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5/12/2015

¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS

SALUD

¿Cómo piratear tu sistema nervioso?
Un nervio conecta nuestros órganos vitales y conforma nuestra salud. Si aprendemos a controlarlo, el futuro de la
medicina será eléctrico
GALA VINCE / MOSAIC SCIENCE
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5 DIC 2015 - 10:14 CET

Sistema nervioso

Anatomía

Medicina

Salud

Ciencia

Cuando Maria Vrind, una exgimnasta de
Volendam, en Holanda, vio que solo si se
tumbaba con los pies en alto podía
ponerse los calcetines por la mañana,
tuvo que aceptar que había llegado a un
punto crítico. “Mi cuerpo se había
agarrotado tanto que no podía tenerme
en pie”, dice. “Fue un shock, porque yo
siempre he sido una persona muy
activa”.
Era 1993. Vrind tenía cuarentaitantos
años y trabajaba como entrenadora de
atletismo y cuidadora de personas
Un paciente con electrodos en la cabeza. / CORBIS
discapacitadas, pero su estado físico
empezó a condicionarle la vida. “Tuve que dejar mis trabajos y buscar otro a medida que crecía mi
propia incapacidad”. Siete años después, cuando por fin le dieron un diagnóstico, sufría enormes
dolores y ya no podía caminar. Le ardían, entre inflamaciones, las rodillas, los tobillos, las muñecas,
los codos y las articulaciones de los hombros. Se trataba de artritis reumatoide, un trastorno
autoinmune común pero incurable, mediante el cual el cuerpo ataca a sus propias células, en este
caso al revestimiento de las articulaciones, causando inflamación crónica y la deformidad de los
huesos.
Las salas de espera de los centros donde se trata la artritis reumatoide solían llenarse de gente en silla
de ruedas. Hoy son menos habituales gracias a la ayuda de los medicamentos biofarmacéuticos –
como las proteínas de ingeniería genética, que actúan solo en zonas localizadas­. No todo el mundo se
siente mejor, sin embargo: incluso en aquellos países con una sanidad más avanzada, al menos el
50% de los pacientes sigue presentando síntomas.
Como a tantos otros pacientes, a Vrind le han administrado distintos fármacos, incluyendo
analgésicos, metrotexato ­un producto usado para el cáncer que humedece todo el sistema
inmunitario­ y medicamentos biofarmacéuticos que bloquean la producción de proteínas
inflamatorias específicas. Estos fármacos hicieron bastante bien su trabajo, al menos hasta 2011,
cuando un día dejaron de ser eficaces.
“Estaba de vacaciones con mi familia cuando de repente la artritis se hizo insoportable. Empecé a no
poder caminar y a depender de mi cuñada para asearme”. Sin perder más tiempo llevaron a Vrind a
un hospital, donde le pusieron un goteo intravenoso y le dieron otro fármaco para el cáncer que
actuaba sobre los glóbulos blancos. “Me ayudó”, admite, pero le angustiaba tener que depender de un
medicamento así durante mucho tiempo.
Por suerte, las cosas sucedieron de otra manera. Mientras ella se resignaba a la minusvalía y la
quimioterapia mensual, se estaba gestando un nuevo tratamiento que vendría a desafiar nuestra
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 Cree que fue esta perspectiva la que le ayudó a interpretar con ojos nuevos los resultados de un experimento accidental. recuerda. Siempre se había considerado imposible la comunicación entre las células especializadas del sistema inmunitario en nuestros órganos y nuestra corriente sanguínea y las conexiones eléctricas del sistema nervioso.html El nervio vago se 2/6 . significa “errante”. Se trataba de un nuevo enfoque en el tratamiento de la artritis reumatoide y otras enfermedades autoinmunes que utilizaba el sistema nervioso para modificar la inflamación. Y. lo que significa que el nervio vago informa al cerebro de lo que ocurre en los órganos. Se estaba gestando un nuevo tratamiento que vendría a desafiar nuestra percepción de cómo el cerebro y el cuerpo interactúan para controlar el sistema nervioso Era una idea increíble. / CORBIS El cazador de nervios Kevin Tracey. la cantidad que habíamos inyectado era demasiado pequeña como para incorporarse al flujo sanguíneo y viajar hasta el resto del cuerpo”. el hígado y los riñones. Estas experiencias traumáticas hicieron de él un neurocirujano intrigado por la inflamación. también bloqueaba la inflamación en el bazo y otros órganos del cuerpo. inesperado”. dio por fin con la idea de que el cerebro estuviera usando el sistema nervioso –en concreto el nervio vago­ para decirle al bazo que “apagara” la inflamación en todas partes. por no hablar de tantos otros nervios involucrados en el habla.com/elpais/2015/11/30/ciencia/1448898661_768854. explica. El nervio errante El nervio vago comienza en el bulbo raquídeo. el bazo. es un hombre al que persiguen sus recuerdos: un hombre con una misión en la vida. se ocupó de una paciente con quemaduras graves que de repente sufrió una inflamación severa. Janice. neurocirujano afincado en Nueva York. la inyección de fármaco antiinflamatorio en el cerebro dejó de tener efectos en el resto del cuerpo. Y como tantas grandes ideas. La segunda prueba consistía en estimular el nervio sin ningún fármaco en el sistema. Cuando Tracey y su equipo lo hicieron. dice. Más tarde. El nervio vago. en latín. justo detrás de las orejas. las expresiones faciales e incluso nuestra capacidad para sintonizar con la voz de los otros. comunica información mediante señales eléctricas. los intestinos. conectando el cerebro con el estómago y el tracto digestivo. Fue su motivación para convertirse en cirujano cerebral. Murió en mis brazos”.5/12/2015 ¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS percepción de cómo el cerebro y el cuerpo interactúan para controlar el sistema nervioso. los pulmones. de las que el 80% son sensoriales. “Era una niña de once meses. A finales de los noventa. http://elpais. durante sus prácticas en el hospital. Lo primero para probar esta apasionante hipótesis era cortar el nervio vago. “Habíamos inyectado un fármaco antiinflamatorio en el cerebro porque estudiábamos los beneficios de bloquear la inflamación durante un derrame”. sin embargo. el cerebro regulaba directamente la inflamación en los tejidos del cuerpo. “Ya que el nervio vago. y no hay duda de que este manojo de fibras nerviosas vaga por el cuerpo. Las manos de una mujer con artritis reumatoide. el contacto visual. como todos los nervios. “Nos sorprendió comprobar que. Vagus. Fue algo repentino. “De aquella experiencia aprendí que los nervios del cerebro son los responsables de la salud”. Después de meses de desconcierto. Si Tracey estaba en lo cierto. Tracey hacía diferentes experimentos con el cerebro de una rata. “Es lo que hicimos y ese fue el gran descubrimiento”. Desciende por cada lado del cuello y continúa por el pecho hasta el abdomen. que opera muy por debajo del nivel de nuestra conciencia. “Mi madre murió de un tumor cerebral cuando yo tenía cinco años. cuando el fármaco estaba en el cerebro. Tracey parecía estar descubriendo que los dos sistemas estaban íntimamente relacionados. Está hecho de miles y miles de fibras. nosotros debíamos ser capaces de replicar el experimento poniendo un neuroestimulador en el nervio vago ­ en el bulbo raquídeo­ para bloquear la inflamación en el bazo”. Nos llevaría incluso a investigar sobre el uso que podemos dar a nuestras mentes para mantener a raya las enfermedades. surgió donde menos se esperaba.

 dice. lo que hace que sus cuerpos tarden menos en relajarse tras una situación de estrés. de modo que nuestro tono vagal es mayor cuanta más diferencia hay en nuestra frecuencia cardiaca al inspirar y espirar Los estudios demuestran que un tono vagal alto ayuda a nuestro cuerpo a regular mejor los niveles de glucosa en la sangre. Una de las funciones del nervio vago es reajustar el sistema inmunitario e interrumpir la producción de proteínas que alimentan la inflamación.5/12/2015 ¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS es vital para la salud del cuerpo. de modo que el http://elpais. Tak llevaba mucho tiempo buscando una alternativa al uso de fármacos agresivos que suprimen el sistema inmunitario en el tratamiento de la artritis reumatoide.html El nervio vago es una especie de mensajero bidireccional que 3/6 . El nervio vago es una especie de mensajero bidireccional que pasa señales electromagnéticas entre los órganos y el cerebro. reduciendo el riesgo de diabetes. “Llamé inmediatamente”. Esta variación es una de las cosas que regula el nervio vago. derrames y enfermedades cardiovasculares. Por fin. responsable de calmar los órganos tras la descarga de adrenalina con la que respondemos instintivamente a una situación de peligro. razonaba Tracey. Tak vio enseguida las posibilidades de la idea y se mostró impaciente por comprobar si podía funcionar. pero puede dañar órganos y vasos sanguíneos si dura más de lo necesario. Maria Vrind vio un anuncio en el periódico pidiendo voluntarios con artritis reumatoide para un ensayo clínico. Paul­Peter Tak. Un tono vagal bajo. razonaba. o como en el síndrome del shock tóxico que. según Kevin Tracey. conociendo a fondo cómo el nervio vago controlaba la inflamación. Sabiendo que el nervio vago estaba implicado en una serie de enfermedades inflamatorias crónicas. que es parte del sistema inmunitario. se asocia a inflamaciones crónicas. ¿Cabía estimular esas señales? Pasó los siguientes diez años mapeando meticulosamente todas las vías neuronales implicadas en la regulación del TNF. nuestro corazón late más deprisa para acelerar la distribución de sangre oxigenada por el cuerpo.com/elpais/2015/11/30/ciencia/1448898661_768854. sin embargo. menos eficaz y una inflamación que puede ser excesiva. incluida la artritis reumatoide. de modo que nuestro tono vagal es mayor cuanta más diferencia hay en nuestra frecuencia cardiaca al inspirar y espirar. Tracey y sus colegas decidieron comprobar si podían convertirlo en una vía para su tratamiento. Cuando espiramos la frecuencia cardiaca disminuye. activa cuando espiramos y se reprime cuando inspiramos. En las enfermedades inflamatorias crónicas. “La respuesta inmunitaria del cuerpo se convierte en un problema solo cuando ataca más a tu propio cuerpo que a las células extrañas. ayuda a que el cuerpo sane después de una lesión. Tracey se sintió preparado para comprobar si era posible interponerse en las enfermedades humanas. como en el caso de la artritis reumatoide de Maria Vrind. Cada vez que inspiramos. “Así que la pregunta era: ¿cómo podemos mejorar el mecanismo de bloqueo? ¿Cómo podemos forzar la resolución?” Cuando Tracey lo llamó para sugerirle que la respuesta podía estar en la estimulación del nervio vago mediante el bloqueo de la producción de TNF. Es una parte esencial del sistema nervioso parasimpático. los mensajes con los que el cerebro le dice al bazo que interrumpa la producción de una proteína inflamatoria específica –el tumor de necrosis factor (TNF)­ no se estaban enviando. La fuerza de nuestra reacción vagal se conoce como tono vagal y se establece mediante un electrocardiograma que mide la frecuencia cardiaca. Un tono vagal bajo implica una regulación El neurocirujano Kevin Tracey. o bien cuando es crónica”. activado cuando espiramos y reprimido cuando inspiramos. Tracey había diseñado el ensayo con su colaborador. Pero no todos los nervios vagos son iguales: hay personas que tienen una actividad vagal mayor. Un ensayo estimulante En el verano de 2011. La inflamación. desde el bulbo raquídeo hasta las mitocondrias en el interior de nuestras células. mató a la pequeña Janice. catedrático de Reumatología en la Universidad de Amsterdam. “No quería depender de los fármacos anticancerígenos toda la vida: es malo para tus órganos y tiene consecuencias a largo plazo”. A los participantes se les pondría un implante eléctrico conectado directamente con el nervio vago. La estimulación del nervio vago ya estaba permitida en casos de epilepsia. por ejemplo.

 “Han pasado ya más de tres años desde el implante y los síntomas no han vuelto. pero los síntomas regresaron con tanta fuerza que el dolor la tenía atada a la cama. Retomé el patinaje y la gimnasia. a todos los efectos.com/elpais/2015/11/30/ciencia/1448898661_768854. Necesitará pequeñas dosis de metrotexato el resto de su vida. Más difícil parecía que personas habituadas a tratar su dolencia con medicamentos se mostraran dispuestas a someterse a una operación con el fin de implantarles un aparato en el cuerpo: “La incógnita estaba en saber si los pacientes aceptarían un dispositivo neuroeléctrico al modo de un marcapasos”. dice Tak. estimulando el nervio vago durante 30 segundos en cada ocasión. para Tracey. pero http://elpais. dice. de la artritis reumatoide­. dice. Los resultados aún no se han publicado pero Tak afirma que más de la mitad de los pacientes mostraron una mejoría significativa y alrededor de un tercio están en fase de remisión –curados. De ese modo esperaban reducir la reacción inflamatoria en el bazo.5/12/2015 ¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS consentimiento para un ensayo con pacientes de artritis no debía ser problema. aunque se le redujo la dosis semanal. “En pocas semanas me encontraba mucho mejor”. monta en bici al menos una hora al día. “Tuve que esperar dos semanas a que la zona cicatrizara. Reproducción de un cerebro con un interruptor que Tak y el resto del equipo todo se reducía a dejar pasar el tiempo a la representa el poder del cerebro para pensar o desarrollar la espera de ver si la teoría.html 4/6 . Me siento muy bien”. A Vrind le pudo al principio la ansiedad por una cura milagrosa. desbordando la cifra necesaria para el ensayo. casi jubilada. Algunos ya no necesitan usar fármacos. hace gimnasia y juega con sus ocho nietos. Y entonces ocurrió algo extraordinario: Vrind experimentó una mejoría mucho más acusada de lo que los científicos o ella misma se habían atrevido a imaginar. Reduce la sobreproducción de TNF. pero no afecta a la función inmunitaria. dice Vrind. Con Vrind y los otros voluntarios ya en sus casas. dice Tak. Reiniciábamos la estimulación y volvían a normalizarse”. de modo que el cuerpo puede reaccionar con normalidad a la infección. Más de mil personas se mostraron interesadas. “Teníamos la esperanza de que algunos vieran aliviados sus síntomas; tal vez las articulaciones les dolieran algo menos”. “Me implantaron el marcapasos en la parte izquierda del pecho. Vrind fue la primera paciente holandesa en ser operada. Dieciséis de los veinte pacientes del ensayo no solo comenzaron a sentirse mejor. en el cuerpo Tak sospecha que los pacientes seguirán dependiendo de la estimulación del nervio vago durante toda su vida. podía verse que la enfermedad regresaba y que los niveles de TNF en la sangre aumentaban. “Estoy muy feliz de haber participado en el ensayo”. y luego los médicos lo encendieron e hicieron los ajustes necesarios”. Le dieron un imán para que se lo pasara por la garganta seis veces al día y activara así el implante. también los niveles de inflamación en su sangre disminuyeron. Pero al contrario que los fármacos. “Hay patrones evidentes con la estimulación de tres minutos diarios”. pero a sus 68 años. / GETTY IMAGES animales daban su fruto con pacientes reales. pasa señales electromagnéticas entre los órganos y el cerebro No había de qué preocuparse. la estimulación parece restaurar el equilibro natural del cuerpo. Otros pacientes del ensayo han tenido experiencias similares. Incluso aquellos que no han experimentado una mejoría clínica importante con el implante insisten en que les ayuda: nadie quiere que se lo quiten. Volvió a los fármacos. Lo difícil era saber si personas habituadas a tratar su dolencia con medicamentos se mostraran dispuestas a someterse a una operación con el fin de implantarles un aparato. En noviembre de 2011. dice Tak. con cables que ascienden y se conectan al nervio vago en la garganta”. “Cuando interrumpíamos la estimulación. que trabajan para impedir la producción de células inmunitarias y de proteínas como el TNF. “Podía volver a andar y a montar en bici. el trabajo en el laboratorio y los ensayos con memoria. Dejó de tomar sus pastillas. Al principio tenía dolor de cabeza y de garganta. Vrind enseña a jugar al voleibol a personas mayores durante un par de horas a la semana. dispositivo neuroeléctrico al modo de un marcapasos. causante de la inflamación crónica.

 al contrario que los fármacos. Kok dirige ahora un ensayo a mayor escala para ver si los resultados que obtuvieron pueden reproducirse. más capaces de concentrarse y recordar.5/12/2015 ¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS en un par de días se fue. como aquellas que hacen poco ejercicio. el tono vagal podría usarse algún día como herramienta de diagnosis. aliviando así importantes problemas de salud como las enfermedades cardiovasculares y la diabetes. Ya lo es. prudente. Pero la técnica ha tenido tanto éxito –y resulta tan conveniente para los pacientes­ que ya hay otros científicos pensando en usar la estimulación del nervio vago para tratar diversos estados debilitantes crónicos. la diabetes. el asma. En el Instituto Max Planck de Alemania. la fatiga crónica y la obesidad Algunos estudios con gemelos demuestran hasta cierto punto que el tono vagal es genético: hay quienes nacen con más suerte que otros. Pero aún estamos lejos de eso: “Ni siquiera sabemos qué aspecto tiene un tono vagal sano”.html Si nuestro médico de cabecera pudiera medir nuestro tono vagal 5/6 . por ejemplo. Barbara Fredrickson y Bethany Kok invitaron a cerca de 70 trabajadores de la universidad a participar en un experimento. dice. sería muy sencillo prescribir un tratamiento para mejorarlo. Ahora no siento nada salvo cierta tirantez en la garganta y un temblor en la voz cuando el dispositivo está funcionando. El tono vagal aumentaba considerablemente entre aquellos que meditaban. a la mitad de los participantes se les enseñó una técnica de meditación para promover sentimientos de buena voluntad hacia sí mismos y hacia los demás. dice Kevin Tracey. mientras que las personas que tienen un tono vagal alto no solo gozan de una mejor salud.com/elpais/2015/11/30/ciencia/1448898661_768854. la diabetes. entonces el tono vagal cambiaba”. tendría enormes implicaciones y el potencial para cambiar de arriba abajo nuestra percepción de las enfermedades. “Estamos midiendo franjas. “porque hoy sabemos que una baja variabilidad es un factor de riesgo”. Pero el tono vagal bajo es más frecuente entre personas con un cierto estilo de vida. A cada voluntario se le pedía que registrara la intensidad de sus emociones diarias. La técnica ha tenido tanto éxito que ya hay otros científicos pensando en usar la estimulación del nervio vago para tratar diversos estados debilitantes crónicos. Es probable que pronto usemos dispositivos para tratar enfermedades que hoy se controlan a través de fármacos: “Si la tecnología mejora y logramos que estos dispositivos sean cada vez más pequeños y más precisos”. cosa que sí pasaba con los medicamentos”. nos falta la precisión que sí tenemos al comprobar la presión sanguínea”. “llegará el día en que la medicina bioelectrónica pueda inyectarlos para controlar los circuitos neuronales. “De vez en cuando siento un poco de rigidez o un pequeño dolor en la rodilla pero se me pasa en un par de horas. Ser capaces de mejorar el tono vagal de una manera sencilla y económica. más empáticas y más propensas a tener amigos cercanos. Como parte del experimento. Pero ¿qué pasa con aquellos que tienen un tono vagal bajo. Y se hará con anestesia http://elpais. “Fue la primera prueba experimental de que si el aumento de las emociones positivas llevaba a un incremento de la cercanía social. de algún modo. como el colon irritable. Es lo que hizo preguntarse a algunos psicólogos de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill si la relación entre el tono vagal bajo y el bienestar se podría controlar sin necesidad de implantes. la fatiga crónica y la obesidad. Subiendo el tono Llevar un dispositivo eléctrico implantado en el cuello durante el resto de tu vida no es cualquier cosa. como el colon irritable. aquellos cuya salud mental y física mejoraría si ese tono pudiera estimularse? El tono vagal bajo está relacionado con diversos riesgos para la salud. “Los hospitales ya monitorizan las variaciones en la frecuencia cardiaca –el tono vagal­ en pacientes que han sufrido infartos de miocardio. El tono vagal se medía al comienzo del experimento y al final. lo que se asociaba al incremento de las emociones positivas del que daban cuenta. y sus beneficios no se desvanecen. De ser así. dice. por ejemplo. nueve semanas después. el asma. En 2010. dice Kok. más felices. Si nuestro médico de cabecera pudiera medir nuestro tono vagal con la misma facilidad con que mide nuestra presión sanguínea. sino que son también más sanas desde un punto de vista psicológico y social. menos depresivas. Kok. El implante no tiene efectos secundarios.

por ejemplo. Este artículo se publicó por primera vez en Mosaic y se publica de nuevo aquí con una licencia de Creative Commons.html 6/6 . sería muy sencillo prescribir un tratamiento para mejorarlo. “Teníamos solo en cuenta el sistema inmunitario y por lo tanto hoy tenemos medicamentos que se dirigen al sistema inmunitario. dice Paul­Peter Tak.5/12/2015 ¿Cómo piratear tu sistema nervioso? | Ciencia | EL PAÍS local o con sedación suave”. http://elpais. que a pesar de su artritis reumatoide severa puede ahora montar en bicicleta sin dolores por Volendam. Pero aún estamos lejos de eso Y María Vrind. nuestra percepción del modo en que el cuerpo maneja las enfermedades ha cambiado para siempre. Sea cual sea el desarrollo de esta tecnología. “Está cada vez más claro que no podemos considerar los sistemas del cuerpo por separado. como hacíamos antes”.L. ¡Me ha devuelto la vida!”.com/elpais/2015/11/30/ciencia/1448898661_768854. No teníamos los conocimientos científicos necesarios para respaldar lo que parecía una intuición. vuelve a sentir correr la vida por sus venas: “No es un milagro –me explicaron que funciona a través de impulsos eléctricos­ pero parece algo mágico. Verificadora de información: Laura Dawes Traductor: Christian Law Palacín   © EDICIONES EL PAÍS S. “Pero es evidente que el ser humano es una entidad: el cuerpo y la mente son una sola cosa. No quiero quitármelo nunca. pero no es lo que pensábamos antes. Suena lógico. Ahora tenemos más información y más conocimientos”. con la misma facilidad con que mide nuestra presión sanguínea.