti, che sia retificata duo o tre volte, & con quella lava quella carne si
polastra tanto minutamente che non vi possi restare cosa nissuna Di quello oro;

166

Historia del oro potable

fatto questo, habbi tanta acqua vitae quanto quella levatura Di carne, et metti in
fieme & per ogni libra Di tale acqua mettivi una dracma Di sal armoniaco, che
sia bianco senza alcuna negrezza & fia meso
12

El agua divina de Zsimo


He aqu el gran y divino misterio, la cosa buscada por excelencia. Esto es todo.
Dos naturalezas, una sola esencia; porque una de ellas entraa y domina a la
otra. Esta es la plata lquida, el andrgino que est siempre en movimiento. Es el
agua divina que todos ignoran. Su naturaleza es difcil de entender: porque no es
ni un metal, ni agua, ni un cuerpo. No se la puede dominar, es el todo en el todo;
tiene el aliento de la vida. Quien entienda este misterio tiene el oro y la plata.
(les origines, 178)

14

Oro potable de un alquimista annimo (1453)

15

El oro potable de Juan Jacobo Wecker (1598)


Paracelso.

16

Oro potable de Juan de Loeches (1713)

18

Oro potable de la Phamacopea Matritensis (1739)

19

El oro potable de Girolamo Ruscelli (1559)

20

El oro fulminante de Nicols Lmery (1681)


Esta operacin es un oro impregnado de los espritus que le hacen saltar
fuertemente, cuando se pone encima del fuego.
Toma la cantidad que quisieres de oro limado, ponlo dentro de una redoma, o un
matraz, y echa encima agua regia (compuesta como diremos en su lugar) que
pese tres o cuatro veces ms que el dicho oro. Pon el matraz sobre la arenas un
poco caliente, y djalo hasta que el agua regia haya desatado tanto oro como
puede contener en s, que lo conocers cuando las evoluciones hayan cesado.
Vaca por inclinacin el licor en un vidrio, y si ha quedado algn oro en el
matraz, disulvelo como antes, con un poco de agua regia, mezcla las
disoluciones, y echa encima agua comn, que pese cinco o seis veces tanto. Echa
despus poco a poco sobre la mixtin espritu voltil de sal armonaco, o aceite
de trtaro, hecho por deliquio, vers precipitarse el otro al fondo del vidrio,
djalo reposar mucho tiempo para no perder nada, despus de haber quitado el
agua por inclinacin, que sobrenada, lava los polvos en agua tibia, hasta que

167

Historia del oro potable

ellos se queden inspidos, hazlos secar dolor a la sombra sobre un papel, o en un


calor muy lento, porque se les pega fcilmente el fuego, y los polvos se van con
gran ruido. Si ha echado una dracma de oro sacars cuatro escrpulos de oro
fulminante muy secos."
21

Oro potable de Martnez de Zalduendo (1699)

22

La quinta esencia de oro de F. Aggravi (1682)

D'aqua stralta di vitriolo romano p.2 (dos partes), una parte de sal nitro. Fia medio
cremente essicato in colcrotat destillasi fin all'ultimi spiriti, che imnmediat solvera
intiero in techino. Esposto al caldo in faggiolo, restara un liquore niente meno del
sengue, fie l'aqua il doppio dell'oro, soprafondendosi al vermiglio liquore aqua di mele
stillata bianca, evacuasi a B per digestione con aqua stillata si libera dall'acredine &
servasi in il licore com'un rubino que ser el alma separada del cuerpo.

168

Historia del oro potable

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Crisciani, Chiara, Il farmaco d'oro: alcuni testi tra i secoli XIV e XV, en Atti dei
Convegno Int. "Alchimia e Medicina nel Medioevo", Pava, 16-18 de marzo de 2000,
sin editar a fecha 8/12/00. Agradezco profundamente toda la ayuda prestada a la
profesora Crisciani, del Departamento de Filosofa de la Universidad de Pava, para la
realizacin de esta tesis doctoral, especialmente ste de poder contar con sus
publicaciones antes de ver la luz pblica. Otros textos de Chiara Crisciani: Alchemy and
Medicine in the Middle Ages, Bulletin de Philosophie Mdivale, 38 (1996), 9-21; Il
corpo nella tradizione alchemica. Teorie, similitudini, immagini, Micrologus, I (1993),
189-233; From the laboratory to the library: Alchemy according to Guilielmo Fabri, en
Garfton, A. & Siraisi, N. (eds), Naturals Particulars. Nature and Disciplines in
Renaissance Europe, The MIT Press, Cambridge (Mass.), 295-320.
Crisciani, Chiara, Oro potabile fra alchimia e Medicina: due testi in tempo di peste, Atti
del VII Convegno Nazionale di Storia e fondamenti della Chimica, L'Aquila, 8-11 de
octubre de 1997, 83-93.

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Element theory was only one aspect of macrocosmic interest. If the Creation was to be understood
primarily as an alchemical separation from an initial chaos, then it seemed appropriate to use this analogy
in geocosmic explanations. Distillation was the model employed for rain, volcanic eruptions, and the
origin of mountain streams. Indeed, the earth itself was viewed as a large distillation flask with a fiery
center which heated underground reservoirs and lava both of which might erupt at the surface.

171

Historia del oro potable


But if the Paracelsians rejected much of the ancient legacy, they remained wedded to the ancient vitalistic
world view. Metals originated in the earth from a union of an astral seed with a proper matrix. The
resultant ore matured in the earth much as a fetus in the mother. And indeed, there is a life spirit that is
essential for both the organic and the inorganic worlds. By the final decade of the sixteenth century this
spirit was identified as an aerial niter or saltpeter.

Para Fray Esteban de Villa (m. 1660) las quintas esencias eran extractos de
substancias: algo obtenido a partir de la substancia de la planta 488. Se haca de cuatro
formas. La primera trataba de resolucin de la misma substancia, originando un licor
de una densidad intermedia entre el agua y el aceite. Generalmente se conocan por
el segundo nombre (aceites) y los ms conocidos eran de vitriolo, de mirra, de trtaro...
La segunda forma, tambin conocida como aceite, s tena un aspecto ms decente,
por as decirlo. Se obtena mediante una destilacin per descensum. Previamente se ha
de lavar bien aquello con que vayamos a trabajar, que sola ser para este tipo, el romero,
cantueso o espliego. Con el agua que hemos lavado la plata la llevaremos hasta casi la
putrefaccin. Durante el proceso hay que estar atentos para cambiar el recipiente una
vez que haya acabado de destilar el agua, momento en que empieza a salir el aceite, en
el que debemos subir el fuego y, claro est, dar la vuelta al vaso ya que su densidad hace
que se recoja mejor por descenso.
El tercer tipo de quinta esencia es la que se extrae de las substancias ridas
tales como la canela, el clavo o el ans. En este caso se usa la destilacin per ascensum y
es preciso dejar que la planta est una da antes ablandndose en agua caliente.
Cuando destilemos la planta con esta agua, saldr primero una flema que hemos de
quitar y que no es vlida. El cuarto tipo es que se saca de los zumos.
Para concluir, no consideramos que la quinta esencia alquimista haya sido
entendida durante el siglo XVII si hacemos caso de las palabras de los propios
alquimistas. Lulio y Ruspescissa hablaron del vino, tanto del blanco como del rojo,
como si fuera el principio material de la quinta esencia filosfica (es decir: el
disolvente universal de los metales, especialmente del oro, necesario para la elaboracin
de la Piedra Filosofal). Aunque tanto estos como muchos otros tambin extraan quintas
esencias y oros potables de elementos vegetales (del vino, del trtaro), nunca podran
ser usados como disolventes metlicos, mucho menos para disolver el oro. Por tanto,
hemos de entender que hablaron por similitud y con la intencin constante de no
desvelar claramente sus operaciones. O, con las palabras de Pernety, que habl desde la
distancia de los aos:
Paracelso ha dicho que aquellos que no pueden encontrar el Alkhaest de los
filsofos, o su Mercurio, solo tienen que trabajar para volatilizar el trtaro y que
con ello, al menos, encontrarn algo til. Esto que acabo de citar de Paracelso
muchos lo entienden de su Gran o Pequeo Circulado. El Vino de los Sabios es su
menstruo o disolvente universal, y la via de la que se extrae es una via que
solamente tiene una raz, pero con muchos vstagos, que surgen de ella, y al igual
488

Villa, Fr. Esteban, Libro de simples incgnitos en Medicina, Burgos, Pedro de Valdivieso, 1643. Sobre
Fr. Esteban Villa: Lpez Prez, M. y Rey Bueno, M., Miropolio Racional de General de Botica de Fr.
Esteban Nez, Burgos, Colegio Oficial de Farmacuticos, 2003, "Estudio Introductorio". Tambin Lpez
Prez, M. y Rey Bueno, M., "Aguas destiladas y aguas alqumicas", en Panacea, Monogrfico El agua en
el Madrid de los Austrias Menores: aspectos nutritivos y sanitarios, (Diciembre-2001), artculo 8,
http://www.ucm.es/info/folchia/abasteci.htm.

172

Historia del oro potable

que un sarmiento, tiene muchas ramas para producir uvas pero slo algunas, por
accidente, adquieren una ms perfecta madurez, al sarmiento que produce las uvas
filosficas est sujeto a accidentes que impiden la madurez de algunas, dejndolas
agraces. Todos tienen la misma raz como nodriza, pero la savia no ha podido
digerirse igual en todas. Y, al igual que con una mezcla de buen vino fermentado y
agraces se obtendra una especie de vinagre disolvente de muchos mixtos de la
naturaleza, de la misma manera, con el agraz y el buen vino de los filsofos se
hace su vinagre disolvente, o vinagre muy agrio.489
Como vemos, la quinta esencia, ya sea simple o compuesta, el oro potable, etc.
tuvo mucha predicacin como medicamento hecho a partir del espritu de vino
rectificado. Otro peninsular muy reconocido y gran hermetista, el padre jesuita Juan
Eusebio de Nieremberg (1595-1658) tambin se inclin por el elaborado as490. An
falta por realizar un estudio profundo sobre las facetas hermetistas de este autor y sus
influencias en su obra. Seguramente se vera entonces que el ambiente centroeuropeo en
los aos centrales del siglo XVII no era muy diferente del peninsular. Nieremberg, autor
de ms de cincuenta libros, nacido en Madrid y de padres alemanes, lleg a tener mucha
consideracin en Alemania. Incluso Leopoldo I ley su Historia Naturae491.
Tambin podemos pensar que, dado el uso y abuso de los ejemplos propuestos
por ambos bandos para defender sus posturas, las interpretaciones de las fuentes eran
intencionadas, como se dijo antes. En tal caso habra que descartar el error o la
ignorancia de las palabras originales. Qu deca Paracelso sobre esto?
Que optase por el preparado a partir del vino no impide pensar que fuese
considerado el menstruo universal, el disolvente que los alquimistas usaban para la
posterior transmutacin metlica. Y esto mismo resulta que no era aceptado de buen
grado por los defensores de la Medicina Racional Espagrica espaoles de fines del
siglo XVII, que, como veremos en su lugar, eran los opositores de los novatores. El caso
ms claro es del de Lulio, quien deca que todo consiste en la quinta esencia del vino492.
No slo en Italia se vea as a la qumica, a la Alquimia y al mucho provecho que ha
otorgado en su relacin con la Medicina. El oro potable de Lancilloti es raro, en relacin
con las dems recetas que hemos ledo. Sobre todo en cuanto que hace una cementacin
de oro con plomo al inicio de las operaciones. El mtodo de la cimentacin consista en
superponer lminas de oro en medio de otras, como es en este caso el plomo. Luego se
calentaban y se recogan sus vapores. Es decir: se destilaban. Otras veces se haca a
"fuego abierto" y se dejaban escapar los vapores, ya que lo que interesaba eran las
cenizas que quedaban depositadas en el fondo del matraz.

489

Pernety, J. A., Diccionario mito-hermtico, Pars, Delalain el mayor, 1758, vino; Barcelona, Indigo,
1993, 532. Cursiva ma.
490
Nieremberg, J. E., Curiosa filosofia y tesoro de maravillas de la naturaleza examinadas en varias
questiones naturales, Madrid, imprenta del Reyno, 1639, Libro I, cap. 13, fol. 21. Sobre este jesuita:
Zepeda-Henrquez, E., Obras escogidas del R. J. Juan Eusebio Nieremberg, Madrid, 1957 y Hugues, D.,
Vida y pensamiento de J. E. Nieremberg, Salamanca, 1976.
491
Listado de obras de Leopoldo en NB, ms. 8011, fol. 101v.
492
Pseudo-Lulio, De Quinta Essentia, Venecia, Giorgio Arrivabene, 1514, fol. 15-17.

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