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Es peligroso inflar los neumticos con Nitrgeno?

Hace unos das un lector se puso en contacto con nosotros para


comentarnos sus temores sobre la peligrosidad de inflar los neumticos
con Nitrgeno. La tesis que nos haca llegar nuestro comunicante deca
que una rueda de repuesto alojada en el maletero e inflada con
Nitrgeno podra ir perdiendo gas de forma imperceptible hasta causar
la asfixia de los ocupantes del vehculo. Antes de llegar a tan letal
extremo, nos deca, vendran los mareos y los adormecimientos, con el
consiguiente riesgo para la seguridad vial.
Entre los editores de Circula Seguro relemos el mensaje y decidimos
que lo mejor era poner el asunto sobre la mesa. Es peligroso llevar
Nitrgeno en las ruedas? Realmente puede marearnos una fuga de
Nitrgeno en el interior del coche? Puede llegar a ser mortal para los
ocupantes del vehculo?
Lo primero es tener en cuenta algunos datos. El Nitrgeno es un gas
inerte y no deflagrante que est presente en el aire que respiramos. De
hecho es el elemento qumico que ms abunda en el aire, con un 78%.
Luego est el Oxgeno, con un 21%, el Argn, con un 0,9%, y el resto de
elementos y compuestos, de entre los que destaca el dixido de
Carbono, con un 0,03%. Esas proporciones se mantienen de forma
aproximada en cualquier fraccin de aire.
Unos neumticos inflados con Nitrgeno presentan una menor variacin
de la presin ya que el Nitrgeno no sufre tantas alteraciones trmicas
como el aire comn. Con Nitrgeno tambin es menor la infiltracin del
gas a travs de la goma del neumtico. Sin embargo, sobre este punto
hay que tener en cuenta que el poder de retencin del aire en el interior
del neumtico depende tambin de factores tales como el espesor y la
calidad de las gomas utilizadas, la hermeticidad de las uniones entre el
taln y la llanta, entre la vlvula y la llanta y en el mismo mecanismo de
la vlvula de inflado.
En definitiva, se utiliza el Nitrgeno cuando se emplean neumticos
inflados a alta presin en ambientes de alto riesgo y tambin cuando se
precisa reducir un posible sobrecalentamiento del conjunto llanta
neumtico, como sucede en el caso de algunos aviones, por ejemplo. Sin
embargo, y en contra de lo que se cree comnmente, la utilizacin del
Nitrgeno en la alta competicin no es una prctica habitual, sino que
normalmente se emplea aire seco para este cometido.
En cualquier caso, si por el motivo que sea decidimos que nuestro coche
debe llevar Nitrgeno en sus neumticos, la rueda de repuesto no

debera ser una excepcin. Ahora bien, puede representar un peligro


que esa rueda pierda su gas dentro del habitculo?
Se considera que un nivel de Oxgeno inferior al 19% es peligroso para
los seres humanos. Esto quiere decir que la fraccin inspiratoria de
Oxgeno en el aire que nos rodea debe mantenerse por encima de ese
valor. Con una fraccin inspiratoria de Oxgeno inferior al 15% ya
notamos asfixia y el descenso de esta proporcin hasta el 6 o el 8%
puede causarnos la muerte. No estaramos hablando de una intoxicacin
similar a la que se produce por inhalacin del monxido de Carbono, sino
que nos encontraramos ante una asfixia por falta de Oxgeno. Como
sntomas encontraramos, de forma progresiva: mareo, nuseas, visin
borrosa, prdida de conocimiento, convulsiones y asfixia, paro
cardiorrespiratorio y muerte.
Es eso tcnicamente posible? Centremos el problema. Habra que
imaginar un escenario en el cual una rueda de repuesto inflada con
Nitrgeno perdiera su gas y este desplazara al Oxgeno a tal velocidad y
en tanta proporcin que la fraccin inspiratoria de Oxgeno descendiera
de forma relevante en un tiempo mnimo. Y todo esto, con el coche
hermticamente cerrado, detenido y con el motor parado, ya que en
cuanto el vehculo se pone en marcha comienza un intercambio de aire
entre el interior y el exterior del habitculo.
Pero, por encima de todo, hay que considerar una cuestin. Si
quisiramos asfixiarnos con un neumtico cargado de Nitrgeno
deberamos llevarlo en el maletero de un coche en el que el 78% del
volumen del interior del neumtico de la rueda de recambio fuera
superior al 15% del volumen interior del habitculo. Es decir, el volumen
de Nitrgeno presente en el neumtico debera ser lo suficientemente
grande como para poder desplazar al Oxgeno necesario para la vida
dentro del vehculo.
Pongmosle cara a estos nmeros. Cul es el volumen de un
neumtico? Y cul es el volumen de un habitculo? Salgo a la calle con
el flexmetro en la mano y tomo cuatro medidas aproximadas con el
primer coche que pillo: un utilitario cualquiera. Sus ruedas miden unos
siete centmetros desde la parte exterior del neumtico hasta la parte
exterior de la llanta, 165mm de anchura en su banda de rodadura y unos
500mm de dimetro. Hago cuatro clculos bsicos y me sale que el
neumtico tiene un volumen exterior de unos 18,14 litros
aproximadamente. S que el volumen interior del neumtico inflado ser
menor, pero no voy a destrozarle las ruedas al pobre coche para
averiguar el grosor de la goma. Me dispongo a medir por encima el
habitculo del vehculo: 2990 litros, ms o menos.

Total, que si el 78% de 18,14 litros de aire es 14,15 litros, tenemos que
la rueda de repuesto contiene una cantidad de Nitrgeno que queda
muy por debajo de los casi 628 litros de Oxgeno presentes en el
habitculo del vehculo.
Volviendo a las preguntas que nos plantebamos al inicio de esta
entrada Bueno, quiz en un Mini-Cooper calzado con ruedas de bigfoot
y cerrado a cal y canto durante toda una noche podra darse el caso de
que una rueda perdiendo Nitrgeno a buen ritmo llegase a matar a
alguno de los ocupantes del coche. El resto de los mortales, sin
embargo, podemos respirar tranquilos.
Asesoramiento | Actualidad Tcnica Michelin, Dr. Josep Serra

Foto | Flickr (mrwynd), Michelin

Infografa | Josep Cams

Inflar los neumticos con nitrgeno es una buena solucin?

TUS NEUMTICOS DE INVIERNO


La mayora de los centros de distribucin y de montaje ofrecen
actualmente el inflado de los neumticos con nitrgeno. Ventajas?
Menor prdida de presin. Es aconsejable para los que tienden a
olvidarse de verificar la presin de los neumticos.
El nitrgeno es un gas inerte y estable, presente en el aire en una
proporcin del 78%. Es particularmente eficaz para el inflado de los
neumticos. Por dos razones:

Debido al gran tamao de sus molculas, limita las prdidas de


gas relacionadas con la porosidad natural del neumtico. Por
trmino medio, el nitrgeno se escapa del neumtico tres veces
ms despacio que el oxgeno.
Al cambiar el oxgeno por nitrgeno, se impide la aparicin de
vapor de agua, lo que aumenta la longevidad de la goma.

Esto explica que el inflado de los neumticos con nitrgeno se emplee


desde hace mucho tiempo en la aviacin y en las carreras de
automviles, as como en los camiones.

Actualmente, este servicio se propone en la mayora de los centros de


distribucin y de montaje por un precio aproximado de 3 euros por
neumtico.
Las ventajas de un control frecuente de la presin de inflado con
nitrgeno.

Seguridad
Reduccin del riesgo de estallido debido al calentamiento de un
neumtico subinflado
Mejor comportamiento en carretera del vehculo y mayor confort
de conduccin
Mejor adherencia de los neumticos al suelo

Consumo de carburante y longevidad de los neumticos:

Optimizacin de la resistencia al rodamiento, lo que supone un


ahorro de carburante
Optimizacin del rendimiento kilomtrico, lo que aumenta el
periodo de vida de los neumticos

Medio ambiente
Reduccin del consumo de energa, y en consecuencia reduccin de los
gases de efecto invernadero.
Aumento del periodo de vida del neumtico, lo que reduce el volumen
de desechos que hay que reciclar.
El consejo de rezulteo
Si fuese necesario, puede inflar con aire un neumtico inflado con
nitrgeno.

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