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UNIDAD 3.

-INTERPERISMO O
METEORIZACION, EROSION Y SUELO
PROCESOS EXTERNOS DE LA TIERRA
La meteorización, los procesos gravitacionales y la erosión se denominan
procesos externos porque tienen lugar en la superficie terrestre o en sus
proximidades y porque se alimentan de la energía solar. Los procesos externos
son una parte básica del ciclo de las rocas porque son los responsables de la
transformación de la roca sólida en sedimento.
 Meteorización: fragmentación física (desintegración) y alteración
química (descomposición) de las rocas de la superficie terrestre, o cerca
de ella.
 Procesos gravitacionales: transferencia de roca y suelo pendiente
abajo por influencia de la gravedad.
 Erosión: eliminación física de material por agentes dinámicos como el
agua, el viento o el hielo.
METEORIZACION
Se produce meteorización continuamente a todo nuestro alrededor, pero
parece un proceso tan lento y sutil que es fácil subestimar su importancia se
dice que la meteorización es una parte básica del ciclo de las rocas y, por
tanto, un proceso clave del sistema Tierra. Todos los materiales son
susceptibles de meteorización.
La meteorización se produce cuando la roca es fragmentada mecánicamente
(desintegrada) o alterada químicamente (descompuesta), o ambas cosas.
La meteorización mecánica se lleva a cabo por fuerzas físicas que rompen la
roca en trozos cada vez más pequeños sin modificar la composición mineral de
la roca.
La meteorización química implica una transformación química de la roca en
uno o más compuestos nuevos. Se pueden ilustrar estos dos conceptos con un
trozo de papel. El papel puede desintegrarse rompiéndolo en trozos cada vez
más pequeños, mientras que la descomposición se produce cuando se prende
fuego al papel y se quema.
 METEORIZACION MECANICA
Cuando una roca experimenta meteorización mecánica, se rompe en
fragmentos cada vez más pequeños, que conservan cada uno las

con toda propiedad. El resultado final son muchos fragmentos pequeños procedentes de uno grande. hay cuatro procesos físicos importantes que inducen la fragmentación de la roca: fragmentación por helada. Como consecuencia. en particular granito. quedan expuestas a la erosión. Conforme estos agentes dinámicos retiran los restos rocosos. en particular en los desiertos cálidos donde las variaciones diurnas pueden superar los 30 °C. expansión provocada por la descompresión. la congelación del agua en un espacio confinado ejerce una tremenda presión hacia fuera sobre las paredes del lugar donde se encuentra. expande y aumenta el tamaño de esas aberturas. las moléculas de agua están más separadas de lo que están en el agua líquida próxima al punto de congelación. el hielo de glaciar y las aguas corrientes. aunque la acción de los agentes erosivos. rotura por cuñas de hielo (gelifracción).características del material original. Este proceso se denomina. El agua líquida tiene la propiedad única de expandirse alrededor de un 9 por ciento cuando se congela. sin embargo. Después de muchos ciclos de congelación-deshielo. el agua se abre camino a través de las grietas de las rocas y. ésta es. tras su congelación. importante.  FRAGMENTACIÓN POR EL HIELO (GELIFRACCIÓN) Ciclos repetidos de congelación y deshielo representan un proceso importante de meteorización mecánica. la meteorización mecánica incrementa la cantidad de área superficial disponible para la meteorización química. empiezan a soltarse losas concéntricas. al romper las rocas en fragmentos más pequeños.  EXPANSIÓN TÉRMICA El ciclo diario de temperatura puede meteorizar las rocas. porque en la estructura cristalina regular del hielo. . El calentamiento de una roca produce expansión y el enfriamiento causa contracción. como el viento. Además. La dilatación y reducción repetida de minerales con índices de expansión diferentes deben ejercer lógicamente cierta tensión sobre la capa externa de la roca. donde suele existir un ciclo diario de congelación-deshielo  DESCOMPRESION Cuando grandes masas de roca ígnea. En la naturaleza. la roca se rompe en fragmentos angulares. La acción de las cuñas de hielo es más notable en las regiones montañosas. se considera independiente de la meteorización física. El proceso que genera estas capas semejantes a las de una cebolla se denomina lajeamiento. Por consiguiente. En la naturaleza. expansión térmica y actividad biológica. desintegran inexorablemente estos materiales.

Por consiguiente. ACTIVIDAD BIOLOGICA Las actividades de los organismos. y. sus iones individuales conservan sus cargas respectivas. Los animales excavadores descomponen aún más la roca desplazando material fresco hacia la superficie. la roca original se descompone en sustancias que son estables en el ambiente superficial. también llevan a cabo meteorización. la oxidación y la hidrólisis. aunque este compuesto mantiene una neutralidad eléctrica general.  OXIDACION . está compuesta de iones sodio y cloro. El agua desempeña un papel principal en cada uno de ellos.  METEORIZACION QUIMICA Se entienden los complejos procesos que descomponen los componentes de las rocas y las estructuras internas de los minerales. Durante esta transformación. Los principales procesos de meteorización química son la disolución. Las raíces vegetales crecen entre las fracturas en busca de nutrientes y agua. los productos de la meteorización química se mantendrán esencialmente inalterados en tanto en cuanto permanezcan en un ambiente similar a aquel en el cual se formaron. El agua pura sola es un buen disolvente y cantidades pequeñas de materiales disueltos dan como resultado un aumento de la actividad química para las soluciones de meteorización. los animales excavadores y los seres humanos. El agua es con mucho el agente de meteorización disolvente más importante. como quizá recuerde. Exactamente igual a como se disuelve el azúcar en el agua lo hacen ciertos minerales. conforme crecen. Dichos procesos convierten los constituyentes en minerales nuevos o los liberan al ambiente circundante. resquebrajan la roca.  DISOLUCION Es el tipo de descomposición más fácil que se pueda imaginar es el proceso de disolución. La halita se disuelve fácilmente en agua porque. entre ellos las plantas. Los organismos de la descomposición también producen ácidos que contribuyen a la meteorización química. donde los procesos físicos y químicos pueden actuar con más efectividad. Uno de los minerales más hidrosolubles es la halita (sal común) que.

Idealmente. . la hidrólisis de un mineral podría tener lugar en agua pura conforme algunas de las moléculas de agua se disocian para formar los iones muy reactivos hidrógeno (H) e hidroxilo (OH). Aunque la oxidación del hierro progresa muy lentamente en un ambiente seco. la adición de agua aumenta enormemente la velocidad de la reacción. Son los iones de hidrógeno los que atacan y sustituyen a otros iones positivos encontrados en el retículo cristalino.  HIDROLESIS Consiste básicamente en la reacción de cualquier sustancia con el agua. se destruye la disposición ordenada original de los átomos y se descompone el mineral. El proceso de oxidación se produce cuando el oxígeno se combina con el hierro para formar el óxido férrico. Con la introducción de los iones hidrógeno en la estructura cristalina. En este caso. se produce cuando se pierden electrones de un elemento durante la reacción. denominado oxidación. Este tipo de reacción química. Lo mismo puede ocurrir con los minerales ricos en hierro.Todos hemos visto objetos de hierro y de acero que se oxidaron cuando quedaron expuestos al agua. El grupo mineral más común que se descompone por este proceso es el de los silicatos. decimos que el hierro se oxidó porque perdió electrones en favor del oxígeno.

y en menor medida óxidos e hidróxidos de hierro y sales.EROSION La erosión del suelo es un proceso natural. en especial el agua y el viento. Una vez en el canal del río. . que dan lugar a un proceso de dilatación y contracción que puede disgregar la roca. mueven los componentes del suelo de un lugar a otro. Dado que el suelo es movido por finas láminas de agua. forma parte del reciclaje constante de los materiales de la Tierra que denominamos el ciclo de las rocas. conocidas como abarrancamientos. sobre todo por medio de los cambios bruscos de temperatura. sabemos que las acanaladuras crecen lo bastante como para convertirse en abarrancamientos. normalmente se desarrollan hilos de agua y empiezan a formarse finos canales denominados acanaladuras. que ahora pueden denominarse sedimento. Una vez formado el suelo. haciendo estallar partículas del suelo móviles fuera de sus posiciones de la masa de suelo. Cada gota actúa como una pequeña bomba. Conforme las acanaladuras aumentan de tamaño se crean incisiones más profundas en el suelo. este proceso se denomina erosión laminar. Después de fluir en forma de una fina lámina no confinada durante una distancia relativamente corta. y suelos limosos son más fáciles de erosionarse que los suelos con barro y aquellos con alto porcentaje de materia orgánica se pueden dividir la composición química de los suelos en orgánicos e inorgánicos. de las cuales dominan la arena. Cuando el cultivo agrícola normal no puede eliminar los canales. las gotas de lluvia golpean la tierra con fuerza sorprendente. son transportadas corriente abajo y finalmente se depositan. El mecanismo erosivo se acelera si los minerales de la roca reaccionan de modo diferente ante las temperaturas impacto de las lluvias y erosión causada por las gotas de lluvia Factor del suelo: Los suelos finos y arenosos. las fuerzas erosivas. cantidades sustanciales acaban abandonando los campos y abriéndose camino pendiente abajo hacia un río. A continuación. FACTORES EROSIVOS Factor del Clima: Relacionado con la congelación del agua. Aunque la mayoría de las partículas de suelo desalojadas se mueve sólo sobre una corta distancia cada vez que llueve. el clima participa en la meteorización. el agua que fluye a través de la superficie arrastra las partículas de suelo desalojadas. arcilla y caliza. esas partículas de suelo. Cada vez que llueve. Representan las partículas minerales el 50% del total.

Aunque las proporciones de los principales componentes que hay en el suelo varían. Algunos llamarían suelo a este material. la erosión del suelo y provocando enormes depósitos de sedimentos aguas corriente abajo. así: filtrando el suelo de los nutrientes vitales y lo hace más vulnerable a los elementos. pero el suelo es más que la acumulación de restos meteorizados. Los pesticidas y fertilizantes pueden aumentar la erosión del suelo. las acciones indirectas conducen a la erosión del suelo: las cosas que no tienen nada que ver con la agricultura o directamente a través del suelo afectado. Aunque muchos factores naturales contribuyen a la erosión del suelo. el viento y la gravedad. El suelo es una combinación de materia mineral y orgánica. dejando el suelo vulnerable a los elementos. En áreas que experimentan fuertes lluvias. mientras protegiendo el suelo de las lluvias y la escorrentía con sus hojas. Factores de manejo: La erosión se produce cuando el suelo pierde viabilidad. Los árboles y las plantas mantienen el suelo juntos a través de sus sistemas de raíces. La agricultura pobre puede compactar ciertas capas de suelo. permitiendo que sea arrastrado por el escurrimiento del agua. el 45% que resta lo ocupan aire y agua. pueden contribuir a la erosión. La otra mitad . siempre están presentes los mismos cuatro componentes Alrededor de la mitad del volumen total de un suelo superficial de buena calidad está compuesto por una mezcla de roca desintegrada y descompuesta (materia mineral) y de humus. la capa de roca y fragmentos minerales producidos por meteorización. tales como no permitir el suelo en barbecho y el uso de métodos de cultivo que le roban los nutrientes del suelo. SUELO Con pocas excepciones. la deforestación puede crear rápidamente la escorrentía. la actividad humana provoca más de 10 veces la erosión tanto como todos los demás elementos combinados.las de origen orgánico suponen el 5%. los restos descompuestos de la vida animal y vegetal (materia orgánica). haciendo que sea menos capaz de retener el agua de lluvia y por lo tanto más propensos a la escorrentía. los cuales aprovechan la porosidad de la arena (el componente más importante de los suelos) para penetrar en los suelos y permitir la iteración con los demás elementos. En muchos casos. La rápida deforestación desarraiga estas fuerzas protectores. Las técnicas agrícolas deficientes. la superficie de la Tierra está cubierta por el regolito (rhegos=manta. agua y aire: la porción del regolito que sustenta el crecimiento de las plantas. lithos = piedra).

 Roca madre La fuente de la materia mineral meteorizada a partir de la cual se desarrolla el suelo se denomina roca madre y es el factor fundamental que influye en la formación del nuevo suelo. el tiempo. el viento o el hielo depositan los materiales progenitores que han sido transportados desde cualquier otro lugar. Aunque todos estos factores son interdependientes.consiste en espacios porosos entre las partículas sólidas donde circula el aire y el agua. FACTORES FORMADORES DEL SUELO El suelo es el producto de la interacción compleja de varios factores. Las variaciones de temperatura y de precipitaciones determinan si predominará la meteorización química o la mecánica y también influyen en gran medida en la velocidad y profundidad de la meteorización. la influencia de la roca madre sobre el suelo se ve eclipsada por los otros factores formadores del suelo.  Plantas y animales . Si se ha producido meteorización durante un tiempo comparativamente corto. Conforme progresa la formación del suelo. Debe observarse que los suelos transportados se forman en el lugar en el cual la gravedad.  Clima El clima se considera el factor más influyente en la formación del suelo. el agua. La roca madre puede ser o bien la roca subyacente o bien una capa de depósitos no consolidados. examinaremos sus papeles por separado.  Tiempo El tiempo es un componente importante de todos los procesos geológicos. Conforme continúa la meteorización. Por el contrario. el clima. y la formación del suelo no es una excepción. La temperatura y las precipitaciones son los elementos que ejercen el efecto más fuerte sobre la formación del suelo. los animales. los que se desarrollan sobre sedimento no consolidado se denominan suelos transportados. y la topografía. experimenta de manera gradual cambios físicos y químicos. entre ellos la roca madre. Cuando la roca madre es el substrato rocoso. en especial el clima. los suelos se denominan suelos residuales. las plantas. La naturaleza del suelo se ve muy influida por la duración de los procesos que han estado actuando. el carácter de la roca madre determina en gran medida las características del suelo.

La fuente principal de materia orgánica del suelo es la vegetal. La orientación de la pendiente o la dirección a la que mira la pendiente. como consecuencia.  Topografía La disposición de un terreno puede variar en gran medida en distancias cortas. El color oscuro se debe a la gran cantidad de materia orgánica que acumula. es otro factor que debemos observar. En contraste. Muchas de las diferencias existen porque la pendiente tiene un efecto significativo sobre la magnitud de la erosión y el contenido acuoso del suelo. en algunos casos. pueden inducir el desarrollo de una variedad localizada de tipos de suelo. De hecho. Esas variaciones de la topografía.Las plantas y los animales desempeñan un papel vital en la formación del suelo. el contenido de humedad del suelo puede no ser suficiente para el crecimiento vigoroso de las plantas. erosión mínima e infiltración suficiente del agua en el suelo. a su vez. así como a los animales y microorganismos que viven en el suelo. los suelos suelen desarrollarse poco. Cuando se descompone la materia orgánica. Mientras que los suelos de desierto pueden contener cantidades de tan sólo un uno por ciento. Los tipos y la abundancia de organismos presentes tienen una fuerte influencia sobre las propiedades físicas y químicas de un suelo. EL PERFIL DEL SUELO . encontramos buen drenaje. Ciertos suelos cenagosos están compuestos casi por completo de materia orgánica. Las plantas y los animales proporcionan materia orgánica al suelo. es raro el suelo que carece completamente de ella. Frases del tipo de suelo de pradera. debido a la erosión acelerada en las pendientes empinadas. los suelos mal drenados y anegados encontrados en las tierras bajas tienen un carácter muy diferente. los suelos son delgados o. la cantidad de agua que empapa el suelo es poca. Aquí. En dichas situaciones. En pendientes empinadas. la importancia de la vegetación para el tipo de suelo suele verse implícita en la descripción utilizada por los científicos. suelo de bosque y suelo de tundra son comunes. aunque también contribuyen los animales y un número infinito de microorganismos. Esos suelos suelen ser gruesos y oscuros. Además. se suministran nutrientes importantes a las plantas. El terreno óptimo para el desarrollo de un suelo es una superficie plana o ligeramente ondulada en tierras altas. en el caso de los suelos bien desarrollados de muchas regiones. inexistentes. ya que las condiciones saturadas retrasan la descomposición vegetal. Aunque la cantidad de la materia orgánica varía sustancialmente de unos suelos a otros.

el ser humano crea a menudo pendientes sobre empinadas e inestables que se convierten en zonas principales de actuación de los procesos Eliminación de la vegetación Las plantas protegen contra la erosión y contribuyen a la estabilidad de las pendientes. bajo la influencia directa de la gravedad. Por ejemplo. Cuando los poros del sedimento se llenan de agua.Dado que los procesos de formación del suelo actúan desde la superficie hacia abajo. que normalmente van siendo más pronunciadas conforme pasa el tiempo. Además. textura. cuando la arena está ligeramente húmeda. el viento o el hielo de los glaciares. . porque sus sistemas radiculares unen el suelo y el regolito. las variaciones de composición. Una corriente fluvial que socava la pared de un valle y las olas que golpean contra la base de un acantilado no son sino dos ejemplos familiares. se pega bastante bien. En la naturaleza hay muchas situaciones en las que hay exceso de pendiente. Papel del agua A veces los procesos gravitacionales se desencadenan cuando las fuertes lluvias o los períodos de fusión de la nieve saturan los materiales de la superficie. permitiendo que se deslicen unas sobre otras con relativa facilidad. Pendientes sobre empinadas El exceso de pendiente es otra causa de muchos movimientos de masa. se destruye la cohesión entre las partículas. Por procesos gravitacionales se entienden los movimientos pendiente debajo de roca. Estas diferencias verticales. estructura y color evolucionan de manera gradual a las diversas profundidades. Una sección vertical de este tipo a través de todos los horizontes del suelo constituye el perfil del suelo PROCESOS GRAVITACIONALES Y DESARROLLO DE LAS FORMAS DE TERRENO De las formas del terreno Los deslizamientos de tierra son ejemplos espectaculares de acontecimientos geológicos fundamentales denominados procesos gravitacionales. dividen el suelo en zonas o capas conocidas como horizontes. regolito y suelo. Se diferencian de los procesos erosivos que se examinarán en los capítulos siguientes porque los procesos gravitacionales no precisan un medio de transporte como el agua. a través de sus actividades.

Un ejemplo insólito que ilustra el efecto fijador de las plantas se produjo hace varias décadas en las empinadas pendientes próximas a Menton. las plantas protegen la superficie del suelo de los efectos erosivos del impacto de las gotas de lluvia. En general. se denomina desprendimiento. el término roca será parte de la descripción. Cuando se desplomó la pendiente menos estable.Además. Desprendimiento: Cuando el movimiento implica la caída libre de fragmentos sueltos de cualquier tamaño. la clase de movimiento se describe como desprendimiento. Francia. El flujo se produce cuando el material se desplaza pendiente abajo en forma de un fluido viscoso. por una cosecha económicamente más rentable. o ambas cosas. La roca puede desprenderse directamente hacia la base de la pendiente o moverse en una serie de saltos y rebotes sobre otras rocas a lo largo del camino. agricultura o urbanización). barro o tierra en la descripción. Los agricultores sustituyeron olivos. pero de raíces superficiales: los claveles. como consecuencia de los incendios forestales o de la actividad del hombre (tala de árboles. también puede ser importante cómo se mueve el material. se utilizan términos como derrubios. . Donde faltan plantas. Si el suelo y el regolito son dominantes. Cuando se elimina el anclaje de la vegetación. Muchos desprendimientos se producen cuando los ciclos de congelación y deshielo o la acción de las raíces de las plantas. el corrimiento de tierras se cobró once vidas. deslizamiento o flujo. El desprendimiento es una forma común de movimiento en pendientes que son tan empinadas que el material suelto no puede mantenerse sobre la superficie. que tiene raíces profundas. Flujo: El tercer tipo de movimiento común para los procesos gravitacionales se denomina flujo. se potencian los procesos gravitacionales. debilitan tanto las rocas que interviene la gravedad. los materiales de superficie suelen desplazarse pendiente abajo. La mayor parte de los flujos está saturada de agua y se mueve normalmente siguiendo una forma de lengua o lóbulo. en especial si las pendientes son empinadas y el agua abundante. cuando se desprende y se desplaza pendiente abajo una masa rocosa. Tipo de material La clasificación de los procesos gravitacionales en función del material implicado en el movimiento depende de si la masa descendiente empezó como un material no consolidado o como sustrato de roca. Gravitacionales. Tipo de movimiento Además de caracterizar el tipo de material implicado en un acontecimiento del movimiento de masa. Por el contrario.

cóncava hacia arriba o hacia fuera. El desplome puede implicar una sola masa. Normalmente. y la superficie superior del bloque a veces se inclina hacia atrás. se crea un escarpe en forma de cuarto creciente en la cabecera. Esta es una forma común de proceso gravitacional. A veces. Desplomes Se entiende por desplome el deslizamiento hacia debajo de una masa de rocas o de material no consolidado que se mueve como una unidad a lo largo de una superficie curva. pero a menudo consiste en bloques múltiples. Si el material implicado está muy poco consolidado. Conforme el agua se filtra hacia abajo a lo largo de la superficie de ruptura. conforme desciende pendiente abajo. puede promover una ulterior inestabilidad y un movimiento adicional. La mayoría de los movimientos de masa. la gran mayoría de los procesos gravitacionales son imperceptiblemente lentos. Conforme se produce el movimiento.Velocidad de movimiento El acontecimiento descrito al principio de este capítulo implicaba claramente un movimiento rápido. deben flotar literalmente en el aire. se producen velocidades elevadas cuando el aire queda atrapado y comprimido debajo de la masa de derrubios que se precipita. De hecho. en especial en acumulaciones gruesas de materiales cohesivos. Muchos investigadores creen que las avalanchas de roca. Tales acontecimientos se cuentan entre los movimientos de masa más rápidos y más destructivos. Deslizamiento de rocas Procesos gravitacionales Tipos de procesos gravitacionales Los deslizamientos de rocas se producen cuando bloques rocosos se sueltan y se deslizan pendiente abajo. se utiliza la expresión deslizamiento de derrubios. Normalmente los deslizamientos de roca tienen lugar en un ambiente geológico donde los estratos rocosos están inclinados. como la arcilla. permitiendo que se mueva como una lámina flexible y elástica a través de la superficie. La superficie fracturada tiene una forma característica en cuchara. no se desplaza con la velocidad de una avalancha de rocas. sin embargo. Este tipo de movimiento de masa más rápido se denomina avalancha de rocas (avaler=descender). o donde hay diaclasas y fracturas paralelas a la . La roca y los derrubios se movían pendiente abajo a velocidades que superaban en mucho los 200 kilómetros por hora. Es decir. se acumula agua entre la base del escarpe y la parte superior del bloque inclinado. el material desplomado no viaja a una velocidad espectacular ni muy lejos.