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La Crisis de la Agricultura Convencional, la Sustitución de Insumos y el Enfoque

Agroecológico.

Elaborado por Peter M. Rosset, Ph. D., Director Ejecutivo Institute for Food and Development Policy
(Food First) Revista Agroecología y Desarrollo CLADES Nº 11/12, Noviembre 1997.

Contenidos de la Lectura:
1.- Introducción
2.- Agricultura Sustentable y Crisis Agricola
3.- Dimensiones económicas y sociales de la crisis
4.- Dimensiones ecológicas
5.- Las raíces de la crisis
6.-.Agricultura sustentable: ¿Una respuesta adecuada a la crisis?
7.-La práctica vigente es alarmante
8.-Hacia un método agroecológico
9.-Conclusiones
10.Evaluaciones

1.- Introducción*
Este trabajo nos plantea tres temas que debemos enfrentar en el Desarrollo Rural:

La transición productiva desde una agricultura convencional a una agricultura sustentable,
especialmente en la pequeña propiedad, diferenciando el enfoque agroecológico del
denominado sustitución de insumos, al que sólo se le asigna un valor instrumental útil para
potenciar sistemas productivos deteriorados;

La reducción de la dependencia de los agricultores de los mercados de insumos, que conlleva
procesos de endeudamientos crecientes, como única vía para aumentar la rentabilidad de la
agricultura y;

La necesidad de situar la transformación productiva en espacios territoriales específicos con
características ecológicas determinadas, lo que obliga a ampliar la capacidad de gestión de los
productores a nivel local y poder actuar como empresarios en mercados cada vez más
integrados y globalizados.
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están condenadas al fracaso. ocasionada por los cada vez más altos costos de la tecnología agrícola moderna que consumen cualquier aumento de las ganancias agrícolas. sociales y ecológicas de la crisis. a través del cual las industrias transnacionales han podido apropiarse del concepto de sustentabilidad para sus propios fines.. menos dañinos al medioambiente. El artículo hace una dura crítica al enfoque de la "sustitución de insumos". de la larga crisis en que ha entrado la agricultura "moderna" industrializada del estilo Revolución Verde? Para responder esta pregunta comenzaremos haciendo un bosquejo de las dimensiones económicas. Luego plantea las implicancias del transplante mecánico hacia las economías del tercer mundo. En nuestra opinión. y examinaremos la contradicción que persiste en su interior a consecuencia del dominio del discurso de la substitución de insumos (sobre todo en los países capitalistas). donde supuestamente se origina la agricultura indsustrial. Debido a la sobreproducción y la monopolización de la comercialización por las empresas transnacionales. con una especial mención de la fragilidad de los hábitats campesinos. en el marco del cual se buscará un paradigma alternativo que permita revertir la situación. como se muestra en la figura 2. tanto del Primer Mundo como del Tercer Mundo. Es evidente que 3 millones de productores fueron desplazados por razones económicas. Una vez hecho esto procederemos a examinar el concepto de agricultura sustentable a la luz de cada una de estas dimensiones. sin considerar el lado económico. Sin embargo. 2. la prevalecencia del discurso de la substitución de insumos disminuye considerablemente el potencial de la agricultura sustentable para atacar de raíz las causas de la crisis socioeconómica y ecológica que enfrenta la agricultura moderna. La estrategia de substitución de insumos se basa técnicamente en la búsqueda de insumos agrícolas alternativos.. y no principalmente ecológicas. La figura 1 muestra la considerable disminución que ha sufrido el número de agricultores en los Estados Unidos durante el período de la postguerra. es conveniente comenzar con los Estados Unidos. en la parte final el autor propone diferenciar lo que constituye un enfoque agroecológico que armoniza la rentabilidad económica con sustentabilidad ambiental y la necesidad de utilizar insumos biológicos durante el período de transición. por lo que las alternativas que se ocupan del lado ecológico de la ecuación. 3.Dimensiones económicas y sociales de la crisis Aunque la crisis de la agricultura convencional moderna es universal y afecta tanto a las economías desarrolladas como a las del Tercer Mundo. los precios de los alimentos se han mantenido estacionarios por mucho tiempo. 2 . Lo cierto es que los agricultores estadounidenses han ido cayendo en una situación de insolvencia. lo cual es el primer indicio de la crisis. sin cuestionar ni la estructura de monocultivo ni la dependencia de insumos externos que caracterizan a los sistemas agrícolas.Agricultura Sustentable y Crisis Agrícola La pregunta clave de este trabajo es: ¿Será capaz la agricultura sustentable de sacar a los agricultores. explicitando que muchas de las voces que defienden la producción orgánica como el camino a la sustentabilidad están comprometidas con este esquema por ser el camino que han decidido transitar las grandes empresas transnacionales productoras de insumos biológicos.El análisis comienza con el impacto que ha tenido la agricultura industrial en la desaparición masiva de granjas familiares en USA al involucrarlas en un proceso que ha culminado en la erosión de los recursos naturales productivos y en un endeudamiento imposible de solventar por este tipo de productores.

En algunos lugares de los EE. 1991. 1995). la disminución de materia orgánica y biodiversidad asociada a ella. el uso de plaguicidas en los EE. Un patrón similar se observa con los fertilizantes químicos. Goering. 1990. en las variedades y en la densidad de la siembra que debían aplicarse al monocultivo. por otra parte. y luego en los fertilizantes químicos que permitían reemplazar las prácticas de fertilización más laboriosas (tales como la aplicación de estiércol y la rotación de cultivos) por un simple compuesto químico. Carroll. pero el porcentaje de las pérdidas de cultivo a causa de insectos se duplica (Botrell. Hewitt y Smith. 1979). y en general sus pequeños márgenes de ganancia no han sido suficientes para cubrir los intereses de su deuda. a la uniformidad genética.mientras que los costos de los insumos manufacturados se han elevado considerablemente (Wessel y Hantman. Hewitt y Smith. 1995. lo cual ha provocado oleadas de bancarrotas y cierres de negocios. Los agricultores han tenido que endeudarse para pagar tractores que cuestan US$ 40. 1983. Desde el principio. 4.UU. 1993).. responsable del aprieto económico en el que se encuentran los agricultores. Así. Vandermeer y Rosset. la eliminación de enemigos naturales y la resistencia a los plaguicidas desarrollada por insectos. 1994). la ciencia agrícola estadounidense estuvo orientada a aumentar al máximo la productividad de aquel factor que más limitaciones ponía al desarrollo de la economía norteamericana: la mano de obra. La reducción en la eficacia de los productos agroquímicos es un síntoma de estos problemas. 1995). 1988. Es importante señalar que tanto la sobreproducción como los altos costos de producción son el resultado de la misma tecnología produccionista.UU. 1995. entonces. Los fertilizantes favorecían la 3 . Norberg-Hodge y Page. Guither. ya que hoy es necesario aplicar dosis mucho mayores para aumentar el rendimiento. así como la aparición de plagas debido a la generalización del monocultivo. la salinización. Los agroecólogos. la cual es. 1989.Las raíces de la crisis Las raíces de estos problemas residen en el contexto socioeconómico en el que se originó la mayor parte de la agroindustria moderna. la compactación. Baumes y Meyers. Un modelo alternativo tendrá entonces que reducir drásticamente la dependencia en insumos y equipos externos para ayudar a los agricultores a salir de esta crisis. Las opiniones en cuanto a las causas subyacentes de este fenómeno varían. y del mundo. 1995). La ciencia agronómica se concentró. Altieri y Rosset. tanto del lado de los costos como del de los precios. los rendimientos se encuentran en franco descenso (Hewitt y Smith. Hay quienes piensan que los rendimientos se están nivelando debido a que se ha alcanzado un nivel muy cercano al máximo rendimiento potencial de las variedades actuales.000. Strange. aumenta 10 veces. NRC. Krebs. pese a la disminución en productividad por unidad de área que ocasiona. hierbas y enfermedades de los cultivos (Altieri. entonces. Los mecanismos que explican este proceso incluyen la degradación de las tierras por la erosión del suelo. cuando podrían lograrse aumentos con el uso de mucho menos insumos químicos (McGuiness. el agotamiento de las aguas del subsuelo. 1994).. la deforestación y la desertificación.000 y cosechadoras que valen US$ 100. la mecanización temprana de las prácticas agrícolas condujo inexorablemente al monocultivo. por lo que es necesario recurrir a la ingeniería genética para rediseñar las especies cultivadas (Tribe. opinan que la nivelación se debe a una constante erosión de la base productiva de la agricultura debido a prácticas no sustentables (por ejemplo.Dimensiones ecológicas La prueba más clara de la crisis ecológica es la desaceleración de los rendimientos promedios de los cultivos en los Estados Unidos (figura 3). 1993. 5. En los primeros 30 años del período de la posguerra.

engendró brotes de plagas que fueron contrarrestadas con insecticidas sintéticos. 1990. 1995). 1995). mientras que un número importante debe depender crecientemente de la venta laboral a medida que pierden acceso a la tierra. A medida que el desarrollo del capitalismo progresa en la agricultura. En muchos casos estos hogares continúan compartiendo en mediería sus parcelas de tierra con vecinos o miembros de la familia. Constituye de este modo una clase amortiguadora entre la burguesía y el proletariado en una población rural cada vez más polarizada. Los costos de maquinaria. En muchos casos el nivel deteriorante del ingreso alcanzado con la combinación de producción casera y trabajo asalariado en las áreas rurales o por la migración temporal. con su carácter pequeño-burgués. el bajo nivel de ingresos fomenta continuamente una migración permanente. la ausencia de rotación de cultivos y de diversificación eliminó los mecanismos de autoregulación. sino que el mercado regula las condiciones laborales y la propiedad de la tierra. Bajo el capitalismo ¿son los campesinos un sector social transitorio en proceso de descomposición. ha sido la misma naturaleza de las fuerzas sociales y económicas que impulsaron la generación de tecnología la que nos ha conducido a la crisis actual. Altieri. Al mismo tiempo muchos agricultores quebraron. a pesar de los subsidios que eran insuficientes para pagar los intereses de las deudas que habían tenido que incurrir. 1990. [siguiente página La conceptualización del campesinado dentro del modo capitalista de producción como elemento oscilante de clase entre propietario y trabajador es reveladora también de la posición política de los campesinos. está ligado económicamente a la burguesía pero ideológicamente a la masa de campesinos. también economizadores de mano de obra (Perelman. de los hijos e hijas con edad suficiente para aprovechar su propio costo de oportunidades en el mercado laboral. Entre los estratos inferiores del campesinado. la superestructura institucional y los mecanismos de extracción de excedente entre los sectores. además de la especialización de la producción. desde el hogar. Los campesinos en América Latina aparecen integrados en forma contradictoria al modo de producción capitalista. Goering et al.. lo cual se acentuaría más tarde por la enorme inversión en maquinaria necesaria para cosechar un solo cultivo. Buttel. En años recientes. Así pues. Además. a la venta o compra de trabajo asalariado y a la posibilidad de capitalizar dentro de este modo de producción. que está siendo absorbido por el proletariado industrial o de servicios y la pequeña burguesía?. una cantidad de reformas promovidas por el estado han intentado recrear esta categoría 4 . con su práctica de sembrar plantas básicamente en soluciones de nutrientes. es decir. 1993. Esta contradicción se agudiza en la medida que no sólo la producción está integrada y guiada por el mercado.especialización. debido a que los precios de sus productos no aumentaron. de productos químicos agrícolas y otros insumos han favorecido a las fincas de mayor tamaño. Esto empuja a la especialización como productores de bienes. [siguiente página]. convirtiendo a los monocultivos en agroecosistemas altamente vulnerables. exige que la familia entera se vaya al medio urbano donde el trabajo temporal puede ser más fácil de encontrar a pesar de las altas tasas de desempleo. el monocultivo y la mecanización. dependientes de grandes cantidades de insumos de origen químico (Altieri. venden totalmente. El campesinado superior. Carroll et al. pero después de un tiempo. incluso más impone un tipo de rol al gobierno absolutamente funcional a las grandes corporaciones que la globalización está incentivando. el que impone las formas de organizar la economía. 1977.. la separación en el espacio de ganado y cultivos. los modos feudales y comunitarios se descomponen liberando a sus campesinados que son incorporados al modo capitalista como un sector sumamente inestable de productores directos sujetos a la diferenciación basada en su acceso a los medios de producción. El monocultivo extensivo.

esta transición puede durar mucho tiempo y el número absoluto de campesinos en el tercer mundo puede aumentar todavía mucho más en el futuro bajo la doble fuerza de la explosión demográfica y de la descomposición de los modos feudales y comunitarios que lanzan a sus campesinos al modo capitalista de producción. constituye una hipótesis arriesgada. Un ejercicio que se concentre solamente en paliar los impactos ambientales. tiene pues dos dimensiones: una ecológica y otra socioeconómica. sociales y económicas. ya que la supuesta transición no implica un ritmo particular. 6.-Agricultura sustentable: ¿Una respuesta adecuada a la crisis? La crisis de la agricultura.aunque no siempre explícita. o de los intereses económicos que perpetúan la crisis. sin ocuparse ya sea de la difícil realidad social que enfrentan los agricultores. ambiental y político que hace la familia campesina para generar un excedente económico que satisfaga sus necesidades de reproducción biológica y productiva. La focalización en la capitalización tiene estrecha relación con el desafío de la reproducción social. 5 . 1995). hay quienes consolidan sus activos y otros que se proletarizan. 1991. políticas y económicas. Cualquier paradigma alternativo que ofrezca posibilidades de sacar a la agricultura de la crisis en que se encuentra debe considerar las fuerzas ecológicas. sin embargo. los planes de colonización. social. aceptando que los campesinos no constituyen una clase homogénea sino que en su interior hay quienes se enriquecen y quienes se empobrecen. Por tanto. la cual cuenta con estrategias de ingresos cada vez más complejas. está condenado al fracaso. en este trabajo se plantea que el análisis de la economía campesina debe tener como unidad básica la familia. el foco de preocupación en este artículo está en comprender el proceso de gestión económico. Esto significa considerar a la economía campesina integrada a la economía local y nacional con grados diversos de articulación con la economía global. lo señalado exige analizar las variables que amplían las oportunidades de la familia y en los mecanismos que utiliza la economía mayor para apropiarse de su valor agregado. 1993). Considerando lo dicho. controversial y difuso debido a los intereses en conflicto y a las diversas definiciones e interpretaciones de su significado (Lelé. La redistribución de la tierra. productivo. así como de la penetración del capital. El concepto de sustentabilidad ha sido.dimensión política. La cuestión de la producción agrícola ha pasado de ser puramente técnica a convertirse en una cuestión más compleja que se caracteriza por tener dimensiones sociales.con el propósito de una estabilización política. Entender al campesinado como un estrato social transitorio bajo el capitalismo. Allen y Van Dusen. Esto es precisamente nuestra preocupación cuando hablamos de agricultura sustentable. Allen. y los esfuerzos en el desarrollo rural tienen esta significativa . culturales. 1990. El concepto de agricultura sustentable es una respuesta relativamente reciente a la disminución en la calidad de los recursos naturales o de la base productiva de la agricultura moderna (Altieri. por ejemplo. En realidad. Desde un punto de vista operativo. ambas interrelacionadas y procedentes de las condiciones históricas de la agricultura estadounidense.

y un solo factor limitante. se concentra en los niveles más superficiales de integración del agroecosistema. un plaguicida microbiológico ampliamente aplicado en lugar de los insecticidas de origen químico. plaguicida en este caso. El impulso es básicamente tecnológico. En contraste con esto. por ejemplo. el antagonismo. y se caracteriza por conservar la misma mentalidad frente al factor limitante que ha dirigido la investigación agrícola convencional en el pasado. perpetuando un procedimiento que alivia en lugar de enfrentar las causas reales del desbalance ecológico. En el caso de tierras explotadas mediante métodos convencionales a largo plazo. en los que se centra la agronomía clásica. incluye en su biota bacterias que proporcionan y fijan nitrógeno. el problema real es a menudo un suelo muerto. En el caso hipotético de una deficiencia de nitrógeno. estéril. como puede ser una falla en los mecanismos generales de circulación de nutrientes. el resultado del enfoque del factor limitante es inevitablemente que. para lo cual se considera a la úrea como el insumo apropiado. y así sucesivamente. en un momento determinado hay un solo factor que limita el incremento del rendimiento y ese factor puede ser superado mediante un insumo externo apropiado. así como múltiples propuestas para lograr ajustes importantes en la agricultura convencional. en lugar de pensar que se trata de un factor limitante puede considerarse síntoma de un malestar sistémico subyacente. Una vez que se ha superado la barrera del primer factor limitante. El enfoque principal ha sido la substitución de aquellos productos agroquímicos que han resultado responsables de muchos de los problemas asociados con la agricultura convencional por insumos menos nocivos. un suelo saludable. biológicamente rico. el cultivo. pueden ser vistos por la nueva ciencia de la agroecología como síntomas que encubren la enfermedad subyacente de un agroecosistema. es decir. Un suelo así no es adecuado para el flujo de nitrógeno proveniente de la materia orgánica en descomposición. Este tipo de tecnología está relacionado con el enfoque técnico conocido como substitución de insumos. los rendimientos pueden volver a elevarse hasta que otro factor. tomando en cuenta una sola especie. Por una parte. niega las abundantes bases científicas proporcionadas por la ciencia agroecológica en cuanto a la importancia de los niveles más altos de interacción. Desde un punto de vista práctico. o para la fijación biológica. por ejemplo. [siguiente páginas] De acuerdo con éste. contaminado por productos químicos y con poca materia orgánica. y su baja porosidad y naturaleza compacta conducen a la rápida pérdida de fuentes de nitrógeno de origen químico provenientes del exterior. Este enfoque presenta muchos problemas. social y económico. Ese factor entonces requiere de otro insumo. como el Bacillus thuringiensis. y la interacción directa e indirecta de múltiples especies. El énfasis ha pasado ahora a los insumos de composición biológica que pueden ser adquiridos. con abundante materia orgánica y una diversidad de microorganismos. Los agrónomos y otros científicos agrícolas han sido instruidos por generaciones con la "ley del mínimo" como dogma central.Este concepto ha generado mucha discusión. se vuelve limitante. de modo que sea más viable a nivel ambiental. [siguiente página].1993). supongamos una plaga. En 6 . y comercializado a través de grandes laboratorios químicos con marcas como Dipel y Javelin. ya sea biótico o abiótico. al tiempo que viven libremente y mineralizan este elemento a partir de la misma materia orgánica. es confrontado por otro problema "inesperado" Si él o ella utiliza úrea para solucionar el problema del nitrógeno como factor limitante. Los factores limitantes. Por otra parte. él o ella se enfrenta muy a menudo a un brote de plagas de insectos chupadores. a medida que un agricultor "resuelve" un problema. incluyendo la sinergía. deficiencia de nitrógeno. cuyo número aumenta dramáticamente a medida que aumenta la disponibilidad de nitrógeno soluble en la sabia de las plantas de las cuales se alimentan (McGuinness.

el Manejo Integrado de Plagas (MIP). Las publicaciones dirigidas a los agricultores orgánicos se encuentran cada vez más con anuncios de plaguicidas biológicos de alto costo. a medida que los costos impuestos por la reglamentación gubernamental para introducir nuevos productos químicos se vuelven cada vez más prohibitivos. ni del hecho de la disminución de los rendimientos. o junto con ella.La práctica vigente es alarmante En este contexto. el agricultor debería iniciar un programa diseñado para reconstruir la estructura del suelo y la materia orgánica.. con una comunidad biótica saludable que se mantiene a sí misma (Magdoff. dependencia de combustibles fósiles. Los plaguicidas biológicos. manteniendo a los agricultores dependientes de tecnologías externas. Las tiendas naturistas de alimentos se encuentran abastecidas de comida procesada. 1995. 1978). Por una parte. Los venenos de amplio espectro convencionales. De este modo. están desapareciendo rápidamente del mercado debido a que las plagas se han vuelto resistentes a ellos. y se les ha desprovisto de menos fibra al ser procesados. extractos vegetales en venta por las grandes compañías agroquímicas y cosas similares. podría ser controlada por sectores empresariales sólo movidos por el lucro. La agricultura orgánica.lugar de aplicar úrea.[siguiente página] Los plaguicidas son un ejemplo de lo anterior. es ahora atrayente para aquellos que alguna vez fueron sus detractores (Moore. los elementos responsables de la crisis agrícola permanecen como están: monocultivo extensivo. Por último. Además. la agroecología es un enfoque alternativo que va más allá del uso de insumos alternativos para desarrollar agroecosistemas integrales con una dependencia mínima de los insumos externos. ni la reducción de la biodiversidad funcional de los agroecosistemas. la mera substitución de insumos en la agricultura alternativa o "sustentable" es preocupante. enemigos naturales criados en insectarios comerciales. 7. composts comerciales. que sí tiene su lugar correcto en una transición planificada de la agricultura convencional a la agroecológica. sin contemplar una transición más completa constituye un peligro. Los cambios corren el riesgo de ser marginales eliminándose un plaguicida tóxico para substituirlo por un producto biológico o en lugar de la úrea. y una muy fuerte necesidad de capital. y toda una nueva generación de plaguicidas. Hay evidencias de la hegemonía que va adquiriendo este enfoque discutiblemente sustentable. ¿A qué se debe esto? A que los planificadores corporativos se han dado cuenta de que se puede hacer negocios más interesantes con las prácticas alternativas que con la agricultura convencional. y a que las patentes originales están llegando a su fin. con la diferencia de que los ingredientes son "naturales" u "orgánicos". la productividad y la protección de los cultivos (Altieri. ofrecen una salida fácil para el sector industrial abastecidos de la 7 . control de insumos por la industria transnacional. debido a los altos costos de la maquinaria y de los insumos. El énfasis está en el diseño de sistemas agrícolas complejos. que alguna vez fueron las bases de toda una industria. vista hasta ahora como un concepto holístico. 1995). con sus fuertes inversiones de capital y su dependencia del monocultivo. 1993). Si bien estos cambios pueden ser vistos como un avance en una dirección más benéfica para el ambiente. este enfoque no toma en cuenta elementos críticos como el endeudamiento en que han caído los agricultores. 1995). son incorporadas cantidades considerables de estiércol o composts comerciales de alto costo. puesto que deja intacto la lógica de la agricultura convencional. consideramos que la prevalecencia del modelo de la substitución de insumos. una de las batallas libradas por las compañías de productos agroquímicos en un principio (van den Bosch. en los que las interacciones ecológicas y la sinergía entre componentes biológicos reemplazan a los insumos para proporcionar los mecanismos necesarios para el mantenimiento de la fertilidad del suelo. Western Crop Protection Association.

y en muchos casos más eficaces que el metil paratión. que puede costar unos $150. así como los extensionistas de los gobiernos y los representantes de las casas comerciales. Los agricultores se han vuelto más conscientes de los problemas ambientales y han mejorado las técnicas de cultivo. por ejemplo.. La agricultura ha respondido a la demanda de plaguicidas de mínimo riesgo. 20-21) La MIP no es una fórmula para eliminar o reducir el uso de plaguicidas. si no fuera por el hecho de que los agricultores no pueden soportar más alzas en los costos de producción. apoyándose en la noción de que es mejor que la industria obtenga ganancias a partir de productos inofensivos al ambiente y más adecuados.00. que es la agroecología. tales como el Javelin¨. [siguiente página] Estos productos son en realidad más inofensivos. 1994. Un caso interesante y que constituye una excepción a la regla. a base de materia prima local. Sin embargo.00 anuales. Puede parecer fácil adoptar una postura conformista ante esta situación. recomiendan a los agricultores el uso de nuevos productos biológicos inocuos y eficaces. y sin grandes costos de divisas. pp. 8 .00 adicionales por un insumo esencial para la producción? En términos más generales.. Las fábricas del Tercer Mundo producen ahora metil paratión (el principal culpable del envenenamiento por insecticidas de agricultores y trabajadores agrícolas en todo el mundo). o incluso el Avermec¨.000. recién patentados.. producto cuya patente ha terminado. Rosset... son aquellos en donde la producción es local. en todas partes se cree que más de la mitad de todo el dinero invertido en investigación y desarrollo en la industria de plaguicidas se destina a los productos biológicos. y se consigue en Centro América. entonces los bioplaguicidas no ofrecen una salida para la crisis. y cuentan con un anzuelo publicitario en medio de la tendencia general hacia el MIP y otras alternativas.. y desarrollando y comercializando nuevos productos dirigidos a plagas específicas y menos dañinos al ambiente.. 1996). Como resultado de esto.. Es indudable que la industria agroquímica sabe hacia dónde soplan los vientos. Por último. Por otra parte. Como se trata de productos nuevos. pueden cobrar regalías y obtener amplias ganancias. existe una mejor alternativa. la tecnología de substitución de insumos no ofrece una solución a las implicaciones ecológicas de la crisis.00 por litro. Aunque los datos actuales son un secreto comercial celosamente vigilado. estos productos ofrecen también una oportunidad para que dichas compañías se promuevan como miembros de la sociedad civil preocupados por el ambiente. que con productos que lo contaminan. (Western Crop Protection Association. los programas de MIP con financiamiento internacional. es necesario hacerse la siguiente pregunta en la forma más cruda: ¿qué es más dañino a la salud de una familia de agricultores cuyo ingreso anual puede estar muy por debajo de los US $1... Hoy día asistimos a una virtual revolución en investigación y desarrollo de plaguicidas que proporcionarán aún mejores opciones de control de plagas para los agricultores. exponerse a las bocanadas ocasionales de metil paratión. los productores de plaguicidas han también respondido invirtiendo miles de millones de dólares en investigación.00 por litro. El desafío que enfrentan los legisladores es reconocer y recompensar a los plaguicidas de menor riesgo. o tener que pagar $393. que puede costar más de $400..agricultura. como es el caso de los Centros Reproductores de Entomófagos y Entomopatógenos (CREEs) en Cuba (Rosset and Benjamin. a un costo de cerca de US$ 7. Debido a que su uso es extremadamente peligroso y a que ha perdido gran parte de su eficacia a través del tiempo.9. Más aún. si los productos alternativos elevan los costos de producción para los agricultores del Primer y Tercer Mundo (ya en aprietos económicos) y aumentan en forma excesiva su dependencia de los proveedores de insumos externos. 1995. El autor también compartiría esta idea.

la agroecología enfatiza la interrelación de todos los componentes del mismo. como lo hacen las tecnologías de la Revolución Verde. su capacidad para enfrentar riesgos. diseñar y administrar agroecosistemas alternativos que afectan no sólo a los aspectos ecológico-ambientales de la crisis de la agricultura moderna. preferencias y recursos de grupos específicos de agricultores y agroecosistemas regionales. y mejorar el reciclaje de nutrientes a través del uso de leguminosos. 1995). (3) reducir la pérdida de nutrientes mediante el control eficaz de la lixiviación y la erosión. Las tecnologías agroecológicas no se concentran en la estipulación de la productividad bajo condiciones óptimas. y otros mecanismos adecuados de reciclaje. no es enfocarse en tecnologías específicas. y a identificar el potencial para lograr una biodiversidad que dé paso a una sinergía benéfica que posibilite el mantenimiento o la recuperación de un estado relativamente estable. (5) mantener la producción deseable al conservar los recursos naturales (por medio de 9 . los animales.. así como las complejas dinámicas de los procesos ecológicos. y especialmente bajo condiciones marginales que generalmente predominan en la agricultura de granjas pequeñas.8. El sistema de producción debe: (1) reintroducir niveles funcionales de biodiversidad al sistema. Las tendencias actuales en agroecología invitan a los investigadores a involucrarse con el conocimiento y las habilidades de los agricultores. la vegetación. La agroecología va más allá del panorama unidimensional de la genética. sino en una gama de tecnologías que incorporen diversos cultivos. abono orgánico y composts. el reciclaje de materiales. Lo que importa. el reciclaje y la administración de biomasa y residuos. la estructura y la función. sino también a los aspectos económicos. el reciclaje de nutrientes y el mejoramiento de artrópodos y antagonistas benéficos. puede ser muy detallado (Altieri. sino que más bien aseguran la continuidad de producción bajo una amplia gama de condiciones climáticas y de suelo. (2) reducir el uso de energía y recursos. la rotación a base de legumbres. Una vez entendidas las características ecológicas de la agricultura tradicional -a saber. El acercamiento a la etnociencia (es decir. la agronomía y la edafología de los agroecosistemas. 1995).es posible obtener información muy importante para el desarrollo de estrategias agrícolas adecuadas a las necesidades. sociales y culturales (Altieri. tales como la activación de la biología del suelo. de manera que se tenga una relación de alta productividad con bajo uso de energía. [siguiente página] El comportamiento de los agroecosistemas depende básicamente de la interacción de los diversos componentes bióticos y abióticos. la eficacia que tienen las mezclas simbióticas de cultivos en la producción. y los suelos. es posible iniciar una sinergía que dé paso a procesos ecosistémicos mediante ciertas funciones ecológicas. la integración de animales.Hacia un método agroecológico La agroecología se ha convertido en la disciplina que proporciona los principios ecológicos básicos para estudiar. y regular la cantidad total de energía que ingresa al sistema.en la autosuficiencia alimentaria de algunas comunidades. El conocimiento campesino de los ecosistemas genera a menudo estrategias multidimensionales y productivas de uso del suelo que resultan -con ciertas limitantes ecológicas y técnicas. el sistema de conocimiento surgido de un grupo étnico de manera local y natural) ha demostrado que el conocimiento del campesino local sobre el medio ambiente. (4) fomentar la producción local de alimentos adaptados al contexto natural y socioeconómico. Al organizar una biodiversidad funcional. y la explotación de un amplio margen de microambientes. sin embargo. para comprender los niveles ecológicos y sociales de la co-evolución. la dependencia de los recursos locales y el germoplasma. En lugar de enfocarse en un componente particular del agroecosistema.

(5) diversificación del agroecosistema en el espacio (policultivos. sean éstos biológicos o químicos. el objetivo de la estrategia agroecológica para lograr una productividad agrícola sustentable es socavar la estructura del monocultivo. No sólo es posible detener la continua degradación de la base productiva de la agricultura.la minimización de la degradación de suelos). el empleo de cultivos de cobertura y otras prácticas relacionadas. (3) mecanismos de reciclaje de nutrientes por medio de la rotación de cultivos. ya que muchas de las tecnologías agroecológicas han demostrado que permiten la recuperación de ecosistemas de suelos estropeados. integración de cultivos y animales. obtenida mediante la introducción y/o conservación de enemigos naturales. el uso de mulch. Los sistemas de manejo alternativos deberán estar a tono con la base local de recursos y la red funcional de condiciones ambientales y socioeconómicas. al reforzar la interacción compleja y la sinergía.) (Altieri y Rosset. agroforestería. El resultado final del diseño agroecológico es la sustentabilidad económica y ecológica del agroecosistema.. de tal forma que se promueva un sistema agrícola diverso y resistente (Altieri. 1995). etc. como son los residuos de plaguicidas y la resistencia de las plagas. la substitución de insumos no aprovecha los efectos benéficos que tiene la integración de la biodiversidad vegetal y animal. Por otra parte. así como la dependencia de insumos extrenos al diseñar agroecosistemas integrales. Estas ventajas incluyen una reducción en la vulnerabilidad a las plagas. La sustitución de insumos puede aminorar algunos de los impactos directos de la agricultura sobre el medioambiente. Los componentes básicos de un agroecosistema sustentable incluyen: (1) una cubierta vegetal como medida eficaz para la conservación de suelo y agua. 1995). sino que puede incluso ser revertida. una menor dependencia en insumos externos. Más aún. y (6) reducir los costos e incrementar la eficacia y viabilidad económica de las fincas pequeñas o medianas. (4) el control de plagas por medio de un aumento en la actividad de los agentes de control biológico. La comparación del enfoque agroecológico con las tecnologías convencionales y de sustitución de insumos pone en evidencia las ventajas de los sistemas de cultivo integrales diseñados con un criterio agroecológico. etc. pero no disminuye la vulnerabilidad fundamental del monocultivo. reemplaza insumos baratos y ecológicamente dañinos por otros menos dañinos. aspecto asociado a los policultivos. En la tabla 1 aparece un 10 .Conclusiones ¿La substitución de insumos contra el enfoque agroecolígico o un paso hacia una agricultora agroecológica? Como se enfatizó en este artículo. creada por medio de prácticas de cero labranza.) y en el tiempo (rotaciones. menores requerimientos de capital y una mayor eficacia en el uso de la tierra. 9. pero más caros. Este es el único acercamiento con posibilidades de considerar tanto los aspectos socioeconómicos de la crisis -al reducir la dependencia de costosos insumos externos. (2) una fuente constante de materia orgánica por medio del suministro constante de estiércol y composts y la promoción de la actividad biótica del suelo. y otras prácticas relacionadas. la integración de la ganadería y los cultivos. enfermedades y hierbas parásitas. aumentando así los costos y dejando intacta la crisis económica que enfrentan los agricultores de todo el mundo.como la devastación ecológica de la agricultura industrial moderna.

las tecnologías agroecológicas son económicamente viables y ambientalmente acertadas. [siguiente página] La agroecología nos ofrece un nuevo panorama y un conjunto de directrices conducentes a una agricultura más productiva y más diversificada. 1995). este panorama no puede ser realizado cabalmente si no se le dan las condiciones necesarias para el desarrollo de una política encauzadora que promueva un tipo de agricultura verdaderamente sustentable. lo cual a su vez asegura el funcionamiento del sistema. Pero la meta a mediano plazo es ir reduciendo su uso. Cuando uno se lanza a la conversión de una finca convencional. ambientales y socioeconómicos. y por tanto la dependencia del agricultor hacia insumos costosos. ya que por una parte reducen los costos de producción al descansar sobre los recursos locales y. en lugar de los insumos externos. la sustitución de insumos tiene su lugar en la transición planificada hacia el agricultura agroecológica. El enfoque agroecológico? 11 . en la medida que el sistema agroecológico vaya adquiriendo la capacidad de autopatrocinar sus necesidades de fertilidad y manejo de plagas y enfermedades. capaz de abastecer alimento saludable a la sociedad y de proteger el medioambiente para las futuras generaciones. endeudamiento y empobrecimiento de la mayoría de los agricultores del mundo. lo cual resulta en considerables beneficios sanitarios. privadas (ONGs) y públicas. y les asegura el mantenimiento del control sobre los agricultores. y para desafiar los proyectos de investigación al servicio de los intereses corporativos a expensas de agricultores y del medioambiente (Pretty. por otra. Sin embargo. El enfoque de la sustitución de insumos nos deja con un abastecimiento alimentario biológicamente vulnerable.resumen de las características más importantes de los sistemas diseñados con los enfoques convencionales. Sin embargo. y un complejo de enemigos naturales devastados por los plaguicidas. su estructura y materia orgánica. creemos que es urgente resistirse a la propuesta de una agricultura sustentable u orgánica basada en la sola sustitución de insumos. promueven una estructuración biológica eficiente. la agroecología ofrece la esperanza de tener una economía agrícola más independiente y viable. Para llegar a tales condiciones será necesario hacer desaparecer ciertos factores que impiden el cambio y sustituirlos por incentivos. de sustitución de insumos y agroecológicos. Requiere tiempo restaurar la vida del suelo. en armonía con el medioambiente y capaz de preservar los lazos comunitarios de las poblaciones rurales. los insumos sustitutos tales como los bioplaguicidas y los biofertilizantes son indispensables. En vista de la contundente superioridad del enfoque agroecológico. será esencial para generar políticas realmente funcionales. Preguntas de autoevaluación: ¿En qué consiste la crisis de la agricultura planteada por el autor? ¿En qué consiste el enfoque de sustitución de insumos? ¿Cómo definiría Ud. la cual deja abierta una entrada a los agronegocios. En cambio. Durante este período de conversión. En general. así como recuperar la fauna benéfica. La participación activa de grupos de agricultores con instituciones. con una inestabilidad ecológica y con la dependencia. Los agricultores que se deciden por esta opción pueden depender de los recursos y las fuentes de insumos locales. que puede ser corto o largo según la inversión de materia orgánica y el uso intencional de biodiversidad. cuenta con un suelo que ha sido esterilizado por décadas de abuso de productos agroquímicos.

ANEXOS Figura 1 Figura 2 12 .

productos Cultural y biológico 13 . contratado Bajo. contratado Alto familiar y comunal Gestión Mediana Baja-mediana Alta Labranza Alta Alta a baja Baja. polinización abierta Anuales y perennes. conservación Diversidad Baja Baja-mediana Alta Cultivos Anuales.Figura 3 Tabla 1 Características de los Sistemas Convencionales de Sustitución de Insumos y Agroecológicos Sistema Rubro Convencional Sustitución de Insumos Agroecológico Petróleo Alto Alto Bajo Mano de obra Bajo. cultivares locales Semillas Todas compradas Muchas compradas Locales Integración de animales Ninguna Poca (estiércol) Alta Plagas Poco predecibles Pocas predecibles Más estable Manejo de insectos Químico MIP=umbrales. híbridos Anuales.

resistencia . mecánico Productos novedosos Competencia. gran escala Goteo Riego artesanal.abierto Reconstrucción del suelosemicerrado Importancia de procesos de descomposición Poca Poca Alta Manejo de agua Riego convencional. resistencia horizontal. abonos naturales. importada Vertical importada Participativa Experimentación Diseños convencionales Diseños convencionales Participativa Inserción en el mercado Total. cosecha de agua Respuesta del sistema a imprevistos Muy mala.novedosos Manejo de malezas Químico. compensación. semi. compra-venta Parcial-autoconsumo y ventas Inversión en capital Alta Alta Baja Productividad de la tierra Mediana Mediana Alta Productividad de la mano de obra Alta Alta Mediana Productividad del capital Alta a baja Baja a media Alta Ganancias netas Alta a baja Baja a media Mediana Riesgos para la salud Alto Mediano . resistencia vertical Antagónicos. menos riesgo Generación de tecnología Vertical. riesgo alto Mala.vertical.bajo Bajo Riesgos para el ambiente Alto Mediano Bajo 14 . cultivares y cultivos mixtos Nutrientes Químicos. riesgo alto Muy resistente. compra-venta Total. abierto Microbios. intermitentes. multilíneas Rotación. materia orgánica. rotación Manejo de patógenos Químico.