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EL CONFLICTO DEL SILALA

Una nueva arista se ha presentado en las siempre complejas, inciertas e inestables relaciones con
nuestros vecinos del noreste. Aunque el asunto en s no es reciente, esta vez la forma de enfrentarlo ha
tomado un curso distinto al tradicional.
Desde que Bolivia levant el tema del Silala como un problema hace casi 20 aos siempre
haba sido un conflicto secundario. Sin embargo, a partir del 11 de mayo recin pasado, mediante el Decreto
Supremo N 2760, el Gobierno de Evo Morales cre el Consejo de Defensa de los Manantiales del Silala y
todos los recursos Hdricos en frontera con la Repblica de Chile y la Direccin Estratgica de Defensa de los
Manantiales del Silala y todos los recursos Hdricos en frontera con la Repblica de Chile. Con este acto
poltico-jurdico, el problema del Silala adquiri una gran relevancia en la agenda de las relaciones bilaterales;
curiosamente, aunque Bolivia tiene lmites con cinco pases, estos nuevos organismos solo se enfocarn a los
recursos hdricos ubicados en la frontera con Chile. Sin duda alguna, esta reciente accin boliviana es
consecuente con la Constitucin promulgada por Evo Morales en diciembre del ao 2013, por la cual ese
gobierno se obliga a declarar nulo el Tratado de Paz y Amistad de 1904.
Ya unos meses antes de la creacin del Consejo y de la Direccin Estratgica antes indicados, el 23
de marzo, Morales haba anunciado durante la celebracin del Da del Mar, la decisin de llevar a Chile a un
tribunal internacional por el supuesto uso ilegal de las aguas del Silala. Tres das despus, declar que el caso
sera presentado ante la Corte Internacional de Justicia; el corolario de esa ofensiva del mandatario boliviano
fue el martes 29 de marzo, cuando realiz una visita a la zona, efectuando posteriormente una serie de fuertes
y polmicas declaraciones, personalmente y a travs de miembros de su Gobierno.

Un pequeo gran ro
El ro Silala, tambin conocido como Siloli, es una cuenca hidrogrfica fronteriza que se encuentra
en el desierto de Atacama a 300 km al este de Antofagasta. Su fuente principal se ubica en territorio boliviano
aproximadamente a 4 km de la frontera con Chile, a una altitud de 4.500 m sobre el nivel del mar, desde
donde el curso de agua fluye naturalmente hacia el oeste; luego de recorrer unos 2.5 km, confluye con un
segundo curso de agua que proviene de 400 m ms arriba.
Luego de la unin, a travs de un pequeo can, el Silala baja cerca de 720 m hasta llegar a la
frontera de Bolivia y Chile; contina hacia el oeste unos 7 km para unirse con el Ro Cajn, en Chile, dando
origen al ro San Pedro de Inacaliri. Este ltimo ro es afluente del Loa, el ro ms largo de Chile, que cruza el
desierto de Atacama para desembocar en el ocano Pacfico.
Tiene un largo total de 56 km y un caudal medio de 120 a 180 l/s.

Ms de un siglo de historia
El uso de las aguas del Silala est regulado por lo indicado en el Tratado de Paz y Amistad del 20 de
octubre de 1904, firmado por representantes de la Repblica de Bolivia y la Repblica de Chile con el fin de
terminar el estado de guerra existente entre ambos pases luego de la Guerra del Pacfico. En ese documento,
a partir de lo indicado en el Artculo II, donde se precisan clara y definitivamente los lmites territoriales entre
ambos pases, hay expreso reconocimiento de que el Silala es un ro internacional.

En 1908 la administracin de Potos cedi a la empresa inglesa The Antofagasta and Bolivia Railway
Company Ltda. el uso de las aguas del Silala, mediante un permiso por 99 aos, con la finalidad de abastecer a
las mquinas a vapor que cubran el tramo entre el puerto de Antofagasta y la ciudad boliviana de Oruro. La
concesin fue revocada por el gobierno boliviano en 1997, es decir 10 aos antes de lo estipulado, a pesar que
esta compaa ferroviaria utiliz el agua solo hasta 1961, cuando renov su inventario con mquinas que
utilizaban petrleo disel. A partir de esa fecha, el recurso continu siendo empleado por diversas empresas
del norte de Chile, en especial por la industria minera del cobre y algunas empresas sanitarias de Antofagasta.
Junto con revocar el permiso antes indicado en 1997, Bolivia denunci que el caudal llega a
territorio chileno debido a que la cuenca habra sido desviada de manera artificial por una empresa de
ferrocarriles de Chile para favorecer sus intereses. Con esto, el gobierno boliviano cambi la postura que haba
tenido desde 1904, en cuanto a reconocer que este era un ro internacional.
En el marco de la Agenda de 13 Puntos, instaurada durante el primer gobierno de la Presidenta
Bachelet (2006-2010), ambos pases establecieron conversaciones sobre el caso del Silala; en 2009 se
alcanzara un pre-acuerdo, el que conforme a la naturaleza de ro internacional, estableca el uso compartido
de sus aguas. El gobierno de Evo Morales someti esta propuesta a consulta en el Departamento de Potos,
resultando rechazada debido a que el gobierno local intent agregar el pago de una supuesta deuda
histrica, que el Gobierno de Chile consider improcedente. El grupo de trabajo encargado de discutir la
Agenda de los 13 Puntos, resolvi postergar las conversaciones; sin embargo, a pesar de mltiples intentos, no
se logr retomar el dilogo a este respecto, debido a la posicin intransigente de los delegados bolivianos en
cuanto a negar la naturaleza internacional del Ro Silala y exigir la cancelacin de la supuesta deuda histrica
por parte de Chile.
Un nuevo elemento vino a complicar an ms la situacin en 2013. El gobierno de Evo Morales
proclam una nueva constitucin, que en su Captulo Cuarto REIVINDICACIN MARTIMA, artculo 267,
indica: I. El Estado boliviano declara su derecho irrenunciable e imprescriptible sobre el territorio que le d
acceso al ocano Pacfico y su espacio martimo. II. La solucin efectiva al diferendo martimo a travs de
medios pacficos y el ejercicio pleno de la soberana sobre dicho territorio constituyen objetivos permanentes e
irrenunciables del Estado boliviano.
Con esta proclama, el gobierno boliviano establece una clara intencin de denunciar el Tratado de
1904, lo que sin duda es parte de la estrategia diseada para alcanzar su reivindicacin martima; en ese
contexto, el conflicto por el Silala parece jugar un importante rol.

Situacin actual
Como ya se enunci, a partir de este ao el asunto del Silala ha vuelto con fuerza a la ya complicada
agenda bilateral. El pasado 23 de marzo, en su discurso con motivo de la celebracin del Da del Mar, el
Presidente Morales formul declaraciones que incomodaron al gobierno chileno: Hermanas y hermanos, por
esta razn he instruido a Diremar (Direccin Estratgica de Reivindicacin Martima) a que estudie las
alternativas jurdicas para asumir la defensa de nuestras aguas del Silala ante las instancias internacionales
competentes"1; al mismo tiempo, record la demanda martima del pas ante la Corte Internacional de Justicia
de La Haya por una salida soberana al mar. Agreg que: resulta imprescindible que resolvamos los dems
temas pendientes de la agenda bilateral como el relativo al uso y aprovechamiento unilateral de Chile de las
1

En: www.paginasiete.bo/nacional/2016/3/23

aguas de los manantiales del Silala. Cada da Chile se aprovecha ilegal y arteramente de ese recurso natural sin
compensar este acto abusivo que vulnera nuestro patrimonio. A estas discutibles declaraciones, Morales
sum una posterior meditica visita al Ro Silala acompaado por autoridades civiles y militares, donde reiter
sus dichos.
Paralelamente y en la misma lnea, el Canciller boliviano David Choquehuanca, ha alimentado a la
prensa nacional e internacional con duros comentarios, asegurando en su intervencin ante la 46 Asamblea de
la Organizacin de Estados Americanos, en Repblica Dominicana en junio recin pasado, que compaas
chilenas han intervenido los manantiales para modificar el curso del ro y explotar ilegalmente el recurso
hdrico.
La creacin del Consejo de Defensa de los Manantiales del Silala y todos los recursos Hdricos en
frontera con la Repblica de Chile y la Direccin Estratgica de Defensa de los Manantiales del Silala y todos
los recursos Hdricos en frontera con la Repblica de Chile, dan cuenta de la voluntad institucional de conducir
este problema hasta convertirlo en un contencioso relevante en las relaciones binacionales. El decreto
manifiesta estructuras, tareas, atribuciones y responsabilidades de los dos organismos, posicionndolos en el
ms alto nivel de la conduccin poltica del Estado.
Por otra parte, las infundadas denuncias del presidente Morales sobre la instalacin de nuevas
poderosas unidades militares chilenas2 a 15 km del Silala, realizadas el lunes 9 de mayo durante una
conferencia de prensa en La Paz, permiten suponer una campaa de sensibilizacin dirigida a la opinin
pblica destinada a obtener la solidaridad internacional en su voluntad de reivindicacin martima. Por cierto,
este no es el nico inters: es evidente que la posibilidad de construir una causa que le permita reunir el apoyo
transversal de la comunidad boliviana, con fuerte rdito poltico interno, resulta altamente atractiva.
Esta vez el gobierno de Chile decidi actuar proactivamente y, con mucha reserva, prepar una
denuncia ante la Corte Internacional de Justicia de La Haya, la que present con fecha 6 de Junio. La intencin
ha sido evitar la incertidumbre jurdica por dos aos, plazo en el que Evo Morales declar estara en
condiciones de presentar su propia demanda ante el mismo tribunal. De esta manera, Chile asumiendo la
iniciativa, busca dirimir la contienda rpidamente, teniendo la seguridad absoluta de estar actuando conforme
al derecho internacional.

Lo que viene por delante


Este escenario en torno al Silala plantea otro nuevo desafo para las relaciones bilaterales con
Bolivia. Es claro que la importancia relativa de las aguas de este ro es distinta para uno y otro lado de la
frontera: mientras que para Bolivia solo se utiliza por ahora y mientras no se haga crtica la falta de este
elemento para cubrir las necesidades bsicas de agua de algunos pequeos poblados cercanos a la cuenca,
en Chile es vital para la industria minera y para el abastecimiento de Antofagasta. En consecuencia, pareciera
ser que el Silala le interesa ms a los bolivianos como moneda de cambio para negociar su demanda
martima, que por el recurso hdrico en s.
La conflictividad derivada de la explotacin de fuentes de agua ha preocupado a organismos
internacionales y, por supuesto, esta no fue excluida. El Programa de las Naciones Unidas para el
2

Nunca ha existido tal unidad militar. Lo que efectivamente hizo el Ejrcito de Chile, fue desplegar una pequea patrulla
militar en pueblo de Cariquima, ubicado a 15 km de la frontera con Bolivia y a ms de 300 kms. del rio Silala, con el fin
de reforzar el trabajo policial destinado a combatir el crimen organizado proveniente del vecino pas.

Medioambiente (PNUMA) defini al Silala como una de las cuencas hidropolticas ms vulnerables del
mundo3, considerando como vulnerabilidad hidropoltica al riesgo de conflicto poltico en ros compartidos
por dos o ms Estados. Segn este mismo organismo, la vulnerabilidad aumenta o disminuye a partir de la
manifestacin o ausencia de una serie de factores que caracterizan las relaciones entre los Estados, entre
otros: las buenas o malas relaciones que existan, la existencia o inexistencia de tratados internacionales, la
simetra o asimetra del desarrollo econmico, social o institucional, la variabilidad climtica natural, etc.
A pesar que no existe una sola opinin acerca de si la explotacin de recursos hdricos es causal de
conflictos violentos, atendiendo a la evidencia emprica arrojada por una investigacin de la Universidad
Estatal de Oregon,4 en la cual se estableci que casi dos tercios de los diferendos por aguas de cuencas
internacionales entre los aos 1948 y 1999 fue resuelto con medidas cooperativas, no es posible descartar que
una contienda como la que se sostiene hoy por el Silala pueda llevar a un incremento de la ya existente
tensin en las relaciones entre ambos pases. El anlisis de los factores que permiten suponer el aumento de la
resiliencia o disminucin de la vulnerabilidad hidropoltica en este caso, no es auspicioso (ver infografa).
La iniciativa chilena, en cuanto a denunciar el conflicto ante la Corte Internacional de Justicia de La
Haya, marcha en esa direccin: acelerar el proceso tanto como se pueda y forzar el dilogo, evitando esa
perjudicial condicin de incertidumbre derivada de la eternizacin de desacuerdos, aun cuando sean como
en este caso provocados infundadamente por una de las partes. Por otra parte y segn lo declarado por la
abogado Ximena Fuentes, agente chilena en La Haya, en una entrevista publicada por EMOL el da 01 de julio,
la demanda no tiene un objetivo poltico o comunicacional, sino que solo se pretende que esta Corte
ratifique la condicin de ro internacional del Silala y, en consecuencia, el derecho de ambos Estados de
beneficiarse de l. Agreg que "si esperbamos dos aos en presentar la accin ante la CIJ nos
exponamos primero a un uso comunicacional (de La Paz) y tambin a que Bolivia intente actividades para que
no nos llegue agua y nos pona en una situacin de riesgo que desviaran artificialmente el curso del agua hacia
otro lugar".
La posicin chilena es clara y sustentada en contundentes argumentos histricos y jurdicos: el
Silala es un ro internacional y por tanto sus recursos hdricos deben ser explotados conforme a la normativa
jurdica lo establece, por lo que no cabe la tesis sostenida por Bolivia. Ahora solo queda esperar que la Corte
Internacional de Justicia lleve a cabo el proceso y dictamine en derecho.

CENTRO DE ESTUDIOS ESTRATGICOS

EL PRESENTE ARTCULO NO REPRESENTA EL PENSAMIENTO OFICIAL DE LA ACADEMIA NACIONAL DE


ESTUDIOS POLTICOS Y ESTRATGICOS.

Hydropolitical Vulnerability and Resilience along International Waters LATIN AMERICA AND THE CARIBBEAN. United
Nations Environment Programme, 2007, p. 65.
4
Ibid., p. 5.