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UNAM

FFyL
Colegio de Historia
Historia de Egipto
Elí Gutiérrez Briseño
Reporte de Lectura:
John A. Wilson. La Cultura Egipcia. México.
Fondo de Cultura Económica. 1953. Pp. 9-244
Wilson comienza advirtiendo al lector sobre algunas peculiares características acerca de su obra
La Cultura Egipcia que tienen que ver específicamente con su objeto de estudio. Estudiar un
periodo tan antiguo como es el de la cultura del Antiguo Egipto encierra dificultades
prácticamente insuperables para los historiadores que se concentran en esta tarea, comenzando
por la falta de fuentes, los problemas que implica analizar las fuentes que se tienen, y las
diversas interpretaciones que pueden tener los datos que se alcancen a conseguir sobre la
historia antigua de Egipto. Todo ello hace de los periodos más remotos de la historia egipcia un
objeto de estudio cuyo análisis queda muy lejos de la exactitud y la objetividad que un estudio
científico pudiera desear.
Por toda la problemática que encierra la tarea de estudiar el antiguo Egipto Wilson
justifica el carácter de su obra diciendo que no es una obra que pretenda mostrar exactitud y
objetividad, que no podría servir como libro de consulta para datos y fechas, sino que es más
bien un libro explicativo del proceso histórico de la cultura egipcia, y una interpretación
subjetiva que para explicar en muchos casos se vale de suposiciones, bien argumentadas, pero al
fin y al cabo suposiciones. A lo largo de toda la obra Wilson se hace preguntas y plantea
posibles respuestas, que son conjeturas, pero que nos dan una idea inteligente y bien
argumentada de lo que en realidad pudo haber sido.
En el presente trabajo resumiré las ideas centrales de los primeros siete capítulos de la
obra de Wilson, que van desde la prehistoria egipcia hasta los comienzos del primer período
intermedio. Trataré de ser fiel a las ideas de Wilson y a su esquema interpretativo reportando las
ideas más importantes de su explicación del proceso histórico de la cultura egipcia.
Wilson comienza el primer capítulo de su obra con una descripción geográfica del
territorio donde surgió la cultura egipcia. Pero no es una mera descripción sin sentido, sino que
a partir de ella basará muchas de las explicaciones del carácter de la cultura egipcia. El capítulo
lleva por nombre “La Tierra Negra”, y se refiere a los factores geográficos que hicieron posible
una civilización tan rica como la del Antiguo Egipto.
Invariablemente, tratándose de la civilización egipcia, el autor tenía que hablar
ampliamente de la importancia del río Nilo en la formación de esta civilización. Wilson hace
mención de frase famosas como la que versa que Egipto es un “don del Nilo”, y enfatiza que la
creación de un pueblo civilizado en ese territorio fue sólo gracias a este río, el cual cada vez que
crece, cuando se va el agua, deja una capa de “limo” sobre la tierra, convirtiéndola en una tierra
sumamente fértil. Sin embargo el autor también da gran crédito a los hombres que supieron
aprovechar estas bendiciones del río, lo cual no era una tarea fácil, ya que había que estar
preparados para los diferentes niveles en las crecidas del Nilo, había que construir sistemas de
irrigación para aprovechar el agua del río y llevarla a los lugares necesarios, había que convertir
las zonas pantanosas en zonas útiles para los cultivos y, en suma, había una gran labor humana
por hacer, el Nilo sólo no iba a construir una civilización.
Otro de los factores geográficos que dieron carácter a la cultura egipcia, y que va a ser
uno de los temas más importantes en la explicación histórica de Wilson, por lo menos en la
primera mitad del libro, es que el valle del Nilo ofrece una “geografía protectora” de
aislamiento de otros pueblos. Este territorio está rodeado por desiertos, difíciles de pasar, o por
mares que requieren cierta tecnología naval para ser navegados, por lo cual, por lo menos en los
periodos más antiguos, Egipto vivió en una especie de aislamiento cultural, lo cual, como ya
dije, va a ser un factor muy importante en el la formación del espíritu egipcio. Otro factor

pero unidos por el río. pero se plantea posibles respuestas que nos den una idea de lo que pudo haber sucedido. Después de las disertaciones geográficas del primer capítulo Wilson comienza el segundo hablando de los inicios prehistóricos de la cultura egipcia. sin estímulos externos de otros pueblos que impulsaran el “progreso” de estos hombres.geográfico que menciona Wilson es que desde el principio hubo dos territorios. innovar y construir. ya que en los comienzos del periodo histórico no se modificó la cultura prehistórica que en gran parte tenía influencia mesopotámica. el Alto y el Bajo Egipto. proceso que muy seguramente tuvo que ver con la necesidad de reunir los esfuerzos para captar el agua del Nilo. entre africanos y asiáticos. Entre la primera y la tercera dinastía Wilson sitúa el proceso de consolidación del estado. el periodo de lucha de la cultura egipcia fue una lucha interna. Wilson plantea que alguna población próspera del valle de Egipto junto fuerzas para someter a otras poblaciones y así reunir los recursos humanos suficientes para crear la infraestructura necesaria para aprovechar el agua del Nilo. Sin embargo a lo largo de todo el capítulo Wilson habla en un nivel de hipótesis. Con la unificación del reino. Menes. la necesidad de cooperar unos con otros para hallar la forma de captar el agua del Nilo para un bien común. mientras tanto se dedicaron a “buscar la seguridad”. aislada y protectora de otros pueblos. Wilson acepta que cuando se habla de la unificación de Egipto no se puede separar la realidad de la construcción mítica. . solamente a sobrevivir. dos reinos diferentes en características. Y con ello comienza el tercer capítulo del libro de Wilson. y cuando se trata de explicar quién ere el faraón Menes. Por tratarse del periodo más antiguo habla prácticamente sólo con conjeturas y suposiciones. tarea que en la prehistoria no era nada fácil. la idea de la escritura. lo cual les hacía sentir a los egipcios como un pueblo privilegiado y especial. pero con actitud analítica e inteligente para explicar este periodo. y la fertilidad que este daba a la tierra. sin dar una respuesta definitiva. y los primeros sistemas de irrigación se dio el tránsito de la prehistoria a la historia. De hecho Wilson plantea que incluso para la sexta dinastía es probable que hubiera tierra en el valle del Nilo que aun era pantanosa y que no se había logrado domesticar completamente. A pesar de los muchos logros que debieron haber alcanzado los egipcios durante las primeras dinastías Wilson propone que la cultura egipcia no comenzó a existir propiamente dicho sino hasta la tercera dinastía. Wilson habla de este periodo como una lucha cultural por sobrevivir y establecerse en los territorios alrededor del Nilo. una persona e incluso un dios. característica que emanaba directamente de su condición geográfica. con la excepción quizá de la influencia mesopotámica al final del periodo prehistórico que trajo la idea de la escritura. Para explicar el proceso cultural que dio entrada al Egipto antiguo a la historia Wilson se hace una serie de preguntas que no pueden tener una solución exacta por la falta de medios para hacerlo. Los egipcios no modificaron su cultura sino hasta que obtuvieron cierta estabilidad que les daba la posibilidad de crear. Y de esa manera Wilson trata de explicar la unificación del Alto y del Bajo Egipto. pero antes hubo una larga lucha por establecer asentamientos capaces de sobrevivir. ya mítico. en su mayor parte. el cual se refiere a las primeras tres dinastías y el primer periodo histórico de la cultura egipcia. Wilson menciona que una de las mayores virtudes que debió tener el egipcio antiguo fue su capacidad de organización y cooperación. llevada a cabo por el personaje. haciendo referencia a los primeros hombres que se asentaron en estas tierras. sin las cuales no hubiera sido posible la tarea de aprovechar el agua del río Nilo. Los primeros problemas se encuentran cuando se trata de explicar cómo y por qué se dio la unificación de los dos reinos. Sin embargo Wilson ve en este periodo que ya había en la cultura egipcia una tendencia a creer en la divinidad y a sentirse un pueblo escogido y especial. la sobrevivencia. Aquí Wilson habla sobre los orígenes raciales del hombre egipcio. Tampoco sabe responder exactamente si la idea del rey como un dios es anterior o posterior a la unificación. a partir del cual se hace la centralización del poder político en torno a una ciudad. Esta idea de la escritura dio finalmente el paso de la prehistoria a la historia. También menciona que. y para desecar los pantanos y hacer la tierra cultivable. Wilson afirma que esta debió ser una de las razones más importantes para la formación de una civilización tan grande.

Esta idea del rey como un dios es un elemento básico en la formación de la cultura nacional y el orden social de los futuros siglos. y estas construcciones eran precisamente tumbas para la vida eterna del rey. Es verdaderamente notable la rapidez con que maduró la técnica arquitectónica de los egipcios en el Reino Antiguo. los cuales comenzaron a incluir en sus títulos el nombre del dios Ra. de creación cultural. el de que los nobles egipcios comenzaron a cobrar poder político que competía con el del rey. es la idea del rey como un dios en la tierra. en la filosofía e incluso en áreas como la medicina primitiva o la astronomía. y en orden de servir a ese sistema se concentraban las fuerzas de toda la población. y se lograron diversos avances tecnológicos. pero es evidente que hay ciertas fuerzas centrífugas que le restan algo al enorme poder que sostenía la figura del rey en la cuarta dinastía. innovadora. la economía. a partir de la tercera dinastía. Se hicieron las primeras construcciones mortuorias que después se iban a convertir en pirámides. la literatura. que pudieron construir semejantes maravillas. en la teología. Wilson plantea que la cultura egipcia en su máximo esplendor se puede encontrar entre las dinastías cuatro y seis. Una de las características más importantes de este periodo. Otro síntoma de descentralización se deja ver en los nombre de los faraones. la arquitectura. con . Esto se nota. sino que en muchos casos se comenzaron a enterrar en su propias provincias. pues ya a principios de la quinta dinastía Wilson nota un proceso de descentralización del sistema nacional. el cual daba una sanción divina a todo el orden social. Pero después de este periodo de creación y construcción cultural la personalidad egipcia va tender a ser más conservadora y menos innovadora. las cuales rebasan por muchos a las posteriores. No sólo era un sistema que afectaba al orden político sino que permeaba toda la vida del Egipto Antiguo. en el tamaño de las pirámides que se construyeron después. al final de la sexta dinastía el Reino Antiguo se derrumbó. ese orden fue llamado llamado ma’at. También se puede notar en el hecho de que los nobles ya no se enterraban en tumbas alrededor de la de su faraón. No se olvida por completo la idea del rey como dios. esto ya que la cultura egipcia se volvió más bien estática y conservadora. que son el llamado Reino Antiguo en la cronología tradicional. después la cultura egipcia se volvió estática y conservadora. dejó de crear y buscó conservar el orden establecido en todas las áreas. económica y social se dio una actividad intensa. por ejemplo. Wilson plantea que los factores que acabaron con el Reino Antiguo y su sistema fuertemente centralizado fueron las grandes obras antieconómicas. Como resultado de este proceso de descentralización. Es una etapa en Egipto. y por eso el capítulo se titula “Rey y Dios”. la religión. Sin embargo un sistema tan centralizado y tan agotador no pudo haber durado tanto tiempo. fueron posibles las maravillas arquitectónicas de la cuarta dinastía en el valle de Gizeh. donde el Reino Antiguo alcanzó su máximo esplendor material e intelectual. las cuales no se comparan para nada a las de la cuarta dinastía. después. A este proceso Wilson lo llama la “canonización del sistema nacional”. También son admirables sus conocimientos matemáticos y astronómicos los cuales se dejan ver en la exactitud de las pirámides. que a su vez era un dios. el rey. Se tienen algunos documentos que datan de esta época que nos hacen ver un espíritu creador e innovador en la personalidad egipcia. toda la historia posterior se basó en lo creado durante este periodo. exploratoria. se comenzó a utilizar el papiro. la cual da nombre al cuarto título del libro de Wilson. en el arte en la arquitectura. en la pintura. se construyeron los primeros templos. también las primeras estatuas. el arte. lo cual habla de que el dios Ra comenzó a eclipsar a la figura del faraón. A partir de este sistema altamente centralizado en la figura de un ser al que se le atribuía un origen divino. el exceso de trabajo de la tierras y la quiebra del comercio por la falta de excedente. en todas las áreas. creativa y creadora. El gran gasto de energía que significaron las grandes pirámides se debe a que el Estado entero trabajaba para servir al faraón. ni en tamaño ni en exactitud. cinco y seis. Este periodo de creación e innovación cultural en Egipto es el que corresponde a las dinastías cuatro. en esta época se van a sentar las bases paras muchos siglos de historia posterior.Sin embargo cuando finalmente llegó la estabilidad política. Son hipótesis.

ciertas evidencias que sirven de argumento. El sistema egipcio de las dinastías cuatro a la seis se centraba en la figura del rey. y se comenzó a considerar la vida después de la muerte factible ya no sólo para el faraón. En la cronología tradicional se denomina a este periodo de crisis el “Primer Periodo Intermedio”. Incluso algunos comenzaron a ver al faraón como un ser humano. titulado “el Rey como buen pastor”. una población más culta e intelectual. Wilson hace una serie de conjeturas sobre por qué la ciudad de Tebas logró vencer. pero lo cierto es que comenzó para Egipto una época de crisis. El periodo de anarquía total terminó cuando uno de los grupos poderosos pudo someter a los demás. por qué si Heraklépolis tenía una situación geográfica estratégica. bajo el dominio de la ciudad de Tebas. Afirma que entre los sabios egipcios se habló de derechos humanos. Wilson propone que el Primer Periodo Intermedio fue un periodo de decadencia material pero de profundas ideas morales y sociales muy adelantadas para su época. En su libro Wilson trata este periodo en su sexto capítulo. Wilson la llama la “época democrática del Antiguo Egipto”. haciendo referencia al papel que tomó el faraón en esta época. Al no haber unidad entre los egipcios los asiáticos pudieron penetrar en sus territorios sin encontrar oposición. aunque Wilson más bien ve la penetración de extranjeros como efecto más que como causa. Herakleópolis. como consecuencia de la inestabilidad. sin embargo no se volvería totalmente al sistema altamente centralizador del Reino Antiguo. Las dinastías siete y ocho fueron de reyes débiles que no supieron mantener el orden centralizador de antes y sus reinados no duraron muchos años. Se cree que hubo saqueos de tumbas y que se olvidaron algunos ritos importantes de la religión. tales como los entierros y los rituales mortuorios. y de justicia social. Se habla con nostalgia del pasado glorioso y se ve un presente terrible. los asiáticos eran efecto y no causa de un problema que en realidad era interno. Tebas. este fue el de la ciudad de Tebas. Wilson trata este periodo en su quinto capítulo al cual llama “La primera enfermedad”. y por ello podían entrar en el paraíso. Después de más o menos siglo y medio de inestabilidad Egipto volvió a ser unificado por la fuerza de las armas. Con esta unificación se entró al periodo en la historia del Antiguo Egipto conocido como el Reino Medio. de la debilidad de las fronteras egipcias y del desorden social. donde no había tanta creación cultural como en el norte y su posición no era tan importante. Sin embargo con la crisis material del Primer Periodo Intermedio se comenzaron a tener entre los egipcios ideas sumamente moralista y antimaterialistas. pero aun descentralizado. el sistema que se había sostenido en torno a la figura del rey se había desquebrajado y hubo una lucha constante entre los poderes locales que pretendían alcanzar el poder nacional. y abarca de la dinastía siete a la once. Textos que datan de la época nos hacen ver al Primer Periodo Intermedio como un periodo de desesperanza y de angustia. Fue un periodo de anarquía política. no acepta la idea de que fuerzas externas como la invasión de pueblos extranjeros hayan propiciado la inestabilidad. Wilson afirma que las razones de la caída del Reino Antiguo y su sistema centralizador se deben buscar en el interior de Egipto y no en el exterior. que ya no era tan importante ni tan divino como en la dinastía cuatro. Wilson llama a este proceso la “democratización del más allá”. Los mismos egipcios buscaban la culpa en los extranjeros que habían penetrado en territorio egipcio. Ahora se valoraba a los hombre más por sus cualidades morales que por sus bienes. era una religión materialista que exaltaba el poderío material de Egipto. de igualdad. Sin embargo con el renacimiento material vino también el regreso a la religión materialista y se olvidaron las ideas de justicia social que se habían propuesto en el tiempo de la crisis. y una ciudad del sur del valle del Nilo. Ya para la dinastía doce la ciudad de Tebas toma el poder sobre un reino unificado. que después de más o menos un siglo de luchas obtuvo la victoria sobre la ciudad de Herakléopolis. Wilson plantea que ya que en el norte había sido donde se habían dado todas estas creaciones culturales de justicia . fue vencida por Tebas. tenían una religión que adoraba al faraón. Entre las dinastías nueve y once se dio un periodo de luchas constantes entre la ciudad que había adquirido la mayor importancia a finales del Reino Antiguo.

Afirma que después del periodo de formación de la cultura egipcia durante el Reino Antiguo. Cabe aclarar. Wilson explica esta humillación de la cultura egipcia diciendo que el Reino Medio. El sistema político del Reino Medio conservó muchas de sus características de independencia local. la personalidad egipcia de volvió estática y conservadora. el cual como ya vimos tenía relación directa con sus condiciones geográficas protectoras. hasta el Reino Medio. dejó de crear y se dedicó a tratar de conservar el orden establecido. Se hicieron importantes obras arquitectónicas. En suma los gobernantes del Reino Medio supieron mantener un sistema estable. nuevamente el gobierno se centralizaba en torno a una ciudad y a un rey. justamente porque ese orden era el que le permitía sentirse un pueblo elegido por los dioses. y aunque no al grado de la cuarta dinastía. Este espíritu no fue trastocado por más o menos mil años. con la dinastía doce de Tebas. afirma Wilson. Mientras que en el sur. se vivió en una especie de feudalismo. Así en los comienzo del Reino Medio. los gobernantes locales seguían teniendo poder. Los egipcios se sentían tan fuertes que no pensaron en la necesidad de fortalecerse. padecía de una debilidad estructural interna. que no se llegó a los extremos de la cuarta dinastía. se trabajaron los metales. y que les hacía sentirse un pueblo especial y privilegiado con respecto a otros. el proceso descentralizador se invirtió. Es probable que algunos de los últimos faraones de la doceava dinastía no hayan sido lo suficientemente fuertes como para mantener el poder centralizado y los poderes locales cobraran fuerza a raíz de ello. y en ocasiones eso causaba inestabilidad política. Amón llegó a reemplazar a los dioses tebanos anteriores y a actuar como el dios de toda la nación. y también resurgió un sentimiento de exaltación del pueblo egipcio en detrimento de los extranjeros. Ser un faraón de la dinastía doce no era nada fácil. . Afirma que este espíritu consistía fundamentalmente en un sentimiento de seguridad y de confianza. con todo y su estabilidad. que era una especie de feudalismo. y con ese mismo poder llegó a injertarse en el dios sol Re como AmónRe y llegó a convertirse en el gran dios de todo el imperio. aunque no se puede hablar de una conquista. se hicieron obras de irrigación. También es probable que el monopolio comercial de Egipto se haya debilitado y el control sobre sus fronteras se haya derrumbado. Los gobernantes de la dinastía doce lograron infundir cierto respeto sobre sus subordinados pero solamente fungieron como protectores del reino y no como dueños absolutos. era el dios Amón. y por ello era más difícil para Herakléopolis someter a sus vecinos para que los apoyaran en su lucha contra Tebas. un pueblo especial. sobre el cual habla Wilson en el capítulo que titula “la Gran Humillación”. Así llegamos al periodo de la historia del Antiguo Egipto que se denomina el “Segundo Periodo Intermedio”. la cual tenía que ver con el hecho de haber empezado como un régimen feudal. sin embargo estamos a punto de encontrarnos con el momento en que este espíritu esencial de la cultura egipcia se va a derrumbar y este no volverá a recuperar ese espíritu. sino que. el ma’at. Sin embargo muchos de los reyes de la doceava dinastía supieron mantener ese poder. Era un dios que por sus características de invisible e informe podía pasar fácilmente de un sistema teológico a otro y acomodarse bien. exigía mucha inteligencia del gobernante para saber conservar el poder sin que los poderes locales lo sobrepasaran. este sistema del que habla Wilson. de seguir creando sino sólo en mantener ese orden que los había hecho merecedores de la elección divina. para Tebas fue más fácil conseguir el apoyo de los nomos vecinos ya que el espíritu de cooperación podía encenderse a falta del individualismo. sin embargo. darle estabilidad al sistema político egipcio e incluso durante este dinastía se dieron avances científicos. tecnológicos y culturales. Para explicar el derrumbamiento del espíritu egipcio Wilson plantea ciertos factores internos culturales que lo hicieron posible. Con el domino de Tebas también se le dio gran preeminencia a un dios que hasta entonces había sido prácticamente desconocido o que no había tenido fuerza política.social y los líderes se habían vuelto más individualistas que en el sur. del cual muchos de los faraones siguientes tomaron su nombre. se extendió el dominio cultural y comercial de Egipto hacia los territorios del norte y del sur. Wilson afirma que el espíritu de la cultura egipcia fue uno mismo desde su formación en las dinastías cuatro a la seis. lograron volver a centralizar el poder.

Tenían mejor tecnología militar. los egipcios comenzaron a ver con malos ojos a los extranjeros. que despreciaron los templos. a los cuales hicieron tributarios. De cualquier manera. Los hicsos permitieron. sometieron a tributo a la tierra conquistada. sin duda. pues tomaron algunos de los avances tecnológicos y culturales de los egipcios y los incluyeron en su propia cultura. hasta que finalmente Egipto cayó bajo la dominación de los hicsos. propone Wilson. el Reino Medio ya estaba desintegrado antes de la invasión de los hicsos. Wilson afirma que fue una invasión con fines de dominio. estos solamente dieron punto final a este Reino. Debido el poder creciente de estos. quizá. vivieron a parte en recintos fortificados. Los enemigos de los egipcios poco a poco comenzaron a penetrar en su territorio en un momento. Debido a ello pudieron los hicsos conquistar a los egipcios. sin embargo estos aprendieron las tecnologías militares de aquellos y después de un renovado sentimiento patriótico se dispusieron a luchar por recuperar su independencia. en que el Reino no era lo suficientemente fuerte como para rechazarlos. utilizaban el caballo y la rueda. la existencia de un gobierno independiente en las ciudades egipcias. Sin embargo tampoco hay que verlos como hombres salvajes totalmente desinteresados por la cultura. usaban arcos mejores que los egipcios. Los hicsos conquistaron a los egipcios por la superioridad de la fuerza. de mayor alcance y sabían manejar mejor los metales. una dominación bárbara. conocían el carro de guerra. la invasión de grupos extranjeros. en esta ocasión sí.Lo que finalmente causó el derrumbamiento del Reino Medio y de la cultura egipcia como tal fue. que los hicsos se preocuparon más por el pago de los tributos que por la civilización egipcia. . en muchos casos. los factores externos. los dioses y muchos de los rasgos culturales egipcios.