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Rex Fortescue muere envenenado y todo indica que el asesino puso el veneno en el
t que, como cada maana, le sirvi su secretaria. Peros los informes del forense
lo desmienten y el asunto se complica cuando la investigacin saca a la luz los
trapos sucios de la familia Fortescue. El inspector Neele, encargado del caso,
contar en todo momento con la ayuda de la sagaz miss Marple.

Agatha Christie
Un puado de centeno
Saga: Miss Marple - 7

Gua del Lector

En un orden alfabtico convencional relacionamos a continuacin los principales


personajes que intervienen en esta obra:
ANSELL: Abogado de Adela Fortescue.
BERNSDORFF: Mdico del Hospital de San Judas.
BILLINGSLEY: Abogado de Rex Fortescue.
CROSBIE: Mdico director del sanatorio Los Pinos .
CRUMP: Viejo may ordomo de los Fortescue.
DOVE (Mary ): Ama de llaves de la citada familia.
DUBOIS (Vivian): Amigo ntimo de Adela.
ELLEN: Doncella de los Fortescue.
EVANS (Alberto): Novio de Glady s.
FORTESCUE (Adela): Mujer muy atractiva, esposa de Rex y mucho ms joven que l.
FORTESCUE (Elaine): Muchacha agraciada y muy moderna, hija del primer
matrimonio de Rex.
FORTESCUE (Jennifer): Esposa de Percival.
FORTESCUE (Lancelot): Segundo hijo de Rex, hermano de Percival y Elaine.
FORTESCUE (Percival): Hijo may or de Rex, y a la vez socio de su padre.
FORTESCUE (Rex): Gerente del Trust de Inversiones Unidas; hombre acaudalado, poco
escrupuloso en sus negocios.
GRIFFITH: Primera mecangrafa del citado Trust, y a solterona.
GROSVENOR: Una rubia muy, atractiva, secretaria particular de Rex.
HAY: Sargento a las rdenes de Neele.
MARPLE (Juana): Solterona aficionada al detectivismo.
MARTIN (Glady s): Doncella de los Fortescue.
NEELE: Inspector de polica, muy elegante y capacitado.
RAMSBATTON (Effie): Anciana solterona, hermana de la primera esposa de Rex
Fortescue.
SOMERS: Mecangrafa muy torpona del mencionado Trust.
WRIGHT (Gerald): Profesor, novio de Elaine.

Captulo I

Le tocaba hacer el t a la seorita Somers. La seorita Somers era la mecangrafa que


llevaba menos tiempo en la casa y la menos eficiente. Ya no era joven y su rostro
preocupado pareca el de una oveja. Todava no herva el agua cuando la seorita
Somers la ech en la tetera, pues la pobre nunca estaba completamente segura de
cuando herva el agua. sa era una de las mltiples preocupaciones que la afligan.
Una vez hecho el t, prepar las tazas, poniendo un par de bizcochos en cada platito.
La seorita Griffith, la primera mecangrafa, una solterona de cabellos grises que
llevaba diecisis aos en el Trust de Inversiones Unidas, exclam irritada:
Somers, tampoco herva el agua esta vez!
Y el rostro preocupado de la seorita Somers se puso como la grana al contestar:
Dios mo, y o cre que esta vez s.
La seorita Griffith pensaba para sus adentros:
Tal vez la conserve otro mes, mientras hay a tanto trabajo pero la verdad: El lo
que arm con la parta de Explotaciones Este un trabajo tan sencillo y siempre tan
torpe al hacer el t. Si no fuera por lo qu cuesta encontrar mecangrafas inteligentes
Y la tapa de lata de los bizcochos otra vez la dej mal ajustada La verdad
Y como tantas otras quejas de la seorita Griffith, la frase qued sin terminar.
En aquel momento entraba la seorita Grosvenor para hacer el t sagrado del seor
Fortescue. El seor Fortescue tomaba el t distinto, con bizcochos especiales y servido en
porcelana de China. Slo la tetera y el agua eran las mismas que las de las empleadas.
Mas en esta ocasin, por ser para el seor Fortescue, el agua estuvo en su justo punto de
ebullicin. La seorita Grosvenor cuid de ello.
La seorita Grosvenor era una rubia muy atractiva Vesta un traje negro de muy
buen corte y sus piernas perfectamente moldeadas iban enfundadas en las medias de
ny lon ms caras que se encontraban en el mercado negro.
Cruz la sala de las mecangrafas sin dignarse ni siquiera dirigirles una mirada. La
seorita Grosvenor era la secretaria particular del seor Fortescue; ciertos rumores poco
caritativos aseguraban que era algo ms, pero no era cierto. El seor Fortescue acababa
de contraer Segundas nupcias con una mujer encantadora y capaz de absorber toda su
atencin. La seorita Grosvenor era para su jefe slo una parte necesaria de la
decoracin que resultaba muy lujosa y llamativa.
La seorita Grosvenor, llevando la bandeja como si fuera a realizar una ofrenda
ritual, atraves la oficina principal, la sala de espera, donde se permita aguardar a los
clientes ms importantes, y su propia antesala. Al fin, tras dar unos ligeros golpecitos en
la puerta, penetr en el lugar sagrado el despacho del seor Fortescue.
Era una habitacin amplia, con un parquet deslumbrante cubierto a trechos por

gruesas alfombras orientales. Los paneles de las paredes eran de madera clara y haba
varios butacones enormes tapizados de cuero del mismo tono. Tras una colosal mesa
escritorio de madera de sicmoro, situada en el centro de la estancia, se hallaba el propio
seor Fortescue.
Su apariencia no era tan imponente como debiera haber sido para hacer juego con su
despacho. Era un hombre alto y fofo, con una calva reluciente, que tena la afectacin de
vestir americana sport en su oficina de la ciudad. Estaba estudiando varios papeles, con el
ceo, fruncido, cuando la seorita Grosvenor se acerc a l con su andar felino y
dejando la bandeja junto a su codo murmur en voz baja e inexpresiva:
El t, seor Fortescue y se retir.
La respuesta del seor Fortescue fue un gruido.
Sentada de nuevo ante su mesa, la seorita Grosvenor se dispuso a atender los asuntos
del da. Hizo un par de llamadas telefnicas, corrigi algunas cartas que estaban
dispuestas para la firma y contest otra llamada telefnica.
Ahora me temo que no va a ser posible dijo con voz afectada. El seor
Fortescue tiene junta.
Al colgar el auricular mir el reloj. Eran las once y diez.
Fue entonces cuando un sonido desacostumbrado se dej or a travs de la puerta,
casi a prueba de ruidos, del despacho del seor Fortescue. Ahogado, pero no obstante
reconocible, se oy un grito agnico. Al mismo tiempo el timbre del dictfono comenz
a sonar frenticamente. La seorita Grosvenor, muy sorprendida, permaneci unos
instantes completamente inmvil, hasta que al fin consigui ponerse en pie. Ante lo
inesperado, olvid su pose. No obstante dirigise al despacho del seor Fortescue con su
andar felino, dio unos golpecitos en la puerta con los nudillos y entr.
Lo que vieron sus ojos todava la alteraron ms. El seor Fortescue, tras su mesa de
escritorio, pareca presa de un ataque cardiaco. Sus convulsiones constituan un
espectculo alarmante.
Oh! Dios santo, seor Fortescue, est usted enfermo? exclam la seorita
Grosvenor dndose cuenta al instante de lo tonto de su pregunta. No haba la menor duda
de que se encontraba gravemente enfermo. Incluso cuando se acerc a d, no cesaba de
retorcerse presa de dolorosas convulsiones.
Su respuesta brot entrecortada:
El t qu diablos ha puesto en el t? Vay a e buscar ay uda Traiga en
seguida un mdico
La seorita Grosvenor sali corriendo de la estancia. Ya no era la secretaria rubia y
arrogante sino una mujer asustada que haba perdido la cabeza y que entr corriendo
en la sala de mecangrafas gritando:
Al seor Fortescue le ha dado un ataque se est muriendo debemos llamar a
un mdico tiene un aspecto horrible Estoy segura de que se est muriendo.
Las reacciones fueron inmediatas y variadas.

La seorita Bell, la mecangrafa ms joven, dijo:


Si es un ataque epilptico debemos ponerle un tenedor en la boca. Quin tiene un
tenedor?
Nadie tena un tenedor.
La seorita Somers coment:
A su edad es posible que se trate de un ataque de apopleja.
La seorita Griffith intervino:
Hay que traer un mdico en seguida.
Mas no supo poner en juego su acostumbrada eficiencia, puesto que durante sus
diecisis aos de servicio nunca hubo necesidad de llamar a un mdico en la oficina de la
ciudad. Tena su doctor particular, pero estaba en Streatham Hill. Dnde habra un
mdico por all cerca?
Nadie lo saba. La seorita Bell cogi una gua telefnica y comenz a buscar
doctores en la letra D. Mas los doctores no estaban clasificados como si fueran taxis.
Alguien sugiri llamar a un hospital pero cul?
Tiene que ser uno adecuado insisti la seorita Somers, de no ser as, no
vendrn Tiene que estar dentro del rea.
Alguien quiso llamar al 999, pero la seorita Griffith dijo que llamar a la polica no
servira de nada. Para ser ciudadanas de un pas que disfruta de los beneficios de un
Servicio Mdico, y adems mujeres razonablemente inteligentes, demostraban una
ignorancia asombrosa en cuanto al procedimiento ms adecuado a seguir. La seorita
Bell comenz a buscar Ambulancias en la letra A. La seorita Griffith dijo:
Tiene su mdico particular debe de tenerlo.
Alguien corri en busca de la agenda de direcciones particulares, y la seorita
Griffith orden al botones que trajera a un mdico como fuera y de donde fuera. En la
agenda encontraron el nombre de sir Edwin Sandeman, con domicilio en la calle Harvey.
La seorita Grosvenor, desplomada sobre una silla, gema con voz menos estudiada que
de costumbre.
Yo hice el t como siempre de veras no poda haber nada malo en l.
Nada malo en el t? la seorita Griffith hizo una pausa mientras marcaba un
nmero de telfono. Por qu lo dice?
l lo dijo el seor Fortescue dijo que haba sido el t
La seorita Griffith vacilaba entre Welbeck y 999.
La seorita Bell, con su joven optimismo, dijo:
Hay que darle un poco de mostaza con agua ahora. Hay mostaza en la oficina?
No haba mostaza.
Poco tiempo despus, el doctor Isaac de Bethnal Green y sir Edwin Sandeman se
encontraron en el ascensor en el preciso momento en que dos ambulancias se detenan
ante el edificio. El telfono y el botones haban realizado su cometido.

Captulo II

El inspector Neele se hallaba sentado en el despacho del seor Fortescue, tras su enorme
escritorio de madera de sicmoro. Uno de sus subalternos ocupaba una silla cerca de la
puerta, con una libreta en ristre.
El inspector Neele tena un aspecto elegante y marcial y sus cabellos castaos y
espesos estaban peinados hacia atrs sobre su frente bastante estrecha. Cuando
pronunciaba la frase: Slo es cuestin de realizar los trmites de costumbre , sus
interlocutores podan pensar: Es de lo nico que eres capaz . Pero se hubieran
equivocado. Tras su apariencia poco imaginativa, el inspector Neele era un gran
pensador, y uno de sus mtodos de investigacin consista en plantearse a s mismo
fantsticas teoras de culpabilidad que aplicaba a cada una de las personas sometidas a su
interrogatorio.
La seorita Griffith, a quien haba escogido con ojo clnico como persona ms
apropiada para hacerle un resumen sucinto de los acontecimientos que le haban hecho
sentarse donde estaba, acababa de salir de la estancia tras ponerle al corriente de los
sucesos de la maana. El inspector Neele se haba propuesto tres razones distintas por las
que la fiel mecangrafa pudo haber envenenado a su jefe, rechazndolas como poco
probables.
Clasific a la seorita Griffith como:
a) No perteneciente al tipo de envenenadoras.
b) No enamora a su jefe.
c) No desequilibrada mental.
d) E incapaz de guardar rencor a nadie.
Por todo lo cual slo iba a necesitarla como informadora.
El inspector Neele ech una ojeada al telfono. Aguardaba una llamada del Hospital
de San Judas, de un momento a otro.
Naturalmente, era posible que la repentina indisposicin del seor Fortescue fuera
debida a causas naturales, mas el doctor Isaac de Bethanal Green no fue de esta opinin,
como tampoco sir Edwin Sandeman.
El inspector Neele pidi por el dictfono que se presentara la secretaria particular del
seor Fortescue.
La seorita Grosvenor haba recobrado algo de su aplomo, aunque no todo. Entr un
tanto recelosa, sin acordarse para nada de su andar felino, y diciendo en tono defensivo:
Yo no he sido!

No? repuso el inspector en tono sosegado.


Le indic la silla donde sola sentarse block en mano, cuando el seor Fortescue le
dictaba las cartas. Ahora la ocup de mala gana y mirando al inspector Neele con temor,
mientras en la imaginacin de ste aparecan los temas: Seduccin? Chantaje? Rubia
platino comparece ante el jurado? etc., y todas le parecieron posibles y al mismo tiempo
estpidas.
En el t no haba nada dijo la seorita Grosvenor. No poda haberlo.
Ya repuso el inspector Neele.
Su nombre y direccin, si me hace el favor?
Grosvenor. Irene Grosvenor.
Cmo se escribe?
Oh! Igual que la plaza: Grosvenor.
Su direccin?
Rushmoor Road, 14, Muswell Hill.
El inspector asinti satisfecho.
Ni seduccin dijo para sus adentros. Ni un nidito de amor. Sino una casa
respetable donde vive con su familia. Ni chantaje.
Oir buena serie de teoras que quedan descartadas.
De modo que fue usted quien hizo el t? dijo complacido.
Bueno. Tena que hacerlo. Quiero decir que siempre lo hago y o.
Sin prisas, el inspector Neele hizo que le explicara el proceso de la preparacin del t
del seor Fortescue que realizaba cada maana. La taza, el plato y la tetera haban sido
enviados al departamento apropiado para su anlisis. Ahora supo que nicamente Irene
Grosvenor haba tocado aquellos utensilios. La marmita donde calent el agua era la
misma que se utilizaba para hacer el t de las oficinistas, y la propia seorita Grosvenor
la llen en el grifo.
Y el t?
Era el que toma siempre el seor Fortescue, t chino especial. Se guarda en un
estante de mi habitacin; es la de al lado.
El inspector asinti. Acto seguido le pregunt por el azcar, pero el seor Fortescue no
tomaba azcar con el t.
Son el telfono, y el inspector Neele atendi la llamada. Su expresin cambi un
tanto.
El Hospital de San Judas?
Hizo una inclinacin de cabeza a modo de despedida.
Eso es todo, de momento, seorita Grosvenor. Muchas gracias.
La seorita Grosvenor apresurse a abandonar la estanta.
El polica escuch atentamente la voz inexpresiva que le hablaba desde el hospital,
mientras dibujaba unos signos secretos en una esquina del secante que tena ante l.
Y dice usted que ha muerto hace cinco minutos? Mir su reloj de pulsera, y

luego escribi en el secante: Las doce cuarenta y tres.


La voz inexpresiva dijo que el propio doctor Bernsdorff quera hablar con l.
Est bien. Pngame.
Se oy eron varios zumbidos y murmullos lejanos. El inspector Neele aguard
pacientemente.
Luego, sin previo aviso lleg hasta l una voz fuerte que le oblig a apartar el telfono
de su odo.
Hola, Neele, viejo buitre. Ya vuelve a rondar los cadveres?
El inspector Neele y el profesor Bernsdorff del Hospital de San Judas haban
trabajado juntos en un caso de envenenamiento haca slo cosa de un ao, y desde
entonces eran muy buenos amigos.
He odo decir que nuestro hombre ha muerto.
S. Cuando lleg aqu y a no pudimos hacer nada.
La causa de su muerte?
Desde luego hay que hacerle la autopsia. Es un caso muy interesante. Vay a si lo
es. Celebro haberle atendido.
El tono del profesor Bernsdorff le hizo comprender una cosa.
Me figuro que no se trata de muerte natural dijo secamente.
Ni por asomo replic el doctor Bernsdorff. Hablo extraoficialmente,
comprende? agreg con cierta precaucin.
Claro. Claro. Se comprende. Le envenenaron?
Sin duda alguna. Y lo que es ms esto no es oficial, amigo slo entre usted y
y o estoy dispuesto a apostar de qu veneno se trata.
De veras?
Taxina, amigo mo. Taxina.
Taxina? No lo haba odo nunca.
Lo imagino. Es muy poco corriente. Confieso que ni y o mismo lo hubiera adivinado
de no haber tenido un caso hace slo tres o cuatro semanas. Un par de nias jugando a
tomar el t con sus muecas arrancaron unos frutos de un tejo y los emplearon para
hacer la infusin.
Y se trata de eso? Del fruto del tejo?
Del fruto o de las hojas. Son muy venenosas. Naturalmente, la taxina es el
alcaloide. No creo haber sabido de ningn caso en que fuera empleado
intencionadamente La verdad es que resulta interesantsimo y poco comn No tiene
usted idea de lo que se cansa uno de los asesinos vulgares. La taxina es algo exquisito.
Claro que puedo equivocarme por amor de Dios, no lo tome como cosa oficial, pero
no lo creo. Me parece que para usted tambin resulta interesante. Se sale de la rutina!
Vamos a divertimos con todo esto, no es eso lo que piensa? Todos, menos la
vctima.
S, s, pobre hombre. Ha tenido muy mala suerte.

Dijo algo antes de morir?


Pues uno de sus agentes estaba sentado a su lado con ma libreta. l le dar los
detalles exactos. Murmur algo acerca del t que le haban dado algo con el t en la
oficina pero claro, eso es una tontera.
Por qu? El inspector Neele, que haba imaginado a la encantadora seorita
Grosvenor agregando el fruto del tejo a una infusin de t, cosa que consider
incongruente, habl extraado.
Porque el veneno no pudo actuar con tanta rapidez. Tengo entendido que los
sntomas se presentaron en cuanto bebi el t.
Eso es lo que han dicho.
Bien. Hay muy pocos venenos que acten tan rpidamente, aparte de los cianuros,
claro y posiblemente la nicotina pura
Y est seguro de que no se trata ni de cianuro ni de nicotina?
Mi querido amigo. Se hubiera muerto antes de que lo trajeran a la ambulancia.
Oh, no!, no se trata de nada de eso. Primero sospech que pudiera ser estricnina, pero
las convulsiones no son corrientes. Claro que todava no es oficial, pero me juego mi
reputacin a que es taxina.
Cunto tiempo tardar en averiguarlo?
Depende. Una hora, dos, tres El muerto parece un tipo tragn. Si haba
desay unado bien, tardaremos ms.
El desay uno repiti Neele pensativo. S; parece que debi ser en el desay uno.
Desay uno con los Borgias brome el doctor Bernsdorff. Bien, buena caza,
muchacho.
Gracias, doctor. Quisiera hablar con mi sargento.
Volvieron a orse los zumbidos y voces ahogadas. Y al fin una respiracin agitada,
que era el inevitable preludio de las conversaciones del sargento Hay.
Seor dijo a toda prisa. Seor.
Neele al habla. El difunto dijo algo que y o deba saber?
Dijo que fue el t. El t que tom en la oficina, pero el forense dice que no
S, y a lo s. Nada ms?
No, seor. Pero hay otra cosa que me choca. Registr sus bolsillos. Lo de
siempre pauelos, llaves, calderilla, la cartera pero encontr algo muy particular en
el bolsillo derecho de su americana: Grano.
Grano?
S, seor.
Qu quiere decir? Se refiere a algn alimento de esos que se toman para
desay unar, o a maz o cebada?
Eso es, seor. Grano. A m me pareci centeno. Hay bastante cantidad.
Ya Es extrao Pero puede tratarse de una muestra algo relacionado con
algn trato comercial.

Desde luego, seor, pero pens que deba decrselo.


Ha hecho bien. Hay.
El inspector Neele, tras colgar el telfono, permaneci unos instantes mirando al
vaco. Su mente ordenada iba de la Fase I a la Fase II de sus averiguaciones de la
sospecha de envenenamiento, a la certeza. Las palabras del profesor Bernsdorff no
fueron oficiales, pero no era hombre que se equivocara en sus juicios. Rex Fortescue
haba sido envenenado, y el veneno le fue administrado probablemente de una a tres
horas antes de la aparicin de los primeros sntomas, Por lo cual pudiera ser que el
personal de la oficina quedara libre de sospechas.
Neele fue a la sala de las mecangrafas. Se trabajaba algo, pero sin prisas.
Seorita Griffith? Puedo hablar con usted?
Desde luego, seor Neele. Pueden irse a comer algunas de las chicas? Ya pasa de
la hora. O prefiere que enve a buscar algo?
No. Pueden marcharse, aunque deben volver despus.
Naturalmente.
La seorita Griffith sigui a Neele hasta el despacho particular, donde se sent con
aire digno y eficiente. Sin prembulos, el inspector Neele le dijo:
Me han telefoneado del Hospital de San Judas. El seor Fortescue ha muerto a las,
doce cuarenta y tres.
La seorita Griffith recibi la noticia sin la menor sorpresa, limitndose a menear la
cabeza.
Ya me pareci que estaba gravsimo.
Neele observ que no demostraba pesar alguno.
Quisiera darme algunos detalles de la casa y la familia de su principal?
Desde luego. Ya he intentado ponerme en contacto con la seora Fortescue, pero
est jugando al golf, y no la esperan a comer. No saben en qu campo juega. Y
agreg a modo de explicacin: Viven en Bay don Heath, que es el centro de tres
campos de golf muy conocidos.
El inspector Neele asinti con la cabeza. Bay don Heath estaba casi nicamente
habitado por ricos ciudadanos. Se hallaba slo a veinte millas de Londres, con excelente
servicio de trenes y en automvil se llegaba con gran facilidad incluso durante las horas
de may or trfico.
La direccin exacta, y el nmero del telfono?
Bay don Heath 3400. El nombre de la casa es Villa del Tejo.
Qu? La exclamacin brot de labios del inspector antes de que pudiera
contenerla. Ha dicho usted Villa del Tejo?
S.
La seorita Griffith pareca intrigada, mas el inspector Neele volva a ser dueo de s.
Puede darme algunos detalles sobre la familia?
La seora Fortescue era su segunda esposa. Es mucho ms joven que l. Se

casaron har unos dos aos. La primera seora Fortescue haba muerto mucho tiempo
atrs, y de ese matrimonio tiene dos hijos y una hija. Esta ltima vive en la casa, lo
mismo que el hijo may or, que es socio en la firma Por desgracia hoy est en el norte de
Inglaterra, por cuestin de negocios. Esperan que regrese maana.
Cundo se march?
Anteay er.
Ha intentado ponerse en comunicacin con l?
S. Despus que se llevaron al seor Fortescue al hospital, telefone al Hotel
Midland de Manchester, donde pens que se alojaba, pero se haba marchado a primera
hora de la maana. Creo que tambin iba a Sheffield y Leicester, pero no estoy segura.
Puedo darle los nombres de algunas razones sociales que puede haber visitado en esas
ciudades.
Desde luego era una mujer muy eficiente, pens el inspector, y en caso de asesinar a
un hombre tambin lo hara con suma destreza. Mas esforzse por desechar estos
pensamientos y concentrarse una vez ms en la familia del seor Fortescue.
Dice que tiene otro hijo?
S. Pero debido a discrepancias con su padre vive en el extranjero.
Los dos hijos estn casados?
S. El seorito Percival se cas hace tres aos. El y su esposa ocupan varias
habitaciones en Villa del Tejo aunque van a trasladarse a su propia casa en Bay don Heath
dentro de muy poco.
No pudo usted hablar con la esposa de Percival Fortescue cuando telefone esta
maana?
Haba ido a Londres a pasar el da. El seorito Lancelot se cas hace casi un ao
con la viuda de lord Frederick Anstice. Supongo que habr visto fotografas suy as en el
Taller con caballos, y a sabe.
La seorita Griffith hablaba con entusiasmo y sus mejillas se haban coloreado
ligeramente. Neele, que captaba con facilidad las reacciones de los seres humanos,
comprendi que aquel matrimonio haba emocionado a la romntica seorita Griffith. La
aristocracia es la aristocracia, y el hecho de que el difunto lord Frederick Anstice gozara
de dudosa reputacin en los crculos deportivos, con seguridad le era desconocido.
Freddie Anstice se haba levantado la tapa de los sesos antes de que se hicieran
averiguaciones acerca de uno de sus caballos de carreras. Neele recordaba vagamente a
la esposa del lord. Era hija de un Par irlands y estuvo anteriormente casada con un
aviador que fue muerto en la batalla de Bretaa.
Y ahora, por lo visto, estaba casada con la oveja negra de la familia Fortescue, pues
Neele supuso que el desacuerdo existente entre padre e hijo a que se refiri la seorita
Griffith, fue debido a algn desagradable incidente de la carrera del joven Lancelot
Fortescue.

Lancelot Fortescue! Vay a nombre! Y cmo se llamaba el otro hijo Percival?


Preguntbase cmo debi haber sido la primera seora Fortescue. Tuvo un gusto muy
particular en cuando a los nombres
Descolg el telfono y marc las letras TOL. Luego pregunt por Bay don Heath
3400.
Al cabo de unos momentos una voz masculina dijo:
Bay don Heath 3400.
Quisiera hablar con la seora Fortescue, o la seorita
Lo lamento. No estn en casa ninguna de ellas.
Aquella voz le pareci ligeramente alcohlica.
Es usted el may ordomo?
S.
El seor Fortescue se encuentra gravemente enfermo.
Lo s. Telefonearon avisando, pero y o no puedo hacer nada. El seorito Val est en
el norte y la seora Fortescue ha ido a jugar al golf. La esposa del seorito Val ha ido a
Londres, pero volver a la hora de comer, y la seorita Elaine ha salido con su pandilla.
No hay nadie en la casa con quien pueda hablar de la enfermedad del seor
Fortescue? Es importante.
Pues no lo s. El hombre dudaba. Est la seorita Ramsbatton pero no
habla ni siquiera por telfono. Y la seorita Dove es lo que pudiera llamarse el ama de
llaves.
Hablar con la seorita Dove.
Ir a buscarla.
A travs del telfono oy sus pasos que se alejaban, y aunque no pudo percibir otros
que se acercaran, al cabo de un par de minutos oy la voz de una mujer.
Soy la seorita Dove.
Era una voz grave y bien modulada, de pronunciacin clara y cortante. El inspector
Neele se form un favorable concepto de la seorita Dove.
Siento tener que comunicarle que el seor Fortescue ha muerto en el Hospital de
San Judas, hace poco. Se sinti repentinamente enfermo en su despacho. Tengo inters en
poder comunicarme con Sus familiares
Es natural. No tena idea Se interrumpi. Su voz no demostraba agitacin, pero
estaba sorprendida. Al fin pudo continuar. Qu desgracia! Debe usted ponerse en
contacto con el seor Percival Fortescue. l es quien ha de disponer lo que ha de hacerse.
Puede encontrarle en el Hotel Midland de Manchester o tal vez en el Grand de Leicester,
o en la razn social Shearer y Bonds, de Leicester. No s cul es su nmero, de telfono,
pero s que tena que visitar a otra firma que puede informarle de dnde puede
encontrarse hoy. La seora Fortescue vendr a cenar, aunque es posible que llegue a la
hora del t. Ser un gran golpe para ella. Debe haber sido muy repentino, verdad? El
seor Fortescue se encontraba perfectamente bien cuando sali de aqu esta maana.

Le vio usted antes de salir?


Oh, s! Qu ha sido? El corazn?
Es que sufra del corazn?
No no. No lo creo Pero como ha ocurrido tan de repente Se detuvo.
Habla usted desde el Hospital? Es usted el mdico?
No, seorita Dove, no soy el mdico. Le hablo desde el despacho del seor
Fortescue. Soy el detective-inspector Neele e ir a verla tan pronto como pueda llegar
hasta aqu.
Detective-inspector? Qu quiere decir qu es lo que significa?
Se trata de un caso de muerte repentina, seorita Dove; y hemos de hacer acto de
presencia cuando ocurre uno de esos casos, especialmente si el difunto no ha sido visitado
por un doctor desde hace tiempo y como me figuro habr ocurrido ahora.
Era slo una ligera suposicin, pero la seorita Dove respondi rpidamente.
Lo s. El seorito Percival le procur hora para el doctor un par de veces, pero no
quiso ir. Fue muy poco razonable y todos estuvieron muy preocupados.
Interrumpindose, volvi a adquirir su tono firme.
Si la seora Fortescue llegara aqu antes que usted, quiere que se lo comunique?
Dgale slo que en casos de muerte repentina debemos hacer algunas
averiguaciones. Meros trmites rutinarios.

Captulo III

Neele colg el telfono y mir de hito en hito a la seorita Griffith.


De modo que han estado preocupados por l ltimamente, y queran que viera a un
mdico, usted no me lo dijo.
No he pensado en ello repuso la seorita Griffith. A m nunca me pareci
enfermo precisamente
Pues qu?
Slo extrao. Distinto. Se comportaba de un modo especial.
Cmo preocupado por algo?
Oh, no! ramos nosotros los que estbamos preocupados
El inspector Neele aguard pacientemente.
La verdad, es difcil de explicar, sabe usted? Alborotaba sin ton ni son. Con
franqueza, un par de veces, pens que haba bebido Gritaba contando las historias ms
extraordinarias, que estoy segura no eran ciertas Durante la may or parte del tiempo
que llevo aqu siempre estuvo pendiente de sus negocios sin dejar perder nada; pero
ltimamente estaba muy cambiado, expansivo, y bueno tirando el dinero. Cosa muy
contraria a su natural modo de ser. Cuando el seorito Percival tuvo que ir al funeral de
su abuela, el seor Fortescue le llam y dndole un billete de cinco libras le dijo que lo
apostara al segundo favorito y luego echse a rer a carcajadas. Eso bueno eso no
era propio de l. Eso es todo lo que puedo decirle.
Tal vez sufriera alguna perturbacin mental.
No. Era como si aguardara algo desagradable y excitante
Conque eso le preocupaba, no es as?
La seorita Griffith asinti con algo ms de conviccin.
S, s; pero y o quiero decir mucho ms que eso. Como si y a nada le importara.
Estaba excitado, y venan a verle gentes muy extraas para asuntos de negocios.
Personas que no haban venido nunca por aqu. Eso preocupaba mucho al seorito
Percival.
Conque eso le preocupaba, eh?
S. El seorito Percival siempre haba gozado de la confianza de su padre, sabe?
Pero ltimamente
ltimamente no se llevaban tan bien.
Bueno, el seor Fortescue haca un montn de cosas que el seorito Percival
consideraba poco acertadas. El seorito Percival siempre fue cuidadoso y prudente, pero
de pronto su padre no quiso escucharle ms y por eso estaba preocupado.
Y tuvieron una fuerte disputa por todo eso?
El inspector Neele segua tanteando.

No creo que discutieran Claro que ahora me doy cuenta de que el seor
Fortescue deba estar fuera de s para gritar de aquel modo.
Grit? Qu es lo que dijo?
Vino a la sala de las mecangrafas
De modo que todas lo oy eron?
Pues s.
Y se puso insultar a Percival soltando juramentos? Qu es lo que haba
hecho Percival?
Pues al parecer era por lo que no haba hecho le llam empleadillo miserable.
Dijo que careca de visin amplia, que no saba realizar negocios en gran escala. Y le
grit: Voy a traer a Lance a casa otra vez. Vale diez veces ms que t y se ha casado
bien. Lance tiene entraas, aunque una vez se arriesgara a ser perseguido por la
justicia Oh, Dios mo, no debiera haber dicho eso! La seorita Griffith, bajo la
direccin experta del seor Neele, haba ido demasiado lejos, como tantos otros, y
sentase presa de confusin.
No se preocupe dijo el inspector para consolarla. Lo pasado, pasado.
Oh, s!, eso fue hace mucho tiempo. El seorito Lance era muy joven y alegre
y no se daba cuenta de lo que haca.
El inspector Neele haba odo palabras parecidas en otras ocasiones y no estaba de
acuerdo, pero se dispuso a hacer nuevas preguntas.
Cunteme algo ms de los empleados.
La seorita Griffith apresurse a disimular su indiscrecin dndole toda clase de
informaciones acerca de las distintas personalidades de la sociedad. El inspector Neele le
dio las gracias y pidi volver a hablar con la seorita Grosvenor.
El agente detective Waite afil su lpiz, haciendo observar a Neele lo elegante del
lugar. Su mirada apreci los enormes butacones, el inmenso escritorio y la iluminacin
indirecta.
Y todas estas personas tienen asimismo nombres altisonantes dijo.
Grosvenor eso tiene algo que ver con un duque. Y Fortescue tambin es un nombre
de primera.
El inspector Neele sonri.
Su padre no se llamaba Fortescue sino Fortescu y proceda del Centro de
Europa. Supongo que este hombre pens que Fortescue sonaba mejor.
El agente detective Waite mir a su superior con respeto.
De modo que sabe todo lo concerniente a su persona?
Slo he echado un vistazo a algunas cosas, antes de venir.
No tendrn su ficha, verdad?
Oh, no! El seor Fortescue era demasiado listo. Tuvo ciertas relaciones con el
mercado negro, y verific un par de transacciones que tendran mucho que discutir, pero
siempre ha estado dentro de la Ley.

Ya dijo Waite. No era un hombre escrupuloso.


Retorcido aclar Neele. Pero no tenemos nada contra l. Los inspectores de
impuestos le han estado siguiendo durante mucho tiempo, pero siempre fue ms listo que
ellos. Era un verdadero genio financiero.
De la clase de hombres que puede tener enemigos? pregunt Waite.
Oh, s! Enemigos acrrimos, pero recuerde que le envenenaron en su propia casa.
O por lo menos eso parece, sabe Waite? He imaginado una especie de diseo como
uno de esos viejos retratos familiares. Percival, el nio bueno. Lance el malo con
atractivo para el sexo femenino La esposa ms joven que el marido y que no se sabe
exactamente a qu campo de golf ha ido a jugar. Todo resulta muy corriente. Pero hay
una cosa que choca mucho.
El agente detective Waite iba a preguntar: El qu ?, cuando se abri la puerta
dando paso a la seorita Grosvenor, duea otra vez de su pose y segura de su atractivo,
que preguntaba con altivez:
Deseaba usted verme?
Quisiera hacerle algunas preguntas acerca de su jefe tal vez ser mejor que diga
su antiguo jefe.
Pobre hombre dijo la seorita Grosvenor en tono poco convincente.
Quisiera saber si ltimamente ha notado alguna cosa extraa en el seor Fortescue.
Pues, s. A decir verdad, la he notado.
Por ejemplo
Pues no puedo decirlo exactamente Deca muchas cosas que carecan de
sentido. La verdad es que no podra creer ni la mitad de lo que dijo. Y adems perda el
control de sus nervios con gran facilidad sobre todo con el seorito Percival. Conmigo
no, porque desde luego, y o nunca discuto. Slo digo S, seor Fortescue , por extraas
que sean sus palabras quiero decir.
Se bueno se propas alguna vez con usted?
Pues no, no puedo decir que se propasara.
Otra cosa, seorita Grosvenor. Tena costumbre de llevar grano en el bolsillo?
La seorita Grosvenor demostr viva sorpresa.
Grano? En el bolsillo? Quiere decir para dar de comer a las palomas o algo as?
Pudo haber sido para eso.
Oh, no!, estoy segura. El seor Fortescue dando de comer a las palomitas? Oh,
no!
Podra haber llevado hoy cebada o centeno por alguna razn especial? Tal vez
una muestra? Algn negocio?
Oh, no! Esta tarde esperaba a los de la Compaa Asitica de Aceites, y al
presidente de la Sociedad Constructora Atticus A nadie ms.
Neele despidi a la seorita Grosvenor con un gesto.
Tiene unas piernas preciosas dijo el agente detective Waite, con un suspiro. Y

qu medias de ny lon
Sus piernas no me interesan replic el inspector Neele. Me he quedado con lo
que y a tena. Un puado de centeno y sin poder explicarme la razn de su presencia.

Captulo IV

Mary Dove se detuvo, mientras bajaba la escalera, para mirar a travs del gran
ventanal. Acababa de detenerse un automvil del cual se apearon dos hombres. El ms
alto permaneci unos momentos de espaldas a la casa contemplando los alrededores.
Mary Dove les observ pensativa. Deba ser el inspector Neele con uno de sus
subalternos.
Apartndose de la ventana fue a contemplarse en el gran espejo colocado en el
rellano viendo una figura menuda vestida de gris, con el cuello y puos de un blanco
inmaculado. Sus cabellos oscuros partidos sobre la frente y cubriendo sus sienes con
ondas suaves se recogan en un moo sobre la nuca Usaba un lpiz de labios color rosa
plido.
En conjunto, Mary Dove estaba satisfecha de su aspecto, y con una ligera sonrisa en
los labios continu descendiendo por la escalera.
El inspector Neele, mientras inspeccionaba la casa, decase:
Mira que llamarla Villa! Villa del Tejo! Qu afectados son los ricos!
Una casa que, segn l, era una verdadera mansin. Saba perfectamente lo que era
una villa. Haba crecido en una! Una casita junto a la verja de Hartington Park, aquella
vasta mansin palaciega con sus veintinueve dormitorios, que ahora perteneca al Trust
Nacional. La villa era pequea y atray ente desde el exterior, pero hmeda, incmoda y
falta del ms rudimentario sistema sanitario. Por fortuna estos factores haban sido
aceptados de buen grado por los padres del inspector Neele. No tenan que pagar alquiler
y todo el trabajo consista en abrir y cerrar las verjas cuando era necesario y haba
muchos conejos y faisanes que llevar a la olla. La seora Neele nunca lleg a conocer
los placeres de la cocina elctrica, las estufas, alacenas ventiladas, agua caliente y fra
saliendo del grifo, y el que se encendiese la luz con slo hacer girar el interruptor. En
invierno los Neele tenan una lmpara de aceite y en verano se acostaban antes de que
oscureciera. Eran una familia saludable y feliz, y continuaron sindolo a travs de los
tiempos.
De modo que cuando el inspector oa la palabra villa, recordaba los das de su
infancia. Mas aquel lugar llamado pomposamente Villa del Tejo era la clase de mansin
que los ricos se construy en y luego hablan de su casita de campo . Tampoco aquello
era el campo, segn la idea que el inspector Neele tena del mismo. La casa era grande
y slida, construida con ladrillos rojos; ms ancha que alta, con demasiados faldones y
un gran nmero de ventanas cuadradas. Los jardines eran completamente artificiales
a base de parterres con rosales, prgolas y laguitos, y daban nombre a la casa gran
nmero de setos formados con tejos recortados.
Haba gran cantidad de tejos para cualquiera que deseara materia prima para

obtener taxina. En la parte derecha, tras la prgola de los rosales, haba un gran rbol que
conservaba su forma natural de esos que uno asocia con los claustros de un convento,
con sus ramas sujetas por estacas, como un Moiss del mundo vegetal. Aquel rbol deba
estar all desde mucho antes de que las nuevas construcciones de ladrillos rojos se
extendieran por aquellos alrededores y antes que los campos de golf y los arquitectos
de moda sealaran a sus ricos clientes las ventajas de los solares. Y puesto que era una
antigedad valiosa, aquel rbol haba sido incorporado al nuevo escenario, y tal vez para
dar nombre a la nueva residencia; Villa del Tejo. Y posiblemente los frutos de aquel
mismo rbol
El inspector Neele cort sus meditaciones. Deba continuar su trabajo. Hizo sonar el
timbre.
Le abri la puerta un hombre de mediana edad que coincida con la imagen que el
inspector Neele haba formado al hablar con l por telfono. Un hombre con un falso
aire de elegancia, mirada esquiva y pulso bastante inseguro.
El inspector Neele dio a conocer su identidad y la de su acompaante, y tuvo el
placer de ver un relmpago de alarma en los ojos del may ordomo Neele no le
atribuy gran importancia. Era muy posible que no tuviera nada que ver con la muerte
de Rex Fortescue, y se tratase slo de una reaccin automtica.
Ha regresado la seora Fortescue?
No, seor.
Y el seorito Percival, o la seorita Fortescue?
No, seor.
Entonces quisiera ver a la seorita Dove.
El may ordomo volvi ligeramente la cabeza.
Ahora baja.
El inspector Neele contempl a la seorita Dove mientras sta bajaba la escalera.
Esta vez su retrato mental no coincida con la realidad. Inconscientemente la palabra
ama de llaves le hizo formarse la vaga idea de una mujer alta y autoritaria, vestida
de negro y acompaada del tintineo de las llaves.
El inspector no estaba preparado para enfrentarse con aquella figura menuda que se
acercaba a l los tonos suaves de su vestido, el cuello y los puos blancos, sus cabellos
cuidadosamente peinados, la sonrisa de Mona Lisa todo ello le pareca, en cierto modo,
un tanto irreal, como si aquella mujer que no llegaba a los treinta, estuviera
representando una comedia; no el papel de ama de llaves, sino el de Mary Dove. Toda su
apariencia estaba encaminada a encajar con ese nombre.
Le salud con toda compostura.
El inspector Neele?
S. ste es el sargento Hay. El seor Fortescue, como y a le dije por telfono, muri
en el Hospital de San Judas, a las doce cuarenta y tres. Parece ser que debido a algo que
comi esta maana en el desay uno. Por lo tanto, le agradecer que permita al sargento

Hay ir a la cocina para que averige lo que le sirvieron.


Sus ojos se encontraron un instante con los del inspector, y al cabo asinti pensativa.
Desde luego dijo volvindose al inquieto may ordomo. Crump, quiere
acompaar al sargento y ensearle todo lo que desee ver?
Los dos hombres marcharon juntos, y Mary Dove dijo a Neele:
Quiere pasar aqu?
Abri la puerta de una habitacin sin personalidad, que pareca ostentar el rtulo de
Saln de fumar . Las paredes estaban forradas de rica tapicera, as como los
butacones, y veanse varias pinturas deportivas muy adecuadas.
Sintese, por favor.
Obedeci el polica y Mary Dove tom asiento ante l, de cara a la luz. Era una
extraa preferencia tratndose de una mujer todava ms si sta tena algo que ocultar.
Tal vez Mary Dove no tuviera nada que ocultar.
Es una lstima que no hay a en casa nadie de la familia. La seora Fortescue puede
volver de un momento a otro. Y lo mismo la esposa del seorito Val. He telegrafiado a
varios sitios donde pudiera encontrarse el seorito Percival.
Gracias, seorita Dove.
Dice usted que la muerte del seor Fortescue fue debida a algo que comi a la
hora del desay uno? Se refiere a que le sent mal?
Posiblemente. Neele la observa.
No me parece muy factible. Esta maana hubo huevos revueltos con jamn, caf,
tostadas y mermelada. Haba tambin jamn fro en el aparador, cortado de ay er, pero
a nadie le ha sentado mal. No se sirvi pescado, ni salsas
Veo que sabe exactamente lo que se comi.
Es natural. Yo dispongo las comidas. Para la cena de anoche
No. El inspector la interrumpi. No pudo ser nada que tomara ay er noche.
Yo cre que algunos txicos tardaban en producir efecto incluso hasta veinticuatro
horas.
Pero en este caso Quiere decirme con toda exactitud lo que el seor Fortescue
comi y bebi esta maana antes de salir de casa?
Le llevaron una taza de t a su habitacin, a las ocho. El desay uno se sirve a las
ocho y cuarto. El seor Fortescue, como y a le he dicho, tom huevos revueltos, jamn,
caf, tostadas y mermelada.
Algn cereal?
No, no le gustaban.
El azcar que utilizan, es molido o en terrn?
En terrones. Pero el seor Fortescue tomaba el caf sin azcar.
Tena la costumbre de tomar alguna medicina por la maana? Sal de frutas?
Algn tnico? Algn medicamento para el aparato digestivo?
No, nada de eso.

Desay un usted con l?


No. Yo no como con la familia.
Quines desay unaron con el seor Fortescue?
La seora Fortescue, la seorita y la esposa del seorito Val. El seorito Percival
estaba ausente.
Y la seora y la seorita Fortescue, tomaron las mismas cosas?
La seora slo tom caf, zumo de naranja y tostadas. La esposa del seorito Val y
la seorita, siempre desay unan bien. Adems de los huevos revueltos y el jamn, es
posible que tambin tomaran algn cereal. La esposa del seorito Val toma t, en vez de
caf.
El inspector Neele reflexion unos instantes. Por lo menos las oportunidades se iban
reduciendo. Slo tres personas haban desay unado con el difunto: su esposa, su hija y su
nuera. Cualquiera de ellas pudo tener ocasin de poner taxina en su taza de caf. Su sabor
amargo debi disimular el de la taxina. Claro que tom una taza de t a primera hora,
pero Bernsdorff dijo que en el t se hubiera notado. Mas tal vez, siendo lo primero que
tomaba a aquellas horas, antes de que se despertara del todo el sentido del gusto Alz
los ojos encontrndose con la mirada escrutadora de Mary Dove.
Su pregunta acerca de si tomaba algn tnico o medicina me ha parecido bastante
extraa, inspector. Parece implicar que, o bien alguno de los remedios no estaba en
condiciones, o que en ellos echaron alguna cosa. Sin duda en ninguno de esos casos puede
considerarse una intoxicacin.
Neele la miraba de hito en hito.
Yo no he dicho exactamente que el seor Fortescue muriera intoxicado. Pero
s debido a cierto envenenamiento. En resumen envenenado.
Ella repiti lentamente:
Envenenado
No pareca ni sobresaltada ni abatida, slo interesada. Su actitud era la de quien vive
una nueva experiencia.
Hasta ahora nunca me vi mezclada en un caso de envenenamiento.
No es muy agradable le inform Neele con sequedad.
No me figuro que no.
Permaneci pensativa unos momentos y luego alz la vista, sonriendo.
Yo no he sido exclam. Pero supongo que todo el mundo le dir lo mismo.
Tiene alguna idea de quin puede haber sido, seorita Dove?
Se encogi de hombros.
Con franqueza, era un hombre odioso. Cualquiera pudo hacerlo.
Pero a la gente no se la envenena por el simple hecho de que resulte odiosa ,
seorita Dove. Por lo general tiene que haber un motivo bastante slido.
S, claro.
Le importara contarme algo acerca de su cometido en esta casa?

Ella alz los ojos, y Neele sorprendise al ver su mirada fra y regocijada.
No es una declaracin lo que me pide, verdad? No, no debe serlo, puesto que su
sargento est muy atareado asustando al servicio. No me gustara que lo que y o diga, se
lea luego ante un juez; pero de todas formas me gustara decrselo
extraoficialmente.
Adelante entonces, seorita Dove. No tengo testigos, como y a ha observado usted.
La joven inclinse hacia delante entrecerrando los ojos.
Comenzar por decirle que no siento la menor lealtad hacia mis amos. Trabajo
para ellos porque me pagan bien.
Me sorprendi bastante que hiciera esta clase de trabajo con su inteligencia y
educacin
Debiera estar recluida en una oficina? O llenando fichas en un Ministerio? Mi
querido inspector Neele, ste es el empleo ideal. La gente paga cualquier cosa lo que
sea para verse libre de preocupaciones domsticas. Encontrar servicio es una tarea
pesada. Escribir a las agencias, poner anuncios, entrevistarse con los aspirantes, pedir
informes, y por ltimo conseguir que todo marche bien precisa cierta capacidad de la
que carecen la may ora de personas.
Supongamos que una vez conseguido el servicio necesario, ste se despide. He odo
decir que ha ocurrido alguna vez.
Mary sonri.
Si es preciso, puedo hacer las camas, limpiar el polvo, preparar la comida y
servirla sin que nadie note la diferencia. Claro que y o no lo digo. Eso podra sugerir ideas,
pero siempre tengo la certeza de poder cubrir cualquier bache. Pero no hay muchos.
Trabajo slo para gente muy rica que paga lo que sea por sentirse cmoda. Yo a mi vez
pago bien a los dems, y por eso consigo lo mejorcito que corre hoy en da.
El may ordomo, por ejemplo?
Le dirigi una mirada divertida.
Siempre pasa eso cuando se trata de una pareja. Crump sigue en la casa porque su
mujer, la seora Crump, es una de las mejores cocineras que he conocido. Es una joy a
y hay que pasar por alto algunas cosas, para poder conservarla. Al seor Fortescue le
gusta le gustaba, quiero decir, como guisa. En esta casa nadie tiene escrpulos y los
amos mucho dinero. Mantequilla, huevos, crema, la seora Crump puede manejar todo
lo que quiere. Y en cuanto a Crump, se limita a cumplir su cometido. Limpia bien la
plata, y no sirve del todo mal a la mesa. Yo guardo la llave de la bodega, vigilo el whisky
y la ginebra, y reviso su trabajo. Yo creo que una debe saberlo hacer todo, y entonces
no precisa hacerlo nunca. Pero usted quera que le hablara de la familia
Si no le importa
La verdad es que todos son aborrecibles. El difunto seor Fortescue era de esos
hombres poco escrupulosos que no obstante siempre procuran estar dentro de la Ley,

Alardeaba de sus maas. Era rudo y cargante un verdadero rufin. La seora


Fortescue, Adela su segunda esposa, tiene unos treinta aos menos que l. La conoci
en Brighton. Era manicura, de sas que andan a la caza de dinero. Es muy atractiva un
verdadero ejemplar en su especie y a me comprende.
El inspector Neele estaba sorprendido, pero procur no demostrarlo. Una chica como
Mary Dove no deba decir cosas semejantes.
La joven prosegua tranquilamente:
Adela, desde luego, se cas con l por su dinero y naturalmente, su hijo Percival y
su hija Elaine estn furiosos con ella. Se muestran lo ms desagradables posible, pero
ella, muy sabiamente, hace como si no le importara o no se diese cuenta Sabe que puede
hacer del viejo lo que quiere. Oh, y a he vuelto a equivocarme. Todava no puedo
hacerme cargo de que ha muerto
Hable del hijo.
Del querido Percival? Val, como le llama su esposa. Percival es falso e
hipcrita muy estirado y astuto. Su padre le tiene aterrorizado, y siempre le ha dejado
fanfarronear, pero es lo bastante listo para salirse con la suy a. Al revs que su padre, es
muy tacao. La economa es una de sus pasiones. Por eso ha tardado tanto en encontrar
casa. El estar aqu le ha ahorrado mucho dinero.
Y su esposa?
Jennifer es dcil, y parece muy estpida. Pero no estoy muy segura. Antes de
casarse era enfermera de un hospital cuid a Percival durante una pulmona y se
enamoraron. El viejo no aprob el matrimonio. Era un snob y quera que Percival
hiciera lo que l llamaba una buena boda . Despreciaba a la pobre Jennifer. Creo que
ella no le tiene tena simpata. Sus principales aficiones son ir de compras y el cipe; y
su may or contrariedad el que su esposo le d poco dinero.
Y qu hay de la hija?
Elaine? Me da bastante lstima. No es mala. Una de esas colegialas que no crecen
nunca. Practica varios deportes bastante bien. No hace mucho tuvo un pretendiente, un
joven maestro, pero su padre descubri que tena ideas comunistas y acab con el idilio.
No tuvo valor para hacerle frente?
Ella s. Fue el joven quien se retir. Me figuro que por cuestin de dinero. Elaine, la
pobre, no es precisamente atractiva.
Y el otro hijo?
No le he visto nunca. Es atractivo, por todos conceptos, y un bala perdida. Hubo
cierto asunto de un cheque falsificado, hace muchos aos. Ahora vive en frica.
Su padre le ech de casa?
S. El seor Fortescue no pudo dejarle sin un cheln, porque y a le haba hecho socio
de la firma, pero estuvo muchos aos sin comunicarse para nada con l, y si alguna vez
se le mencionaba sola decir: No me hablis de ese pcaro. No es hijo mo . De todas
maneras

Qu, seorita Dove?


De todas maneras dijo Mary, despacio no me sorprendera que el viejo
Fortescue tuviera el propsito de hacerle volver.
Qu es lo que le hace pensar eso?
Porque har cosa de un mes el viejo Fortescue tuvo una fuerte discusin con
Percival descubri algo que Percival haba estado haciendo a sus espaldas ignoro lo
que fue y estaba furioso, y de pronto Percival dej de ser un nio mimado. Ha estado
muy extrao ltimamente.
El seor Fortescue haba cambiado mucho?
No. Me refera a Percival. Estaba terriblemente preocupado.
Ahora, los criados. Ya me ha descrito a los Crump. Quin ms hay ?
Glady s Martin es la doncella o camarera, como las llaman ahora. Limpia las
habitaciones de la planta baja pone la mesa, luego la recoge y ay uda a Crump a servir.
Es una chica muy decente pero de pocas luces.
Neele asinti en silencio.
La otra doncella es Ellen Curts. Ya may or, y de muy mal carcter, pero trabaja
bien y es una doncella de primera clase. El resto no vive en casa algunas mujeres que
vienen a ay udar.
Y sas son las nicas personas que viven aqu?
Y la anciana seorita Ramsbatton.
Quin es?
La cuada del seor Fortescue hermana de su primera esposa. sta era may or
que l y su hermana mucho may or todava as que ahora debe andar por los setenta.
Tiene su habitacin en el segundo piso all se prepara la comida ella misma, y slo
entra una mujer a limpiar. Es bastante excntrica y nunca quiso a su cuado, pero vino
aqu en vida de su hermana, y aqu se qued a su muerte. El seor Fortescue nunca se
preocup gran cosa de ella. No obstante, ta Effie es todo un carcter.
Conque eso es todo.
Todo.
De modo que ahora le toca a usted, seorita Dove.
Quiere conocer detalles de mi vida? Soy hurfana. Estudi un curso para
secretaria en el Colegio de San Alfredo. Me puse a trabajar como taquimecangrafa, lo
dej para entrar en otro empleo, me di cuenta de que andaba equivocada y emprend mi
carrera actual. He estado en tres casas distintas. Al cabo de un ao o cosa as, me canso
y me, cambio de casa. Llevo en Villa del Tejo casi un ao. Le dar al sargento Hay,
no es as?, los nombres y direcciones de esas familias, con una copia de sus informes.
Le parece bien?
Perfecto, seorita Dove. Neele guard silencio unos instantes, mientras
imaginaba a la seorita Dove echando veneno en el desay uno del seor Fortescue. Su
mente fue todava ms all, y la vio recogiendo los frutos del tejo en una cestita. Con un

suspiro volvi a la realidad. Ahora quisiera ver a esa joven er Glady s y luego a
la doncella tillen. Y agreg, ponindose en pi: A propsito, seorita Dove, tiene
usted alguna idea de por qu llevaba grano suelto en el bolsillo el seor Fortescue?
Grano? Le mir al parecer con autntica sorpresa.
S grano. Le sugiere algo, seorita Dove?
Nada en absoluto.
Quin cuidaba de sus ropas?
Crump.
Ya El seor y la seora Fortescue ocupaban la misma habitacin?
S. l tena su vestidor y cuarto de bao, claro, lo mismo que ella Mary mir
su reloj de pulsera. Creo que volver pronto. Ahora y a no puede tardar.
El inspector sonri y dijo con voz agradable:
Sabe una cosa, seorita Dove? Me resulta bastante extrao que a pesar de que
hay a tres clubs de golf en la vecindad, todava no hay an podido dar con la seora
Fortescue en ninguno de ellos.
No sera tan extrao, inspector, si diera la casualidad de que no hubiese ido a jugar
al golf.
Se march con los palos y dijo que pensaba ir a jugar. Naturalmente, iba en su
automvil.
La mir fijamente, dndose cuenta de su insinuacin.
Con quin fue a jugar? Lo sabe usted?
Creo que es posible que fuera con el seor Vivian Dubois.
Neele contentse con responder.
Ya.
Le enviar a Glady s. Probablemente estar muy asustada. Se detuvo un
momento, y a en la puerta, para decir: Le aconsejo que no haga mucho caso de lo que
le he dicho. Soy muy maliciosa.
Y se march. El inspector Neele contempl la puerta cerrada pensando que, con
malicia o sin ella, lo que acababa de decirle era bastante sugestivo. Si Rex Fortescue
haba sido envenenado deliberadamente, y ello era casi seguro, los habitantes de Villa del
Tejo le parecieron muy prometedores. Y todos tenan motivos de sobra para haberlo
hecho.

Captulo V

La muchacha que entr en la habitacin con evidente desagrado, era alta, atractiva y
pareca muy asustada, dando una impresin de desalio a pesar de ir elegantemente
vestida de uniforme.
En el acto dijo clavando sus ojos suplicantes en el inspector:
Yo no he hecho nada; de verdad que no s nada de esto.
Est bien repuso Neele amablemente y cambiando el tono de su voz, pues quera
que Glady s perdiera el miedo. Sintese aqu aadi. Slo quiero preguntarle
algunas cosas sobre el desay uno de esta maana.
Yo no hice nada.
Bueno, usted prepar la mesa, verdad?
S. Incluso esta confesin la hizo de mala gana, y daba la impresin de sentirse
culpable y estar amedrentada, mas el inspector Neele estaba acostumbrado a ver testigos
con ese aspecto, y prosigui con mucha animacin su interrogatorio: Quin haba
bajado primero? Y luego?
Elaine Fortescue haba sido la primera en bajar a desay unar. Lleg en el preciso
momento en que Crump entraba con la cafetera. Luego baj la seora Fortescue seguida
de la esposa de Val, y por ltimo el cabeza de familia. Ellos mismos se sirvieron. El t, el
caf y los platos calientes estaban sobre el aparador.
Le dijo muy poco que no supiera y a. Los alimentos y las bebidas fueron los mismos
y a descritos por Mary Dove. El seor y la seora Fortescue, y la seorita tomaron caf,
y la esposa de Val, t. Todo transcurri como de costumbre.
Neele la interrog acerca de su vida privada. Primero estuvo sirviendo en casas
particulares y luego en varios cafs. Al fin decidi volver al servicio domstico y lleg a
Villa del Tejo en septiembre. Llevaba all dos meses.
Y le agrada?
Pues, supongo que no est mal del todo. No hay que estar tanto de pie, pero se
tiene menos libertad
Hbleme de los trajes del seor Fortescue Quin los cepillaba y dems?
Glady s le mir sorprendida.
Supongo que deba hacerlo el seor Crump, pero la mitad de las veces me obligaba
a hacerlo a m.
Quin cepill y planch el vestido que llevaba hoy el seor Fortescue?
No recuerdo cul llevaba. Tiene muchos.
Encontr alguna vez grano en los bolsillos de sus trajes?
Grano? pareca no entender.
Centeno, para ser exacto.

Centeno? Eso sirve para hacer pan, no? Una especie de pan negro que tiene
muy mal gusto
Pan de centeno, s. El centeno es un grano. Y encontramos un puado en el bolsillo
de su amo.
En el bolsillo?
S. Sabe usted cmo fue a parar all?
Lo ignoro en absoluto.
No consigui sacarle ms. Durante unos segundos se estuvo preguntando si no sabra
algo ms sobre aquel asunto de lo que se mostraba dispuesta a admitir. Desde luego
pareca molesta y a la defensiva pero lo atribuy al natural temor que inspira la
polica
Antes de retirarse, la muchacha le pregunt al inspector:
Es verdad que ha muerto?
S.
Fue muy de repente, verdad? Dicen que haba telefoneado de la oficina y que le
dio una especie de ataque.
S fue una especie de ataque.
A una chica que conoc, tambin le daban ataques. Y siempre me asustaba.
El inspector Neele dirigise a la cocina.
Una mujer de enormes proporciones, de rostro arrebolado y armada con un rodillo
de amasar, avanz hacia l con aire amenazador.
Polica dijo. Mira que venir aqu diciendo esas cosas! Todo lo que he enviado
al comedor estaba como es debido. Venir aqu diciendo que y o he envenenado al seor!
Har que la justicia caiga sobre ustedes, policas, o no policas. En esta casa no se ha
servido nada que no estuviera en buenas condiciones.
El inspector necesit algn tiempo para calmar a la airada mujer. El sargento Hay le
miraba sonriendo burlonamente desde la despensa y Neele comprendi que y a haba
sufrido las iras de la seora Crump.
El timbre del telfono puso fin a la escena.
Neele sali al vestbulo, donde encontr a la seorita Dove atendiendo a la llamada al
tiempo que escriba en una libreta. Volviendo la cabeza le dijo por, encima del hombro:
Es un telegrama.
Luego entreg el block al inspector. El lugar de origen era Pars y el texto deca lo
siguiente:
Fortescue, Villa del Tejo, Baydon Heath Surrey. Siento que la carta se haya
retrasado. Llegar maana a la hora del t. Espero carnero asado para comer.
Lance.

El inspector Neele alz las cejas.


De modo que el hijo prdigo vuelve a su hogar coment en alta voz.

Captulo VI

En los momentos en que Rex Fortescue haba estado bebiendo su ltima taza de t, Lance
Fortescue y su esposa, sentados bajo los rboles de los Campos Elseos contemplaban a
los transentes.
Es muy fcil decir descrbelo , Pat. Siempre he sido un desastre para las
descripciones. Qu es lo que quieres saber? Es un viejo trapisondista. Pero va a
importarte eso? Ya debes estar ms o menos acostumbrada.
Oh, s dijo Pat. S, como t dices, estoy acostumbrada. Procur
disimular su amargura. Tal vez, reflexion, todo el mundo fuese as ahora O era slo
que no haba sido afortunada?
Era una joven alta, de piernas largas, no precisamente bonita, mas con un atractivo
debido en gran parte a su vitalidad y a una personalidad arrolladora. Saba moverse, y
sus cabellos castaos estaban siempre brillantes y sedosos. Tal vez debido a su larga
convivencia con caballos haba adquirido en cierto modo el aspecto de una y egua pura
sangre.
Trapisondas en el mundo de las carreras, que conoca a fondo y ahora, por lo visto,
iba a enfrentarse con un mundo financiero muy semejante. Porque a pesar de todo, su
padre poltico, al que todava no conoca, no era en cuanto a la ley se refiere, un dechado
de rectitud. Todas esas personas que van por ah alardeando del mundo elegante son
iguales tcnicamente siempre procuran mantenerse dentro de la ley. No obstante,
Lance, a quien amaba, y quien confes haberse salido de la buena senda en otros
tiempos, era de una honradez intachable, de la que carecan todos aqullos.
No quiero decir que sea un estafador dijo Lance, nada de eso. Pero sabe
cmo escurrir el bulto.
Algunas veces replic Pat me parece que odio a esa clase de personas. Y
agreg: T le quieres. Era una afirmacin, no una pregunta.
Lance medit unos instantes y luego dijo con cierto aire sorprendido:
Creo que s, querida.
Pat echse a rer. Lance volvi la cabeza para mirarla y sus ojos se entrecerraron.
Qu adorable era! La quera con locura. Por ella seria capaz de cualquier cosa.
Sabes? En cierto modo deseara no tener que regresar le dijo. La vida de
ciudad Regresar cada da a casa en el tren de las cinco y dieciocho. No es la clase de
vida que me gusta. Se pasa el tiempo y endo y viniendo. Pero supongo que hay que sentar
la cabeza alguna vez, y contigo para guiarme puede que incluso me parezca un placer. Y
puesto que el viejo se ha vuelto atrs, hay que sacar la mejor ventaja posible. Debo
confesar que me sorprendi recibir su carta Percival con el secante dispuesto a secar
sus firmas. Percival, el nio bueno. Percy siempre ha sido un ladino. S, siempre lo ha

sido.
No creo que me guste tu hermano Percival dijo Patricia Fortescue.
No quiero predisponerte en contra suy a. Percy y y o nunca nos llevamos bien,
eso es todo lo que hay. Yo malgastaba mi dinero, y l lo ahorraba. Yo tena mala fama
por divertirme con mis amigos, y Percy llevaba una vida muy digna . ramos polos
opuestos, Siempre le he considerado un infeliz y algunas veces he credo que casi me
odiaba. No s exactamente por qu
Me parece que y o s lo s.
De veras, querida? Eres tan inteligente. Siempre me he preguntado, es algo
fantstico, pero
Bueno, dilo.
Me he preguntado si no sera Percival el que falsific el cheque cuando 1 viejo
me ech de casa y se puso tan furioso por haberme dado parte en la firma y no poder
desheredarme Porque lo ms extrao de todo es que y o no fui a pesar de que nadie
quiso creerme, puesto que una vez saqu fondos de la caja y los apost a un caballo.
Estaba seguro de que podra devolverlos, y en cierto modo era mi propio dinero. Pero
ese asunto del cheque no. Ignoro por qu tengo la ridcula idea de que fue Percival;
pero el caso es que la tengo.
Pero a l no iba a servirle de nada. Deba pagarse a tu nombre.
Lo s. Por eso no tiene sentido, no te parece?
Pat volvise bruscamente hacia l.
Quieres decir que lo hizo para quitarte de en medio?
Me lo he estado preguntando Oh, bueno, no debo decir una cosa as! Olvdalo.
Quisiera saber lo que Percy dir cuando vea que regresa el hijo prdigo. Esos ojos de
besugo hervido que tiene, se le van a salir de las rbitas!
Sabe que vuelves?
No me sorprendera lo ms mnimo que no supiera ni una palabra! El viejo tiene
un extrao sentido del humor.
Pero qu es lo que ha hecho tu hermano para disgustar a tu padre hasta ese
extremo?
Eso es lo que quisiera y o saber. Debe haber algo muy gordo, para que me
escribiera del modo que lo hizo.
Cundo recibiste su primera carta?
Debe de hacer cuatro no, cinco meses. Una misiva concisa, pero mostrando la
rama de olivo. Tu hermano may or se ha portado de un modo muy poco satisfactorio
en varios aspectos, y parece ser que t has enterrado tus malos vicios y sentado la
cabeza . Te prometo que ganars mucho financieramente . Sed bienvenidos t y tu
esposa . Sabes, cario? Creo que el haberme casado contigo tiene mucho que ver en
esto. Al viejo le impresion que me hubiera casado con alguien de una esfera superior a
la ma.

Qu? ri Pat. Con una aristcrata?


Eso es. Debieras ver a la esposa de Percival. Es de sas que dicen: Lrgame la
confitura , y a los sellos les llama estampitas .
Pat no se ri. Estaba pensando en la nica mujer de la familia de que haba entrado a
formar parte. Era un punto que Lance no tuvo en cuenta.
Y tu hermana? le pregunt.
Elaine? Oh, era bastante joven cuando me fui de casa una nia muy formal,
pero es probable que ahora y a no lo sea tanto Lo tomaba todo muy a pecho.
El retrato resultaba muy tranquilizador.
Y no te escribi nunca cuando te marchaste?
No dej ninguna direccin; pero, de todas maneras, no me hubiera escrito. No
somos una familia muy afectuosa.
No.
La mir a los ojos.
Ests preocupada? Por mi familia? No hagas caso. No vamos a vivir con ellos.
Tendremos nuestra casita, y caballos, perros lo que quieras.
Pero seguir existiendo el tren de las cinco dieciocho.
Para m; s. Ir y venir de la ciudad, en esta lata de sardinas; pero tranquilzate,
cario, hay casas de campo incluso en los alrededores de Londres. Y ltimamente he
sentido arder en mi sangre la fiebre de los negocios. Al fin y al cabo la llevo en ella
por ambas ramas familiares
Apenas recuerdas a tu madre, verdad?
Siempre me pareci muy vieja. Casi tena cincuenta aos cuando naci Elaine.
Llevaba montones de cosas que tintineaban, y tumbada en un sof sola leerme historias
de damas y caballeros, que me aburran sobremanera. Los Idilios del Rey , de
Tenny son. Supongo que la quera Era muy inexpresiva, sabes? Ahora me doy
cuenta.
No pareces haber querido demasiado a nadie dijo Pat en tono de desaprobacin.
Lance le acarici el brazo.
Te quiero a ti replic.

Captulo VII

El inspector Neele segua sosteniendo en su mano el mensaje telegrfico cuando oy


detenerse un automvil con un fuerte frenazo.
Mary Dove dijo:
Debe ser el coche de la seora Fortescue.
El inspector Neele dirigise a la puerta principal. Con el rabillo del ojo observ como
Mary Dove se retiraba cautelosamente. Sin duda evitaba el tomar parte en la escena que
iba a desarrollarse. Una notable demostracin de tacto y discrecin y tambin una
gran falta de curiosidad. La may ora de mujeres se hubieran quedado, pens el
inspector.
Al llegar a la puerta principal vio a Crump, el may ordomo, que se diriga hacia el
vestbulo. De modo que haba odo el coche
Era un Rolls coup. Dos personas se apearon y al llegar ante la puerta, y antes de que
pudiesen llamar, sta se abri de par en par. Sorprendida, Adela Fortescue, se qued
mirando al inspector Neele.
El polica se dio cuenta en el acto de lo hermosa que era, y comprendi la fuerza del
comentario de Mary Dove que tanto le chocaba. Adela Fortescue era todo un ejemplar
de la especie. Por Su figura y tipo recordaba a la rubia seorita Grosvenor, pero mientras
esta ltima era todo atractivo exterior, sin la menor respetabilidad, Adela Fortescue era
atractiva por dentro y por fuera con un encanto que deca simplemente a cada
hombre: Aqu estoy. Soy una mujer . Respiraba femineidad por todos sus poros y
no obstante, por encima de esto, en sus ojos se lea una mente calculadora. A Adela
Fortescue pens Neele, la gustaban los hombres, pero siempre prefera el dinero.
Sus ojos pasaron a contemplar al hombre cargado con los palos de golf que apareca
tras Adela, Era el tipo que se especializa en esposas jvenes y ricas. El seor Vivian
Dubois, era uno de esos seores maduros que comprenden a las mujeres.
La seora Fortescue?
S. Tena los ojos grandes y azules. Pero no comprendo
Soy el inspector Neele. Lamento tener que darle malas noticias.
Se refiere a algn robo o cosa as?
No. Nada de eso. Se trata de su esposo. Esta maana se ha sentido repentinamente
enfermo de gravedad.
Rex? Enfermo?
Hemos estado intentando comunicar con usted desde las once y media de la
maana.
Dnde est? Aqu o en el hospital?
Le trasladaron al Hospital de San Judas. Debe prepararse para recibir un fuerte

golpe.
Quiere decir que ha muerto?
Dio unos pasos vacilantes y se agarr a su brazo. El inspector, como quien representa
una comedia, la acompa por el vestbulo. Crump mostrse preocupado.
Necesita tomar un poco de coac dijo.
La voz profunda del seor Dubois repuso:
Tiene razn, Crump. Traiga el coac. Y dirigindose al inspector agreg;
Entremos aqu.
Y por la puerta, a la izquierda, entraron en procesin: El inspector Neele con Adela,
Vivian Dubois y Crump con una botella y dos copas.
Adela Fortescue acomodse en una butaca cubrindose el rostro con las manos.
Acept el vaso que le ofreca el inspector, pero luego de tomar un pequeo sorbo lo
rechaz.
No quiero ms dijo. Estoy bien. Pero, dgame, cmo ha sido? Un colapso,
supongo. Pobre Rex!
No fue un colapso, seora Fortescue.
Dijo usted que era un inspector? fue Dubois quien formul la pregunta.
Neele volvise hacia l.
Eso dije replic satisfecho. El inspector Neele, de la C. I. D.
Vio que una sombra de alarma apareca en sus ojos oscuros. Por lo visto, al seor
Dubois no le agradaba la presencia de un inspector de polica.
Qu ocurre entonces? dijo. Es que hay algo extrao?
Inconscientemente retrocedi en direccin a la puerta. El inspector Neele observ su
movimiento.
Me temo dijo dirigindose a la seora Fortescue, que tendr que haber una
investigacin.
Una investigacin? Quiere decir? Qu es lo que quiere decir?
Supongo que va a ser muy molesto para usted, seora Fortescue. Pero hay que
averiguar lo ms pronto posible lo que el seor Fortescue comi o bebi esta maana,
antes de salir para su oficina.
Quiere decir que puede haber sido envenenado?
Pues, s, eso parece.
No puedo creerlo. Se refiere a una intoxicacin producida por algn alimento?
Su voz baj ms de una octava al finalizar la frase. Con rostro imperturbable y voz
tranquila el inspector Neele le replic:
Seora, qu cree usted que quiero decir?
Sin hacer caso de su pregunta agreg a toda prisa:
Pero si todos nosotros estamos bien
Puede usted hablar por todos los miembros de la familia?

Pues no claro no puedo.


Dubois, mirando su reloj, exclam:
Tendr que marcharme, Adela. Lo siento muchsimo. No te importa, verdad?
Oh, Vivian, no te marches.
Era una splica y a Dubois le sent como un tiro. Continu preparando su retirada.
Lo siento. Tengo una cita importante. A propsito, inspector, me hospedo en Dormy
House. Si er me necesita para algo
El inspector Neele asinti con un gesto. No tena intencin de retener al seor Dubois,
pues comprendi el motivo de su espantada. El seor Dubois hua de las contrariedades
como de la peste.
Adela Fortescue dijo en un intento de salvar la situacin:
Ha sido una sorpresa tan grande volver a casa y encontrar a la polica.
Me hago perfecto cargo. Pero comprenda que resultaba necesario actuar
rpidamente para obtener las muestras necesarias de los alimentos, caf, t, etc
T y caf? Pero si eso no intoxica! Supongo que debi ser ese tocino tan malo
que tomamos. Algunas veces est incomible.
Ya lo averiguaremos, seora Fortescue. No se preocupe. Le sorprendera saber las
cosas que pueden ocurrir. Una vez tuvimos un caso de envenenamiento por el tacto. Se
haban equivocado, y cogieron dedaleras en vez de rbanos picantes.
Y usted cree que aqu ha podido suceder algo parecido?
Lo sabremos con certeza cuando se hay a practicado la autopsia.
La autop oh, y a comprendo. Se estremeci.
Tienen ustedes muchos tejos por aqu prosigui el inspector. Supongo que no
existe posibilidad alguna de que sus hojas o frutos se hay an mezclado con algn alimento.
No dejaba de observarla y ella alz los ojos.
Los tejos? Es que son venenosos?
Su asombro pareca demasiado inocente.
Se sabe que algunos nios comieron hojas o frutos de tejo con funestos resultados.
Adela se llev las manos a la cabeza.
No puedo soportar ms. Quiero acostarme. Puedo hacerlo? No puedo seguir
hablando de esto. El seor Percival Fortescue lo arreglar todo Yo no puedo no
puedo no es justo que me pregunte a m.
Esperamos ponernos en contacto con l lo ms pronto posible. Por desgracia, se
encuentra en el Norte de Inglaterra.
Oh, s. Lo haba olvidado.
Slo una cosa ms, seora Fortescue. Encontramos una pequea cantidad de grano
en un bolsillo del traje de su esposo. Podra explicarme la razn de ello?
Mene la cabeza, al parecer muy extraada.
No podra tratarse de alguna broma?
No le veo la gracia.

De momento no voy a molestarla ms, seora Fortescue. Quiere que mande


llamar a una de las camareras? O a la seorita Dove?
Qu? Estaba distrada. Se pregunt qu estara pensando.
Revolvi en su bolso hasta sacar un pauelo.
Es terrible dijo con voz temblorosa. Todava no acabo de darme cuenta. Hasta
ahora he estado como paralizada. Pobre Rex. Mi querido Rex!
Solloz de un modo casi convincente.
El inspector Neele la observ respetuosamente durante unos instantes.
Le enviar a alguien dijo.
Y dirigindose a la puerta, la abri. Antes de salir volvise para mirar a la seora
Fortescue.
Todava conservaba el pauelito ante los ojos, pero sus extremos no lograban ocultar
del todo su boca. En sus labios haba aparecido una ligera sonrisa.

Captulo VIII
1

Recog lo que pude le inform el sargento Hay . La mermelada, un poco de


jamn muestras del t, caf y azcar por lo que pueda ser. Sobr bastante caf y lo
tienen en la despensa y o dira que eso es importante.
S que lo es. Pues el veneno debieron echarlo en ste.
Alguno de los de la casa. Exacto. He hecho algunas averiguaciones, discretas,
acerca de esos tejos de las hojas o de los frutos, pero nadie los ha visto en la casa.
Tampoco saben nada del cereal encontrado en el bolsillo No lo comprenden y y o
tampoco. No parece tratarse de un hombre de esos que comen cualquier cosa con tal de
que est cruda. A mi cuado le gusta eso. Siempre anda roy endo guisantes, nabos y
zanahorias crudas. A m me parece que deben sentar mal.
Son el telfono, y a una seal del inspector el sargento Hay apresurse a
descolgarlo. Llamaban desde Jefatura. Haban logrado comunicar con Percival
Fortescue, quien regresaba a Londres inmediatamente.
Cuando el inspector volva a dejar el telfono, oy detenerse un coche ante la puerta.
Crump fue a abrir. La mujer recin llegada traa las manos cargadas de paquetes, que el
may ordomo se apresur a coger.
Gracias, Crump. Pague el taxi, quiere? Tomar el t en seguida. Est en casa la
seora Fortescue, o la seorita Elaine?
El may ordomo vacil mirando al inspector.
Tengo malas noticias, seora dijo. Se trata del seor.
Del seor Fortescue?
Neele se adelant mientras Crump le presentaba.
La esposa del seorito Percival, seor.
Qu es eso? Qu ha ocurrido? Un accidente?
El inspector Neele la fue estudiando mientras responda. La esposa de Percival
Fortescue era una mujer rolliza, de unos treinta aos. Sus preguntas fueron como
disparos. Deba sentirse muy preocupada.
Siento tener que comunicarle que el seor Fortescue ha sido llevado esta maana al
Hospital de San Judas gravemente enfermo, y que ms tarde ha fallecido.
Muerto? Quiere decir que ha muerto? Las noticias eran todava ms
asombrosas de lo que pudo esperar. Dios mo mi esposo no esta aqu. Tendr que
comunicrselo. Est en el Norte Supongo que en la oficina sabrn exactamente dnde.

Tendr que cuidarse de todo. Las cosas siempre van a ocurrir en el momento en que
menos se espera, no es cierto?
Hizo una pausa, dando vueltas en su mente a varias cosas.
Supongo que todo depende de dnde vay an a enterrarle. Me figuro que aqu. O en
Londres?
Eso debe decidirlo la familia.
Naturalmente. Por primera vez pareci darse cuenta de con quin estaba
hablando.
Es usted de la oficina? pregunt. Usted no es mdico, verdad?
Soy un agente de polica. La muerte del seor Fortescue fue muy repentina y
Ella le interrumpi:
Quiere decir que ha sido asesinado?
Era la primera vez que pronunciaba aquella palabra. Neele soslay la respuesta con
sumo cuidado.
Por qu piensa eso, seora?
Bueno, algunas personas mueren as. Usted dijo muerte repentina y es polica.
La ha visto y a? Qu le ha dicho?
No comprendo a quin se est refiriendo.
A Adela, desde luego. Siempre le dije a Val que su padre estaba loco al casarse con
una mujer mucho ms joven que l. No hay may or tonto que un viejo tonto. Estaba
como loco por esa terrible criatura. Y ahora vea lo que ha resultado Un bonito lo en el
que todos nos vemos envueltos. Fotografas en los peridicos y periodistas que se meten
por todas partes.
Se detuvo imaginando sin duda un futuro ron crudo realismo. Neele pens que no
deba resultarle del todo desagradable. Se volvi para preguntarle:
Qu fue? Arsnico?
La causa de la muerte todava no ha sido comprobada. Tienen que hacerle la
autopsia y luego vendr la vista de la causa repuso el inspector.
Pero usted y a lo sabe, no es as? O de otro modo no hubiera venido.
En su rostro haba aparecido una expresin astuta.
Deben haber estado investigando lo que comi y bebi ay er noche y esta maana.
Y desde luego, todas las bebidas, no es cierto?
Poda leer claramente cmo calculaba todas las posibilidades, por eso repuso con
precaucin:
Parece posible que la repentina indisposicin del seor Fortescue fue debida a algo
que comi a la hora del desay uno.
Esta maana? pareci sorprendida. Es difcil No veo cmo No s cmo
pudo hacerlo entonces a menos que echara algo en el caf cuando Elaine y y o no
mirramos
Una voz reposada dijo a sus espaldas:

Tiene servido el t en la biblioteca, seora Fortescue.


Oh, gracias seorita Dove exclam dando un respingo. Si, me ir muy bien
tomar una taza de t. Me siento muy deprimida. Y usted, inspector no quiere
acompaarme?
Gracias, pero ahora no.
La figura rolliza vacil antes de alejarse lentamente.
Cuando desapareca por la puerta, Mary Dove murmur en voz baja:
No creo que hay a sentido siquiera la palabra calumnia.
El inspector Neele no replic.
Puedo ay udarle en algo? continu diciendo Mary Dove.
Dnde puedo encontrar a la doncella Ellen?
Le acompaar a usted. Est arriba.

Ellen result ser bastante arisca, pero valiente. Con rostro amargado mir triunfante al
inspector.
Es un asunto muy desagradable, seor. Y nunca pens que llegara a vivir en una
casa donde iba a suceder una cosa semejante. Pero en cierto modo no puedo decir que
me sorprenda. A decir verdad hace tiempo que deb despedirme No me agrada el
lenguaje que se emplea en esta casa, ni la cantidad de bebida que se toma y no apruebo
las cosas que ocurren. No tengo nada contra la seora Crump, pero Crump y esa chica,
Glady s, no saben lo que es servir. Pero lo que ms me preocupa es lo que ocurre aqu.
A qu se refiere exactamente?
Pronto se enterar, si es que todava no lo sabe. No se habla de otra cosa en estos
alrededores. Les han visto aqu, all o al tenis Yo he visto cosas con mis propios
ojos y en esta casa. La puerta de la biblioteca estaba abierta, y all estaban los dos
besndose y arrullndose.
El veneno de aquella solterona era mortal. Neele consider innecesario preguntar:
A quin se refiere? , pero de todas maneras lo pregunt.
A quin iba a referirme? A la seora y a ese hombre. No tienen vergenza.
Quiere que le diga una cosa? El seor lo saba, y les puso alguien que les vigilaba.
Hubieran llegado al divorcio y en vez de esto se ha llegado a lo otro
Al decir lo otro, quiere usted decir
Usted ha estado haciendo preguntas acerca de lo que comi y bebi, y quin se lo
dio. Han sido los dos seor, sta es mi opinin. l conseguira el veneno en cualquier
parte y ella se lo dio al seor. No tengo la menor duda de que ocurri as.
Ha visto usted en la casa frutos de los tejos o tirados por algn lugar de los
alrededores?
De los tejos? sus diminutos ojillos parpadearon con curiosidad. No los toques
nunca, me deca mi madre cuando y o era pequea. Fue eso lo que le dieron, seor?
Todava no lo sabemos.
Nunca la vi cogerlos. Ellen pareca decepcionada. No, no puedo decir que
hay a visto nada de eso.
Neele la interrog sobre el centeno encontrado en el bolsillo del seor Fortescue, pero
tampoco sac nada en limpio.
No, seor. No s nada.
Sigui hacindole preguntas, pero sin resultado. Por fin quiso saber si podra ver a la
seorita Ramsbatton.
Ellen vacil.

Se lo preguntar, porque no recibe a todo el mundo. Es una seora muy vieja, y un


poco extraa.
El inspector asinti en su demanda, y ella le condujo de mala gana por un largo
pasillo y un pequeo tramo de escaleras hasta lo que pudo haber sido la habitacin
destinada a los nios.
Mientras la segua mir por una de las ventanas del pasillo y vio al sargento Hay de
pie junt al tejo y hablando con un hombre, sin duda el jardinero.
Ellen golpe con los nudillos en una de las puertas, y una vez obtenido el permiso de
entrar, la abri, diciendo:
Aqu est un polica que quiere hablar con usted, seorita.
La respuesta debi de ser afirmativa, porque se hizo a un lado para dejar pasar a
Neele.
Aquella habitacin estaba absurdamente atiborrada de muebles. El inspector tuvo la
sensacin de haber vuelto a la poca victoriana. Sentada ante una mesita bajo una luz de
gas, una anciana se entretena haciendo solitarios. Llevaba un vestido color castao y sus
escasos cabellos grises pendan lacios a ambos lados de su cara.
Sin alzar la vista ni interrumpir su juego dijo en tono impaciente:
Bueno pase, pase. Sintese si es su gusto.
No era fcil aceptar la invitacin, puesto que todas las sillas estaban cubiertas da
folletos o publicaciones de carcter religioso.
Mientras retiraba las que tapizaban un sof, la seorita Ramsbatton le pregunt con
acritud:
Le interesan las misiones?
Pues, me temo que no mucho, seora.
Pues debieran interesarle As es cmo est hoy en da el espritu cristiano. La
pasada semana vino a verme un sacerdote muy joven y tan negro como su sombrero,
pero un verdadero cristiano.
El inspector Neele no supo qu responder.
La anciana le desconcert todava ms al decir:
No tengo aparato de radio.
Cmo dice?
Oh! Cre que habra venido para comprobar si haba sacado la licencia. O alguna
de esas tonteras. Bueno, joven, de qu se trata?
Lamento tener que comunicarle que su hermano poltico, el seor Fortescue,
sintise enfermo repentinamente esta maana y ha fallecido.
La seorita Ramsbatton continu con su solitario sin dar seales de preocupacin, y
limitndose a comentar tranquilamente:
Al fin han sido abatidos su arrogancia y su necio orgullo. Bueno, algn da tena que
ocurrir.
Espero que no hay a sido un gran golpe para usted.

Resultaba evidente que no lo era, mas el inspector quiso ver lo que contestaba.
Si se refiere a que no lo siento, est usted en lo cierto. La seorita Ramsbatton le
miraba por encima de sus gafas. Rex Fortescue siempre fue un hombre pecador y
nunca me agrad.
Su muerte ha sido muy repentina
Como propia de un impo repuso la dama con satisfaccin.
Es posible que fuera envenenado
El inspector Neele hizo una pausa para observar el efecto causado.
Pero la seorita Ramsbatton ni parpade, y limitse a murmurar:
Siete rojo sobre ocho negro. Ahora puedo mover el rey.
Sorprendida al parecer por el silencio del inspector, se detuvo con la carta en la mano
para preguntarle:
Bueno, qu esperaba que le dijera? Yo no le he envenenado, si es eso lo que quiere
saber.
Tiene alguna idea de quin pudo hacerlo?
Esa pregunta es muy inconveniente replic la anciana. En esta casa viven dos
hijos de mi difunta hermana. No quiero creer que nadie de la sangre Ramsbatton pueda
ser culpable de un crimen. Porque usted habla de un asesinato, verdad?
Yo no he dicho eso, seora.
Pues claro que es un crimen! Muchas personas hubieran querido asesinar a Rex a
su debido tiempo. Era un hombre sin escrpulos. Y las culpas pasadas dejan su huella,
como dice el refrn.
Sospecha d alguien en particular?
La seorita Ramsbatton dej las cartas y se puso en pie. Era una mujer de elevada
estatura.
Creo que ser mejor que se marche usted le dijo.
Habl sin enfado pero con resolucin.
Si quiere conocer mi opinin continu, debe haber sido uno de los criados. Ese
may ordomo me parece un perilln, y esta doncella es completamente anormal. Buenas
noches.
El inspector sali obedientemente de la estancia. Desde luego era una anciana muy
particular. No le haba sacado nada.
Al llegar al vestbulo de la planta baja encontrse frente a frente con una joven
morena y esbelta. Llevaba puesto un impermeable hmedo y le miraba con franca
curiosidad
Acabo de llegar le dijo. Y me han dicho que pap ha muerto.
Lamento que sea cierto.
Ella busc apoy o con la mano a sus espaldas, como un ciego sin lazarillo, y al tocar
un arcn de roble se sent despacio sobre l.
Oh, no! dijo. No

Dos lgrimas resbalaron por sus mejillas.


Es horrible exclam. Cre que no le quera Casi pens odiarle Pero no
puede ser as, y a que no me importara y me importa.
Permaneci sentada mirando al vaco mientras las lgrimas iban humedeciendo su
rostro.
De pronto volvi a hablar casi sin aliento.
Lo peor es que ahora todo se arregla. Quiero decir, que Gerald y y o podremos
casarnos. Podr hacer todo lo que quiera. Pero aborrezco que hay a tenido que ser as. No
quera que pap muriese Oh, no Oh, papato papato
Por primera vez desde que haba ido a Villa del Tejo, el inspector Neele sorprendise
de ver a alguien que sintiera verdadero pesar por la muerte de Fortescue.

Captulo IX

A m me parece que ha sido la esposa deca el subordinado, tras escuchar


atentamente el informe del inspector Neele sobre el caso.
Le hizo un relato admirable y preciso. Breve, pero sin omitir detalle de importancia.
S repiti el subcomisario. Me parece que fue la esposa. Y cul es su opinin,
Neele?
El aludido repuso que a l tambin se lo pareca; que por lo general siempre es la
esposa o el marido segn los casos.
Ella tuvo oportunidad. Y motivos? el subcomisario hizo una pausa. Tena
motivos?
Oh, creo que s, seor! Ya sabe, ese seor Dubois.
Cree que tambin est mezclado en esto?
No, y o no dira eso, seor. El inspector Neele rechaz la idea. Est un poquitn
demasiado pegado a su pellejo para eso. Pudo haber adivinado lo que ella tramaba, pero
no creo que l la hay a instigado.
No, demasiado prudente.
S, demasiado.
Bueno, no podemos llegar a una conclusin, pero parece una hiptesis bastante
buena. Y qu hay de las otras dos que tuvieron oportunidad?
Son la hija y la nuera. La hija estuvo prometida a un joven, y su padre no la dej
casarse con l. Y por lo visto no pensaba casarse con ella al menos que tuviera dinero.
Eso le proporciona un mvil. Y en cuanto a la nuera, todava no s bastante de ella. Pero
cualquiera de las tres podra haberlo envenenado, y no veo que nadie ms pudiera
hacerlo. La doncella, el may ordomo, la cocinera todos prepararon el desay uno, o lo
llevaron al comedor, pero no veo que pudieran asegurarse de que slo Fortescue tomara
el veneno y los dems no. Es decir, si es que era taxina.
Desde luego, lo era. Acabo de recibir el informe del forense.
Entonces, eso queda sentado dijo el inspector Neele. Y podemos pasar
adelante.
Y los criados?
El may ordomo y la doncella parecen muy nerviosos. Eso no tiene nada de
particular. Sucede a menudo. La cocinera est furiosa y la otra doncella muy
complacida. En resumen, todo perfectamente natural y lgico.
No hay nadie ms a quien considerar sospechoso en algn aspecto?
No, no creo, seor. Involuntariamente, el inspector Neele pens en Mary Dove y
su sonrisa enigmtica, y en voz alta dijo: Ahora que y a sabemos que se trata de taxina,

debe haber alguna pista de cmo fue obtenida o preparada.


Bien. Bueno, adelante Neele. A propsito, el seor Percival Fortescue est aqu
ahora. He cambiado un par de palabras con l y espera para verle. Tambin hemos
localizado al otro hijo. Est en Pars, en el Bristol , y hoy sale para aqu. Supongo que
ir a esperarle al aeropuerto.
S, seor; eso pensaba
Bien, ser mejor que ahora vea a Percival Fortescue El subcomisario ri.
Percy el Atildado, eso es lo que es.
Percival Fortescue era un hombre rubio y aseado, de unos treinta aos, de cabellos y
pestaas muy claros, que empleaba un tono ligeramente pedante al hablar.
Esto ha sido un golpe terrible para m, inspector Neele, como puede usted
figurarse.
Debe haberlo sido, seor Fortescue repuso el inspector.
Slo puedo decirle que mi padre se encontraba perfectamente bien anteay er
cuando me march de casa. Esta intoxicacin, o lo que hay a sido, debe haber sido muy
repentina.
S, fue muy repentina; pero no se trata de una intoxicacin, seor Fortescue.
Percival le miraba con el ceo fruncido.
No? De modo que por eso se interrumpi.
Su padre le dijo el inspector Neele muri envenenado por habrsele
administrado taxina.
Taxina? Nunca haba odo esta palabra.
Me lo imagino. La conocen muy pocas personas. Es un veneno de efectos rpidos
y drsticos.
Su ceo se acentu todava ms.
Me est usted diciendo que mi padre fue deliberadamente envenenado, inspector?
Eso parece; s seor.
Es terrible!
S, desde luego, seor Fortescue.
Ahora comprendo la actitud de los del hospital murmur Percival, y el
recibimiento que me han dispensado aqu. Se interrumpi y tras una pausa prosigui:
Y el entierro?
La vista de la causa est fijada para maana despus de la autopsia. Slo se
llevarn a cabo las formalidades puramente de rigor y el juicio se aplazar.
Ya comprendo. Es lo que se acostumbra a hacer?
S, seor. Ahora s.
Puedo preguntarle si tiene formada alguna idea de quin pudo? La verdad, y o
se interrumpi de nuevo.
Es demasiado pronto para eso, seor Fortescue murmur Neele.
S, lo supongo.

De todas formas, nos seria de gran ay uda el que usted nos diera alguna idea de las
disposiciones testamentarias de su padre. O tal vez pueda ponerme en contacto con su
abogado.
Sus abogados son Billingsby, Horsethorpe y Walters, de la Plaza Bedford. Y en
cuanto a su testamento, creo que ms o menos puedo decirles cules son sus principales
disposiciones.
Si fuera usted tan amable, seor Fortescue. Es una formalidad que no puede eludir.
Mi padre hizo un nuevo testamento hace un par de aos con ocasin de su
matrimonio explic Percival. Deja la suma de cien mil libras a su esposa y
cincuenta mil a mi hermana Elaine. Yo soy el heredero del resto. Y y o soy,
naturalmente, socio de la firma.
Y no lega nada a su hermano, Lancelot Fortescue?
No, hace mucho tiempo que mi padre y mi hermano se disgustaron.
Neele le dirigi una mirada inquisitiva pero Percival pareca muy seguro de sus
palabras.
De modo que, segn el testamento dijo Neele, las tres personas que ganan con
su muerte son la seora Fortescue, la seorita Elaine Fortescue y usted.
Yo no creo que deba considerarme ganancioso. Percival suspir. Ya sabe,
inspector, hay que pagar los derechos de Estado. Y ltimamente mi padre ha sido
bueno, algo imprudente en sus transacciones financieras.
Su padre y usted no han estado de acuerdo ltimamente sobre el modo de llevar el
negocio? El inspector Neele lanz su pregunta con genialidad habitual.
Yo le expuse mis puntos de vista, pero Percival encogise de hombros.
Se mostr usted bastante firme, verdad? inquiri Neele: En resumen, por no
ponerse de acuerdo tuvieron una disputa, no es cierto?
Yo no dira eso, inspector. Una sombra de preocupacin nubl los ojos de
Percival.
Entonces tal vez la discusin fue debida a otro asunto; seor Fortescue.
No hubo tal disputa, inspector.
Est bien seguro, seor Fortescue? Bien, no importa. Debo entender que su padre
y su hermano seguan enfadados?
Eso es.
Entonces tal vez pueda decirme lo que significa esto.
Neele le tendi el mensaje telefnico anotado por Mary Dove.
Percival, al leerlo, lanz una exclamacin de sorpresa y disgusto, pareciendo al
mismo tiempo furioso e incrdulo.
No lo puedo comprender, apenas puedo creerlo.
A pesar de ello, parece ser cierto, seor Fortescue. Su hermano llega hoy de Pars.
Pero es extraordinario! No, la verdad, no puedo comprenderlo.
Su padre no le dijo nada de todo eso?

Desde luego que no. Qu vergenza! Mandar llamar a Lance a mis espaldas!
No tiene usted idea de por qu hizo semejante cosa?
Claro que no! Eso corre parejas con su comportamiento durante estos ltimos
tiempos Una locura! Es inexplicable. Hay que impedirle y o
Percival se detuvo bruscamente. El color desapareci de su rostro.
Haba olvidado dijo. Por un momento me olvid de que mi padre ha
muerto
El inspector Neele hizo un gesto de asentimiento.
Percival Fortescue se preparaba para marcharse puesto que recogiendo su
sombrero, dijo:
Si me necesitan ustedes para algo, avsenme. Pero supongo que irn a Villa del
Tejo.
S, seor Fortescue. He dejado all a uno de mis hombres.
Percival encogise de hombros.
Ser muy agradable. Pensar que ha ido a sucederme una cosa as!
Suspirando se dirigi hacia la puerta.
Estar en la oficina la may or parte del da. Hay que ver un montn de cosas. Pero
por la noche ir a Villa del Tejo.
Muy bien, seor.
Percival Fortescue abandon la estancia.
Percy el Atildado murmur Neele.
El sargento Hay, que se hallaba sentado junto a la pared, alz la vista y dijo,
interrogadoramente:
S?
Y al ver que no obtena respuesta, pregunt:
Qu deduce de todo esto, seor?
No lo s respondi Neele. Y repiti en voz baja: Son todos muy desagradables.
El sargento Hay pareci algo intrigado.
Alicia en el pas de las maravillas dijo Neele. No conoce a Alicia, Hay ?
Es un clsico, verdad, seor? aventur Hay . Esas cosas que dan por la radio.
Yo no escucho esos programas.

Captulo X
1

Cinco minutos despus de haber dejado Le Bourget, Lance Fortescue desdobl su


ejemplar del peridico Daily Mail. Un minuto ms tarde lanzaba una exclamacin de
asombro. Pat, sentada a su lado, volvi la cabeza interrogadoramente.
Es el viejo dijo Lance. Ha muerto.
Tu padre ha muerto?
S, parece ser que se encontr repentinamente enfermo en su despacho y le
llevaron al Hospital de San Judas, donde muri poco despus de su ingreso.
Querido, cunto lo siento! De qu fue, de un colapso?
Supongo. Eso parece.
Haba tenido antes algn ataque?
No; que y o sepa, no.
Creo que nunca se muere del primero.
Pobrecillo! suspir Lance. Nunca pens tenerle gran afecto, pero de todas
formas, ahora que est muerto
Pues claro que le queras!
Todos no tenemos tu buen carcter; Pat. Oh, bueno, parece que la suerte ha vuelto
a abandonarme.
S. Es extrao que hay a ido a ocurrir precisamente ahora. Cuando estabas dispuesto
a volver a tu casa.
Lance volvise, sorprendido.
Extrao? Qu quieres decir?
Pues que es mucha coincidencia.
Quieres decir que todo lo que emprendo me sale mal?
No, cario, no quise decir eso. Pero arrastras una racha de mala suerte.
S. Tienes razn.
Lo siento mucho volvi a decir Pat.
Cuando llegaron a Heath Row y se disponan a bajar del avin, un oficial de la
Compaa area grit con voz clara:
Se encuentra a bordo el seor Lancelot Fortescue?
Aqu estoy advirti Lance.
Quiere pasar por aqu seor Fortescue?
Lance y Pat le siguieron, precediendo a los dems pasajeros. Al pasar ante una

pareja sentada en el ltimo asiento oy eron que el hombre susurraba al odo de su esposa:
Deben de ser contrabandistas muy conocidos. Les cogieron con las manos en la
masa.

Es fantstico dijo Lance. De lo ms fantstico. Al otro lado de la mesa se


hallaba el inspector detective Neele.
El inspector hizo un gesto de asentimiento.
Taxina Tejos parecen cosas de folletn. Me atrevo a asegurar que a usted le
resultan bastante corrientes, inspector. Cosas de su trabajo cotidiano; pero un
envenenamiento en nuestra familia resulta algo absurdo.
Entonces, no tiene la menor idea de quin pudo envenenar a su padre? pregunt
el inspector Neele.
Claro que no! Me figuro que tendra bastantes enemigos en el negocio, montones
de personas que hubieran querido despellejarla vivo, hundirle financieramente y a
sabe, pero envenenarle? De todas formas y o no puedo saberlo. He pasado muchos aos
en el extranjero y s muy poco de lo que ha estado ocurriendo en mi casa.
Eso es precisamente lo que quera preguntarle, seor Fortescue. He sabido por su
hermano que haba cierta tirantez entre usted y su padre que ha durado muchos aos.
Quisiera decirme cules han sido los motivos de su regreso al hogar?
Desde luego, inspector. Tuve noticias de mi padre, har unos djeme pensar
s, unos seis meses poco despus de mi boda. Mi padre me escribi dndome a
entender que estaba dispuesto a olvidar lo pasado, y sugirindome que volviera a casa
para trabajar en el negocio. Era bastante vago en sus trminos y y o no estaba muy
seguro de querer atender a su peticin. De todas formas la decisin final la tom cuando
vine a Inglaterra s, en el mes de agosto pasado, hace slo tres meses. Fui a verle a
Villa del Tejo, y debo confesar que me hizo una oferta muy ventajosa. Le dije que tena
que pensarlo y consultar con mi esposa. Se hizo cargo. Volv en avin a frica Oriental y
lo habl con Pat. Decid aceptar su oferta. Tuve que liquidar todos los asuntos que tena
all, pero me avine a hacerlo antes del da treinta del mes pasado. Le dije que le
cablegrafiara la fecha de mi llegada a Inglaterra.
El inspector Neele carraspe.
Su llegada parece haber causado gran asombro a su hermano.
Lance sonri. Su rostro atractivo pareci iluminarse de puro regocijo.
No creo que Percy lo supiera aclar. Cuando vine a ver a mi padre l estaba
en Norway de vacaciones. Si quiere usted saber mi opinin, me parece que el viejo
escogi expresamente esa ocasin para llamarme. Obraba a espaldas de Percy. En
resumen, tengo la firme sospecha de que la oferta de mi padre tuvo que ver con la
disputa que tuvo con mi hermano Percy o Val, como prefiere que le llamen. Val ha
estado intentando gobernar al pobre viejo, pero o nunca hubiese consentido semejante

cosa. No s las causas que motivaron su discusin, pero estaba furioso. Y creo que
consider una buena idea hacerme volver y de este modo desarmar a Val. En primer
lugar nunca le agrad la esposa de Percy, y le satisfizo en gran manera mi matrimonio.
Por lo visto consider una idea muy divertida el hacerme volver a casa y enfrentar a
Percy con el hecho consumado.
Cunto tiempo estuvo usted en Villa del Tejo en aquella ocasin?
Oh, no ms de un par de horas! No me invit a pasar la noche. Estoy seguro de
que era una ofensiva secreta a espaldas de Percy. Creo que ni siquiera quiso que lo
supieran los criados. Como le dije y a, quedamos en que lo pensara, lo hablara con Pat y
luego le comunicara mi decisin por escrito, cosa que hice. Le escrib anuncindole la
fecha aproximada de mi llegada, y por ltimo ay er le puse un telegrama desde Pars.
El inspector Neele asinti.
Un telegrama que sorprendi mucho a su hermano.
Me lo figuro. Sin embargo, como de costumbre, Percy es el que gana. Yo he
llegado demasiado tarde.
S repiti Neele, pensativo, ha llegado demasiado tarde. Y prosigui en tono
ms animado. En ocasin de su visita del pasado agosto, se encontr con algn otro
miembro de la familia?
Mi madrastra estuvo a tomar el t.
No la haba visto anteriormente?
No sonri. Desde luego, el viejo saba escoger. Debe tener treinta aos menos
que l.
Perdonar que le haga esta pregunta, pero le molest la boda de su padre, o tal vez
a su hermano?
Lance pareci sorprendido.
A m, desde luego, no; y tampoco creo que Percy lo sintiera. Despus de todo,
nuestra madre muri cuando tendramos Oh!, diez y doce aos Lo que me sorprende
es que no hubiera vuelta a casarse antes.
El inspector Neele murmur:
Puede considerarse un gran riesgo el casarse con una mujer mucho ms joven que
uno.
S lo ha dicho mi querido hermano? Parece cosa de l. Percy es un gran maestro
en el arte de la insinuacin. Es eso lo que ocurre, inspector? Es que sospechan que mi
madrastra hay a podido envenenar a mi padre?
Es demasiado pronto para formar una idea definitiva, seor Fortescue replic
complacido el inspector. Ahora, puedo preguntarle cules son sus planes?
Planes? Lance medit unos instantes. Supongo que tendr que hacerlos de
nuevo. Dnde est la familia? Todos en Villa del Tejo?
S.
Ser mejor que vay a y o primero. Volvise a su esposa. Ser preferible que t

vay as a un hotel, Pat.


No, no, Lance. Ir contigo.
No, querida.
Pero y o quiero ir.
La verdad, prefiero que no lo hagas. Vete al Oh!, hace tanto tiempo que no he
estado en Londres Barnes. El hotel Barnes sola ser un lugar tranquilo y agradable.
Supongo que todava existe.
Oh, s, seor Fortescue!
Bien, Pat. Te dejar all si es que tienen habitacin, y y o ir a Villa del Tejo.
Pero por qu no puedo ir contigo, Lance?
El rostro de Lance adquiri una expresin preocupada.
Con franqueza, Pat. No estoy seguro de ser bien recibido. Fue mi padre quien me
invit a venir, pero mi padre ha muerto. Ignoro a quin pertenece ahora la casa. A Percy,
supongo, o tal vez a Adela, De todas maneras, prefiero ver cmo se me recibe antes de
llevarte all. Adems
Adems, qu?
No quiero llevarte a una casa donde rida suelto un asesino.
Oh!, pero eso es una tontera.
En lo que a ti respecta, Pat, no voy a correr el menor riesgo.

Captulo XI
1

El seor Dubois estaba preocupado. Hizo pedazos la carta de Adela Fortescue


arrojndola a la papelera con gran enojo. Luego, con repentina precaucin, los fue
recogiendo, uno por uno, y encendiendo una cerilla les prendi fuego hasta verlos
convertidos en cenizas.
Por qu tendrn que ser tan estpidas las mujeres? musit entre dientes.
Porque el sentido comn Pero el seor Dubois reflexion amargamente que las
mujeres nunca tuvieron sentido comn. A pesar de que l se haba aprovechado de ello
muchas veces, ahora le contrariaba. l haba tomado toda precaucin posible. Si la
seora Fortescue llamaba por telfono tenan orden de decir que haba salido. Ya le haba
telefoneado tres veces, y ahora le acababa de escribir. Y eso todava era peor. Tras
reflexionar unos instantes dirigise al telfono.
Podra hablar con la seora Fortescue, por favor? S, el seor Dubois.
Al cabo de un par de minutos oy su voz.
Vivian, por fin!
S, s, Adela, pero ten cuidado. Desde dnde me hablas?
Desde la biblioteca.
Ests segura de que en el vestbulo no hay nadie escuchando?
Por qu iban a escuchar?
Pues nunca se sabe. Sigue ah la polica?
No; de momento se han marchado. Oh, Vivian, querido, ha sido horrible!
S, si, me lo figuro, Pero escucha, Adela, tenemos que andar con mucho cuidado.
Oh, claro, querido!
No me llames querido por telfono. No es seguro.
No crees que exageras un poco, Vivian? Al fin y al cabo hoy en da todo el mundo
se llama querido.
S, s. Pero escucha. No me telefonees ni me escribas.
Pero, Vivian
Comprende, es slo de momento. Hay que tener cuidado.
Oh, est bien! Su voz sonaba algo ofendida.
Escucha, Adela. Mis cartas. Las quemaste, verdad?
Hubo un instante de vacilacin antes de que Adela Fortescue respondiera:
Claro. Te dije que iba a hacerlo.

Bien entonces. Voy a cortar. No telefonees ni escribas. Ya sabrs de m a su debido


tiempo.
Colg y se rasc la mejilla pensativo. No le haba agradado su vacilacin. Habra
quemado sus cartas? Las mujeres son todas iguales. Prometen quemar las cosas y luego
no lo hacen.
Cartas, pensaba el seor Dubois. A las mujeres les gusta que les escriban. Siempre
procuraba tener cuidado, pero algunas veces era imposible. Qu es lo que le deca
exactamente en sus cartas? Lo corriente , pens amargado. Pero habra alguna
palabra alguna frase especial que la polica pudiera interpretar de modo que dijera
lo que ellos deseaban? Recordaba el caso de Edith Thompson. Sus cartas fueron bastante
inocentes, pero no poda estar seguro. Su inquietud creci. Incluso si Adela no hubiera
quemado sus cartas, tendra el suficiente sentido para quemarlas ahora? O las habra
recogido y a la polica? Dnde deba guardarlas? Probablemente en su salita del piso de
arriba en aquel secreter pequeito estilo Luis XIV. Una vez le habl de cierto cajn
secreto. Un cajn secreto! Con eso no conseguira engaar mucho tiempo a la polica,
pero ahora los policas no estaban en la casa. Eso le dijo Adela. Estuvieron all aquella
maana, pero ahora se haban marchado.
Debieron haber estado ocupados buscando posibles pistas y rastros de venenos en los
alimentos Esperaba que no hubieran registrado las habitaciones. Tal vez necesitaran una
orden de registro para hacerlo.
Imagin la casa. Era hacia el anochecer. El t sera servido en la biblioteca o bien en
el saln. Todo el mundo estara reunido en la planta baja y los criados merendando en sus
dependencias. No habra nadie en la parte de arriba. Sera sencillo atravesar el jardn y
avanzar junto a los setos de tejos que proporcionaban tan buen cobijo. Junto a la terraza
haba una puertecita que nunca se cerraba hasta la hora de acostarse. Cualquiera poda
deslizarse por all y, escogiendo un momento propicio, subir al piso de arriba.
Vivian Dubois consider con todo cuidado lo que le convena hacer. Si la muerte de
Fortescue hubiera sido debida a un colapso o enfermedad repentina, su posicin sera
bien distinta. Pero de momento, y tal como estaban las cosas, era mejor asegurarse
que lamentarse luego .

Mary Dove, bajaba lentamente la gran escalera. Se detuvo un momento junto a la


ventana del rellano, desde donde viera llegar al inspector Neele el da anterior. Ahora, a
pesar de la escasa claridad, pudo ver la figura de un hombre que desapareca tras el seto
de tejos, preguntndose si sera Lancelot Fortescue, el hijo prdigo. Tal vez hubiera
despedido el taxi ante la verja y recorra el jardn a pie recordando los tiempos que
viviera all antes de tropezar con la hostilidad familiar. Mary Dove senta simpata por
Lance. Con una ligera sonrisa en los labios, continu descendiendo por la escalera. En el
vestbulo encontrse con Glady s, que peg un respingo al verla.
Era el timbre del telfono lo que sonaba hace un momento? pregunt Mary .
Quin era?
Oh!, se equivocaron de nmero. Preguntaban por una lavandera, Glady s
pareca muy nerviosa. Y antes llam el seor Dubois. Quera hablar con la seora.
Ya.
Mary ech a andar por el vestbulo y volviendo la cabeza, pregunt:
Creo que es la hora del t. No lo han servido an?
No creo que sean todava las cuatro y media, lo son y a, seorita?
Las cinco menos veinte. Trigalo ahora, quiere?
Mary Dove entr en la biblioteca, donde Adela Fortescue, sentada en el sof,
contemplaba el fuego de la chimenea, mientras retorca entre, sus manos un diminuto
paolito de encaje. Al verla le dijo de mal talante:
Dnde est el t?
Ahora lo traen repuso Mary Dove.
Un tronco haba rodado fuera del fogn y Mary Dove se arrodill para volverlo a
colocar con las tenazas, agregando al mismo tiempo otro tronco y un poco de carbn.
Glady s fue a la cocina. La seora Crump alz un rostro arrebolado y furioso de la
mesa de la cocina donde revolva la pasta en un gran perol.
El timbre de la biblioteca no para de sonar. Ya es hora de que lleves el t, pequea.
Est bien, est bien, seora Crump.
Glady s entr en la despensa. No haba preparado bocadillos. Bueno, pues no iba a
entretenerse en hacerlos. Ya tenan bastante con los dos pasteles, los bizcochos, bollitos y
la miel. Pan blanco recin hecho y mantequilla de la mejor. Demasiado para que
encima tuviera que preocuparse preparando bocadillos de tomate o foie gras. Tena otras
cosas en qu pensar. Qu mal humor tena la seora Crump! Y todo porque su esposo
haba salido aquella tarde. Bueno, era su da libre, verdad? Pues hizo bien, pens Glady s.
La seora Crump le grit desde la cocina:

El agua est hirviendo hace rato. Es que no vas a hacer nunca ese t?
Ya voy.
Ech cierta cantidad de t, sin medirlo, en la gran tetera de plata, la llev a la cocina
y verti en ella el agua hirviendo. Puso la tetera y la jarra en la enorme bandeja de plata
y lo llev todo a la biblioteca, donde lo deposit encuna de una mesita, cerca del sof.
Volvi corriendo a por la otra bandeja con los comestibles. Haba llegado con ella hasta
el vestbulo cuando el sonido del viejo reloj al dar las campanadas le hizo pegar un
brinco.
En la biblioteca, Adela Fortescue deca a Mary Dove:
Dnde est todo el mundo esta tarde?
No lo s, la verdad, seora Fortescue. La seorita ha venido hace bastante rato. Y
creo que la seora Percival est escribiendo unas cartas en su habitacin.
Adela repiti con enojo:
Escribiendo cartas, escribiendo cartas. Esa mujer siempre est escribiendo cartas.
Es como todos los de su clase. Toma la muerte y la desgracia con absoluta tranquilidad.
Morbosa eso es lo que es. Absolutamente morbosa.
Mary murmur con mucho tacto:
Ir a decirle que el t est servido.
Cuando lleg a la puerta tuvo que hacerse a un lado para dejar paso a Elaine
Fortescue, que llegaba diciendo:
Hace fro. Y se acerc a la chimenea extendiendo las manos ante las llamas.
Mary permaneci unos momentos de pie en el vestbulo. Una gran bandeja con
pasteles estaba sobre uno de los arcones. Puesto que estaba oscureciendo, Mary encendi
la luz, y al hacerle crey or a Jennifer Fortescue que andaba por el pasillo de arriba. Sin
embargo, nadie baj la escalera y Mary subi a avisar a la esposa de Percival.
Percival Fortescue y su esposa ocupaban una serie de habitaciones en una de las alas
de la casa. Mary golpe con los nudillos la puerta de la salita. La seora Percival siempre
exiga que llamaran antes de entrar, cosa que siempre haba enfurecido a Crump. Su voz
dijo prontamente:
Adelante.
Mary abri la puerta y murmur:
Acaban de servir el t, seora Percival.
Le sorprendi bastante encontrarla con el abrigo puesto. Era una prenda magnfica de
pelo de camello y comenz a quitrselo en aquel momento.
No saba que hubiera usted salido dijo Mary.
La seora Percival pareca algo falta de aliento.
Oh!, slo he bajado al jardn a tomar un poco de aire. Aunque, la verdad, haca
fro. Ser agradable sentarse ante el fuego. La calefaccin central no es tan buena como
debiera. Alguien tendr que hablar de ello con los jardineros, seorita Dove.
Yo lo har le prometi Mary.

Jennifer Fortescue dej su abrigo sobre una silla, sigui a Mary y baj la escalera
precedindola, puesto que la joven se retir para dejarle preferencia. Una vez en el
vestbulo Mary observ con gran sorpresa que todava segua all la bandeja con los
pasteles. Estaba a punto de ir a la cocina a llamar a Glady s, cuando Adela Fortescue
apareci en la puerta de la biblioteca diciendo con voz irritada:
Es que no van a traer nada para acompaar el t?
Rpidamente, Mary recogi la bandeja y penetr en la biblioteca colocando las cosas
ante las mesitas situadas cerca de la chimenea. Volvi a salir al vestbulo con la bandeja
vaca cuando son el timbre de la puerta principal. Dejando la bandeja, apresurse a
abrir. Si era el hijo prdigo quien llegaba, senta curiosidad por conocerle.
Qu distinto del resto de los Fortescue pensaba Mary mientras abra la puerta y
contemplaba el rostro moreno y delgado, y la sonrisa irnica que entreabra sus labios.
El seor Lancelot Fortescue?
El mismo.
Mary mir hacia fuera.
Y su equipaje?
He despedido al taxi. Esto es todo lo que traigo. Y alz una maleta de tamao
mediano. Con cierta sorpresa Mary exclam:
Oh!, ha venido en un taxi. Pens que tal vez haba venido andando, y su esposa?
Su rostro adquiri una expresin grave.
Mi esposa no viene dijo Lance, y agreg: Por lo menos, de momento.
Ya. Venga por aqu, seor Fortescue. Todos estn en la biblioteca, tomando el t.
Le acompa hasta la biblioteca. Lancelot Fortescue le pareci una persona muy
atractiva. Y a este pensamiento sigui otro: Posiblemente muchas mujeres pensaban lo
mismo.

Lance!
Elaine se lanz corriendo a su encuentro y echndole los brazos al cuello le abraz
con un abandono que Lance encontr altamente inesperado.
Hola! Aqu me tenis.
La apart con suavidad.
sta es Jennifer?
Jennifer Fortescue le mir con evidente curiosidad.
Siento que Val se hay a entretenido en la ciudad dijo. Ahora tiene tanto que
hacer. Hay que disponerlo y arreglarlo todo. Y, naturalmente, todo cae sobre Val. Tiene
que cuidarse de todo. T no puedes tener idea de lo que estamos pasando.
Debe ser terrible para ti dijo Lance muy serio.
Volvise a Adela que, sentada en el sof, con un pedazo de bocadillo untado con miel
en la mano, le contemplaba tranquilamente.
Claro exclam Jennifer. T no conoces a Adela, verdad?
Lance murmur: Oh, s! , tomando la mano de Adela entre las suy as. Al
inclinarse ante ella la vio parpadear y dejar el bollo sobre la mesita para arreglarse el
pelo con gesto muy femenino, que denotaba que en aquella habitacin haba entrado un
hombre. Adela dijo con su voz suave y aterciopelada:
Sintate en el sof, Lance, a mi lado. Le sirvi una taza de t. Celebro que
hay as venido. Haca falta otro hombre en esta casa.
Debis dejar que haga todo lo que me sea posible por ay udaros repuso Lance.
Ya sabes o tal vez no lo sepas que hemos tenido aqu a la polica. Ellos creen
ellos creen Se interrumpi exclamando apasionadamente: Oh, es horrible!
Horrible!
Lo s. Lance se mostr grave y compasivo. A decir verdad me recibieron en
el aeropuerto de Londres.
La polica fue a esperarte?
S.
Qu te dijeron?
Pues me contaron lo que haba ocurrido explic Lance.
Que le envenenaron dijo Adela. Eso es lo que ellos piensan, lo que dicen. No
se trata de una intoxicacin, sino de un asesinato deliberado. Estoy segura de que creen
que hemos sido uno de nosotros.
Lance le dirigi una rpida sonrisa.
Eso es cosa suy a dijo consolndola. No vale la pena de que nos preocupemos.

Qu t tan exquisito! Hacia mucho tiempo que no tomaba buen t ingls.


Todos se contagiaron de su buen humor. Adela dijo de pronto:
Pero y tu esposa? No te habas casado, Lance?
S, me he casado. Est en Londres.
Pero es que No hubiera sido mejor traerla aqu?
Hay mucho tiempo por delante para hacer planes dijo Lance. Pat oh!, Pat
est muy bien donde est.
Elaine coment enojada:
No querrs decir? No pensars?
Lance apresurse a decir:
Qu pastel de chocolate! Tiene un aspecto magnfico. Voy a tomar un poco.
Y cortndose l mismo un pedazo, pregunt:
Vive todava ta Effie?
Oh, s, Lance! No baja nunca, ni come con nosotros, pero est muy bien. Slo que
se est volviendo algo rara.
Siempre lo fue dijo Lance. Subir a verla despus de tomar el t.
A su edad uno piensa que debiera estar en una de esas casas musit Jennifer
Fortescue. Quiero decir, en algn sitio donde la cuidaran convenientemente.
Dios ay ude a las casas de ancianos que tengan a alguna ta Effie entre sus filas
dijo Lance. Y agreg; Quin es ese dechado de formalidad que me ha abierto la
puerta?
Adela se sorprendi.
Es que no te ha abierto Crump, el may ordomo? Oh, no!, me olvidaba. Hoy es su
da libre. Pues seguramente Glady s
Lance la describi.
Ojos azules, peinada con ray a en medio, voz suave
Esa dijo Jennifer tiene que ser Mary Dove.
Es quien lleva la casa explic Elaine.
Ahora tambin?
Es muy til coment Adela.
S dijo Lance pensativo. Imagino que debe serlo.
Pero lo mejor que tiene es que sabe mantenerse en su sitio prosigui Adela.
Nunca presume. No s si me entiendes.
Mary Dove es muy inteligente replic Lance sirvindose otro pedazo de pastel
de chocolate.

Captulo XII
1

De modo que has vuelto, como las monedas falsas dijo la seorita Ramsbatton.
Lance sonri.
Como t dices, ta Effie.
Hum! gru la seorita Ramsbatton. Has escogido, buena ocasin. Ay er
asesinaron a tu padre, y la casa est llena de policas que meten las narices por todas
partes, incluso en el cubo de la basura. Les he visto por la ventana. Hizo una pausa,
volvi a gruir y pregunt: Has venido con tu esposa?
No. La dej en Londres.
En eso has demostrado tener algo de sentido. Yo de ti no la traera a esta casa.
Nunca se sabe lo que puede ocurrir.
A quin? A Pat?
A cualquiera repuso la anciana.
Lance Fortescue la contemplaba pensativo.
Tienes alguna idea, ta Effie? le pregunt.
La seorita Ramsbatton no contest directamente.
Ay er vino un inspector a interrogarme dijo. No consigui sacarme gran cosa,
pero no era tan tonto como pareca, ni muchsimo menos. Y agreg con indignacin:
Si tu padre supiera qu su casa est llena de policas sera capaz de salir de su tumba.
An me acuerdo del alboroto que arm cuando supo que y o haba asistido a varias
funciones de la Iglesia Anglicana. Y estoy segura que aquello no era nada comparado
con todo esto.
En otras circunstancias, Lance s hubiera redo, mas su rostro alargado y moreno
permaneci grave.
Sabes? Estoy bastante a oscuras, despus de haber estado fuera tanto tiempo. Qu
ha ocurrido por aqu ltimamente?
La seorita Ramsbatton alz los ojos al cielo.
Impiedades dijo con firmeza.
S, s, ta Effie, saba que diras eso, pero por qu cree la polica que pap hay a
sido asesinado aqu, en esta casa?
El adulterio es una cosa y un crimen otra muy distinta repuso la anciana. No
quisiera pensar eso de ella, no quisiera.
Lance pregunt muy intrigado:

Adela?
Mis labios estn sellados replico la seorita Ramsbatton.
Vamos, ta dijo Lance. Es una bonita frase, pero no significa nada. Adela
tena algn amigo? Es que imaginan que Adela y su amiguito le pusieron beleo a mi
padre en el t del desay uno?
Te aconsejo que no bromees.
No estoy bromeando.
Te dir una cosa dijo de pronto la anciana. Creo que esa chica sabe algo de
esto.
Qu chica? Lance estaba sorprendido.
sa que siempre est sorbiendo. La que tena que haberme subido el t esta tarde,
pero no lo hizo. Dicen que se ha marchado sin permiso de nadie. No me extraara que
hubiese ido a hablar con la polica. Quin te ha abierto la puerta?
Creo que una seorita llamada Mary Dove. Muy suave y humilde en apariencia.
Es sa la que ha ido a ver a la polica?
Ella no ira a hablar con la polica replic la seorita Ramsbatton. No; me
refiero a esa tonta de la doncella. Se ha pasado todo el da brincando y movindose como
un conejo. Qu es lo que te pasa? , le pregunt. Es que tienes remordimientos? . Y
me respondi: Yo no hice nada y o nunca hara una cosa as . Espero que no , le
dije. Pero hay algo que te preocupa, no es as? . Entonces empez a sorber y a decir
que ella no quera complicar a nadie, y que estaba segura de que todo deba ser un error.
Yo entonces le dije: Ahora, pequea, di la verdad y desahgate . Eso es lo que le dije.
Ve a hablar con la polica y cuntales todo lo que sepas, porque ningn bien puedes
hacer ocultando la verdad, por desagradable que sta sea . Luego estuvo diciendo una
serie de tonteras que no poda acudir a la polica porque nunca la creeran y qu poda
decirles. Termin asegurando que no saba nada de nada.
Tal vez slo hay a querido darse importancia insinu Lance.
No. Estaba realmente asustada. Supongo que vio u oy algo que le dio alguna idea.
Puede que sea importante, o tal vez no tenga la menor trascendencia.
No crees que pudiera guardarle rencor a pap y ? Lance vacilaba.
No es una de esas chicas en las que tu padre hubiera reparado. Ningn hombre se
fija mucho en ella, pobrecilla. Ah!, es mucho mejor as para una mujer. Casi me atrevo
a asegurarlo.
Esta cuestin no era del inters de Lance, que se apresur a preguntar:
Crees que hay a ido al puesto de polica?
S. Y no habr querido decir nada a nadie, por temor a que alguien la oy era.
Crees que puede haber visto a alguien manipulando en los alimentos?
Ta Effie le dirigi una rpida mirada.
Es posible, no te parece?
S, supongo que s. Y agreg a modo de disculpa: Todo esto me resulta tan

inverosmil. Como una historia detectivesca.


La mujer de Percival es enfermera dijo la seorita Ramsbatton.
El comentario pareca tener cierta relacin con sus anteriores insinuaciones y Lance
la mir con expresin intrigada.
Las enfermeras de los hospitales estn acostumbradas a manejar drogas explic.
Pero ese veneno taxina, se emplea en Medicina?
Creo que lo sacan de los tejos. Algunas veces los nios comen esos frutos por
descuido y se ponen gravsimos. Recuerdo un caso cuando era pequea. Me caus gran
impresin. No lo he olvidado. Las cosas que se recuerdan a veces resultan tiles.
Lance alz las cejas.
El afecto natural es una cosa continu la seorita Ramsbatton, y supongo que
y o siento tanto como los dems, pero no voy a transigir con la perfidia. La maldad debe
ser aniquilada.

Se ha marchado sin decirme palabra deca la seora Crump, alzando su rostro


acalorado de la masa que extenda sobre el mrmol. Marcharse sin decir una palabra
a nadie. La muy ladina! Tuvo miedo de que no la dejaran irse y vay a si se lo hubiera
impedido si la pesco. Vay a una ocurrencia! Con la muerte del seor, y el seorito Lance
viniendo a esta casa de la que falta desde hace tantos aos, voy y o y le digo a Crump:
Tenga o no el da libre, y o s cul es mi obligacin . Hoy no vamos a dar una cena
fra como todos los jueves, sino como es debido. Un caballero que llega del extranjero
con su esposa, que pertenece a la aristocracia tiene que encontrar las cosas bien
hechas. Usted y a me conoce, seorita, sabe que tengo mi orgullo.
Mary Dove, que escuchaba aquellas confidencias, asinti con la cabeza.
Y qu es lo que me contest Crump? La cocinera alz la voz. Es mi da libre
y voy a salir , eso es lo que dijo. Y al cuerno la aristocracia . No tiene el menor
orgullo profesional. De modo que se march y y o le dije a Glady s qu tendra que
arreglrselas sola. Lo nico que respondi fue; Est bien, seora Crump , y en cuanto
doy media vuelta, se larga. Al fin y al cabo, no era su da de salida. Ella sale los viernes.
Cmo vamos a componrnoslas ahora? No lo s! Gracias a Dios, el seorito Lance no
ha trado a su esposa.
Ya lo arreglaremos, seora Crump, si simplifica un poco el men. La voz de
Mary Dove era a la vez consoladora y autoritaria. Y le hizo algunas sugerencias. La
seora Crump asenta de mala gana. Creo que podr atender a la mesa con toda
facilidad concluy Mary.
Quiere decir que usted servir, seorita? La seora Crump no pareca muy
convencida.
Lo har, si Glady s no regresa a tiempo.
No volver dijo la seora Crump. Estar callejeando, y gastndose el dinero
en las tiendas. Ahora tiene novio, aunque cueste creerlo. Se llama Alberto. Me dijo que
piensan casarse para la primavera. Esas chicas no saben lo que es el matrimonio. Lo
que y o he tenido que pasar con Crump! Suspir y luego dijo en tono normal: Y qu
hay del t, seorita? Quin lo retirar y lavar las tazas?
Yo repuso Mary . Ir ahora mismo.
Todava no se haban encendido las luces de la sala, a pesar de que Adela Fortescue
segua sentada en el sof tras la mesita del t.
Quiere que encienda la luz, seora Fortescue? pregunt Mary, sin obtener
respuesta.
Mary hizo girar el interruptor y luego dirigise a la ventana para cerrar las cortinas.

Y slo entonces, cuando volvi la cabeza, vio el rostro de la mujer cada sobre los
almohadones. A su lado haba un bollito untado de miel a medio comer y su taza de t
estaba medio llena. La muerte haba sorprendido a Adela Fortescue repentinamente.

Y bien? pregunt el inspector Neele impaciente.


El doctor repuso con toda prontitud:
Cianuro cianuro potsico, lo ms probable en el t.
Cianuro murmur Neele.
El doctor le miraba con cierta curiosidad.
Lo est tomando muy a pecho hay alguna razn especial?
La creamos una asesina replic Neele.
Y ha resultado ser la vctima. Hum! Ahora tendr que empezar de nuevo,
verdad?
Neele asinti con rostro grave y las mandbulas apretadas.
Envenenada! Y ante sus mismas narices. Taxina en el desay uno de Rex Fortescue, y
cianuro en el t de Adela Fortescue. Segua siendo un asunto familiar. O por lo menos lo
pareca.
Adela Fortescue, Jennifer Fortescue, Elaine Fortescue y el recin llegado Lance
Fortescue, haban tomado el t en la biblioteca. Lance haba subido a ver a la seorita
Ramsbatton, Jennifer a su habitacin a escribir unas cartas. Elaine fue la ltima en
abandonar la biblioteca. Segn ella, Adela pareca encontrarse en perfecto estado de
salud y acababa de servirse la ultima taza de t.
La ultima taza de t! S, desde luego haba sido la ltima.
Y despus de esto, un espacio en blanco de veinte minutos, Hasta que Mary Lo ve
haba entrado en la estancia y descubierto al cadver.
Y durante esos veinte minutos
El inspector Neele agit la cabeza y se encamin a la cocina.
La gruesa figura de la seora Crump, que y a no se mostraba beligerante, apenas se
movi al verle entrar.
Dnde est esa chica? No ha vuelto todava?
Glady s? No no ha vuelto Ni volver, supongo, hasta las once.
Dice usted qu prepar el t y lo sirvi?
Yo no lo toqu. Dios lo sabe. Y lo que es ms, no creo que Glady s hiciera nada que
no debiera. Nunca hara una cosa as Glady s es una buena chica, seor un poco
tonta eso es todo pero mala no.
No, Neele no pensaba que Glady s fuera una mala chica; ni poda imaginarla
envenenando a nadie. Y de todos modos no se encontr cianuro en la tetera.
Pero por qu se march tan de repente? Usted dijo que hoy no le tocaba salir.
No, seor. Maana es su da libre.

Y Crump?
La agresividad de la cocinera volvi a resurgir, y su voz se elev notablemente.
No meta a Crump en esto. Crump no tiene nada que ver. Se march a las tres y
ahora me alegro de que lo hiciera. Estaba tan lejos de aqu como el propio seorito
Percival.
Percival Fortescue acababa de regresar de Londres siendo recibido por las
sorprendentes noticias de esta segunda tragedia.
Yo no iba a acusar a Crump repuso Neele de buen talante. Slo me preguntaba
si sabra algo de los planes de Glady s.
Se haba puesto sus mejores medias dijo la seora Crump. Deba tramar algo.
No me diga! Si ni siquiera se entretuvo en preparar bocadillos para el t. Oh, s!, deba
llevar algo entre manos. Ya me oir cuando vuelva
Cuando vuelva
Una ligera inquietud apoderse de Neele, y para librarse de ella subi al dormitorio
de Adela Fortescue. Era una habitacin muy lujosa cortinas de brocado rosa, y una
gran cama dorada, una de las puertas daba a un cuarto de bao de grandes espejos cuy a
baera era de porcelana color orqudea. Ms all del cuarto de bao y por una puerta de
comunicacin, se llegaba al vestidor de Rex Fortescue. Neele volvi al dormitorio de
Adela, y por la puerta del lado opuesto penetr en su saloncito.
Aquella habitacin estaba amueblada al estilo Imperio, y la mullida alfombra era de
color rosa, Neele slo le ech una ojeada, puesto que y a le haba dedicado toda su
atencin el da anterior y especialmente al elegante escritorio.
No obstante, algo llam su atencin. En el centro de la alfombra haba una partcula
de barro.
Neele inclinse para recogerlo. Todava estaba hmedo.
Mir a su alrededor no se vea huella alguna slo aquel diminuto fragmento de
barro.

El inspector Neele contempl el dormitorio que ocupaba Glady s Martin. Eran ms de las
once Crump haba regresado hacia media hora pero Glady s segua sin dar seales
de vida. El inspector Neele mir a su alrededor. Sea cual fuera la educacin recibida, era
evidente que su instinto natural era el desorden. La cama estaba a medio hacer, y las
ventanas entreabiertas Sin embargo, los hbitos personales de Glady s no le interesaban
de momento. Y comenz a inspeccionar sus pertenencias.
Estas consistan en su may or parte en ropas baratas y bastante usadas. Haba muy
poca cosa aprovechable o de buena calidad. Ellen, la doncella may or, que haba subido
para ay udarle, no pudo decir qu vestido faltaba, y a que no saba los que tena Glady s.
Luego pasaron revista al contenido de los cajones donde la joven guardaba sus tesoros.
Haba postales y recortes de peridicos sobre el modo de confeccionar un jersey,
consejos de belleza, modistera y orientaciones sobre la moda.
El inspector Neele los fue clasificando en varias categoras. Las postales, consistan
en su may or parte en vistas de varios lugares donde seguramente debi pasar sus
vacaciones. Entre ellas haba tres firmadas Bert , Bert deba ser el joven a quien se
refiri la seora Crump. La primera deca: Todo va bien. Te echo mucho de menos.
Siempre tuy o, Bert . La segunda: Por aqu hay muchas chicas bonitas, pero ninguna
que pueda compararse contigo. Te ver pronto. No olvides nuestra cita. Y recuerda que
despus de esto viviremos siempre felices . Y la tercera simplemente: No lo
olvides. Confo en ti. Te quiere, B.
Luego, Neele fue revisando los recortes de peridicos y ordenndolos en tres
montones. En uno fue poniendo los que hablaban de modas y belleza, en otros los de cine,
cuy o tema era la vida de las estrellas y a los que Glady s pareca muy aficionada, como
tambin se senta atrada por las maravillas de la ciencia. Encontr recortes acerca de los
platillos volantes, armas secretas, drogas empleadas por los rusos para obligar a confesar,
y otras descubiertas por doctores americanos. Toda la fascinacin de nuestro siglo veinte.
Pero en aquella habitacin no haba nada que pudiera darle una pista para conocer el
motivo de su desesperacin. No escriba su diario, ni esperaba que as fuese, pero era una
remota posibilidad. Ni encontr ninguna carta a medio escribir donde explicara algo que
viera en la casa y que pudiese tener relacin con la muerte de Rex Fortescue. Sea lo que
fuere lo que haba visto u odo, no haba el menor rastro para averiguarlo. An quedaba
por descifrar por qu la segunda bandeja se haba quedado en el vestbulo, y por qu
Glady s desapareci tan de repente.
Con un suspiro, Neele abandon la estancia, cerrando la puerta tras s.
Al disponerse a descender la pequea escalera de caracol oy un ruido de pasos

precipitados procedentes del piso inferior.


El rostro agitado del sargento Hay le mir desde el pie de la escalera, y jadeando le
dijo:
Seor. Seor! La hemos encontrado
Encontrado?
Ha sido la doncella, seor Ellen record que no haba recogido la ropa que
estaba tendida delante de la puerta posterior. De modo que sali con una linterna para
cogerla y casi se cae encima de ella estaba estrangulada con una media alrededor
del cuello Lleva muerta unas cuatro horas. Y, seor, es una broma malvada tena
una pinza de la ropa en la nariz

Captulo XIII

Una anciana que viajaba en un tren haba comprado tres peridicos de la maana, y
cada uno de ellos, cuando los hubo ledo y vuelto a doblar dejndolos sobre el asiento,
mostraron los mismos titulares. Ya no se trataba de un prrafo pequeo escondido en
algn rincn del peridico. La triple tragedia de Villa del Tejo apareca en letras
may sculas y en primera pgina.
La anciana seora, sentada muy erguida, miraba por la ventanilla con los labios
apretados y una expresin de disgusto en su rostro blanco y sonrosado, surcado da
arrugas. La seorita Marple haba salido de Saint Mary Mead en el primer tren, haciendo
transbordo en el empalme para dirigirse a Londres, y all tom otro tren para dirigirse a
Bay don Heath.
Una vez en la estacin, llam a un taxi dando orden al chofer de que la llevara a Villa
del Tejo. La seorita Marple era una viejecita tan encantadora, inocente, blanca y
sonrosada, que consigui entrar en aquella casa, ahora convertida en una fortaleza en
estado de sitio, con mucha ms facilidad de lo que nadie hubiera credo. A pesar de que
un ejrcito de periodistas y fotgrafos qued detenido en la verja por la polica, la
seorita Marple pudo llegar a la puerta principal sin que le hicieran la menor pregunta,
pues nadie consider que pudiera ser otra cosa que una anciana pariente de la familia.
La seorita Marple pag el taxi contando cuidadosamente cada moneda, y luego hizo
sonar el timbre. Crump abrile la puerta y la seorita Marple le dirigi una mirada
experta.
Ojos esquivos djose. Y est asustadsimo .
Crump vio a una anciana alta y delgada, con un traje sastre anticuado, un par de
chalinas y un sombrero de fieltro con un ala de pjaro, cargada con un enorme bolso y
una maleta pasada de moda, pero de buena calidad, que deposit en el suelo. Crump, que
saba distinguir a una seora en cuanto la vea, dijo con su tono ms respetuoso:
Diga, seora?
Podra ver a la seora, por favor? dijo la seorita Marple.
Crump se retir para dejarla pasar, y cogiendo su maleta la deposit en el recibidor.
Bien, seora dijo el may ordomo vacilando, pero no s exactamente
La seorita Marple le ay ud.
He venido para hablar de esa pobre chica que ha sido asesinada, Glady s Martin.
Oh!, y a comprendo, seora. Bien, en ese caso se interrumpi mirando hacia
la puerta de la biblioteca, donde acababa de aparecer una mujer alta. Es la esposa del
seor Lance Fortescue, seora dijo.
Pat acercse a la seorita Marple; sta no esperaba encontrar en aquella casa a nadie
como Patricia Fortescue. El interior era como lo haba imaginado, pero Pat no cuadraba

en aquel marco.
Se trata de Glady s, seora dijo Crump a modo de explicacin.
Quiere pasar aqu? Pat habl con cierta vacilacin. Estaremos solas.
Volvi a entrar en la biblioteca y la seorita Marple la sigui.
Quera hablar con alguien en especial? dijo Pat. Porque tal vez y o no le sirva
de mucho. Mi esposo y y o acabamos de llegar de frica hace muy pocos das, y apenas
sabemos nada del manejo de la casa. Puedo ir a buscar a mi cuada o a la esposa de mi
cuado.
A la seorita Marple le agrad aquella joven tan seria y sencilla. Por alguna
extraa razn la compadeca. Se daba cuenta de que estara ms a sus anchas entre
caballos y perros, que no en aquella casa tan ricamente amueblada. En las gy mkamas y
concursos hpicos de los alrededores de Saint Mary Mead, la seorita Marple haba
conocido a muchas Pas y saba como eran. Sentase a sus anchas en compaa de
aquella joven de aspecto desgraciado.
La verdad; es bien sencillo dijo la seorita Marple quitndose los guantes y
alisndolos. Le en los peridicos que Glady s Martin haba sido asesinada. Y,
naturalmente, y o conozco toda su vida. Ella era del mismo pueblecito. Yo misma la
ense a servir. Y puesto que le ha ocurrido algo tan terrible, sent bueno, que deba
venir y ver si hay algo que y o pueda hacer.
S dijo Pat. Claro, y a comprendo. La seorita Marple la mir con renovada
simpata.
Creo que ha hecho muy bien en venir continu diciendo Pat. Al parecer nadie
la conoca mucho. Quiero decir que no sabemos si tiene parientes
No repuso la seorita Marple, claro que no. No tiene a nadie. Me la enviaron
del orfanato de Santa Fe. Es un establecimiento muy bueno, aunque muy falto de fondos.
All hacemos todo lo posible por dar educacin a las chicas. Me la enviaron cuando tena
diecisiete aos y y o le ense a servir la mesa, limpiar la plata y todas esas cositas. Claro
que no estuvo mucho tiempo conmigo. En cuanto tuvo un poco de experiencia, se coloc
en un caf. Casi todas las chicas persiguen eso. Creen que as tendrn ms libertad y una
vida ms alegre. Tal vez tengan razn. La verdad, y o no lo s.
No llegu a conocerla dijo Pat. Era bonita?
Oh, no!, en absoluto, y con muchas pecas. Adems era bastante estpida. No creo
que ni siquiera hiciese muchas amistades en ninguna parte. A la pobre le gustaban mucho
los hombres, pero ellos no se fijaban en ella, y las otras chicas tampoco la hacan mucho
caso.
Eso me parece un poco cruel dijo Pat.
S, querida repuso la seorita Marple. La vida es cruel. La verdad es que uno
nunca sabe qu hacer con las chicas como Glady s. Les gusta ir al cine y dems, pero
siempre estn pensando en cosas imposibles que nunca les van a ocurrir. Tal vez eso
constituy a una cierta clase de felicidad, pero luego sufren decepciones. Yo creo que

Glady s se desenga de la vida de los cafs y restaurantes. No le sucedi nada


interesante ni novelesco, y es probable que por eso volviera a servir. Sabe usted cunto
tiempo llevaba aqu?
No mucho. Slo un mes o dos. Pat hizo una pausa antes de proseguir. Parece
tan horrible e intil el que hay a muerto mezclada en todo esto. Supongo que debi haber
visto u odo alguna cosa.
Lo que realmente me ha preocupado es lo de la pinza de la ropa dijo la seorita
Marple con su gentil vocecita.
La pinza de la ropa?
S. Lo le en el peridico. Supongo que es cierto. Dicen que la encontraron con una
pinza de la ropa en la nariz.
Pat asinti en silencio y las mejillas de la seorita Marple se colorearon.
Eso es lo que me ha puesto furiosa, no s si me comprende, querida. Ha sido un
pesio cruel y desdeoso. Y me da una especie de retrato del asesino. Hacer una cosa
semejante! Es una perversidad ultrajar la dignidad humana. Particularmente tratndose
de un muerto.
Creo que s lo que quiere usted decir dijo Pat despacio. Se puso en pie. Ser
mejor que vea al inspector Neele. Es el encargado de este caso y ahora est aqu. Creo
que le agradar. Es muy humano. Se estremeci. Todo esto es una pesadilla terrible.
Insubstancial. Una locura.
Yo no dira eso replic la seorita Marple. No, no lo dira.
El inspector Neele pareca cansado y ojeroso Tres muertes y la Prensa de todo l
pas husmeando el rastro. Un caso que pareca ir adquiriendo buena forma y de pronto
todo a paseo. Adela Fortescue, la principal sospechosa, era ahora la segunda vctima de
un incomprensible caso de asesinato. A ltima hora de aquel da fatal, el subcomisario de
polica haba enviado a buscar a Neele, y los dos hombres estuvieron charlando hasta
bien entrada la noche.
A pesar de su disgusto, o por encuna de l, el inspector Neele senta cierta
satisfaccin. Aquel esquema de la esposa y el amante era demasiado claro, demasiado
sencillo, y nunca confi plenamente en ello. Ahora su desconfianza estaba justificada.
Este caso ha adquirido un aspecto completamente distinto deca el subcomisario
paseando de un lado a otro de la estancia, con el ceo fruncido. Neele, a m me parece
que tenemos que habrnoslas con algn perturbado mental. Primero el marido, luego la
mujer. Pero las mismas circunstancias del caso parecen demostrar que se trata de un
hecho familiar tiene que ser alguien que vive en la casa que se sent a desay unar
con Fortescue y le puso taxina en el caf o en los alimentos Alguien que aquel da
tom el t con la familia y ech cianuro en la taza de Adela Fortescue. Una persona en
quien todos confan, que no llama la atencin en fin, uno de la familia. Cul de ellos,
Neele?
Percival no estaba all, de modo que vuelve a quedar eliminado dijo Neele.

El subcomisario le miraba fijamente.


Cul es su idea, Neele? Sultela, hombre.
Nada, seor. Ni siquiera llega a eso. Todo lo que digo es que resulta muy
conveniente para l.
Tal vez demasiado, verdad? El subcomisario reflexion, meneando la cabeza.
Usted piensa que pudo arreglrselas de algn modo? No veo cmo, Neele. No. No lo
veo. Adems, es un tipo prudente.
Pero muy inteligente, seor.
Usted no sospecha de las mujeres. No es eso? No obstante, son las ms
sospechosas. Elaine Fortescue y la esposa de Percival. Estuvieron desay unando con l y
luego tomando el t con Adela. Pudo haber sido cualquiera de las dos. No hay algn
signo de anormalidad? Bien, no siempre se saben esas cosas. Puede que hay a algo en su
informe mdico y que pertenezca al pasado.
El inspector Neele no respondi. Pensaba en Mary Dove. No tena razn alguna para
sospechar de ella, pero se fue el derrotero que tomaron sus pensamientos. En ella haba
algo de inexplicable y poco satisfactorio, un ligero antagonismo como si se estuviera
divirtiendo. sa fue su actitud ante la muerte de Rex Fortescue. Cul era la de ahora? Su
comportamiento y maneras fueron siempre ejemplares. Ya no demostraba el menor
regocijo, ni hostilidad, pero una o dos veces le pareci haber visto en sus ojos una sombra
de temor. Claro que se equivoc con respecto a Glady s Martin atribuy endo su confusin
a un natural nerviosismo ante la presencia de la polica. Pero en aquel caso se trataba de
mucho ms. Glady s haba visto u odo algo que levant sus sospechas. Probablemente
algo tan vago e indefinido que apenas se atreva a hablar de ello Y ahora, la pobrecilla,
y a no volvera a hablar.
El inspector Neele mir con cierto inters el rostro serio y amable de la anciana
sentada ante l en Villa del Tejo. Al principio no supo cmo tratarla, pero se resolvi
rpidamente. La seorita Marple poda resultarle til. Era una persona de rectitud
impecable y tena, como otras damas de su edad, mucho tiempo y un odo especial para
pescar fragmentos de conversaciones. Tal vez ella lograra sonsacar algunas cosas a los
criados y a las mujeres de la familia Fortescue, que nunca conseguiran ni l ni sus
policas. Conversaciones, conjeturas, recuerdos, repeticin de hechos y de dichos, y de
todo ello recoger lo ms saliente. De modo que el inspector Neele estuvo de lo ms
amable.
Ha sido un acierto extraordinario el que hay a venido aqu seorita Marple le
dijo.
Era mi deber, inspector Neele. Esa muchacha haba vivido en mi casa. Y en cierto
modo me siento responsable de ella. Ya sabe, era tan tonta la pobre!
El inspector Neele la contemplaba apreciativamente.
S dijo, exacto.
Se daba cuenta de que haba dado de lleno en la cuestin.

Nunca saba lo que deba hacer dijo la seorita Marple. Quiero decir cuando
se le presentaba algo. Oh, Dios mo, qu mal me explico!
El inspector Neele quiso darle a entender que la haba comprendido.
Careca de la menor capacidad para decidir lo que era o no importante, no es eso
lo que quiere decir?
Oh, s, exactamente, inspector!
Al decir que era tonta el inspector se interrumpi.
La seorita Marple cogi en seguida el hilo.
Era de esas chicas crdulas que daran sus ahorros a cualquier desaprensivo si
los tuviera claro. Ella nunca ahorraba un cntimo, por que se los gastaba todos en trapos.
Y qu tal era con los hombres?
Estaba muy enamorada de un joven replic la anciana. Creo que por eso dej
Saint Mary Mead. All hay mucha competencia. Los hombres escasean. Se hizo algunas
ilusiones con el chico que reparte el pencado. Fred siempre tiene una palabra amable
para todas las chicas, pero claro, eso no significa nada. Eso contrariaba mucho a la pobre
Glady s. No obstante, creo que al fin consigui un novio, verdad?
Eso parece repuso el inspector. Alberto Evans creo que se llama. Al parecer
lo conoci en un pueble cito de veraneo. No le haba regalado anillo ni nada por el
estilo, de modo que muy bien pudieran ser imaginaciones de la pobre chica. Dijo a la
cocinera que era ingeniero de minas.
Eso parece poco probable, pero me atrevo a asegurar que es lo que l le dira.
Como le digo, crea cualquier cosa. Le relaciona lo ocurrido?
No. No creo que existan complicaciones de esa clase. Por lo visto nunca la haba
visitado. Le enviaba alguna postal de vez en cuando, por lo general desde algn puerto
a lo mejor era el cuarto maquinista de un barco de esos que van al Bltico.
Bueno dijo la seorita Marple Celebro que tuviera un pequeo episodio
amoroso. Puesto que ha tenido que morir as Apret los labios. Sabe, inspector?
Eso me pone furiosa, muy furiosa. Y agreg lo que y a dijera a Pat Fortescue. Sobre
todo lo de la pinza de la ropa. Eso, inspector fue un detalle malvado.
El detective la miraba con inters.
La comprendo perfectamente, seorita Marple.
Quisiera saber supongo que debe ser una gran pretensin por mi parte pero si
pudiera ay udarle a mi modo sencillo y muy femenino. Este asesino es un ser perverso,
inspector Neele, y la maldad debe encontrar su castigo.
Seorita Marple, hoy en da esa creencia resulta pasada de moda, y no es que y o
no opine como usted.
Hay un hotel cerca de la estacin, el Hotel Golf, verdad? dijo la seorita Marple
tanteando, y creo que en esta casa vive una tal seorita Ramsbatton, que se interesa
por las Misiones extranjeras.

El polica mir a la seorita Marple con respeto.


S replic. Es posible que por ah consiga averiguar algo. Yo no puedo decir
que hay a tenido mucho xito con esa dama.
Es usted muy amable, inspector Neele. Celebro mucho que no me considere
simplemente una cazadora de emociones.
El detective tuvo que sonrer, pensando que la seorita Marple no corresponda a la
idea popular de una furia vengativa. Y no obstante, tal vez fuese eso exactamente.
Los peridicos son muy sensacionalistas en sus relatos dijo la seorita Marple,
pero me temo que no tan exactos como sera de desear. Si uno pudiera estar seguro de
conocer bien los hechos.
Son como creo que y a los conoce usted dijo Neele. Dejando aparte las frases
sensacionalistas, son esto: El seor Fortescue muri en su despacho por haber ingerido
taxina. La taxina se obtiene de las hojas y frutos de los tejos.
Muy a propsito coment la seorita Marple.
S, pero no tenemos pruebas, es decir, hasta ahora. Lo recalc porque pensaba
que en eso poda serle til la seorita Marple. De haberse hecho alguna coccin o
brebaje con los frutos u hojas de los tejos era la ms adecuada para dar con el rastro.
Era de esas viejas solteronas que saben hacer licores caseros, cordiales e infusiones de
hierbas, y por lo tanto conocen los mtodos de preparacin y elaboracin.
Y la seora Fortescue?
La seora Fortescue haba tomado el t con la familia en la biblioteca. La ltima
persona que abandon la estancia fue la seorita Elaine Fortescue, su hijastra, quien
declara que al marcharse ella la seora Fortescue se estaba sirviendo otra taza de t.
Unos veinte minutos despus, la seorita Dove, el ama de llaves, entr para retirar el
servicio. La seora Fortescue segua sentada en el sof, pero estaba muerta. Junto a ella
haba una taza de t mediada y entre los posos encontraron cianuro potsico.
Cuy a accin es casi instantnea, segn tengo entendido concluy la seorita
Marple.
Exacto.
sas son cosas tan peligrosas murmur la seorita Marple como el manejar
avisperos; pero y o siempre tengo mucho, mucho cuidado.
Tiene usted razn repuso Neele, encontramos un paquete en el cobertizo del
jardinero.
Tambin muy a propsito dijo la seorita Marple, agregando: La seora
Fortescue estaba comiendo algo?
Oh, S! Tomaron un t completo.
Pasteles, supongo? Pan y mantequilla? Tal vez bollitos? Mermelada? Miel?
S, hubo miel, bollitos, pastel de chocolate, brazo de gitano, y varias cosas ms la
mir con curiosidad. El cianuro potsico estaba en el t seorita Marple.
Oh, s, s! Ya lo s. Slo estaba tratando de reproducir la escena, por as decir.

Bastante significativo, no le parece?


Neele la miraba intrigado. Tena las mejillas arreboladas y le brillaban los ojos.
Y el tercer crimen, inspector?
Bien, los hechos estn asimismo bastante claros. Glady s entr la bandeja, luego
lleg con la otra hasta el vestbulo, pero la dej all. Al parecer, aquel da estaba bastante
distrada. Despus no volvi a verla nadie. La cocinera saca la conclusin de que sali sin
pedir permiso a nadie. Creo que basa esta opinin en el hecho de que Glady s se haba
puesto sus mejores medias de ny lon y zapatos. Sin embargo, parece que se equivoca. La
chica debi recordar de pronto que no haba recogido la ropa que estaba tendida en la
parte de atrs del jardn, y corri a hacerlo. Por lo visto llevaba recogida la mitad cuando
alguien, sorprendindola, le arroj una media al cuello y bueno, eso es todo.
Alguien que vena del exterior? pregunt la seorita Marple.
Tal vez. Pero tambin pudo salir de la casa si estuvo aguardando la oportunidad
de encontrarla sola. La muchacha estaba intranquila y nerviosa la primera vez que la
interrogu, pero me temo que no supimos darle importancia.
Oh!, pero cmo iban a imaginrselo? exclam la seorita Marple. Muchas
personas se muestran nerviosas y parecen culpables cuando las interroga la polica.
Eso es. Pero esta vez, seorita Marple, fue ms que eso Creo que Glady s haba
sorprendido a alguien realizando una accin que segn ella necesitaba explicarse. Creo
que no pudo ser nada definitivo, de otro modo, lo hubiese dicho. Pero me parece que
debi traicionarse ante la persona en cuestin, y sta dise cuenta de que Glady s
constitua un peligro.
Y por eso la estrangularon y pusieron una pinza en su nariz murmur la seorita
Marple casi para su coleto.
S, fue un detalle desagradable. Un gesto grotesco y morboso. Una bravata cruel e
innecesaria.
La seorita Marple mene la cabeza.
No tan innecesaria. De este modo todo concuerda, no es as?
El inspector la miraba extraado.
No la entiendo, seorita Marple. Qu quiere usted decir?
La anciana enrojeci.
Bueno, quiero decir que eso parece no s si me comprende bien, uno no puede
apartarse de los hechos, verdad?
Creo que no la comprendo.
Bueno, quiero decir primero tenemos al seor Fortescue. Rex Fortescue es
asesinado en su despacho de la ciudad. Y luego a la seora Fortescue, sentada en la
biblioteca tomando t con bollitos de miel Y por ltimo a la pobre Glady s con la pinza
en la nariz. Todo indica lo mismo. La encantadora esposa de Lance Fortescue me dijo
que no tena la menor ilacin, pero y o no puedo estar de acuerdo con ella, porque me
acuerdo de la cancin.

No creo dijo el inspector, despacio.


La seorita Marple continu a toda prisa.
Supongo que debe tener usted unos treinta y cinco o treinta seis aos, verdad,
inspector Neele? Creo que hubo una reaccin por esa poca contra las canciones
infantiles Pero cuando una ha sido educada a la antigua quiero decir que resulta
altamente significativo, verdad? Lo que y o querra saber La seorita Marple hizo
una pausa luego pareci armarse de valor y prosigui valientemente: Ya s que es una
impertinencia por mi parte decirle una cosa as
Por favor, diga lo que sea, seorita Marple.
Bueno, es usted muy amable. Lo dir. A pesar de que como le digo lo hago con
todos mis respetos, porque s que soy muy vieja y bastante tonta, y mis ideas no valen
mucho, pero lo que quiero decirle es esto. Ha investigado usted el asunto de los mirlos?

Captulo XIV
1

Durante tres segundos el inspector Neele contempl a la seorita Marple presa del
may or asombro. Lo primero que se le ocurri fue que la pobre seora haba perdido la
razn.
Mirlos? repiti.
S respondi la anciana, recitando a continuacin:
Canta el canto de dos reales, del puado de centeno,
De los veinticuatro mirlos dentro de un pastel relleno.
Se abri el pastel, y los mirlos se pusieron a cantar.
No era un plato delicioso, para el rey desayunar?
Recontando su tesoro, se hallaba en palacio el rey.
La reina estaba en la sala, comiendo empanada y miel.
Y andaba colgando ropa, la doncella en el jardn.
Cuando un pjaro volando, fue y le arranc la nariz.
Cielo santo! exclam el inspector.
Quiero decir que todo concuerda dijo la seorita Marple. Tena centeno en el
bolsillo, no es as? Lo deca uno de los peridicos. Los otros slo decan grano, que no
significa nada pudo ser maz o trigo incluso cebada pero era centeno.
El inspector asinti.
Pues ah lo tiene continu la seorita Marple triunfante. Rex Fortescue. Rex
significa rey. En su palacio. Y la seora Fortescue es la reina que estaba en la sala
comiendo empanada y miel. Y por eso, naturalmente, el asesino tuvo que poner la pinza
en la nariz de la pobre Glady s.
Quiere usted decir que todo fue realizado segn la cancin?
Bueno, no debemos llegar a ninguna conclusin pero desde luego es muy
extrao. Y usted debe hacer averiguaciones acerca de los mirlos. Porque debe haberlos!
En aquel preciso momento entr el sargento Hay diciendo con toda urgencia:
Seor
Interrumpise al ver a la seorita Marple. El inspector, recobrndose, dijo:
Gracias, seorita Marple. Ya me ocupar de ello. Y puesto que se interesa por esa

muchacha tal vez le guste echar un vistazo a las cosas que haba en su habitacin. El
sargento Hay la acompaar.
La solterona sali de la estancia.
Mirlos! mascull el inspector.
El sargento Hay le miraba extraado.
S, Hay. Qu es ello?
Seor dijo el sargento, nervioso. Mire esto.
Y le entreg un objeto envuelto en un pauelo algo sucio.
Lo encontramos entre los arbustos explic el sargento. Debieron arrojarlo
desde una de las ventanas posteriores.
Desenvolvi el objeto sobre el escritorio, y el inspector inclinndose hacia delante lo
inspeccion con creciente inters. Se trataba de un tarro casi lleno de mermelada.
Neele lo miraba sin pronunciar palabra. Su rostro haba adquirido una expresin
bobalicona y ausente. Aquello significaba que su mente husmeaba el rastro de una pista
imaginaria Vera un tarro de mermelada sin estrenar, al que unas manos quitaban la
tapa, y sacando una pequea cantidad del dulce la mezclaba con taxina y volva a
colocarla en el tarro alisndola convenientemente antes de volverlo a tapar. Interrumpi
sus meditaciones para preguntar a Hay :
No sacaban la mermelada del tarro para colocarla en una compotera?
No, seor. Durante la guerra, cuando escaseaban los alimentos, adquirieron la
costumbre de servirla en el mismo tarro y as vienen hacindolo desde entonces.
Naturalmente, eso facilita las cosas murmur Neele.
S, seor. An hay ms. El seor Fortescue era el nico que tomaba mermelada
para desay unar y tambin el seorito Percival, cuando estaba en casa. Los dems
tomaban mantequilla o miel.
S dijo el inspector. As queda todo mucho ms simplificado, verdad?
Y su imaginacin volvi a ponerse en movimiento. Ahora vea la mesa del desay uno.
Rex Fortescue alargando la mano para servirse mermelada y luego extenderla con la
cuchara sobre una tostada. Desde luego, era mucho ms sencillo que arriesgarse a echar
el veneno en su taza de caf. Un mtodo a prueba de tontos! Y despus? Otro infundio
y una nueva imagen todava algo confusa. El cambio del tarro de mermelada por otro
nuevo al que le faltaba exactamente la misma cantidad. Y luego una ventana abierta. Un
brazo que arrojaba el tarro entre las plantas. De quin era aquel brazo?
El inspector dijo en tono confidencial:
Bueno, tendrn que analizarlo, desde luego. Vea si hay rastro de taxina. No
podemos llegar a ninguna conclusin.
No, seor. Adems puede haber huellas dactilares.
Pero no las que queremos nosotros repuso el inspector Neele. Las de Glady s,
desde luego, Crump y las de Fortescue. Es probable que adems aparezcan las de la
cocinera, el chico del colmado y algunas ms. Si hubo alguien que coloc la taxina en

este tarro y a tendra buen cuidado de no dejar las suy as. De todas maneras, como y a le
dije, no podemos sacar ninguna conclusin. Cmo adquieren la mermelada y dnde se
guarda?
El diligente sargento Hay haba preparado la respuesta para todas estas preguntas.
Los tarros de conservas y mermeladas los compran por medias docenas. Y cada
vez que se termina un tarro es reemplazado por otro nuevo que se guarda en la despensa.
Eso significa dijo Neele que pudo haber sido envenenado varios das antes de
que fuera servido a la hora del desay uno Y cualquiera que viviera en la casa, o tuviese
acceso a ella hubiese podido hacerlo.
El trmino acceso a la casa intrig al sargento Hay, que no poda seguir las
divagaciones de su superior.
Mas Neele estalla llegando a lo que le pareca una conclusin lgica.
Si la mermelada fue envenenada de antemano entonces sin la menor duda
quedaban eliminadas las personas que estuvieron desayunando con Rex la maana fatal.
Lo cual ofreca nuevas posibilidades.
Mentalmente prepar algunas entrevistas con varias personas esta vez enfocando el
interrogatorio desde otro ngulo distinto.
Haba que pensar en todo.
Incluso consider seriamente las sugerencias de la seorita Como Se Llamara,
acerca de la cancin infantil Ya que no exista la menor duda de que concordaba en
todo de una manera alarmante. Incluso con lo que tanto le intrigara desde el principio: el
puado de centeno.
Mirlos? murmur Neele para s.
El sargento Hay crey haber entendido mal.
No, seor le dijo. Es mermelada.

El inspector Neele fue en busca de Mary Dove y la encontr en uno de los dormitorios
del primer piso, ay udando, a Ellen a quitar las sbanas de una cama. En una de las sillas
haba un montn de toallas limpias.
Es que viene algn husped? pregunt el inspector Neele.
Mary Dove le dirigi una sonrisa. En contraste con Ellen, siempre ceuda y de mal
talante, Mary conservaba su imperturbable calma.
Exactamente lo contrario le contest.
Neele la mir en busca de una explicacin.
Es una habitacin que hablamos preparado para el seor Gerald Wright.
Gerald Wright? Quin es?
Un amigo de la seorita Elaine. Mary procur no mostrarse insinuante.
Iba a venir aqu cundo?
Creo que lleg al Golf Hotel al da siguiente de la muerte del seor Fortescue.
Al da siguiente?
Eso dijo la seorita Fortescue. El tono de Mary segua siendo inexpresivo. Me
dijo que quera que viniera a hospedarse aqu de modo que prepar la habitacin.
Ahora despus de estas otras dos tragedias parece ms lgico que siga en el hotel.
El Golf Hotel?
S.
Ya dijo Neele.
Ellen recogi las sbanas y toallas y sali de la estancia.
Mary Dove mir interrogadoramente al inspector.
Quera usted algo?
Es muy importante conocer con exactitud la hora en que ocurrieron los hechos. La
familia parece no estar muy segura tal vez ser comprensible. Usted, por el contrario,
seorita Dove, no ha demostrado la menor vacilacin en sus declaraciones.
Y tambin es comprensible!
S tal vez Desde luego debo felicitarla por el modo que lleva la casa a pesar
de bueno del pnico que pueden haberle producido esas dos muertes. Hizo una
pausa y agreg con curiosidad. Cmo se las arregla?
Con gran astucia haba comprendido que el nico punto vulnerable de la armadura de
Mary Dove era el saberse eficiente.
Desde luego, los Crump queran marcharse en seguida.
No podamos permitrselo dijo Neele.
Lo s. Pero tambin le dije que el seor Percival Fortescue se mostrara ms

bueno ms generoso con aqullos que le hubieran evitado molestias.


Y Ellen?
Ellen no desea marcharse.
Ellen no quiere marcharse repiti el inspector tiene buenos nervios.
Le divierten los desastres dijo Mary Dove. Como la esposa del seorito
Percival, encuentra en las tragedias una especie de malsano placer.
Es interesante, usted cree que la esposa del seorito Percival ha disfrutado con
esas desgracias?
No claro que no. Eso es ir demasiado lejos. Slo dira que ello le ha permitido
bueno soportarlas.
Y de qu modo le han afectado a usted, seorita Dove?
No ha sido una experiencia agradable repuso secamente.
Y una vez ms el inspector sinti deseos de romper la frialdad de aquella mujer y
averiguar lo que esconda realmente tras su actitud distante y calculadora.
Ahora vamos a recordar horas y lugares: la ltima vez que vio usted a Glady s
Martin fue en el vestbulo, antes de servir el t, y eso fue a las cinco menos veinte.
S Le dije que trajera el t.
Y usted de dnde vena?
De arriba Cre haber odo el telfono pocos minutos antes.
Supongo que Glady s habra atendido la llamada.
S. Se equivocaron de nmero. Alguien que peda por una lavandera.
Y sa fue la ltima vez que vio usted a Glady s?
Unos diez minutos ms tarde trajo a la biblioteca la bandeja con el servicio de t
Y despus entr la seorita Elaine?
S. Unos tres o cuatro minutos ms tarde Luego y o sub a decir a la esposa del
seorito Percival que el t estaba servido.
Sola hacerlo otras veces?
Oh, no! Acostumbran a bajar cuando les place pero la seora Fortescue me
pregunt dnde se haban metido todos. Me pareci or bajar a la seora de Percival
Fortescue pero estaba equivocada
Neele la interrumpi Aquello era algo nuevo.
Quiere decir que oy andar a alguien por arriba?
S cre que era en lo alto de la escalera. Pero no bajaba nadie cuando y o sub. La
esposa del seorito Percival estaba en su habitacin. Acababa de llegar. Haba salido a
dar un paseo
A dar un paseo y a. Y entonces seran
Oh! Casi las cinco, me parece
Y cundo lleg el seor Lancelot Fortescue?
Pocos minutos despus de que y o bajara Pens que haba llegado antes
pero

Por qu pens que haba llegado antes? la interrumpi el inspector.


Porque crea haberlo visto desde la ventana del rellano.
En el jardn?
S Vi a alguien junto al seto de tejos y cre que seria l.
Eso fue cuando bajaba despus de anunciar a la esposa del seorito Percival que
el t estaba servido?
No, no, entonces no sino antes cuando bajaba por primera vez le corrigi
Mary.
Est usted bien segura de esto, seorita Dove?
S, completamente segura. Por ello me sorprendi verle cuando llam a la
puerta.
El inspector Neele mene la cabeza procurando disimular su excitacin.
De ningn modo poda ser Lancelot Fortescue la persona que vio usted en el jardn.
Su tren que deba llegar a las cuatro veintiocho, llevaba nueve minutos de retraso y
arrib a la estacin de Bay ton Heat a las cuatro treinta y siete Luego tendra que
esperar unos minutos hasta encontrar un taxi ese tren viene siempre muy lleno. Y eran
casi las cinco menos cuarto, o sea, cinco minutos despus de que usted viera un hombre
en el jardn, cuando sali de la estacin, y desde all se tarda diez minutos en coche.
Despidi el taxi en la entrada de la finca, a las cinco menos cinco, lo ms pronto. No
no era Lancelot Fortescue el hombre que usted vio.
Pues estoy segura de haber visto a alguien.
S, desde luego, usted vio a alguien. Estaba oscureciendo. Pudo distinguir con
claridad?
Oh, no! No pude verle la cara pero era alto y delgado. Y como estbamos
esperando a Lancelot Fortescue llegu a la conclusin de que deba ser l.
En qu direccin iba?
Caminaba junto al seto de tejos, en direccin al lado este de la casa.
All hay una puerta. Suele estar cerrada?
Est abierta hasta ltima hora de la tarde.
Y pudo entrar alguien por esta puerta sin ser visto por los criados?
Mary Dove medit unos instantes.
Creo que s. S agreg con presteza. Quiere decir que la persona que o
andar ms tarde por arriba pudo haber entrado por esta puerta y haberse escondido
arriba?
Algo por el estilo.
Pero quin?
Eso todava est por ver. Gracias, seorita Dove.
Al volverse para marchar, el inspector Neele dijo en tono casual:
A propsito, supongo que usted no podr decirme nada de los mirlos.
Por primera vez pareci haberla cogido desprevenida.

Yo qu ha dicho usted?
Slo le preguntaba por los mirlos.
Qu quiere decir?
Mirlos repiti el inspector con rostro inexpresivo.
Se refiere a la tontera de este verano? Pero seguramente no puede se
interrumpi.
El inspector Neele dijo complacido:
Se ha hablado de ello, pero estaba seguro de que usted me hara un relato detallado.
Mary Dove volva a ser la misma de siempre, prctica, reposada y segura de s
misma.
Creo que debi tratarse de una broma tonta y malvada dijo. Aparecieron
cuatro mirlos muertos sobre el escritorio del seor Fortescue, en su despacho de esta
casa. Era verano y las ventanas estaban abiertas. Pensamos qua deba haber sido el hijo
del jardinero, a pesar de que l insisti en negarlo. La verdad era que el jardinero los
haba matado dejndolos colgados en unos arbustos.
Y alguien los cogi y los coloc sobre la mesa de despacho del seor Fortescue?
S.
Y exista alguna razn algo que tuviera que ver con los mirlos?
No lo creo repuso Mary meneando la cabeza.
Cmo lo tom el seor Fortescue? Estaba preocupado?
Naturalmente.
Pero no se disgust?
Apenas lo recuerdo.
Ya.
Y el inspector no dijo ms. Mary Dove se dispuso a marcharse, pero esta vez de
mala gana, como si hubiese querido saber algo ms de lo que pensaba Neele. ste, poco
agradecido, slo senta resentimiento contra la seorita Marple, que le haba sugerido que
deba haber mirlos en aquel caso y los haba! No veinticuatro, precisamente, pero s
una muestra.
Haba ocurrido, el verano anterior y no poda imaginarse la relacin que pudiera
tener con aquel caso. No iba a consentir que aquellos pajarracos negros le apartaran de
las investigaciones lgicas y sensatas de un crimen cometido por un asesino fin su sano
juicio, y por un motivo natural; pero de ahora en adelante se vera obligado a recordar y
tener en cuenta hasta las posibilidades ms remotas y absurdas.

Captulo XV
1

Seorita Fortescue, siento volver a molestarla, pero quiero estar seguro,


completamente seguro, de una cosa. Por lo que sabemos, fue usted la ultima persona
o, mejor dicho, la penltima que vio con vida al seor Fortescue. Eran las cinco y
veinte cuando usted sali de la biblioteca?
Ms o menos dijo Elaine; No puedo decrselo exactamente. Uno no va
mirando el reloj a cada momento.
No, claro que no. Durante el tiempo que estuvo sola con el seor Fortescue, una vez
se marcharon los dems, de qu hablaron?
Es que acaso importa?
Probablemente, no replic el inspector Neele; pero pudiera darme alguna
pista acerca del estado de nimo de la seora Fortescue.
Quiere decir cree usted que pudo haberse matado?
El inspector observ cmo se le iluminaba el rostro. Esa seria sin duda la solucin
ms conveniente para la familia. Pero el inspector no lo crey ni por un momento. Adela
Fortescue no perteneca al tipo de los suicidas. Incluso aunque hubiera matado a su
esposo y estuviera convencida de que iban a acusarla de este crimen, no hubiese pensado
en matarse. Sino que hubiera confiado con todo optimismo, que aunque la juzgaran por
asesina, habra de salir absuelta. Sin embargo, estaba seguro de que a Elaine Fortescue le
diverta la idea, y por ello le dijo sin faltar del todo a la verdad:
Por lo menos existe una posibilidad, seorita Fortescue. Ahora tal vez quiera
decirme sobre qu vers su conversacin.
Bueno, la verdad es que hablamos de mis cosas Elaine vacilaba.
Qu cosas? hizo una pausa, animndola a confiarse.
Yo un amigo mo acababa de llegar, y y o le preguntaba a Adela si tendra
inconveniente en que en que se hospedara en casa.
Ah! Y quin es su amigo?
El seor Gerald Wright. Es profesor. Se se hospeda en el Golf Hotel.
Un amigo muy intimo, quiz?
El inspector Neele sonri de un modo que por lo menos le haca representar quince
aos ms.
Tal vez podemos esperar una noticia interesante para en breve?
Casi sintise arrepentido de haber dicho aquello al ver el gesto de asombro de la

muchacha y su rubor. Era evidente que estaba enamorada de aquel sujeto.


Nosotros todava no estamos prometidos y, naturalmente, ahora no es momento;
pero bueno, s, creo que quiero decir que vamos a casarnos.
Enhorabuena dijo Neele. Dice usted que el seor Wright se hospeda en el Golf
Hotel. Cundo tiempo lleva all?
Le telegrafi al morir pap.
Y vino en seguida. Ya replic Neele: Y qu dijo la seora Fortescue cuando
usted le pregunt si poda traerle aqu?
Oh!, dijo que muy bien, que poda traer a quien quisiera.
Se mostr, pues, complaciente?
No del todo. Quiero decir, que dijo
S. Qu dijo?
De nuevo volvi a sonrojarse.
Oh!, una estupidez. Dijo que ahora poda hacer muchas cosas que antes me
estaban vedadas. Algo muy propio de Adela.
Ah, y a! dijo el inspector. Los parientes suelen decir esas cosas.
S, s, es cierto. Pero es que la gente no suele apreciar a Gerald en lo que vale. Es
un intelectual, y tiene unas ideas muy propias y avanzadas que la gente no comprende
Por eso no se llevaba bien con su padre de usted?
Elaine se sonroj intensamente.
Pap estaba lleno de prejuicios y era injusto. Hiri los sentimientos de Gerald. La
verdad es que le doli tanto la actitud de mi padre que se march y no supe nada de l
durante vanas semanas.
Y es probable que hubiera continuado sin saber de l si su padre no hubiera muerto
dejndola un montn de dinero , pens Neele, y en voz alta prosigui:
Hablaron alguna otra cosa, usted y la seora Fortescue?
No, creo que no.
Eran las cinco y veinticinco y la seora Fortescue fue encontrada muerta a las seis
menos cinco. Usted no volvi a la biblioteca durante esa media hora?
No.
Qu estuvo usted haciendo?
Fui fui a dar un paseo.
Hasta el Golf Hotel?
Yo bueno, s, pero Gerald no estaba.
El inspector Neele volvi a decir Ya , pero esta vez con otra entonacin. Elaine
Fortescue se puso en pie preguntando:
Nada ms?
Nada ms, seorita Fortescue. Gracias. Y aadi en tono casual: Puede
decirme algo acerca de los mirlos?
Mirlos? Le mir extraada. Se refiere a los del pastel?

Debieran estar en el pastel , pens el inspector, pero se limit a decir:


Cundo fue eso?
Oh! Har tres o cuatro meses y tambin encontramos otros sobre la mesa de
pap. Estaba furioso.
Furioso? Hizo muchas preguntas?
S desde luego pero no pudo averiguar quin los puso all.
Tiene usted idea de por qu se enfad tanto?
Pues fue una cosa bastante desagradable no le parece?
Neele la miraba con fijeza, pero ella no intent apartar la vista.
Oh!, slo una cosa ms, seorita Fortescue. Sabe usted si su madrastra haba
hecho testamento alguna vez?
Elaine mene la cabeza.
No tengo la menor idea supongo que s. La gente suele hacer testamento,
verdad?
Debieran de hacerlo pero no siempre ocurre as. Ha hecho usted testamento,
seorita Fortescue?
No no hasta ahora no tena nada que dejar pero ahora claro
Pudo ver cmo su expresin variaba al darse cuenta del cambio de su posicin.
S le dijo el inspector. Cincuenta mil libras es toda una responsabilidad y
cambia muchas cosas, seorita Fortescue.

Durante los minutos siguientes a la marcha de Elaine Fortescue, el inspector Neele


permaneci pensativo mirando al vaco. Desde luego se le haban abierto vastos
horizontes para la meditacin. El que Mary Dove hubiese declarado haber visto a un
hombre en el jardn a las cuatro treinta y cinco aproximadamente, ofreca nuevas
posibilidades. Eso, naturalmente, en el caso en que Mary Dove hubiese dicho la verdad.
El inspector Neele tena la costumbre de no confiar nunca en nadie. Pero pensndolo
bien, no vea ninguna razn para que hubiese mentido Sentase inclinado a pensar que
no falt a la verdad al decirle que haba visto un hombre en el jardn. Era evidente que
aquel hombre no pudo ser Lancelot Fortescue, a pesar que el suponer que fuese l
resultaba lgico debido a las circunstancias. No haba sido Lancelot Fortescue, pero s un
hombre de su corpulencia y estatura aproximada, y si haba habido un hombre en el
jardn a aquella hora movindose furtivamente, como debi hacerlo a juzgar por l
modo como buscaba el amparo de los setos, ello se prestaba a formular una nueva serie
de conjeturas.
A esto tena que aadir lo que dijo de haber odo andar a alguien en el piso superior, lo
cual coincida con otra cosa. La pequea partcula de barro que haba encontrado en el
suelo del boudoir de Adela Fortescue. A la mente del inspector Neele acudi el recuerdo
del pequeo escritorio. Una bonita antigedad con un cajoncito secreto bastante a la vista.
En dicho cajn haba tres cartas; cartas escritas por Vivian Dubois a Adela Fortescue. Por
las manos del inspector haban pasado muchas clases de cartas de amor durante el curso
de la guerra. Estaba familiarizado con las misivas apasionadas, tontas, sentimentales,
quisquillosas, y tambin con las prudentes, y por eso sintise inclinado a clasificar
aquellas tres entre estas ltimas. Incluso siendo ledas en una causa de divorcio, podran
pasar como inspiradas slo por una amistad platnica. Aunque en este caso: Valiente
amistad platnica!, pens Neele. Cuando el detective encontr las cartas las envi en
seguida al Yard, puesto que en aquel entonces la cuestin ms importante era ver si la
Oficina Fiscal consideraba que haba pruebas suficientes para acusar a Adela Fortescue,
o a Adela Fortescue y Vivian Dubois juntos. Todo indicaba que Rex Fortescue haba sido
envenenado por su esposa, con o sin complicidad de su amante. Aquellas cartas, aunque
prudentes, demostraban bien a las claras que Vivian Dubois era su amante, pero en sus
palabras no haba la menor prueba de que la incitara al crimen. Pudo haberlo hecho de
palabra, pero Vivian Dubois era demasiado prudente para dejar escrito nada semejante.
El inspector Neele supuso acertadamente que Vivian Dubois habra pedido a Adela
Fortescue que destruy era sus cartas, y ella le dira que y a lo haba hecho.
Bien, ahora tenan dos crmenes ms entre manos. Y eso significaba que Adela

Fortescue no haba asesinado a su esposo.


A menos que El inspector Neele consider una nueva hiptesis Adela Fortescue
hubiera querido casarse con Vivian Dubois, y ste hubiese querido, no a Adela, sino los
miles de libras que habran de ir a parar a sus manos a la muerte del esposo. Tal vez
debi suponer que la muerte de Rex Fortescue pudiera atribuirse a causas naturales
algn colapso o ataque. Al fin y al cabo, al parecer todos estuvieron preocupados por su
salud durante los ltimos aos. (Entre parntesis, el inspector Neele, djose que deba
ahondar este punto. Tena el presentimiento de que pudiera resultar importante en algn
sentido). La muerte de Rex Fortescue no se haba producido de acuerdo con este plan,
sino que fue diagnosticada inmediatamente como producida por envenenamiento, y
averiguado el nombre exacto del veneno.
Suponiendo que Adela Fortescue y Vivian Dubois fueran culpables, cules hubiesen
sido sus reacciones? Vivian Dubois se hubiera asustado y Adela Fortescue perdi la
cabeza Diciendo o haciendo tonteras tal vez llamara por telfono a Dubois,
hablando indiscretamente y de un modo que pudo ser odo en Villa del Tejo. Qu
hubiera hecho entonces Vivian Dubois?
Era todava pronto para intentar responder a esa pregunta, pero el inspector Neele se
propuso hacer averiguaciones en el Golf Hotel en breve plazo, par saber si Dubois
estuvo ausente entre las cuatro y cuarto y las seis. Vivian Dubois era alto y moreno,
como Lance Fortescue. Pudo deslizarse por el jardn hasta la puerta lateral, subir la
escalera, y luego qu? Buscar las cartas descubriendo que haban desaparecido?
Aguardar all, hasta que no hubiera moros en la costa y luego bajar a la biblioteca donde
Adela Fortescue se haba quedado sola terminando su ltima taza de t?
Pero todo esto era ir demasiado aprisa
Neele haba interrogado a Mary Dove y a Elaine Fortescue; ahora quedaba por ver lo
que la esposa de Percival tena que decir.

Captulo XVI
1

El inspector Neele encontr a la esposa de Percival escribiendo unas cartas en su salita


del piso de arriba. Al verle entrar se puso en pie apresuradamente, dando muestras de
gran nerviosismo.
Hay algo qu hay ?
Sintese por favor, seora Fortescue. Slo quisiera hacerle unas cuantas preguntas
ms.
Oh, s! Desde luego inspector. Todo esto es tan horrible
Sentse muy nerviosa en una butaca, y el inspector ocup una silla pequea y de
respaldo recto a su lado, estudindola con ms detenimiento que anteriormente. En
ciertos aspectos era un tipo vulgar de mujer, pens y tampoco muy dichosa. Inquieta,
insatisfecha, y de gran imaginacin, y no obstante debi haber sido muy hbil y eficiente
en su profesin de enfermera. A pesar de que pudo entregarse a la holganza gracias a su
matrimonio con un hombre de posicin, no estaba satisfecha. Compraba vestidos, lea
novelas y coma bombones, pero al recordar su excitacin en la noche de la muerte de
Rex Fortescue, vea en ella no una morbosa satisfaccin, sino ms bien la revelacin del
inmenso aburrimiento que acompaaba su vida. Sus prpados se abatieron bajo el influjo
de su escrutadora mirada, dndole a la vez un aspecto culpable e inquieto, pero no poda
estar bien seguro de cul de los dos era el verdadero.
Lamento tener que molestar a la gente interrogndola una y otra vez. De
resultarles muy pesado, lo comprendo, pero tiene mucha importancia conocer el
desarrollo exacto de los hechos. Tengo entendido que usted baj a tomar el t bastante
tarde. A decir verdad, la seorita Dove subi a buscarla.
S, si, es cierto. Vino a decirme que el t estaba servido. No crea que fuera tan
tarde. Haba estado escribiendo unas cartas.
El inspector Neele dirigi una mirada al escritorio.
Ya dijo. No s por qu, crea que haba salido a dar un paseo.
Se lo dijo ella? S creo que tiene razn. Haba estado escribiendo haca mucho
calor y me dola la cabeza, de modo que sal er a dar una vuelta. Slo por el jardn.
Ya. Encontr a alguien?
Que si encontr a alguien? le mir extraada. Qu quiere decir?
Slo que si vio a alguien, o alguien pudo verla a usted durante su paseo.
Vi al jardinero, de lejos, eso es todo. Le miraba con recelo.

Cuando volvi a entrar, subi a su habitacin, y se estaba quitando el abrigo


cuando la seorita Dove fue a decirle que el t estaba servido?
S, por eso baj.
Quines estaban en la biblioteca?
Adela y Elaine, y un par de minutos despus lleg Lance. Ya sabe, mi cuado El
que acaba de llegar de Keny a.
Y entonces tomaron el t?
S. Luego Lance subi a ver a ta Effie y y o vine aqu para terminar de escribir las
cartas y dej a Elaine con Adela.
S. La seorita Fortescue parece ser que permaneci con su madrastra unos cinco o
diez minutos despus que usted se march. Su esposo no haba vuelto an a casa?
Oh, no! Percy Val no volvi hasta las seis y media o las siete. Se entretuvo en
la ciudad.
Vino en el tren?
S. En la estacin tom un taxi.
Suele regresar en tren?
Algunas veces. No muy a menudo. Creo que tuvo que ir a algunos lugares de la
ciudad donde es difcil aparcar el coche. Le fue ms sencillo volver en tren desde la calle
Cannon.
Ya replic el inspector Neele antes de proseguir: Le pregunt a su esposo si la
seora Fortescue haba hecho testamento antes de morir. Dijo que lo ignoraba. Supongo
que usted no lo sabr
Mas ante su sorpresa Jennifer Fortescue asinti enrgicamente.
Oh, s! repuso. Adela hizo testamento. Ella misma me lo dijo.
De veras? Cmo fue eso?
Oh!, no hace mucho. Creo que har cosa de un mes.
Eso es muy interesante dijo Neele.
La seora Fortescue inclinse hacia delante con el rostro muy animado. Era evidente
que disfrutaba pudiendo exhibir sus conocimientos.
Val no sabe nada le dijo. Ni nadie. Dio la casualidad de que y o lo descubr. Iba
por la calle, acababa de salir de una papelera cuando vi a Adela que sala de casa del
abogado. Ya sabe, Ansell y Worrall, de la Calle Alta.
Ah! exclam Neele. Los abogados locales?
S. Y y o le dije: Qu es lo que estabas haciendo ah? . Adela se ech a rer y
me contest: Te gustara saberlo? Y cuando echamos a andar juntas me explic;
Voy a decrtelo, Jennifer. He estado haciendo testamento . Vay a contest y o.
Por qu, Adela? No estars enferma o algo parecido, verdad? . Y ella me dijo que
desde luego no lo estaba. Nunca se haba sentido mejor, pero que todo el mundo debiera
hacer testamento que no quiso ir a ver al abogado de la familia el seor Billingsley de
Londres, porque estaba segura que les ira con el cuento. No me dijo. Mi

testamento es asunto mo, Jennifer, y lo har a mi gusto y sin que nadie lo sepa .
Bueno, Adela contest y o. Yo no se lo dir a nadie. No me importa que lo hagas o
no replic. T no sabes lo que he dispuesto . Pero no lo dije a nadie. No, ni siquiera
a Percy, Yo creo que las mujeres debemos ay udarnos, no le parece, inspector?
Es una opinin muy acertada, seora Fortescue.
Estoy segura de que nunca obrar mal en este sentido continu Jennifer. No
senta ningn afecto especial por Adela, no s si, me comprende usted. Siempre la
consider de esas mujeres que no se detendran ante nada con tal de lograr sus
propsitos. Ahora que ha muerto, pienso qu tal vez la juzgaba mal, pobrecilla.
Bien, le doy las gracias por su ay uda, seora Fortescue, y perdone la molestia.
Le aseguro que no me ha molestado. Celebro poderle ay udar en lo que me sea
posible. Todo esto es terrible, no cree? Quin es esa anciana que ha llegado esta
maana?
Una tal seorita Marple que muy amablemente ha venido a damos informacin
acerca de Glady s. Al parecer la tuvo a su servicio.
De veras? Qu interesante!
Otra cosa, seora Fortescue. Sabe usted algo de los mirlos?
Jennifer sobresaltse. Se le cay el bolso al suelo y tuvo que agacharse a recogerlo.
Mirlos, inspector? Mirlos? Qu clase de mirlos, inspector?
Sonriendo, el inspector Neele dijo:
Simplemente mirlos. Vivos, muertos, o tal vez, digamos simblicos.
Ignoro a qu se refiere. No s de qu me est hablando.
Entonces, no sabe nada de los mirlos, seora Fortescue?
Supongo que se refiere a los que aparecieron en el pastel el verano pasado
dijo despacio.
Tambin dejaron algunos en la mesa de la biblioteca, verdad?
Fue una broma tonta. No s quin puede haberle hablado de ello. El seor
Fortescue, mi padre poltico, se molest mucho.
Slo se molest? Nada ms?
Oh! Ya comprendo lo que insina. S, supongo que es cierto. Pregunt si haba
algn extranjero por los alrededores.
Extranjero? El inspector alz las cejas.
Bueno, eso es lo qu dijo repuso la esposa de Percival, ponindose a la
defensiva.
Extranjero repiti el inspector, pensativo. Pareca asustado?
Asustado?
Nervioso como si le preocupara la presencia de ese extranjero.
S. Pues s, bastante. Claro que no lo recuerdo muy bien. Ya sabe, hace varios
meses de eso. No cre que se tratara de otra cosa que una estpida broma Tal vez fuera
Crump. La verdad es que a ste le considero un hombre poco equilibrado, y estoy segura

de que bebe. Algunas veces es bastante insolente y me he preguntado a menudo si


guardara rencor al seor Fortescue. Pero usted cree que es posible, inspector?
No hay nada imposible afirm el inspector antes de retirarse.

Percival Fortescue se hallaba en Londres, mas el inspector Neele encontr a Lancelot y


a su esposa en la biblioteca, jugando al ajedrez.
No quisiera interrumpirles dijo Neele, disculpndose.
Slo estamos matando el tiempo, inspector. No es cierto, Pat?
Pat hizo un gesto de asentimiento.
Supongo que la pregunta que voy a hacerles les parecer bastante tonta dijo
Neele. Sabe usted algo de los mirlos, seor Fortescue?
Mirlos? Lance pareca divertido. Qu clase de mirlos? Se refiere a pjaros
autnticos?
No estoy muy seguro, seor Fortescue dijo Neele con una sonrisa. Pero en
este asunto se les ha mencionado.
No me diga! Lancelot pareci asombrarse. Supongo qu no se referir a la
vieja mina del Mirlo.
La mina del Mirlo? Qu es eso? pregunt Neele.
Lance frunci el entrecejo.
Lo malo es que apenas recuerdo nada, inspector. Slo tengo una vaga idea de cierta
oscura transaccin que realiz mi padre en el pasado, tina mina que estaba en la costa del
oeste de frica. Creo que ta Effie se lo reproch algunas veces, pero no recuerdo nada
con exactitud.
Ta Effie? Esa debe ser la seorita Ramsbatton, verdad?
Exactamente.
Ir a preguntrselo dijo el inspector Neele, agregando con resentimiento Es
una seora bastante imponente, seor Fortescue. A veces me siento muy violento.
Lance se ech a rer.
S. Ta Effie es todo un carcter, pero puede servirle de ay uda, inspector, si
consigue dar con su lado bueno cosa fcil tratndose del pasado. Tiene una memoria
excelente, y le encanta recordar cualquier cosa que resulte perjudicial en cualquier
sentido. Y agreg en otro tono: Hay algo ms. Fui a verla al poco rato de haber
llegado. Inmediatamente despus de tomar el t Y hablamos de Glady s. La doncella que
asesinaron. Claro que entonces no lo sabamos. Pero ta Effie me estuvo diciendo que
estaba segura de que Glady s saba algo que no haba dicho a la polica.
Eso parece bastante cierto replic el inspector Neele. Y ahora y a no puede
decirlo la pobrecilla.
No. Parece ser que ta Effie le aconsej que dijera todo lo que saba. Es una
lstima que no lo hiciese.

El inspector Neele asinti. Luego, asindose a la barandilla subi hasta la fortaleza de


la seorita Ramsbatton, encontrando a la seorita Marple discutiendo con ella sobre las
Misiones extranjeras.
Ya me marcho, inspector dijo la seorita Marple ponindose en pie a toda prisa.
No es necesario, seora dijo Neele.
He pedido a la seorita Marple que venga a instalarse aqu. Es absurdo gastar el
dinero en ese Golf Hotel. Es un nido de indocumentados. Se pasan toda la noche bebiendo
y jugando a las cartas. Ser mejor que venga a hospedarse a una casa cristiana y
decente. Hay una habitacin al lado de la ma. La doctora Mary Peters, una misionera,
fue la ltima en ocuparla.
Es usted muy amable repuso la seorita Marple; pero creo que no debo
molestarles llevando un luto tan reciente.
Luto? Tonteras! dijo la seorita Ramsbatton. Quin llorar por Rex en esta
casa? Y por Adela? O es la Polica la que la preocupa? Hay algn inconveniente,
inspector?
Por mi parte, ninguno, seora.
Ya lo oy e usted dijo la seorita Ramsbatton.
Es usted muy amable respondi la seorita Marple agradecida. Voy a
telefonear al hotel para decir que pueden disponer de mi habitacin.
Sali de la estancia, y la seorita Ramsbatton volvise hacia el inspector.
Bueno, qu es lo que quiere?
Me interesa saber todo lo que pueda decirme acerca de la mina del Mirlo, seora.
La seorita Ramsbatton solt una carcajada estridente.
Ja, ja! Tambin ha averiguado eso! Cogi el cable que le arroj el otro da. Bien,
qu es lo que quiere saber?
Todo lo que pueda usted decirme.
No es gran cosa. Ha pasado tanto tiempo Oh, puede que veinte o veinticinco
aos! Unas inversiones que hizo mi cuado en el frica Oriental. Se asoci con un
hombre llamado Mackenzie. Fueron juntos para ver la mina, y Mackenzie muri all
vctima de la fiebre. Rex regres diciendo que los derechos, la cesin o como se llame,
no vala nada. Eso es todo lo que s.
Creo que sabe un poquitn ms, seora dijo Neele en tono persuasivo.
Lo dems son cosas que o decir. Y tengo entendido que la Ley no hace caso de las
habladuras.
An no estamos en el Juzgado, seora.
Bueno. No puedo decirle nada. Los Mackenzie armaron mucho alboroto. Es todo lo
que recuerdo. Se empearon en que Rex haba estafado a Mackenzie. Yo me atrevo a
decir que tenan razn. Era un individuo listo y sin escrpulos, pero estoy segura de que
todo lo que hiciera sera dentro de la Ley. No consiguieron probar nada. La seora
Mackenzie era una mujer medio loca. Vino aqu amenazando con vengarse, y dijo que

Rex haba asesinado a su esposo. Un melodrama de lo ms tonto! Creo que estaba algo
perturbada En resumen, creo que poco despus ingres en un sanatorio. Vino
acompaada de dos nios que parecan muy asustados, y dijo que ellos la vengaran o
algo as. Idioteces. Bueno, eso es todo lo que puedo decirle. Y permtame que le diga; que
la mina del Mirlo no es la nica estafa que Rex tuvo en su haber. Encontrar otras
muchas si busca bien. Cmo averigu lo de la mina del Mirlo? Ha encontrado alguna
pista que tenga relacin con los Mackenzie?
Usted no sabe lo que fue de esa familia?
No tengo la menor idea replic la seorita Ramsbatton. Permtame decirle
que no creo que Rex asesinara a Mackenzie, pero muy bien pudo dejarle morir; Es lo
mismo ante Dios, pero no ante la Ley. Si lo hizo, y a debe estar purgando su culpa. Los
molinos de Dios muelen despacio, pero muy fino Ser mejor que se marche ahora,
pues no s nada ms, as que no se moleste en preguntarme.
Muchsimas gracias por todo dijo el inspector, dirigindose hacia la puerta.
Enveme a esa seorita Marple le grit la seorita Ramsbatton a sus espaldas.
Es frvola, como toda esa gente de la Iglesia anglicana, pero sabe cmo hacer caridad de
un modo sensato.
El inspector Neele hizo un par de llamadas telefnicas. La primera a Ansell y Worrall
y la segunda al Golf Hotel. Luego mand llamar al sargento Hay y le dijo que
abandonaba la casa por unas horas.
Tengo que hacer una visita a un abogado despus podr encontrarme en el Golf
Hotel, si me necesitara con urgencia.
S, seor.
Y averige todo lo que pueda acerca de los mirlos le grit por encima del
hombro.
Mirlos, seor? repiti el sargento Hay completamente despistado.
Eso es lo que dije no mermelada sino mirlos.
Muy bien, seor dijo el sargento Hay completamente desconcertado.

Captulo XVII
1

El inspector Neele encontr en el seor Ansell el tipo de hombre que se deja intimidar
fcilmente. Era abogado de una firma poco importante, y se mostr deseoso de ay udar a
la Polica en cuanto le fuera posible.
S, confes haber preparado el testamento de la finada seora Fortescue. sta haba
ido a verle a su despacho unas cinco semanas atrs. A l le pareci aquello algo extrao,
pero, desde luego, nada dijo. En el despacho de un abogado ocurren las cosas ms
sorprendentes, y desde luego el inspector comprendera que la discrecin etc etc
El inspector asinti con un gesto. Ya haba descubierto que el seor Ansell no se ocup de
ningn asunto legal por encargo de la seora Fortescue, ni de ningn miembro de la
familia.
Naturalmente dijo el seor Ansell, no quiso acudir a los abogados de su
esposo.
Los hechos eran bien sencillos. Adela Fortescue haba hecho testamento dejando todo
cuanto posea a Vivian Dubois.
Pero me figuro dijo el seor Ansell mirando a Neele interrogadoramente que
entonces no tena gran cosa que dejar.
El inspector Neele asinti. Eso era bien cierto. Pero desde que Rex Fortescue haba
muerto dejndola heredera de cien mil libras esas cien mil libras, descontando los
derechos del Estado, pertenecan a Vivian Edward Dubois.

En el Golf Hotel, el inspector Neele encontr a Vivian Dubois muy nervioso aguardando
su llegada. Dubois estaba a punto de marcharse cuando recibi por telfono la orden de
que no se moviese de all. El inspector Neele le pidi disculpas por ello, pero tras sus
palabras convencionales, su requerimiento haba sido una orden. Vivian Dubois puso
algunas dificultades, pero concluy accediendo.
Espero comprenda usted, inspector Neele, que me resulta muy molesto tener que
quedarme. Tengo asuntos muy urgentes.
Ignoraba que tuviera negocios aqu, seor Dubois replic el inspector Neele con
su sagacidad habitual.
Hoy en da nadie puede permanecer tan ocioso como quisiera.
La muerte de la seora Fortescue debe haber sido un gran golpe para usted, seor
Dubois. Eran ustedes grandes amigos, no es cierto?
S repuso Dubois. Era una mujer encantadora. Jugbamos al golf muy a
menudo.
Supongo que le achara mucho de menos.
S, desde luego. Dubois suspir. Ha sido terrible terrible.
Creo que le telefone usted la tarde de su muerte.
S? No lo recuerdo, la verdad.
Tengo entendido que a eso de las cuatro.
S, creo que s.
No recuerda de qu hablaron, seor Dubois?
De cosas sin importancia. Le pregunt cmo se encontraba y si se haba
averiguado algo sobre el fallecimiento de su esposo ms o menos, una llamada de
cortesa.
Ya replic el inspector. Y luego sali usted a dar un paseo?
Er s s, creo que s. No fui precisamente a pasear, sino a jugar un rato al golf.
Me parece que no, seor Dubois dijo el inspector con toda amabilidad. Ese da
precisamente no El portero del hotel le vio andando por la carretera en direccin a
Villa del Tejo.
Los ojos de Dubois se encontraron con los suy os, y volvi a apartarlos muy nervioso.
Siento no recordarlo, inspector.
Tal vez fue a visitar a la seora Fortescue?
No. No no fui a verla replic Dubois, tajante. Ni siquiera me acerqu a la
casa.
Dnde fue entonces?

Oh fui por la carretera hasta las Tres Palomas y luego di un rodeo y volv por
el golf.
Est seguro de no haber ido a Villa del Tejo?
Completamente seguro, inspector.
Vamos, seor Dubois, es mucho mejor que sea franco con nosotros. Poda tener
alguna razn inocente para ir all.
Le digo que aquel da no fui a ver a la seora Fortescue.
El inspector se puso en pie.
Lo siento, seor Dubois dijo con calma. Creo que tendremos que llamarle a
declarar, y har usted bien en aconsejarse de un abogado; est en su pleno derecho.
El sano color desapareci del rostro del seor Dubois.
Me est amenazando le dijo. Me est usted amenazando.
No, no, nada de eso. El inspector emple un tono de sorpresa. No podemos
hacer una cosa as. Muy al contrario. Le estoy indicando que tiene usted ciertos
derechos.
Yo no tengo nada que ver en esto. Se lo aseguro!
Vamos, seor Dubois. Usted estuvo en Villa del Tejo aquel da, a eso de las cuatro y
media. Alguien que miraba por una ventana le vio.
Slo estuve en el jardn. No entr en la casa.
No? replic el inspector. Est usted seguro? No entrarla por la puerta lateral,
subiendo la escalera para llegar a la salita de la seora Fortescue en el primer piso?
Estuvo buscando algo, verdad?, en el escritorio que hay all
Supongo que las tiene usted dijo Dubois de pronto. Esa tonta de Adela las
guard me jur que las quemara. Pero no significa lo que usted supone.
No negar usted, seor Dubois, que era un amigo muy ntimo de la seora
Fortescue.
No, claro que no. Cmo voy a negarlo si usted tiene las cartas? Lo que digo es que
no hay necesidad de buscarles un significado siniestro. No supondra ni por un momento
que nosotros que ella hubiera pensado en librarse de Rex Fortescue. Dios mo, y o
no soy de esa clase de hombres!
Pero tal vez ella fuese de esa clase de mujeres.
Tonteras! exclam Vivian Dubois. Acaso no la asesinaron tambin?
Oh, s, s!
Pues es lgico imaginar que la misma persona que asesin a su esposo la mat a
ella.
Puede ser. Desde luego. Pero existen otras soluciones Por ejemplo y esto es una
simple hiptesis, seor Dubois, es posible que la seora Fortescue se deshiciera de su
esposo, y que despus se convirtiera en un peligro para otra persona. Alguien que tal vez
no la hubiera ay udado en su crimen, pero por lo menos la alentara y le digamos

proporcionase el motivo. En ese caso podra ser un peligro para esa persona.
Dubois tartamude.
Us us usted no pue puede inventar eso contra m. No puede.
Hizo testamento, sabe? le inform el inspector. Le deja a usted todo su
dinero Todo cuanto posea.
No quiero ese dinero. Ni un solo penique.
Claro que no es mucho, la verdad. Hay algunas joy as y pieles, pero me imagino
que muy poco dinero en efectivo.
Pero y o cre que su esposo
Se detuvo en seco.
De veras, seor Dubois? dijo el inspector Neele, esta vez en tono duro. Eso es
muy interesante Me pregunto si conoca usted los trminos del testamento de Rex
Fortescue

La segunda entrevista que tuvo el inspector Neele en el Golf Hotel fue con el seor
Gerald Wright un hombre delgado, inteligente y soberbio. El inspector pudo observar
que su constitucin no era muy distinta a la de Vivian Dubois
En qu puedo servirle, inspector Neele? le pregunt.
Pens que tal vez pueda darnos alguna informacin, seor Wright.
Informacin? De veras? Es poco probable.
Se trata de los recientes sucesos de Villa del Tejo. Naturalmente, y a debe usted
haber odo algo.
El inspector hizo este ltimo comentario con irona.
Odo no es la palabra adecuada replic Gerald. Los peridicos no traen otra
cosa. Qu lectores tan sedientos de sangre tiene nuestra prensa! Vay a unos tiempos
estos! Por un lado la fabricacin de bombas atmicas, y por el otro nuestros peridicos
complacindose en publicar crmenes brutales! Pero usted ha dicho que tena que
hacerme unas preguntas. La verdad, no imagino lo que pueda ser. No s nada de este
asunto. Me encontraba en la Isla de Man cuando Rex Fortescue fue asesinado.
Lleg usted aqu poco despus, no es cierto, seor Wright? Creo que recibi un
telegrama de la seorita Elaine Fortescue.
Nuestra polica lo sabe todo, verdad? S, Elaine me avis, y naturalmente, vine en
seguida.
Tengo entendido que van ustedes a casarse pronto.
Es cierto, inspector Neele. Espero que no tendr usted inconveniente en ello.
Eso es cosa de la seorita Fortescue exclusivamente. Creo que su compromiso data
de algn tiempo atrs. Unos seis o siete meses verdad?
Exacto.
Usted y la seorita Fortescue se prometieron para casarse. El seor Fortescue
rehus dar su consentimiento, comunicndole que si su hija se casaba contra su voluntad
no le dejara ni un cntimo. Por lo cual, segn tengo entendido, usted rompi el
compromiso y se march.
Gerald sonri.
Es un modo muy crudo de exponer las cosas, inspector Neele. La verdad es que fui
vctima de mis opiniones polticas. Rex Fortescue perteneca al peor tipo de capitalista.
Naturalmente, no iba a sacrificar por dinero mis ideales polticos y convicciones.
Pero ahora no tiene inconveniente en casarse con una mujer que acaba de heredar
cincuenta mil libras. Gerald ampli su sonrisa.
En absoluto, inspector Neele. Ese dinero podr emplearlo en beneficio de la

comunidad. Pero me figuro que no habr venido aqu para discutir mi posicin
econmica o mis ideas polticas.
No, seor Wright. Quera hablarle de una simple cuestin. Como usted y a sabe, la
seora Adela Fortescue muri la tarde del cinco de noviembre de resultas de haber
ingerido cianuro potsico, y puesto que aquella tarde usted se encontraba en las cercanas
de Villa del Tejo, cre posible que hubiera visto u odo algo que nos ay udara a aclarar este
caso.
Y qu es lo que le hace creer que y o estuve en las cercanas, como usted dice, de
Villa del Tejo aquella tarde precisamente?
Usted sali del hotel a las cuatro y cuarto, seor Wright, y anduvo por la carretera
en direccin a Villa del Tejo. Era natural suponer que era all a donde se diriga.
Lo pens dijo Gerald Wright, pero luego me di cuenta de que no tena motivo
para ir all. Ya haba quedado citado con la seorita Fortescue Elaine a las seis en el
hotel. Fui a dar un paseo por un camino que parte de la carretera principal y regres al
Golf Hotel antes de las seis. Elaine no acudi a la cita. Lo cual es muy natural, dadas las
circunstancias.
Vio a alguien durante su paseo, seor Wright?
Creo que pasaron varios coches por la carretera. No vi a nadie, si es eso lo que le
interesa saber. El camino estaba demasiado enlodado y era muy malo para los
automviles.
De modo que desde las cuatro y cuarto, hora en que usted sali del hotel, hasta las
seis, en que regres, slo tengo su palabra para saber en dnde estuvo.
Gerald Wright continu sonriendo con aire de superioridad.
Muy molesto para los dos, inspector, pero as es.
Entonces, si alguien dijera que se asom a una ventana y le vio en el jardn de Villa
del Tejo a eso de las cuatro treinta y cinco Hizo una pausa dejando la frase
incompleta.
Apenas se vea y a dijo Gerald alzando las cejas. Creo que sera muy difcil
poder asegurarlo.
Conoce usted al seor Vivian Dubois, que tambin se hospeda en este hotel?
Dubois Dubois? No, no creo. Es ese joven moreno que tiene tan buen gusto
para los zapatos?
S. Tambin sali a dar un paseo aquella tarde, y tambin abandon el hotel
pasando ante Villa del Tejo. No se lo encontr por casualidad en la carretera?
No, no. No puedo decir que le hay a visto.
Gerald Wright, por primera vez, pareci algo preocupado.
La verdad, no era una tarde muy a propsito para paseos dijo el inspector,
sobre todo despus de oscurecer y por un camino convertido en un barrizal. Es curioso lo
animados que estaban todos.

Cuando el inspector Neele regres a la rasa fue recibido por el sargento Hay con aire de
satisfaccin.
He averiguado lo de los mirlos, seor le dijo.
Ah, s? De veras?
S, seor. Estaban en un pastel. Un pastel fro que dejaron para la cena del
domingo. Alguien fue a buscarlo a la despensa o donde estuviera, le quitaron la corteza y
luego sacaron el relleno, carne picada y jamn, y qu dir usted que pusieron en
cambio? Unos mirlos hediondos que cogieron del cobertizo del jardinero. Una broma
bastante desagradable, no cree?
No era un plato delicioso para el rey desayunar? recit el inspector Neele.
Y dej al sargento Hay de una pieza.

Captulo XVIII
1

Aguarda un momento dijo la seorita Ramsbatton. Este solitario me va a salir.


Traslad un rey seguido de su acompaamiento a un espacio libre; puso un siete rojo
sobre un ocho negro, agreg el cuatro, cinco y seis de trbol en la columna
correspondiente; hizo algunas otras rpidas modificaciones, y al fin se ech hacia atrs
con un suspiro de satisfaccin.
Es el Doble Jota dijo. No suele salir a menudo.
Y tras contemplarlo con orgullo alz los ojos hasta la joven que se hallaba de pie
junto a la chimenea.
De modo que t eres la esposa de Lance? le dijo.
Pat, que haba recibido aviso de acudir a las habitaciones de la seorita Ramsbatton,
asinti con un movimiento de cabeza:
S.
Eres alta dijo la anciana, y pareces sana.
Tengo muy buena salud.
La mujer de Percival est muy fofa replic la seorita Ramsbatton. Come
demasiados dulces y no hace suficiente ejercicio. Bueno, sintate, pequea; sintate.
Dnde conociste a mi sobrino?
Le conoc en Keny a cuando estuve all pasando una temporada con unos amigos.
Tengo entendido que y a estuviste casada.
S, dos veces.
La seorita Ramsbatton hizo un gesto de asombro.
Divorcio, supongo.
No repuso Pat con voz un tanto insegura. Murieron los dos. Mi primer
marido era piloto de guerra. Le mataron durante la conflagracin.
Y el segundo? Deja que piense alguien me lo explic S peg un tiro, no es
cierto?
Pat asinti en silencio.
Por tu culpa?
No replic Pat. No fue culpa ma.
Se dedicaba a las carreras de caballos, verdad?
S.
En mi vida estuve en las carreras dijo la seorita Ramsbatton. Apuestas y

juegos de cartas son vicios del demonio.


Pat no chist.
Yo no me metera ni en broma en un teatro o cine dijo la seorita Ramsbatton.
Ah, vivimos en un mundo pervertido! En esta casa se viva mal, pero Dios les ha
castigado.
Pat segua sin saber qu decir. Se preguntaba si la ta de Lance no estara algo
perturbada. Sin embargo, le desconcertaba su mirada astuta.
Qu es lo que sabes de la familia en la que acabas de ingresar? le pregunt la
anciana.
Supongo que lo que se sabe siempre en estos casos dijo Pat.
Hum! Tienes algo de razn. Bueno, voy a contarte algo. Mi hermana era una
tonta, mi cuado un bribn. Percival rastrero y solapado y tu Lance fue siempre la oveja
negra de la familia.
Creo que eso es una tontera dijo Pat con firmeza.
Puede que tengas razn replic inesperadamente la anciana. No es posible
colgarle una etiqueta a cada persona. Pero no desprecies a Percival. Existe cierta
tendencia a creer que aqullos que ostentan la etiqueta de buenos son tambin
estpidos. Percival no lo es ni un pice. Es muy listo, pero lo disimula con su mojigatera.
Nunca me he preocupado de l. Permteme que te diga que no confo en Lance ni le
apruebo, pero no puedo evitar el tenerle cario Es muy atolondrado siempre lo ha
sido. Tendrs que vigilarle para que no vay a demasiado lejos. Dile que no crea todo lo
que l le diga. En esta casa son todos mentirosos. Ta Effie concluy , satisfecha:
Fuego y azufre sern su merecido.

El inspector Neele terminaba una conversacin telefnica con Scotland Yard.


El subcomisario le deca desde el otro extremo del hilo:
Podremos obtener esa informacin que nos pide recorriendo los sanatorios
particulares. Claro que puede haber muerto.
Es probable. Ha pasado mucho tiempo.
Viejas culpas dejan larga huella. Haba dicho la seorita Ramsbatton con tono
insinuante, como si quisiera indicarle una pista.
Es una teora fantstica dijo el subcomisario.
No, lo s, seor, pero no creo que debamos pasarla por alto. Demasiadas cosas
concuerdan con
S s centeno mirlos el nombre de pila
Tambin me estoy concentrando en las otras pistas explico Neele. Dubois es
una posibilidad Wright otra esa chica Glady s pudo haber visto cualquiera de los dos
cerca de la puerta lateral y dejar la bandeja en el recibidor para salir a ver quien era
y que estaba haciendo quienquiera que fuese pudo estrangularla entonces y llevar el
cuerpo hasta el lugar donde se hallan los alambres de tender la ropa y ponerle la pinza en
la nariz
Una locura! Y adems desagradable.
S, seor. Eso es lo que preocup a esa anciana me refiero a la seorita Marple.
Es una seora muy agradable y muy lista. Se ha trasladado a la casa para estar
cerca de la seorita Ramsbatton y no tengo la menor duda de que se enterar de todo
lo que ocurre.
Qu va a hacer ahora, Neele?
Tengo una cita con los abogados de Londres. Quiero averiguar alguna cosilla ms
sobre los asuntos de Rex Fortescue Y a pesar de que es una vieja historia, quisiera or
algo ms acerca de la mina del Mirlo.

El seor Billingsley, de Billingsley. Horsethorpe y Walters, era un hombre corts y de


maneras amables. Era la segunda entrevista que el inspector Neele celebraba con l, y
en esta ocasin la discrecin del seor Billingsley fue menos notable que la primera. La
triple tragedia ocurrida en Villa del Tejo haba sacado al abogado de su reserva habitual y
mostrse dispuesto a exponer todos los hechos ante la Polica.
Todo esto es extraordinario dijo. Muy extraordinario. No recuerdo nada
semejante en toda mi carrera.
Con franqueza, seor Billingsley repuso el inspector Neele, necesitamos
ay uda.
Puede contar conmigo, inspector. Les ay udar muy gustoso en todo lo que me sea
posible.
Primero permtame que le pregunte si conoca bien al finado seor Fortescue, y si
tiene conocimiento de los negocios de su firma.
Le conoca bastante bien Es decir, le he tratado durante unos digamos, diecisis
aos. Permtame decirle que no somos los nicos abogados que trabajamos para l, ni
mucho menos.
El inspector asinti. Ya lo saba. Billingsley, Horsethorpe y Walters, eran lo que
pudiera llamarse los abogados intachables de Rex Fortescue. Para sus transacciones
menos honradas haba recurrido a otros muchos, distintos siempre y menos escrupulosos.
Qu ms quiere saber? continu el seor Billingsley . Ya le he explicado las
condiciones de su testamento Percival Fortescue es su heredero universal.
Ahora me interesa conocer el testamento de su viuda dijo Neele. Tengo
entendido que a la muerte del seor Fortescue entr en posesin de la suma de cien mil
libras.
Billingsley asinti.
Una considerable cantidad, y puedo decirle, en confianza, que la sociedad apenas
hubiera podido pagarla, inspector.
Entonces, no prospera la firma?
Con franqueza y estrictamente entre nosotros dijo el abogado. Va a la deriva
desde hace cosa de un ao y medio.
Por algn motivo especial?
Pues s. Yo dira que el motivo era el propio Rex Fortescue. Durante este ltimo ao
estuvo actuando como un loco. Vendiendo buen gnero aqu, comprando material
especulativo all, y hablando mucho de todo ello del modo ms extraordinario. No quera
escuchar consejos de nadie. Percival su hijo, y a sabe vino aqu rogndome que

empleara mi influencia con su padre. Al parecer l y a lo haba intentado, pero su padre


se lo quit de en medio. Bueno, hice cuanto pude, pero Fortescue no atenda a razones. La
verdad, pareca otro hombre.
Pero me figuro que no se mostrara abatido dijo el inspector Neele.
No, no. Muy al contrario. Extravagante y haciendo locuras.
El inspector asinti en silencio. La idea que se haba forjado en su mente se iba
fortaleciendo. Empezaba a comprender algunas de las causas que motivaron los
rozamientos entre Percival y su padre. El seor Billingsley continuaba:
Es intil que me pregunte por el testamento de su esposa. Yo no lo hice.
No. Ya lo s repuso Neele. Slo estoy comprobando lo que tena que dejar. En
resumen, cien mil libras.
El seor Billingsley meneaba la cabeza enrgicamente.
No, no, mi querido amigo. Se equivoca usted.
Quiere decir que esas cien mil libras slo poda disfrutarlas mientras viviera?
No no; se las dej para siempre. Pero exista una clusula en el contrato
poniendo cierta condicin Es decir, la esposa de Fortescue no heredara esa suma a
menos que le sobreviviera durante un mes. Lo cual, puedo decir, es una clusula bastante
corriente hoy en da. Suele hacerse debido a la poca seguridad de los viajes areos. Si
dos personas mueren en un accidente de aviacin, se hace difcil decir cul es el
superviviente y surgen una serie de problemas de lo ms curioso.
El inspector Neele le miraba con fijeza.
Entonces, Adela Fortescue no tena cien mil libras que dejar. Qu ha sido de ese
dinero?
Ha vuelto a quedar en la firma comercial. O ms bien, ha vuelto a manos de su
heredero universal.
Y ese heredero universal es Percival Fortescue.
Exacto dijo Billingsley . A manos de Percival Fortescue. Y en el estado en que
se encontraban los asuntos de la razn social y o dira que le hacan mucha falta!

Los policas queris saberlo todo deca el doctor amigo del inspector Neele.
Vamos, Bob, sultalo.
Bueno, como estamos los dos solos, afortunadamente, no podrs comprometerme.
Pero sabes?, creo que tienes razn La familia lo sospechaba y quiso que le viera un
mdico. l no lo consinti. Actuaba del modo que has descrito. Prdida de la razn,
megalomana, ataques violentos de furor delirio de grandeza crey ndose un genio
de las finanzas. Cualquiera en sus condiciones hubiera llevado a la ruina un negocio
solvente a menos que alguien le contuviera y eso no es cosa fcil sobre todo
cuando el interesado sabe lo que se persigue. S y o dira que tus amigos han tenido la
suerte de que muriera.
No son amigos mos replic Neele, y repiti lo que dijera en otra ocasin.
Son una gente muy desagradable

Captulo XIX

En Villa del Tejo la familia Fortescue se hallaba reunida en la biblioteca. Percival


Fortescue, apoy ada la espalda contra la chimenea, se diriga a todos los presentes.
Todo est muy bien deca. Pero esta situacin es insostenible. La Polica entra
y sale y no nos dice nada. Se supone que tiene alguna pista. Entretanto, todo sigue
estacionado. Uno no puede hacer planes, ni disponer las cosas para el porvenir.
Son tan poco considerados! dijo Jennifer. Y tan estpidos!
Siguen sin dejarnos salir de casa continu Percival. No obstante, creo que
entre nosotros podramos trazar y discutir nuestros proy ectos para el futuro. Qu vas a
hacer t, Elaine? Supongo que vas a casarte con cul es su nombre?
Gerald Wright? Tienes idea de cundo ser la boda?
Lo ms pronto posible replic Elaine.
Percival frunci el ceo.
Quieres decir dentro de seis meses?
No, no. Por qu hemos de esperar seis meses?
Creo que sera lo ms correcto dijo Percival.
Cllate, calamidad! dijo Elaine. Un mes es lo ms que esperaremos.
Bueno, eres t quien debe decidir. Y cules son tus planes una vez casada, si es que
los tienes?
Pensamos instalar una escuela.
Percival mene la cabeza.
Es muy arriesgado, en estos tiempos. Con la falta de servicio domstico, y la
dificultad de encontrar profesores adecuados la verdad, Elaine, me parece muy bien,
pero y o de ti lo pensara dos veces.
Lo hemos pensado. Gerald opina que todo el futuro del pas depende de que la
juventud reciba la debida educacin.
Pasado maana ir a ver al seor Billingsley dijo Percival. Tenemos que
tratar de varios asuntos econmicos. Me sugiri que tal vez te gustara emplear el dinero
que te dej pap en un seguro vitalicio para ti y tus hijos. Hoy en da es una inversin
sensata.
No quiero dijo Elaine. Necesitaremos el dinero para montar la escuela. Hay
una casa muy a propsito y nos han dicho que se halla en venta. Est en Cornwall. Tiene
unos alrededores muy bonitos y es un edificio bastante bueno. Tendremos que aadirle
algunas alas
Quieres decir quieres decir que vas a emplear todo tu dinero en ese negocio? La
verdad, Elaine, no creo que obres con sensatez.
Es mucho ms sensato sacarlo de la firma que dejarlo, me parece dijo Elaine.

T mismo dijiste, Val, antes de que muriera pap, que las cosas iban bastante mal.
Siempre se dicen esas cosas dijo Percival con vaguedad, pero eso de sacar
todo tu capital para enterrarle en la compra, montaje y mantenimiento de una escuela,
es una locura, Elaine. Te quedars sin un cntimo.
Ser un xito repuso Elaine, testaruda.
Opino como t dijo Lance, repantigado en su butaca. Tengo una corazonada,
Elaine. En mi opinin ser un colegio muy extrao, pero es lo que queris t y Gerald.
Si perdieras el dinero siempre tendras la satisfaccin de haber hecho tu gusto.
Era de esperar que dijeras eso precisamente, Lance dijo Percival con acritud.
Lo s, lo s repuso Lance. Soy el hijo prdigo. Pero todava sigo pensando que
he disfrutado mucho ms de la vida que t, Percival.
Eso depende de a lo que llames disfrutar replic Percival con frialdad.
Cuntanos tus planes, Lance. Supongo que regresars a Keny a o al Canad
escalars el Everest, o proy ectars algo fantstico
Porqu piensas eso? dijo Lance.
Pues porque, nunca te has mostrado inclinado a disfrutar de una vida hogarea en
Inglaterra.
Uno cambia cuando se hace may or contest Lance. Se sienta la cabeza.
Sabes, Percy ? Tengo el proy ecto de convertirme en un sobrio hombre de negocios.
Quieres decir?
Quiero decir que voy a trabajar contigo en el negocio. Lance sonri mostrando
su dentadura. Oh, claro, t eres el socio principal! T tienes la parte del len. Yo soy
slo el hermano menor. Pero tengo mi parte y ella me da derecho a intervenir no es as?
Pues si claro, si lo miras por ese lado. Pero puedo asegurarte, querido
hermanito, que vas a aburrirte mucho, muchsimo.
T crees? No pienso aburrirme.
Es que piensas seriamente entrar en el negocio, Lance?
Tener mi parte en el pastel? S, eso es lo que voy a hacer.
Las cosas estn bastante mal ahora dijo Percival. Ya lo vers. Voy a hacer
todo lo que pueda por pagar a Elaine su parte, si es que insiste en tenerla.
Ves, Elaine? Has sido muy lista al reclamar tu dinero mientras todava existe
coment Lance.
La verdad, Lance, tus bromas son de muy mal gusto Percival habl con acritud.
Creo, Lance, que debieras tener ms cuidado con lo que dices intervino Jennifer.
Sentada cerca de la ventana, Pat les iba estudiando uno por uno. Si fue esto lo que
quiso decir Lance al hablarle de que iba a retorcerle el rabo a Percival, poda comprobar
que cumpla sus propsitos. La impasibilidad d Percival era completamente fingida. En
aquel momento exclamaba, indignado:
Hablas en serio, Lance?
Y tan en serio.

Sabes que no durars mucho. Te cansars en seguida.


Yo? Qu va! Creo que un cambio me har mucho bien. Un despacho en la
ciudad mecangrafas que entran y salen. Tendr una secretaria rubia como la seorita
Grosvenor se llama Grosvenor? Supongo que t la habrs despedido. Pero y o buscar
una como ella. S, seor Lancelot; no, seor Lancelot . Su t, seor Lancelot .
Oh, no digas tonteras! estall Percival.
Por qu ests tan enfadado, mi querido hermano? No me imaginas compartiendo
contigo las preocupaciones del negocio?
No tienes la menor idea de lo revuelto que anda todo.
No, es verdad. Tendrs que ponerme al corriente del negocio.
Primero tendrs que comprender que durante los ltimos seis meses pap no era el
mismo de antes. Estuvo cometiendo las tonteras ms grandes Vendiendo buenos
gneros, y adquiriendo materiales sin valor. Algunas veces arroj el dinero a manos
llenas. Se dira que slo por el placer de gastarlo.
En resumen dijo Lance, que para la familia ha sido un bien que encontrara
taxina en su t.
sa es una fea manera de exponer las cosas, pero hay que reconocer que ello nos
ha salvado de la bancarrota. Ahora tendremos que ser extremadamente prudentes algn
tiempo.
Lance movi la cabeza:
No estoy de acuerdo contigo. Las precauciones nunca conducen a nada. Hay que
correr algunos riesgos. Ir en busca de algo grande.
No estoy de acuerdo replic Percy , prudencia y economa. sa es nuestra
consigna.
Pero no la ma dijo Lance.
Recuerda que t eres el socio ms joven repuso Percival.
Est bien. Est bien, pero tengo derecho a opinar.
Percival pase de un lado a otro de la habitacin muy agitado.
No servir de nada. Yo te aprecio mucho
De veras? le ataj Lance, pero Percival pareci no haberle odo.
pero la verdad, no creo que nos llevemos bien estando juntos. Nuestros puntos
de vista son totalmente opuestos.
Eso puede ser una ventaja hizo observar Lance.
Lo nico sensato dijo Percival, es disolver la sociedad.
Quieres comprarme mi parte para que me marche es esa tu idea?
Querido hermano, es lo nico sensato que cabe hacer, puesto que nuestros
pareceres son tan distintos.
Si encuentras dificultad en pagar a Elaine su herencia, cmo te las vas a arreglar
para darme mi parte?
Bueno, no me refera a liquidarla en efectivo dijo Percival. Podramos er

repartirnos los gneros.


Quedndote t lo mejor y dndome a m lo peor y ms difcil de vender, supongo.
Eso parece ser lo que t prefieres dijo Percival.
Lance sonri de pronto.
En cierto modo tienes razn, Percy. Pero no puedo hacer enteramente mi gusto.
Tengo a Pat.
Los dos hombres dirigieron sus ojos hacia ella. Pat abri la boca volvindola a cerrar
sin decir nada. Fuera cual fuese el juego que Lance se traa entre manos, era mejor no
intervenir. Estaba segura de que su esposo persegua un fin especial, aunque ignoraba
cul era.
Ves enumerndolas, Percy dijo Lance, riendo. Las minas de diamantes rubes
inaccesibles, concesiones de explotacin de petrleo donde no lo hay. Crees que soy tan
tonto como parezco?
Claro que algunas de estas pertenencias son altamente especulativas, pero recuerda
que pueden llegar a tener un valor inmenso.
Ya has cambiado de tctica, verdad? dijo Lance, riendo. Vas a ofrecerme las
ltimas adquisiciones absurdas de pap, como la vieja mina del Mirlo y otras cosas por el
estilo. A propsito, te ha preguntado el inspector por esa mina del Mirlo?
Percival frunci el ceo.
S. No puedo imaginar qu es lo que quera saber. No pude decirle mucho. T y y o
ramos unos nios entonces Slo recuerdo vagamente que pap fue all y volvi diciendo
que ro vala nada.
Qu era una mina de oro?
Creo que s. Pap volvi bastante seguro de que all no haba oro. Y permteme que
te diga que no era un hombre capaz de equivocarse en eso.
Quin le meti en aquel asunto? Un hombre llamado Mackenzie, verdad?
S. Ese Mackenzie muri all.
Mackenzie muri all repiti Lance, pensativo. No hubo una escena terrible?
Creo recordar La seora Mackenzie, no era ella?, vino aqu. Gritando contra pap. Le
llen de maldiciones. Y le acus, si no recuerdo mal, de haber asesinado a su esposo.
No me acuerdo de nada dijo Percival en tono de reproche.
Pues y o s replic Lance. A pesar de que era bastante ms pequeo que t. Tal
vez por eso me choc ms. Me pareci una escena muy dramtica. Dnde estaba esa
mina del Mirlo? En el frica occidental, no es eso?
S, creo que s.
Debo repasar esos papeles cualquier rato dijo Lance, cuando vay a al
despacho.
Puedes estar bien seguro de que pap no se equivoc. Si l volvi diciendo que no
haba oro, es que no lo haba.
Es probable que en eso tengas razn le contest Lance. Pobre seora

Mackenzie! Me pregunto qu habr sido de ella y de esos dos pequeos que trajo consigo.
Es curioso ahora y a deben ser may ores.

Captulo XX

El inspector Neele se hallaba en la sala de visitas del sanatorio particular Los Pinos ,
sentado ante una anciana de cabellos grises. Helen Mackenzie tena sesenta y tres aos, a
pesar de que no los representaba. Sus ojos eran azules y de mirar ausente, y su barbilla
desdibujada y dbil. De vez en cuando frunca el labio superior. Sobre su regazo haba un
gran libro que no dejaba de mirar mientras el inspector Neele la interrogaba. Neele
conservaba en su mente los trminos de su entrevista con el doctor Crosbie, director del
establecimiento.
Es una paciente voluntaria le haba dicho el mdico. Sin certificado.
Entonces, no es peligrosa?
Oh, no! La may or parte del tiempo se halla tan cuerda como usted o como y o. Y
ahora est pasando una buena temporada, as que podr usted sostener una conversacin
normal con ella.
Y con este recuerdo, el inspector Neele comenz su interrogatorio.
Ha sido muy amable al recibirme, seora le dijo. Mi nombre es Neele. He
venido a verla a causa del seor Fortescue, que ha fallecido recientemente. Rex
Fortescue. Espero que recuerde ese nombre.
Los ojos de la seora Mackenzie seguan fijos en el libro, y contest:
No s de quin me est hablando.
Del seor Fortescue, seora. Rex Fortescue.
No replic ella. No. Desde luego que no.
El inspector Neele se qued algo desconcertado. Se preguntaba si era aquello lo que
el doctor Crosbie consideraba un estado normal.
Creo, seora Mackenzie, que usted le conoci hace muchos aos.
No, la verdad replic la anciana. Fue ay er.
Ya dijo el inspector, sin saber qu pensar. Creo que fue usted a visitarle hace
muchos aos, a su residencia de Villa del Tejo.
Una casa muy ostentosa coment la seora Mackenzie.
S, s, tiene razn. Tengo entendido que tuvo negocios con su esposo de usted acerca
de cierta mina de frica. La mina del Mirlo, creo que se llamaba.
Tengo que leer mi libro dijo la seora Mackenzie. No hay mucho tiempo y
tengo que leer mi libro.
S, seora, s; lo comprendo perfectamente. Hizo una pausa antes de continuar.
El seor Mackenzie y el seor Fortescue fueron juntos a frica para inspeccionar la
mina.
Esa mina era de mi esposo dijo la anciana. l la encontr y pidi la concesin.
Quera dinero para poder explotarla. Y fue a ver a Rex Fortescue. Si y o hubiera sido ms

inteligente, si hubiera sabido ms, no le hubiera dejado hacerlo.


No, y a comprendo. Y entonces fue cuando marcharon juntos a frica, y all
muri su esposo, vctima de la fiebre.
Tengo que leer mi libro repiti la seora Mackenzie.
Usted cree que el seor Fortescue estaf a su esposo, Seora Mackenzie?
Sin alzar los ojos del libro, la anciana dijo:
Qu estpido es usted!
S, s pero comprenda; ha pasado tanto tiempo que resulta bastante difcil hacer
averiguaciones acerca de una cosa que termin tantos aos atrs.
Quin dijo que ha terminado?
Yo. Usted no cree que hay a terminado?
Ningn asunto est terminado hasta que termina bien. Kipling lo dijo. Nadie lee a
Kipling hoy en da, pero fue un gran hombre.
Y usted cree que este asunto terminar bien uno de estos das?
Rex Fortescue ha muerto, no es cierto? Usted lo ha dicho.
Fue envenenado repuso Neele.
La seora Mackenzie echse a rer.
Qu tontera! dijo. Muri de la fiebre.
Estoy hablando de Rex Fortescue.
Y y o tambin. Alz de pronto la vista y sus ojos azules se encontraron con los del
inspector. Vamos continu, muri en su cama, no es cierto? Muri en su cama?
Muri en el Hospital de San Judas.
Nadie sabe dnde muri mi esposo dijo la seora Mackenzie. Nadie sabe
dnde muri ni dnde le enterraron Lo nico que se sabe es lo que dijo Rex Fortescue.
Y Rex Fortescue era un mentiroso!
Cree usted que pudo haber algn fraude?
Fraude, fraude Las gallinas ponen huevos, no?
Usted cree que Rex Fortescue fue responsable de la muerte de su esposo?
Esta maana tom un huevo para desay unar dijo la anciana. Y tambin muy
fresco. Es sorprendente, no le parece? Cuando uno piensa que han pasado cerca de
treinta aos!
Neele aspir el aire con fuerza. A aquel paso no iba a llegar a ninguna parte, pero
persever.
Alguien puso unos mirlos muertos sobre el escritorio de Rex Fortescue un mes o
dos antes de su muerte.
Eso es interesante muy, muy interesante.
Tiene alguna idea de quin pudo hacerlo, seora?
Las ideas no ay udan a nadie. Hay que actuar. Yo les eduqu para eso, sabe?, para
actuar.
Se refiere a sus hijos?

S. Donald y Rudy. Tenan nueve y siete aos cuando se quedaron hurfanos. Yo se


lo dije. Se lo he estado diciendo cada da. Se lo hice jurar cada noche.
El inspector Neele inclinse hacia delante.
Qu es lo que les hizo jurar?
Que le mataran, naturalmente.
Ya.
Y acto seguido el inspector pregunt, como si fuera lo ms lgico del mundo:
Y lo hicieron?
Donald fue a Dunkerque. No regres. Me enviaron un telegrama diciendo que
haba muerto. Sentimos comunicarle que fue muerto en plena accin . Accin, y a ve
usted, en una accin equivocada.
Lo siento, seora. Y qu fue de su hija?
No tengo ninguna hija repuso la seora Mackenzie.
Acaba de hablarme de ella ahora mismo dijo Neele. Su hija, Rudy.
Rudy. S, Rudy inclinse hacia delante. Usted sabe lo que le he hecho a Rudy ?
No, seora. Qu le ha hecho?
Mire aqu en el libro musit de pronto.
Entonces vio que lo que tena en su regazo era una Biblia. Era muy antigua y al
abrirla por la primera pgina, Neele vio varios nombres escritos en ella. Era a todas luces
una Biblia familiar, en la que se haba seguido la antigua costumbre de inscribir a cada
recin nacido. La seora Mackenzie seal con el ndice los dos ltimos nombres:
Donald Mackenzie con la fecha de su nacimiento, y Rudy Mackenzie con la del
suy o. Mas sobre este nombre haban trazado una gruesa lnea.
Lo ve? dijo la anciana. La borr del libro. La borre para siempre! El ngel
del Registro no podr encontrar aqu su nombre.
Borr su nombre del libro? Por qu, seora?
La seora Mackenzie le mir de hito en hito.
Usted sabe por qu.
Pero si no lo s! De veras que no lo s.
No tena fe. Usted sabe que perdi la fe.
Dnde est su hija ahora, seora?
Ya se lo he dicho. No tengo hija. Ya no existe Rudy Mackenzie.
Quiere decir que ha muerto?
Muerto? La mujer echse a rer. Sera mucho mejor para ella haber muerto.
Mucho mejor. Mucho, muchsimo mejor. Suspir removindose inquieta en su silla.
Luego, recobrando sus modales corteses, agreg: Lo siento mucho, pero me temo no
poder seguir hablando con usted. Se est acortando el tiempo y debo leer mi libro.
La seora Mackenzie y a no contest a las preguntas de Neele. Limitse a hacer un
ligero gesto de desagrado y continu ley endo su Biblia resiguiendo cada lnea con el dedo
ndice.

El inspector Neele dej a la seora Mackenzie y volvi a entrevistarse con el director.


Vienen a verla algunos parientes? quiso saber. Una hija, por ejemplo?
Creo que en tiempos de mi antecesor vino a verla una hija suy a, pero su visita la
agit tanto que le aconsejamos que no volviera. Desde entonces siempre hemos tratado
con sus abogados.
Y no tiene idea de dnde puede encontrarse ahora Rudy Mackenzie?
No. El director movi la cabeza.
No sabe si se ha casado, tal vez?
No s nada, todo lo que puedo hacer es darle la direccin de los abogados que se
entienden con nosotros.
El inspector Neele y a haba tratado con ellos. Y no fueron capaces, o por lo menos
eso dijeron, de informarle. Les haba sido confiada una cantidad por la seora
Mackenzie, que ellos administraban. Estos arreglos fueron hechos aos atrs y desde
entonces no volvieron a ver a la seora Mackenzie.
El inspector procur obtener la descripcin de Rudy Mackenzie, pero los resultados no
fueron muy alentadores, Iba tal nmero de personas a visitar a los pacientes que al cabo
les era imposible recordar a una sin confundirla con otra. La matrona, que llevaba varios
aos en el sanatorio, crea recordar que la seorita Mackenzie era menuda y morena. La
nica enfermera que estuvo all por aquel tiempo deca en cambio que era rubia y muy
corpulenta.
De modo que ah tiene deca Neele al informar al subcomisario. Esto es una
locura y todo concuerda. Debe significar algo.
El subcomisario asinti, pensativo.
Los mirlos del pastel ligan con la mina del Mirlo; centeno en el bolsillo del muerto,
pan y miel con el t de Adela Fortescue. Claro que eso no es concluy ente. Al fin y al
cabo, cualquiera puede tomar pan y miel con el t. El tercer crimen, esa chica
estrangulada y con una pinza prendida en la nariz. S, una locura, pero desde luego no
hay que pasarla por alto.
Aguarde un minuto, seor dijo el inspector Neele.
Qu ocurre?
Neele tena el entrecejo fruncido.
Sabe? Lo que acaba de decir no suena bien. Hay un error. Movi la cabeza,
suspirando. No. No doy con ello.

Captulo XXI
1

Lance y Pat paseaban por los bien cuidados jardines que rodeaban Villa del Tejo.
Espero que no te molestars, Lance musit Pat, si te digo que ste es el jardn
ms horrible que he visto.
No me enfado replic Lance. Lo es? La verdad es que no lo s. Creo que hay
tres jardineros trabajando continuamente.
Tal vez sea se el error dijo Pat. No se ha reparado en gastos, pero carece de
gusto personal. Los rododendros apropiados que se abonan a su debido tiempo
Bien; qu plantaras t en un jardn ingls, Pat, si lo tuvieras?
En mi jardn pondra malvas, espuela de caballero, y campanillas, ningn parterre
ni esos horribles tejos.
Y dirigi una mirada de disgusto a los oscuros setos.
Asociacin de ideas dijo Lance.
Hay algo espeluznante en un asesino dijo la joven. Quiero decir que debe
tener una mentalidad en la que slo cabe la venganza.
Es esa tu opinin? Es curioso! Yo le imagino prctico y con mucha sangre fra.
Supongo que tambin puede ser as. Y resumi con un estremecimiento: De
todas maneras, cometer tres crmenes Tiene que estar loco.
S repuso Lance en voz baja. Eso me temo. Y alzando la voz exclam:
Por amor de Dios, Pat, vete lejos de aqu. Regresa a Londres. Vete a Devonshire o a los
Lagos A Stratfordon Avon o a contemplar los Norfolk Broads. La Polica no pondr
inconveniente t no tienes nada que ver en todo esto. T estabas en Pars cuando
asesinaron al viejo y en Londres cuando murieron las otras dos. Te digo que me
preocupa verte aqu.
Pat hizo una pausa antes de preguntar con voz queda:
T sabes quin es, verdad?
No, no lo s.
Pero te parece que lo sabes Por eso temes por m Me gustara que me lo
dijeses.
No puedo decrtelo. No s nada. Pero quisiera verte lejos de aqu.
No voy a marcharme, querido. Me quedo sea para bien o para mal. se es mi
deber. Y agreg con un sbito estremecimiento: Solo que conmigo siempre sucede
lo peor.

Qu quieres, decir, Pat?


Que traigo mala suerte. Eso es lo que quiero decir. Traigo mala suerte a todos los
que tienen contacto conmigo.
Mi querida y adorable tontuela. A m no me has trado mala suerte. Fjate, despus
que me cas contigo el viejo me pidi que volviera a casa e hiciramos las paces.
S, y qu sucedi al llegar a tu casa? Ya te lo he dicho, traigo la negra.
Escucha, cario, no tienes razn. Eso es simple y pura supersticin.
No puedo evitarlo. Algunas personas traen mala suerte. Yo soy una de ellas.
Lance rode sus hombros con su brazo y la sacudi violentamente.
T eres mi Pat y el estar casado contigo es la may or suerte del mundo. De modo
que mtete esto en tu estpida cabecita. Luego calmndose, dijo con voz ms grave:
Pero, en serio, Pat; ten cuidado. Si hay algn perturbado que anda suelto por aqu, no
quiero que seas t quien pare la bala o beba el brebaje.
O beba el brebaje, como dices t.
Cuando y o no est, no te separes de esa anciana. Cmo se llama? Marple. Por
qu crees que ta Effie la ha invitado a quedarse aqu?
Slo Dios sabe por qu hace las cosas ta Effie. Lance, cunto tiempo vamos a
quedarnos aqu?
Lance alz los hombros.
Es difcil precisarlo.
No creo dijo Pat que hay amos sido sinceramente bien venidos. Supongo que
ahora la casa pertenece a tu hermano. Y l no quiere que nos quedemos. No es as?
Lance echse a rer.
El no, pero de todos modos nos soportar de momento.
Y despus? Qu es lo que vamos a hacer, Lance? Regresaremos a frica o qu?
Es eso lo que te gustara, Pat?
Ella movi la cabeza afirmativamente.
Pues es una suerte repuso Lance, porque a m tambin. No me gusta mucho
este pas.
El rostro de Pat se ilumin.
Qu bien! Por lo que dijiste el otro da, tuve miedo de que pensaras quedarte.
Un brillo malfico apareci en los ojos de Lance.
Tendrs que guardar en secreto nuestros planes, Pat le dijo. Tengo intencin de
retorcerle un poquito el rabo a mi hermano Percival.
Oh, Lance, ten cuidado!
Lo tendr, cario; pero no veo por qu el viejo Percy tiene que salirse siempre con
la suy a.

La seorita Marple, sentada en la gran sala, escuchaba atentamente a la esposa de


Percival Fortescue, con la cabeza ligeramente ladeada, como una graciosa cacata. La
seorita Marple desentonaba en aquella estancia. Su figura ligera desapareca entre el
brocado del sof y los numerosos almohadones que la rodeaban. La anciana se sentaba
muy erguida, pues de nia la ensearon a usar un corselete para sujetar la espalda y
evitar que se encorvara. En un gran butacn junto a ella, y vestida de negro, hallbase la
esposa de Percival, charlando volublemente.
Exacto pens la seorita Marple. Igual que la pobre seora Emmett, la esposa
del banquero.
Recordaba cierta ocasin en que la seora Emmett fue a visitarla para hablarle de
una tmbola y una vez arreglado aquel asunto comenz a charlar y charlar. La seora
Emmett ocupaba una posicin difcil en Saint Mary Mead No perteneca a la vieja
guardia de seoras de medios reducidos que vivan en lindas casitas alrededor de la
iglesia, y que conocan ntimamente todas las ramificaciones de las familias del condado,
incluso las que no eran de all. El seor Emmett, el director del Banco, se haba casado
por encima de l y el resultado fue que su esposa se vio muy sola, puesto que, claro, no
poda alternar con las esposas de los comerciantes. El snobismo alz su orgullosa cabeza
condenando a la seora Emmett a un aislamiento permanente.
La necesidad de hablar fue hacindose cada da may or para ella y en aquella
ocasin rompi los diques de contencin y fue la seorita Marple quien recibi aquel
torrente. Aquel da sintise compadecida de la seora Emmett y ahora compadeca a la
esposa de Percival Fortescue.
La esposa de Percival haba tenido muchas penas que soportar y su alivio al poder
descargarlas en una persona casi desconocida era enorme.
Claro que no me gusta quejarme deca la seora de Percival. No soy de esa
clase de personas. Lo que siempre he dicho es que hay que saber soportar las cosas. Lo
que no tiene remedio debe aguantarse , y estoy segura de no haber dicho nunca una
palabra a nadie. La verdad es que resulta difcil saber a quin iba a poder decrselo. En
ciertos aspectos una se siente muy sola aqu muy sola. Claro que nos resulta muy
conveniente, y representa un gran ahorro el tener nuestras habitaciones en esta casa,
pero desde luego no es como vivir en casa propia. Estoy segura de que usted opina lo
mismo.
La seorita Marple asinti.
Por suerte, nuestra nueva casa est casi dispuesta para que nos traslademos. Slo es
cuestin de echar a los pintores y decoradores. Son tan lentos! Claro que mi esposo est

muy satisfecho viviendo aqu, pero para un hombre es distinto. Es lo que siempre he
dicho para un hombre es distinto. No le parece?
La seorita Marple dijo que estaba de acuerdo. Lo poda decir sin el menor escrpulo
de conciencia, porque sa era su autntica opinin. Los caballeros, segn la seorita
Marple, pertenecan a una categora completamente distinta a la de su propio sexo.
Necesitaban dos huevos con jamn para desay unar, tres comidas substanciosas al da y
que no les contradijeran nunca antes de cenar.
La esposa de Percival continuaba:
Mi esposo, sabe usted, se pasa el da en la ciudad. Cuando vuelve a casa est
cansado y slo quiere sentarse a leer. Y y o, en cambio, me paso todo el da sola y sin
nadie con quien hablar. Me encuentro cmoda y la comida es excelente, pero lo
verdaderamente necesario es tener un crculo social. La gente de estos alrededores no es
de mi clase. La may ora son lo que y o llamo una pandilla de jugadores de bridge, pero
no de un bridge agradable. A m me gusta el bridge tanto como a cualquiera, pero esa
gente es muy rica. Juegan grandes cantidades y beben muchsimo. En resumen, la clase
de vida que y o llamo sociedad parsita . Luego hay un grupito de bueno, slo puede
llamrseles viejas solteronas, a quienes le encanta plantar flores en tiestecitos con una
pala y cuidar del jardn.
La seorita Marple sintise algo molesta, puesto que era una gran aficionada a la
jardinera.
No quiero decir nada contra la difunta resumi la esposa de Percival, pero no
cabe la menor duda de que el seor Fortescue quiero decir, mi padre poltico, cometi
una tontera al casarse por segunda vez. Mi bueno no puedo llamarla, mi madrastra,
tena mi misma edad. La verdad es que estaba loca por los hombres. Completamente
loca. Y cmo gastaba el dinero! Mi suegro estaba loco por ella. No le importaba pagar
cuantas cuentas le presentaran. Eso irritaba mucho a Percy muchsimo. Percy es
siempre muy cuidadoso en los asuntos de dinero. Odia el despilfarro, Y luego, con lo raro
y malhumorado que se volvi el seor Fortescue, con esos arranques de furor que le
daban, y gastando el dinero a manos llenas. Bueno no fue muy agradable.
La seorita Marple se atrevi a hacer un comentario.
Eso debi de preocupar a su esposo.
Oh, si, y a lo creo! Durante este ltimo ao. Percy estuvo preocupadsimo. Y
cambi mucho. Sus modales eran distintos, incluso conmigo. Algunas veces le hablaba y
no me responda. La seora Fortescue suspir antes de continuar. Luego, Elaine, y a
sabe, mi cuada, es tan extraa. Siempre fuera de casa No es precisamente que sea
esquiva, pero no es simptica, sabe? Nunca quiso acompaarme a Londres de compras,
o al cine, ni nada de eso. Ni siquiera le interesan los vestidos. La esposa de Percival
volvi a suspirar y murmur: Pero, claro, no es que y o me queje Debe parecerle
raro que le hable de este modo siendo relativamente una extraa, pero la verdad, con
esta tensin y sobresaltos y o creo que lo peor son los sobresaltos me siento tan

nerviosa que, la verdad bueno tena que hablar con alguien. Y usted me recuerda tanto
a una persona muy querida, la seorita Trefusis James Se fractur el fmur cuando
tena setenta y cinco aos. Cost mucho que se curara, y como y o fui su enfermera nos
hicimos grandes amigas. Me regal una capa de zorro cuando me march y y o creo que
fue muy amable.
S lo que siente usted dijo la seorita Marple.
Y era cierto. Resultaba evidente que su esposo le dedicaba muy poca atencin, y la
pobre mujer haba procurado no hacer amistades entre el vecindario. El ir a Londres, de
compras, y al cine, y el vivir en una casa lujosa no la compensaban de la falta de afecto
entre ella y la familia de su esposo.
Espero que no me juzgue mal por decirlo dijo la seorita Marple con amable voz
. Pero, la verdad, creo que el finado seor Fortescue no debi ser un hombre muy
agradable.
No lo era afirm Jennifer. Con toda franqueza, y entre usted y y o, era
detestable. No me extraa la verdad que le quitaran de en medio.
No tiene usted idea de quin? comenz a decir la seorita Marple, pero se
detuvo. Oh, Dios mo!, tal vez no debiera preguntrselo no tiene siquiera una ligera
idea de quien quien bueno, quin imagina que pudo haber sido?
Oh!, y o creo que fue ese hombre horrible Crump. Nunca me ha gustado nada.
Tiene unos modales! No es que sea descorts, pero resulta grosero. Mejor dicho,
impertinente.
Sin embargo, tendra que haber un motivo, supongo.
La verdad, no creo que esa clase de personas necesiten grandes motivos. Yo dira
que el seor Fortescue le pillara en algo. Pero lo que verdaderamente pienso es que est
algo perturbado, sabe? Como aquel lacay o, o may ordomo, que fue por la casa
disparando contra todo el mundo. Claro que para ser sincera con usted, primero sospech
de Adela, pero ahora, claro, no podemos sospechar de ella, puesto que tambin ha sido
envenenada. Pudo haber acusado a Crump, y ste perder la cabeza y poner alguna cosa
en los bocadillos. Glady s le vera y por eso la mat tambin creo que es muy peligroso
tenerlo en casa. Oh, Dios mo!, ojal pudiera marcharme, pero me imagino que estos
horribles policas no me dejaran. Inclinndose hacia delante puso una de sus manos
gordezuelas sobre el brazo de la seorita Marple. Algunas veces siento que debo
marcharme que si esto no termina pronto y o y o me escapar.
Echse hacia atrs, estudiando el rostro de la seorita Marple.
Pero tal vez no fuese prudente
No no creo que lo fuese la polica no tardara en encontrarla.
Podran? De veras? Usted cree que son lo bastante listos para eso?
Es absurdo despreciar a la polica. El inspector Neele me parece un hombre muy
inteligente.

Oh! A m me pareci bastante estpido.


La seorita Marple mene la cabeza.
No puedo dejar de pensar Jennifer Fortescue vacilaba que es peligroso
permanecer aqu.
Peligroso para usted, quiere decir?
Pues bueno sss
Por algo que usted sabe?
La seora Fortescue pareci tomar aliento.
Oh, no! Claro que no s nada. Qu iba y o a saber? Es slo que estoy
nerviosa. Ese Crump!
Pero segn opinin de la seorita Marple, no era en Crump en quien pensaba
mientras se retorca las manos. Por alguna oculta razn, Jennifer se hallaba
verdaderamente asustada.

Captulo XXII

Estaba oscureciendo. La seorita Marple se haba acercado a la ventana de la biblioteca


con su labor de punto. Mirando a travs de los cristales vio a Pat Fortescue paseando de
un lado a otro de la terraza exterior. La seorita Marple abri la ventana para gritarle:
Entre, querida. Entre. Hace mucho fro y humedad para estar ah fuera sin abrigo.
Pat obedeci. Cerr la puerta tras ella y luego fue a encender las luces.
S le dijo, hace una tarde desapacible. Tom asiento en el sof junto a la
seora Marple. Qu est usted haciendo?
Oh, slo una maanita, querida! Para un beb sabe? Siempre he dicho que las
madres jvenes nunca tienen bastantes chaquetitas para sus pequeos. sta es la segunda
talla. Siempre las hago a esta medida. Los bebs pasan tan de prisa la primera talla
Pat estir sus largas piernas ante el fuego.
Hoy se est bien aqu dijo. Con la chimenea encendida, las luces y usted
tejiendo prendas de nio todo resulta cmodo y hogareo como debiera ser
Inglaterra.
Inglaterra es as repuso la seorita Marple. No hay muchas Villa del Tejo,
querida.
Mejor que as sea continu Pat, pero no creo que sta hay a sido nunca una
casa feliz; ni que nadie fuese dichoso en ella a pesar de todo el dinero que gastan y las
cosas que tienen.
No convino la seorita Marple. Yo no dira que hay a sido un hogar feliz.
Supongo que Adela pudo serlo dijo la muchacha. Claro que no la he conocido,
de modo que no puedo saberlo, pero Jennifer es bastante desgraciada y Elaine se ha
estado destrozando el corazn por un hombre, cuando en lo ms profundo de su alma,
sabe que no la quiere. Oh, cmo deseo salir de aqu!
Mir a la seorita Marple y sonri.
No sabe? le dijo. Lanc me ha dicho que me pegue a usted como una lapa.
Le parece que as estar ms segura.
Su esposo no es tonto replic la anciana.
No. Lance no es tonto. Por lo menos en algunos aspectos. Pero ojal me hubiera
dicho exactamente lo que teme. En esta casa debe haber algn loco, y la locura siempre
asusta, porque no se sabe nunca lo que puede maquinar la mente de un perturbado ni lo
que puede hacer.
Mi pobre pequea dijo la seorita Marple.
Oh!, la verdad, y o estoy muy bien. Ya deba estar acostumbrada.
Ha tenido muy mala suerte. No es cierto, querida? dijo la solterona con
suavidad.

Oh!, tambin he tenido buenas temporadas. Tuve una infancia feliz en Irlanda,
montando a caballo, cazando, y una casa enorme, muy ventilada y con muchsimo sol.
Cuando se ha tenido una niez dichosa, nadie puede quitrnoslo, no le parece? Fue
despus cuando conoc que las cosas fueron saliendo siempre mal. Supongo, que al
principio tuvo la culpa la guerra.
Su esposo era aviador, verdad?
S. Slo llevbamos un mes de casados cuando mataron a Don. Mir fijamente
al fuego. Al principio dese haber muerto tambin. Me pareci injusto y cruel. Y sin
embargo al final casi comenc a comprender que haba sido mejor. Don era
maravilloso como militar. Valiente, arrojado y alegre. Posea todas las cualidades
necesarias para la guerra. Pero no creo que hubiera sido feliz en tiempos de paz. Tena
una especie de Oh! Cmo dira y o? arrogancia rebelda insubordinacin No
se hubiera amoldado a un trabajo fijo. Hubiera luchado contra todo Era bueno,
antisociable, en cierto modo. No, no hubiera sido feliz.
Es usted muy inteligente, querida. La seorita Marple continu tejiendo mientras
contaba por lo bajo: Tres derecho, dos revs, deslizar uno, coger dos juntos y en voz
alta continu: Y su segundo esposo?
Freddy ? Freddy se suicid.
Oh, Dios mo! Que triste qu desgracia
ramos muy felices dijo Pat. Al cabo de dos aos de matrimonio empec a
darme cuenta de que Freddy no iba siempre bueno, por el camino honrado. Empec a
descubrir lo que estaba ocurriendo. Pero entre nosotros, aquello pareca no tener
importancia. Porque Freddy me amaba y y o le quera. Intent no pensar en lo que
estaba ocurriendo. Supongo que eso fue una cobarda por mi parte, pero y o no iba a
cambiarle. No es posible cambiar a una persona.
No dijo la seorita Marple, no se puede hacer cambiar a las personas.
Yo le haba aceptado tal como era, y le amaba, y me di cuenta de que slo me
restaba hacerme fuerte. Luego las cosas fueron mal y no supo hacerles frente por
eso se mat. Despus de su muerte fui a Keny a con unos amigos que tengo all. No pude
soportar el quedarme en Inglaterra encontrndome con todos los antiguos conocidos que
saban todo lo ocurrido. Y all conoc a Lance. Su rostro se dulcific, pero continuaba
mirando las llamas de modo que la seorita Marple pudo observarla. De pronto,
Volviendo la cabeza, dijo: Dgame, seorita Marple, qu es lo que piensa realmente
de Percival?
Pues lo he visto muy poco. Slo a la hora del desay uno. Eso es todo. No creo que le
agrade mucho mi presencia.
Pat echse a rer de pronto.
Es mezquino, sabe? Terriblemente tacao por lo que respecta al dinero. Lance
dice que siempre lo ha sido. Jennifer tambin se lamenta de eso. Le pasa las cuentas a la
seorita Dove. Quejndose de todo. Pero la seorita Dove se las arregla para salirse con

la suy a. Es una mujer extraordinaria. No le parece?


S, desde luego. Me recuerda a una seora de mi pueblo, que se llama Latimer. Era
la directora de la Sociedad Femenina y la Gua de las Jvenes, y desde luego, de casi
todo lo de all. No fue hasta el cabo de cinco aos que descubrimos que oh!, pero no
debo murmurar. No hay nada ms molesto que la gente le hable a uno de personas y
lugares que no conoce ni ha visto nunca. Debe perdonarme, querida.
Saint Mary Mead es un pueblo bonito?
Pues no s a lo que usted llamar un pueblo bonito, querida. Es bastante bonito.
Hay algunas personas muy simpticas y tambin otras muy desagradables. Ocurren
cosas muy curiosas, como en cualquier otro sitio. La naturaleza humana es la misma en
todas partes, no cree?
Usted sube bastante a menudo a ver a la seorita Ramsbatton, no es cierto? dijo
Pat. La verdad es que me da miedo.
Miedo? Por qu?
Porque creo que est loca. Usted cree que podra estar realmente loca?
Loca? En qu sentido?
Oh!, usted sabe muy bien lo que quiero decir, seorita Marple. Siempre sentada
en su habitacin sin salir para nada y meditando sobre el pecado. Bueno puede que al
fin se hay a convencido de que su misin en esta vida es administrar justicia.
Es sa la opinin de su esposo?
No s lo que Lance pensar. No me lo ha dicho. Pero estoy completamente segura
de una cosa de que cree que hay alguien perturbado, y ese alguien pertenece a la
familia. Pues bien, y o dira que Percival est bien cuerdo. Jennifer slo es una tonta
bastante trgica algo nerviosa, pero nada ms; Elaine, una de esas muchachas
extraas, tempestuosas y violentas. Est locamente enamorada de ese hombre y no
admite nunca que se casa con ella por su dinero.
Usted cree que la quiere slo por su dinero?
S. Usted no?
Es casi seguro replic la seorita Marple. Como el joven Ellis, que se cas con
Marin Bates, la hija de un ferretero muy rico. Ella era muy fea y estaba loca por l. No
obstante, se llevaron muy bien. Los hombres como el joven Ellis y este Gerald Wright,
slo resultan desagradables cuando se casan por amor y con una muchacha pobre. Les
contrara tanto lo que han hecho, que se lo cargan a la pobre chica. Pero si se casan con
una rica, continan respetndola.
No veo que pueda ser alguien de fuera continu Pat frunciendo el ceo. Y por
eso por eso hay esta atmsfera aqu dentro. Todos se observan mutuamente. No
tardar en suceder algo
No habr ms muertes dijo la seorita Marple. Por lo menos no lo creo.
No puede usted tener plena seguridad de ello.
Pues a decir verdad estoy bastante segura. El criminal y a ha cumplido su

propsito.
l?
O ella. Se dice l, porque resulta ms sencillo.
Usted dice que el criminal cumpli su propsito. Qu propsito?
La seorita Marple mene la cabeza Todava no estaba muy segura.

Captulo XXIII
1

Una vez ms, la seorita Somers acababa de hacer el t en la sala de las mecangrafas
y, como de costumbre, el agua an no herva cuando ech el t. La historia se repite. La
seorita Griffith, al tomar su taza, pens para s:
La verdad, debo hablar con el seor Percival acerca de Somers. Creo que ser lo
mejor. Pero con lo que acaba de ocurrir, es preferible no molestarle con detalles de la
oficina.
Y como tantas otras veces, dijo con acritud:
Tampoco hoy herva el agua, Somers y la aludida, ponindose como la grana,
replic con su frase de ritual:
Oh, Dios mo! Estaba segura de que esta vez herva.
Los siguientes comentarios sobre este mismo tema fueron interrumpidos por la
entrada de Lance Fortescue. Mir a su alrededor algo indeciso, y la seorita Griffith se
puso en pie de un salto, adelantndose a recibirle.
Seorito Lance! exclam.
l gir en redondo y su rostro se ilumin con una sonrisa.
Hola! Vay a, si es la seorita Griffith.
La seorita Griffith estaba encantada. Al cabo de once aos todava recordaba su
nombre. Le dijo aturdida:
No cre que me recordara.
Y Lance repuso con facilidad y poniendo en juego todo su atractivo:
Pues claro que me acuerdo.
Un murmullo de excitacin fue recorriendo la sala de las mecangrafas, y los apuros
de la seorita Somers y el t fueron relegados al olvido. La seorita Bell le contemplaba
ansiosamente por encima de su mquina de escribir, y la seorita Chase sac su polvera
para empolvarse la nariz. Lance Fortescue mir a su alrededor.
De modo que aqu contina todo igual dijo.
No ha habido muchos cambios, seor Lance. Qu buen aspecto tiene usted y qu
moreno est! Supongo que debe haber tenido una vida muy interesante por el extranjero.
Puede llamarse as replic Lance, pero es posible que ahora busque una vida
interesante pero en Londres.
Va a volver a la oficina?
Tal vez s.

Oh, es magnifico!
Voy a estar muy torpe dijo Lance. Tendr que ponerme al corriente de todo,
seorita Griffith.
La seorita Griffith ri satisfecha.
Ser muy agradable volver a tenerlo aqu, seorito Lance. Muy agradable.
Es usted muy amable dijo, muy amable.
Nosotras nunca pensamos ninguna pens La seorita Griffith interrumpise
muy sonrojada.
Lance le dio unas palmaditas en la mano.
Ustedes no crey eron que el Len fuera tan fiero como lo pintaban. Bueno tal vez
no lo fuera. Pero sa es una vieja historia. Para qu recordarlo? El futuro es lo que
importa. Y agreg: Est aqu mi hermano?
Creo que est en el despacho principal.
Lance asinti con un gesto y pas adelante. En la antesala del santuario, una mujer de
rostro duro y entrada en aos sali de detrs de un escritorio y dijo en tono altanero:
Su nombre, por favor?
Lance la mir extraado.
Es usted, la seorita Grosvenor? pregunt.
A l se la describieron como una rubia despampanante. Y eso le pareci en las
fotografas de los peridicos que ilustraban las informaciones sobre el caso Rex
Fortescue. Aquella mujer no poda ser la seorita Grosvenor.
La seorita Grosvenor se march la semana pasada. Yo soy la seora Hardcastle.
La secretaria particular del seor Percival Fortescue.
Es muy propio del viejo Percy pens Lance. Librarse de una rubia estupenda
y tomar este esperpento. Por qu? Porque es ms seguro, o porque resulta ms
barato? . Y en voz alta anunci: Soy Lancelot Fortescue. Usted todava no me
conoce.
Oh, cunto lo siento, seorito Lancelot! se disculp la secretaria. Creo que
sta es la primera vez que viene usted a la oficina.
La primera, pero no la ltima replic Lance con una sonrisa.
Y atravesando la antesala abri la puerta de lo que haba sido el despacho particular
de su padre. Pero no era Percy quien se sentaba tras la mesa de escritorio sino el
inspector Neele, que alzando los ojos de unos papeles que estaba examinando, le dedic
una inclinacin de cabeza.
Buenos das, seor Fortescue, supongo que habr venido a hacerse cargo de sus
obligaciones.
De modo que y a se ha enterado que he resuelto trabajar en la firma?
Me lo dijo su hermano.
De veras? Con entusiasmo?
El inspector Neele consigui disimular una sonrisa.

Su entusiasmo no era muy evidente dijo muy serio.


Pobre Percy coment Neele.
De verdad piensa convertirse en hombre de negocios?
No lo cree probable?
No me parece propio para su carcter, seor Fortescue.
Por qu no? Soy hijo de mi padre.
Y de su madre.
Y eso qu tiene que ver, inspector? Mi madre era una romntica. Su lectura
preferida eran los Idilios del Rey, como es posible que hay a deducido usted por nuestros
nombres de pila. Era una invlida y siempre vivi fuera de la realidad. Yo no soy as.
Carezco de sentimentalismo, y soy un realista de pies a cabeza.
Las personas no son nunca como se imaginan le hizo observar el inspector
Neele.
No, supongo que tiene razn dijo Lance.
Y sentndose en una butaca estir sus largas piernas, y sonriendo dijo
inesperadamente:
Usted es ms listo que mi hermano, inspector.
En qu sentido, seor Fortescue?
Ya he conseguido poner nervioso a Percy. Cree que estoy dispuesto a convertirme
en un hombre de ciudad, y que voy a meter los dedos en el pastel. Piensa que voy a
lanzarme a derrochar el dinero de la sociedad y a tratar de embarcarle en empresas
descabelladas. Casi valdra la pena de hacerlo, por lo divertido que iba a resultar! Casi,
pero no del todo. Yo no puedo soportar la vida de oficina, inspector. Me gusta el aire libre
y la posibilidad de aventuras. Me ahogara en un lugar como este. Y agreg a toda
prisa: Esto se lo digo en confianza. No se lo diga a Percy, por favor.
No creo que hay a ocasin, seor Fortescue.
Deseo divertirme un poquito a costa de Percy dijo Lance. Quiero hacerle
sudar un poquitn. Que trague un poco de lo que tuve que tragar y o.
sa es una frase bastante curiosa, seor Fortescue dijo Neele. De lo que usted
tuvo que tragar por qu?
Lance encogise de hombros.
Oh!, es una vieja historia. No vale la pena de recordarla.
Tengo entendido que hubo un pequeo asunto con cierto cheque Se refera usted
a eso?
Cuntas cosas sabe, inspector!
Creo que no acudi a la polica dijo Neele. Su padre no hubiera hecho una
cosa as.
No, Se limit a echarme.
El inspector Neele le miraba inquisitivamente, pero no era en Lance Fortescue en
quien pensaba, sino en Percival. En el honrado, trabajador y parsimonioso Percival. Todo

lo que apareca en aquel caso iba siempre a desembocar en el enigma de Percival


Fortescue; un hombre al que todos conocan por su aspecto exterior, pero cuy a verdadera
personalidad era muy difcil de adivinar. Podra decirse al observarle que era un carcter
insignificante e inexpresivo, un hombre acostumbrado a obedecer en todo a su padre.
Percy el Atildado, como dijera el subcomisario en cierta ocasin. Ahora, Neele estaba
procurando conseguir conocerle ms a fondo a travs de Lance. Y murmur para
intentarlo:
Su hermano parece haber estado siempre muy bueno, cmo dira y o? muy
sujeto a su padre.
Quiere decir? Lance pareca meditar aquel punto. Quiere decir? S, sa
deba ser la impresin que daba. Pero no estoy seguro de que fuera as en realidad. Es
asombroso observar, mirando hacia atrs, el modo con que Percy se ha salido siempre
con la suy a, sin causar nunca esa impresin.
S, pens Neele. Revolvi entre los papeles que tena delante y cogiendo una carta se
la tendi a Lance.
sta es la carta que usted escribi en agosto pasado, verdad, seor Fortescue?
Lance la mir antes de devolvrsela.
S. La escrib despus que regres a Keny a el verano pasado. La guard pap?
Dnde estaba aqu en la oficina?
No, seor Fortescue. En Villa del Tejo, entre los papeles de su padre.
El inspector la estuvo observando calculadoramente mientras la depositaba sobre el
escritorio. Era una misiva breve:
Querido pap:
He hablado de todo con Pat, y acepto tu proposicin. Tardar algn tiempo en
arreglar las cosas aqu, digamos hasta finales de octubre o primeros de
noviembre. Ya te avisar cuando sepa la fecha exacta. Espero que nos llevemos
mejor que antes. De todas formas har lo que pueda. No puedo decirte ms.
Cudate mucho. Tuyo,
Lance.
A dnde dirigi esta carta, seor Fortescue? A la oficina o a la Villa del Tejo?
Lance frunci el ceo en su esfuerzo por concentrarse.
Es difcil de precisar. No lo recuerdo. Comprndalo, hace casi tres meses. Creo que
a la oficina. S, estoy casi seguro. Aqu, a su despacho. Hizo una pausa antes de
preguntar con franca curiosidad: Por qu?
Me gustara saber dijo el inspector Neele. Su padre no la archiv aqu con
sus papeles, sino que la llev consigo a Villa de Tejo, y y o la encontr en su escritorio.

Quisiera saber por qu lo hara


Lance ri.
Supongo que para que no la viera Percival.
S repuso Neele, eso parece. Entonces, su hermano poda andar en sus
papeles cuando quera?
Pues Lance vacilaba, con el ceo fruncido, exactamente no. Quiero decir que
pudo haberlos mirado en cualquier momento, pero era de suponer que
El inspector Neele le ay ud a terminar la frase:
era de suponer que no lo hara. Lance sonri ampliamente.
Exacto. Con franqueza, se hubiera considerado una indiscrecin. Pero me imagino
que Percy siempre habr metido las narices en todas partes.
El inspector Neele asinti. Tambin l le consideraba capaz de una cosa as. Y esta
opinin fue a unirse a lo que el inspector iba conociendo de su carcter.
Y hablando del diablo murmur Lance al abrirse la puerta en aquel momento
dando paso a Percival Fortescue. Y el inspector, que estaba a punto de decir algo, se
contuvo frunciendo el ceo.
Hola salud Percival. T aqu? No me habas dicho que pensabas venir hoy.
Me he sentido invadido por la fiebre del trabajo dijo Lance, de modo que
estoy dispuesto a mostrarme til en lo que sea. Qu es lo que quieres que haga?
Nada, de momento dijo Percival. Nada, en absoluto. Tendremos que llegar a
una especie de acuerdo para ver de qu aspecto del negocio vas a ocuparte. Tendremos
que prepararte un despacho.
Lance le pregunt sonriente:
A propsito, por qu has despedido a la hermosa Grosvenor y la has reemplazado
por esa cara de caballo que est ah fuera?
La verdad. Lance protest Percival.
Definitivamente has salido perdiendo en el cambio dijo Lance. Yo esperaba
conocer a esa preciosidad. Por qu la despediste? Pensaste que saba demasiado?
Claro que no. Vay a una ocurrencia! Percy habl irritado y un ligero rubor
colore su plido rostro. Se volvi al inspector. No haga caso a mi hermano dijo con
frialdad. Tiene un extrao sentido del humor. Y agreg: Nunca tuve muy buena
opinin de la inteligencia de la seorita Grosvenor. La seora Hardcastle tiene informes
inmejorables, es muy servicial y adems muy moderada en sus trminos.
Muy moderada en sus trminos murmur Lance, alzando los ojos al techo.
Percy, la verdad, no apruebo tu modo de tratar al personal de la oficina. A propsito,
considerando la lealtad que han demostrado permaneciendo junto a nosotros durante
estas tres semanas trgicas, no te parece que debieras aumentarles el sueldo?
Desde luego que no exclam Percival. Me parece innecesario.
El inspector Neele observ el brillo malicioso de los ojos de Lance. Percival, sin
embargo, estaba demasiado nervioso para notarlo.

A ti siempre te se ocurren las ideas ms extravagantes grit. En el estado en


que se halla la firma, nuestra nica esperanza es la economa.
El inspector Neele carraspe recordndole su presencia.
sa es una de las cosas de que quera hablar con usted, seor Fortescue dijo a
Percival.
De veras, inspector? Percival dirigi su atencin a Neele.
Quisiera exponerle algunas sugerencias, seor Fortescue. Tengo entendido que
durante estos ltimos seis meses o quiz ms tiempo, tal vez un ao, el comportamiento y
conducta de su padre en general, fueron causa de intranquilidad para usted.
No estaba bien dijo Percival. Desde luego, no estaba nada bien.
Usted quiso inducirle a que viera a un doctor, pero fracas. Se neg
categricamente?
Eso es.
Puedo preguntarle si sospechaba que su padre sufra lo que se llama
familiarmente neurastenia con sntomas de megalomana e irritabilidad que termina
ms pronto o ms tarde en locura irremisible?
Percival demostr sorpresa.
Es usted muy astuto, inspector. Eso es precisamente lo que y o tema. Por eso tena
tanto inters en que mi padre se sometiera a tratamiento mdico.
Neele continu:
Entre tanto, hasta que usted lograra convencerle para que lo hiciera, era capaz de
causar graves perjuicios en el negocio?
Desde luego convino Percival.
Un desgraciado estado de cosas dijo el inspector.
Terrible. Nadie sabe los das de ansiedad que he vivido.
Desde el punto de vista de los negocios, el que su padre hay a muerto ha sido una
circunstancia afortunada dijo Neele en tono amable.
No esperar que y o considere la muerte de mi padre bajo ese punto de vista,
inspector dijo Percival irritado.
No se trata de como usted lo considere, seor Fortescue. Estoy simplemente
exponiendo un hecho. Su padre muri antes de que sus negocios sufrieran la completa
bancarrota.
Percival dijo impaciente:
S, s. Como hecho cierto, s, tiene usted razn.
Fue una circunstancia afortunada para toda su familia, puesto que todos ustedes
dependen de este negocio.
S, pero la verdad, inspector, no s a dnde quiere usted ir a parar.
Oh!, no quiero llegar a ninguna parte, seor Fortescue. Slo ordeno los hechos.
Ahora, otra cosa ms. Tengo entendido que usted dijo que no haba tenido comunicacin
de ninguna clase con su hermano desde que ste abandon Inglaterra hace muchos aos.

Cierto dijo Percival.


S, pero no es del todo exacto, verdad, seor Fortescue? Quiero decir que la
primavera pasada, cuando se encontraba tan preocupado por la salud de su padre, usted
escribi a su hermano, que se encontraba en frica, para comunicarle su inquietud por el
comportamiento de su padre. Creo que su deseo era que Lance colaborara para
conseguir que su padre fuera examinado por un mdico y, de ser necesario, internado en
un sanatorio.
Yo y o la verdad no comprendo Percival haba sido cogido por
sorpresa.
Es as o no, seor Fortescue?
Pues, la verdad, cre que deba hacerlo. Al fin y al cabo. Lancelot era socio de la
firma.
El inspector Neele dirigi su mirada a Lance, que sonrea.
Recibi usted esa carta? le pregunt.
Lance Fortescue asinti con la cabeza.
Y qu contest?
Lance ampli su sonrisa.
Le dije a Percy que se fuera a frer esprragos y que dejase tranquilo al viejo, que
probablemente saba muy bien lo que estaba haciendo.
El inspector Neele volvi a mirar a Percival.
Fueron esos los trminos de su respuesta?
Yo y o bueno, supongo que su significado era se, poco ms o menos, aunque
ms groseramente redactado.
Pens que el inspector prefera una versin algo ms pulcra dijo Lance,
francamente, inspector Neele, sa es una de las razones por las cuales, cuando recib la
carta de mi padre, fui a casa para comprobar lo que imaginaba. Durante la breve
entrevista que tuve con mi padre, no pude ver en el nada anormal. Estaba ligeramente
irritable, nada ms. Me pareci perfectamente capaz de dirigir sus propios asuntos. De
todas formas, despus que regres a frica y discut este asunto con Pat, decid volver a
casa y como digo y o ver el juego limpio.
Al decir esto sus ojos se posaron en Percival.
Protesto dijo Percival Fortescue. Protesto enrgicamente de lo que estas
insinuando. Yo no pretenda estafar a mi padre, solamente estaba preocupado por se
detuvo.
Lance apresurse a terminar la frase.
Estabas preocupado por tu bolsillo, no es eso? Por el dinerito del pobre Percy. Se
puso en pie y de pronto sus modales cambiaron. Esta bien, Percy, me doy por vencido.
Estaba dispuesto a hacerte sufrir un poco hacindote creer que iba a trabajar aqu. No
quera dejar que hicieras tu gusto, como de costumbre; pero que me ahorquen si voy a
seguir la farsa. Con franqueza, me enferma permanecer en la misma habitacin que t.

Siempre has sido un cerdo, y un vulgar rata. Espiando, mintiendo y buscando


complicaciones. Voy a decirte otra cosa. No puedo probarlo, pero siempre he credo que
fuiste t quien falsific aquel cheque causante de todo, y que me arroj de aqu. En
primer lugar fue una falsificacin psima. Pero mis antecedentes eran demasiado malos
para que pudiera protestar y que se me escuchara. A menudo, no obstante, me he
preguntado cmo el viejo no se dio cuenta de que si yo hubiera falsificado su firma lo
hubiese hecho mucho mejor.
Lance sigui hablando, cada vez en tono ms alto.
Bien, Percy. No voy a continuar este juego tonto. Estoy harto de este pas y de la
ciudad. Estoy harto de los hombrecillos como t, con sus pantalones a ray as, sus
chaquetas negras, sus voces afectadas y sus transacciones financieras mezquinas y
engaosas. Nos separaremos, como t deseas, y y o volver con Pat a un pas distinto
un pas donde hay a espacio para respirar y moverse. Puedes hacer el reparto de los
valores. Gurdate los cantos dorados, y el dos, el tres y el tres y medio por ciento seguro,
y djame a m las ltimas especulaciones inverosmiles de pap, como t las llamas. La
may ora de ellas probablemente sern granadas que todava no han hecho explosin.
Pero apuesto a que algunas se pagarn mejor al final que todos sus seguros tres por
ciento Pap era un viejo muy astuto. Se aventur muchas veces, muchsimas, pero
algunas le llegaron a dar hasta el cinco, seis y siete por ciento. Yo respaldar su juicio y
su suerte. Y en cuanto a ti, gusanillo Lance avanz en direccin a su hermano, que
fue retrocediendo hasta situarse tras el escritorio, junto al inspector Neele. Est bien
dijo Lance. No voy a tocarte. T queras echarme de aqu, y y a me voy. Debieras
estar satisfecho. Agreg al dirigirse hacia la puerta: Puedes incluir la concesin de la
vieja mina del Mirlo, si te place. Si es que los Mackenzies nos han de perseguir, y o les
llevar hasta frica.
Y y a en la puerta se volvi a decir:
Venganza al cabo de tantos aos parece increble. Pero el inspector Neele
parece haberlo tomado en serio, no es verdad, inspector?
Tonteras replic Percival. Eso es imposible!
Pregntale a l dijo Lance. Pregntale por qu anda haciendo todas esas
averiguaciones acerca de los mirlos y el centeno que encontraron en el bolsillo de pap.
Recuerda usted los mirlos del pasado verano, seor Fortescue? Es una buena
fuente para investigar dijo el inspector en tono amable.
Tonteras repiti Percival. Nadie ha odo hablar de los Mackenzie desde hace
aos.
Y no obstante dijo Lance, casi me atrevera a jurar que hay un Mackenzie
entre nosotros. Y casi asegurara que el inspector piensa lo mismo.

El inspector Neele alcanz a Lancelot Fortescue cuando ste llegaba a la calle.


Al verle, el joven sonri algo avergonzado.
No tena intencin de hacerlo le dijo, pero de pronto perd los estribos. Oh!,
bueno hubiera hecho lo mismo ms pronto o ms tarde. Voy a reunirme con Pat, en el
Savoy Es ese su camino, inspector?
No, y o vuelvo a Bay don Heath. Pero hay una cosa que quisiera preguntarle, seor
Fortescue.
Diga usted.
Cuando entr usted en el despacho principal y me encontr all, se sorprendi Por
qu?
Porque no esperaba verle, me imagino Cre encontrar a Percy.
No le dijeron que haba salido?
Lance le miraba con curiosidad.
No. Dijeron que estaba en su despacho.
Ya comprendo Nadie saba que haba salido. En el despacho no hay ms que una
entrada pero en la antesala hay una puerta que da directamente al pasillo. Supongo que
su hermano saldra por ah pero me extraa que la seora Hardcastle no se lo dijera.
Lance ri.
Habra ido a recoger su taza de t, probablemente.
S s desde luego.
Lance le miraba.
Qu es lo que piensa, inspector?
Slo en algunas cosillas nada ms, seor Fortescue

Captulo XXIV
1

Durante el viaje de regreso en tren a Bay ton Heath, el inspector Neele tuvo muy poco
xito al tratar de resolver el crucigrama del Times, y a que su mente estaba distrada en
otras cosas. Del mismo modo slo ley a medias las noticias Un terremoto en Japn, el
descubrimiento de uranio en Tanganika, la aparicin del cadver de un marino mercante
cerca de Southampton, y la inminente huelga portuaria y una nueva droga con la que
se obtenan maravillas en casos de tuberculosis muy avanzada.
Todos aquellos temas formaron un extrao conjunto en su subconsciente. Volvi a su
crucigrama y pudo agregar tres palabras con bastante rapidez.
Cuando lleg a Villa del Tejo haba tomado una decisin y le dijo al sargento Hay :
Dnde est esa anciana? Sigue aqu?
La seorita Marple? Oh, s!, todava sigue aqu. Se ha hecho muy amiga de la
vieja de arriba.
Ya. Neele hizo una pausa antes de agregar: Dnde est ahora? Quisiera verla.
La seorita Marple lleg a los pocos minutes, bastante sonrojada y respirando
agriadamente.
Deseaba usted verme, inspector Neele? Siento haberle hecho esperar. El sargento
Hay ha tardado en encontrarme. Estaba en la cocina hablando con la seora Crump. Fui
a felicitarla por los pasteles y el delicioso souffl de ay er noche. Tiene muy buenas
manos. Sabe, siempre he pensado que es mejor llegar a la cuestin que interesa dando un
pequeo rodeo, no le parece? Ya comprendo que eso no reza con usted, porque ms o
menos tiene que ir directamente al grano para hacer las preguntas que desea. Pero una
anciana como y o, que tiene todo el tiempo que quiere, es de esperar que charle mucho y
sin necesidad. Y la mejor manera de llegar al corazn de una cocinera, y o dira que es
alabando su repostera.
De modo que en realidad quera hablarle de Glady s Martin? dijo el inspector
Neele.
S. De Glady s. La seora Crump pudo contarme muchas cosas de la muchacha.
No relacionadas con el crimen. No me refiero a eso, sino a su estado de nimo en estos
ltimos tiempos, y las cosas curiosas que dijera. Al decir curiosas no me refiero a
extraas , sino a fragmentos de conversaciones.
Le han servido de ay uda? quiso saber Neele.
S replic la seorita Marple. Mucho. La verdad, creo que las cosas se estn

aclarando bastante, no le parece?


S, y no dijo el inspector.
Observ que el sargento Hay haba abandonado la estancia, cosa que le alegraba
porque lo que iba a hacer ahora no era muy correcto.
Escuche, seorita Marple le dijo. Quisiera hablar seriamente con usted.
Diga, inspector Neele.
En cierto modo, usted y y o representamos dos puntos de vista opuestos, seorita
Marple. Confieso que he odo hablar de usted en el Yard. Neele sonri. Parece que
usted es muy conocida por all.
No s como ocurre, pero el caso es que muy a menudo me veo mezclada en cosas
que verdaderamente no me ataen repuso la seorita Marple sonrojndose. Me
refiero a crmenes y sucesos extraos.
Goza usted de cierta fama dijo Neele.
Claro que sir Henry Clithering es un viejo amigo mo.
Como y a le dije antes prosigui Neele, usted y y o representamos distintos
puntos de vista. Al uno pudiramos llamarle sensato y al otro absurdo.
La seorita Marple lade ligeramente la cabeza.
Qu es lo que quiere decir con eso, inspector?
Bien, seorita Marple, existe un modo cuerdo de ver las cosas. Este asesinato
beneficia a ciertas personas. Digamos, a una en particular. El segundo crimen beneficia a
la misma persona, y el tercero podemos calificarlo de crimen necesario para conservar
la seguridad.
Pero a cul llama usted el tercero? pregunt la seorita Marple.
Sus ojos de un azul porcelana muy intenso, miraron astutamente al inspector, que
asinti.
S. Ah puede que encontremos algo. El otro da, cuando el subcomisario me
hablaba de estos asesinatos, me pareci ver algo raro en una de las cosas que dijo. Fue lo
siguiente: Claro, y o estaba pensando en la cancin infantil. El rey en su palacio, la reina
en su sala y la doncella tendiendo ropa.
Exacto dijo la seorita Marple. Siguen ese orden, pero Glady s debi ser
asesinada antes que la seora Fortescue, no es cierto?
Creo que s dijo Neele. Casi lo asegurara. El cadver no fue descubierto hasta
muy avanzada la noche, y naturalmente, result difcil precisar el tiempo que llevaba
muerta. Pero y o tambin creo que fue asesinada a eso de las cinco, porque de otro
modo
La seorita Marple intervino.
Porque de otro modo hubiera llevado la segunda bandeja a la biblioteca.
Exacto. Entr la bandeja con el t, fue hasta el vestbulo con la segunda, pero
entonces algo ocurri. Ella vio u oy algo. La cuestin es saber qu sera. Pudo ser

Dubois bajando la escalera al salir de la habitacin de la seora Fortescue. Pudo haber


sido el novio de Elaine, Gerald Wright, entrando por la puerta lateral. Fuera quien
fuese, le hizo dejar la bandeja y salir al jardn. Y entonces no veo posibilidad alguna de
que tardaran en matarla. Haca fro fuera y slo llevaba puesto el uniforme.
Claro que tiene razn dijo la seorita Marple. Quiero decir que no se trata de
que la doncella estuviera tendiendo la ropa en el jardn . No peda estar tendiendo ropa
a esas horas de la noche y no hubiera salido a recogerla sin ponerse un abrigo. Todo fue
un enmascaramiento como lo de la pinza de la ropa, para hacer que coincidiera con la
tonadilla.
Exacto repuso el inspector Neele. Una locura. Ah es donde no puedo ver las
cosas desde su mismo punto de vista. No puedo me es imposible tragarme eso de la
cancioncilla.
Pero concuerda, inspector. Tiene que aceptar que concuerda.
Encaja, conformes, pero de todos modos el orden est alterado. La cancin indica
que la doncella fue el tercer cadver, y nosotros sabemos que fue la reina la tercera que
muri. Adela Fortescue fue asesinada entre las cinco y veinticinco y las seis menos
cinco. Y a esa hora Glady s y a deba estar muerta.
Y eso lo altera todo, verdad? dijo la seorita Marple. Todo con respecto a la
tonadilla infantil eso es muy significativo, no es cierto?
El inspector Neele encogise de hombros.
Es como querer partir un cabello. Los crmenes cumplen las condiciones de la
tonadilla, y supongo que es todo lo que se pretenda. Pero eso es desde su punto de vista.
Y ahora quiero exponerle el caso, el mo seorita Marple. Voy a tachar lo de los mirlos,
el centeno y todo lo dems. Voy a guiarme por los hechos concretos, el sentido comn y
los motivos por los que las personas que estn en su sano juicio cometen un asesinato.
Primero, la muerte de Rex Fortescue, y quienes se benefician de su fallecimiento. Bien,
se benefician muchas personas, pero su hijo Percival el que ms. Percival no estaba en
Villa del Tejo aquella maana. No pudo haber envenenado el caf de su padre, ni nada
de lo que tomara para desay unar. O por lo menos, eso es lo que pensamos primero.
Ah! dijo la seorita Marple. De modo que hubo un mtodo, verdad? He
estado pensando mucho sobre ello, y se me ocurrieron varias ideas. Pero, claro, no tengo
la menor prueba.
No hay ningn mal en decrselo, ahora dijo el inspector Neele. Pusieron
taxina en un tarro nuevo de mermelada lo sirvieron para desay unar y la parte de
encima fue ingerida por el seor Fortescue. Luego ese tarro fue arrojado entre los
arbustos y en su lugar era la despensa colocaron otro al que le faltaba una cantidad
aproximada. El que encontraron entre los arbustos fue analizado y acabo de recibir el
resultado. Contena taxina.
De modo que fue as murmur la anciana. Tan simple y fcil.

Inversiones Unidas continu Neele se encontraba en un mal paso. Si la


sociedad hubiera tenido que pagar a Adela Fortescue las cien mil libras que heredaba de
su esposo, sin duda hubiera quebrado. Y si la seora Fortescue hubiese sobrevivido un
mes a su esposo, ese dinero habran tenido que pagrselo. A ella no le hubiesen
preocupado las dificultades del negocio, pero no le sobrevivi tanto tiempo. Muri, y de
resultas de su muerte quien se beneficiaba era el heredero universal de Rex Fortescue.
En otras palabras, otra vez Percival Fortescue. Siempre Percival Fortescue. Y a pesar de
que podra haber preparado la mermelada, no pudo envenenar a su madrastra ni
estrangular Glady s. Segn su secretaria, estuvo en su despacho de la ciudad a las cinco
de la tarde y no regres aqu hay a las siete.
Eso lo hace bastante difcil, verdad? dijo la seorita Marple.
Imposible replic el inspector Neele contrariado. En otras palabras, Percival
queda descartado. Y dejando a un lado su reserva y prudencia habl ahora con cierta
amargura, casi olvidndose de su interlocutora. Me vuelva hacia donde me vuelva,
siempre me encuentro la misma persona. Percival Fortescue! Y sin embargo, no puede
ser Percival Fortescue. Calmndose un poco agreg: Oh!, quedan otras
posibilidades, otras personas que tuvieron motivos suficientes.
El seor Dubois, naturalmente dijo la seorita Marple. Y ese joven, Gerald
Wright. Estoy de acuerdo con usted, inspector. Donde quiera que exista cuestin de
ganancias, hay que desconfiar. Lo que hay que evitar principalmente es el tener una
mente confiada.
El inspector sonri a pesar suy o.
Siempre hay que pensar lo peor, no es eso? le pregunt. Le pareca una curiosa
doctrina procediendo de aquella anciana frgil y encantadora.
Oh, s! exclam la seorita Marple con fervor. Yo siempre pienso lo peor. Y
es muy triste comprobar que casi siempre se acierta.
Est bien dijo Neele, pensemos lo peor. Dubois pudo haberlo hecho, Gerald
Wright pudo hacerlo (es decir, si actuaba en combinacin con Elaine Fortescue y ella
envenen la mermelada), y supongo que la esposa de Percival tambin poda haber sido.
Estaba aqu. Pero ninguna de las personas que he mencionado liga con los mirlos y el
centeno. Esa es su teora y puede que tenga razn. De ser as, todo seala a una sola
persona, no es cierto? La seora Mackenzie est en una clnica mental desde hace
muchos aos. No ha podido tocar el tarro de mermelada ni echar cianuro en el t de la
tarde Su hijo Donald fue muerto en Dunkerque. Queda su hija, Rudy Mackenzie. Y si su
teora es cierta, si toda esta suerte de crmenes fueron debidos al asunto de la mina del
Mirlo, entonces, Rudy Mackenzie debe estar en esta casa, y slo podra ser una persona.
Me parece que se muestra usted demasiado categrico dijo la seorita Marple.
Slo una persona repiti Neele sin prestarle atencin.
Y ponindose en pie se dispuso a salir de la habitacin.

Mary Dove hallbase en su salita. Era una pequea habitacin austeramente amueblada
pero cmoda. Es decir, la propia seorita Dove haba hecho que resultara cmoda.
Cuando el inspector Neele llam con los nudillos a la puerta, Mary Dove alz la cabeza
que tena inclinada sobre un montn de facturas de diversos tenderos, y dijo con voz
clara:
Adelante.
El inspector penetr en la estancia.
Sintese inspector. La seorita Dove le indic la silla. Podra aguardar un
momentito? El total de la cuenta del pescatero no me parece exacto y debo comprobarlo.
El inspector Neele permaneci en silencio viendo cmo iba cotejando la columna de
nmeros. Qu aplomo y seguridad tena aquella muchacha, pens. Sentase intrigado,
como tantas otras veces, por la personalidad que encubran sus ademanes seguros.
Intent descubrir en sus facciones alguna semejanza con la de la mujer que habl con l
en el Sanatorio de Los Pinos. El color de su tez no era muy distinto pero no pudo
encontrar parecido alguno. De pronto Mary Dove alz la cabeza y le dijo:
Bueno, inspector. En qu puedo servirle?
Usted sabe, seorita Dove comenz el inspector con voz reposada, que hay
ciertos factores muy particulares en este caso.
S?
Para empezar, existe la extraa circunstancia del centeno encontrado en uno de los
bolsillos del traje que llevaba el seor Fortescue.
Eso fue muy extraordinario convino Mary Dove. La verdad es que no puedo
encontrarle ninguna explicacin.
Luego los mirlos. Aquellos cuatro que aparecieron sobre el escritorio del seor
Fortescue el verano pasado, y tambin los que pusieron como relleno en un pastel. Creo
que usted y a estaba aqu cuando ocurrieron ambas cosas.
S. Ahora recuerdo. Fue muy desagradable; Me pareci una cosa de muy mal
gusto, y sin la menor explicacin.
Tal vez la tenga. Qu sabe usted de la mina del Mirlo?
No creo haber odo hablar nunca de esa mina.
Usted me dijo que se llamaba Mary Dove. Es ese su verdadero nombre?
La joven alz las cejas. El inspector Neele estaba seguro de ver en sus ojos azules
una expresin de alarma.
Qu pregunta ms extraordinaria, inspector. Insina acaso que mi nombre no es
Mary Dove?

Eso es precisamente lo que insino. Sugiero dijo Neele satisfecho, que su


verdadero nombre es Rudy Mackenzie.
Ella le mir fijamente. En su rostro no apareci la menor seal de protesta o
Sorpresa. Al cabo de unos instantes dijo con voz tranquila e inexpresiva:
Qu espera usted que le diga?
Por favor, contsteme. Se llama usted Rudy Mackenzie?
Ya le he dicho que mi nombre es Mary Dove.
S, pero tiene usted pruebas de ello, seorita Dove?
Qu quiere ver? Mi partida de nacimiento?
Eso pudiera ay udarnos o no. Quiero decir que usted podra estar en posesin de la
partida de nacimiento de una Mary Dove. Que pudiera ser amiga suy a o bien alguien
que hubiera muerto.
S, existen muchas posibilidades, no le parece? En la voz de Mary Dove vibraba
el regocijo. Es todo un dilema para usted, verdad, inspector?
Tal vez sean capaces de reconocerla en el Sanatorio de Los Pinos dijo Neele.
El Sanatorio de Los Pinos! Mary enarc las cejas. Qu es y dnde est eso?
Creo que lo sabe usted muy bien, seorita Dove.
Le aseguro que ignoro de qu me habla.
Y niega rotundamente ser Rudy Mackenzie?
La verdad es qu no quiero negar nada. Creo, inspector, que es usted quien debe
probar que y o soy esa Rudy Mackenzie, sea quien fuere. Sus ojos azules le miraban
divertidos y retadores, y sin apartarlos de los suy os le dijo: Si, eso es cosa suy a, inspector.
Pruebe que soy Rudy Mackenzie, si puede.

Captulo XXV
1

Esa anciana le anda buscando seor dijo el sargento Hay en tono de misterio
mientras Neele bajaba la escalera. Parece ser que tiene muchas cosas que decirle.
Ray os y centellas exclam el inspector Neele.
Si, seor repuso Hay sin mover un solo msculo de su rostro.
Se dispona a marcharse cuando Neele le llam:
Hay, coja las notas que nos ha dado la seorita Dove con los nombres y
direcciones de sus anteriores empleos y comprubelos Existen una o dos cosas que
quisiera saber. Djeme el resultado a mano, quiere?
Escribi unas lneas en una hoja de papel y se la tendi al sargento Hay, que dijo:
Lo har en seguida, seor.
Al pasar ante la biblioteca, el inspector oy un rumor de voces, y mir al interior. La
seorita Marple, la hubiera estado buscando o no, se encontraba ahora charlando
animadamente con la esposa de Percival Fortescue mientras las agujas de su labor de
punto tintineaban incansables. La frase que capt el inspector Neele fue:
Siempre he pensado que se necesita vocacin para ser enfermera. Desde luego,
es un trabajo muy noble.
El inspector Neele desapareci sin hacer ruido. Pens que la seorita Marple le haba
visto, pero no pareci hacer caso de su presencia, y a que prosigui con su voz suave y
dulce:
Tuve una enfermera encantadora cuando me romp la mueca. Luego estuvo
cuidando al hijo de la seora Sparrow, un oficial de la marina, joven y apuesto. Fue todo
un romance, porque se hicieron novios. Me pareci tan romntico. Se casaron, fueron
muy felices y tuvieron dos nios monsimos. La seorita Marple suspir. l tuvo una
pulmona. Y depende tanto de cmo se cuide, no es cierto?
Oh, s dijo Jennifer Fortescue. El trabajo de una enfermera lo es todo en un
caso de pulmona, aunque, claro, hoy en da la M y B obra maravillas, y y a no es la
batalla larga y prolongada de antes.
Estoy segura de que usted debe haber sido una enfermera excelente, querida
dijo la seorita Marple. se fue el principio de su romance, no es cierto? Quiero decir
que vino aqu para cuidar al seor Percival Fortescue, verdad?
S replic Jennifer. Si, s as es como ocurri.
Su voz no resultaba muy alentadora, pero la seorita Marple no se desanim:

Comprendo; No hay que hacer caso de lo que digan los criados, naturalmente, pero
una vieja como y o siempre gusta de conocer cosas de los dems. Qu estaba diciendo?
Oh, s. Primero hubo otra enfermera, y la despidieron o algo as. Creo que por su falta
de cuidado.
Yo no creo que fuera por falta de cuidado dijo Jennifer. Tengo entendido que
su padre, o algn otro pariente estaba muy enfermo, y por eso vine a sustituirla.
Ya contest la seorita Marple. Y se enamor y dems. S, muy bonito,
mucho.
No estoy muy segura de ello replic Jennifer. A menudo desearla su voz
tembl. A menudo deseara volver a estar en las salas del hospital.
S, s, lo comprendo. Era usted muy hbil en su profesin.
Entonces no lo era mucho, pero ahora, cuando lo pienso la vida es tan montona,
sabe? Da tras da sin nada qu hacer y Val tan absorto en sus negocios.
Los hombres tienen que trabajar tanto hoy en da dijo la seorita Marple. No
se conceden el menor descanso, por ms dinero que ganen.
S, eso hace que la vida resulte aburrida. Muchas veces preferira no haber venido
nunca a esta casa dijo Jennifer. Me est bien empleado. No deba haberlo hecho
nunca.
Qu es lo que no debiera haber hecho, querida?
Casarme con Val. Oh, bueno suspir violentamente. No hablemos ms de
eso.
Y, obediente, la seorita Marple comenz a hablar de las nuevas faldas que se
llevaban en Pars.

Ha sido muy amable al no interrumpirme antes dijo la seorita Marple, cuando tras
llamar a la puerta del despacho, recibi autorizacin del inspector Neele para pasar.
Quedaban slo una o dos cosillas que quera comprobar y agreg; La verdad es que
todava no hemos acabado del todo nuestra conversacin.
Lo siento mucho, seorita Marple. El inspector le dirigi una cautivadora sonrisa
. Temo haber sido poco corts. La llam para un intercambio de opiniones, y slo
habl y o.
Oh, eso no tiene importancia dijo la seorita Marple a toda prisa, porque
entonces y o no estaba preparada para poner mis cartas sobre el tapete. Quiero decir que
no hubiera querido acusar a nadie sin estar completamente segura. Segura quiero
decir, en m interior. Y ahora, lo estoy.
De qu est segura, seorita Marple?
Pues, estoy segura de saber quien asesin al seor Fortescue. Lo que usted me dijo
de la mermelada, concuerda demostrando cmo y quin lo hizo, dentro de una
lgica.
El inspector parpade vivamente.
Lo siento exclam la seorita Marple viendo su reaccin. Comprendo que a
veces me resulta difcil hacerme entender.
Todava no estoy muy seguro de lo que me est diciendo, seorita Marple.
Bueno, tal vez ser mejor que vuelva a empezar. Es decir, si no tiene usted prisa.
Quisiera exponerle mi punto de vista. He hablado con bastante gente, con la anciana
seorita Ramsbatton, con la seora Crump, y su esposo. l, desde luego, es un mentiroso,
pero eso no tiene importancia, porque si uno sabe lo que es, viene a resultar lo mismo.
Pero y o quera aclarar lo de las llamadas telefnicas y las medias de nylon, y todo lo
dems.
El inspector Neele volvi a parpadear, preguntndose por qu la haba dejado entrar
y por qu pens alguna vez que pudiera resultar un colega de ideas claras. No obstante se
dijo para sus adentros que por muy espesa que fuera, pudiera ser que hubiese averiguado
algunas informaciones tiles. Todos los xitos obtenidos en el ejercicio de su profesin
fueron el fruto de saber escuchar. Y ahora se dispuso a hacerlo.
Cunteme, por favor, seorita Marple le dijo. Pero empiece por el principio,
quiere?
S, desde luego acept la anciana. Y el principio es Glady s. Quiero decir, que
vine aqu por ella. Y usted, muy amablemente, me permiti repasar todas sus cosas. Y

con eso, las medias de nylon, las llamadas telefnicas y unas cosas y otras, todo est
clarsimo. Quiero decir, lo del seor Fortescue y la taxina.
Tiene usted, pues, una idea sobre quin puso taxina en la mermelada del seor
Fortescue? pregunt Neele.
No es una idea dijo la seorita Marple. Es una certidumbre.
Neele parpade como deslumbrado por tercera vez.
Fue Glady s declar sencillamente la anciana.

Captulo XXVI

El inspector Neele contempl a la seorita Marple y mene la cabeza.


Dice usted que Glady s Martin asesin deliberadamente a Rex Fortescue? dijo
sin darle crdito. Lo siento, seorita Marple, pero no puedo creerlo.
No. Claro, ella no quiso asesinarle replic la solterona, pero lo hizo, de todos
modos. Usted dijo que estaba nerviosa y preocupada cuando la interrog, y que pareca
culpable.
S, pero culpable de un crimen.
Oh, no. En eso estoy de acuerdo con usted. Como le digo, no tuvo intencin de
matar a nadie, pero fue ella quien puso taxina en la mermelada. Naturalmente, no crea
que fuera un veneno.
Y qu pens que era? La voz de Neele tena un matiz burln.
Pues imagino que lo tom por una droga de sas que obligan a decir la verdad
dijo la seorita Marple. Es muy interesante y muy instructivo ver las cosas que esas
chicas recortan de los peridicos. Siempre ha ocurrido igual en todas las pocas.
Recetas de belleza y para atraer al hombre de sus sueos hechiceras, bebedizos y
encantamientos. Hoy en da, la may ora se refugian bajo el nombre de la Ciencia. Ya
nadie cree en la magia, ni que con slo un gesto de una mano puedan transformarnos en
rana. Pero si uno lee en el peridico que iny ectndonos el jugo de ciertas glndulas
pueda alterarse los tejidos vitales hasta conferirnos las caractersticas de una rana, se
acepta ello a pies juntillas. Y habiendo ledo varios artculos acerca de las drogas que
obligan a decir la verdad, Glady s no tuvo el menor reparo en creerlo cuando l le dijo
que aquello era ni ms ni menos que dicha droga.
Quin se lo dijo? quiso saber el inspector Neele.
Alberto Evans repuso la seorita Marple. Claro que se no era su verdadero
nombre, pero de todas formas la conoci el verano pasado en un lugar de veraneo, y le
hizo el amor. Yo imagino que le contara alguna historia de injusticia, persecucin, o algo
por el estilo. De todas maneras, el caso es que Rex Fortescue tendra que confesar lo que
le haba hecho e indemnizarle. Claro que no lo s de ciencia cierta, inspector Neele, pero
estoy bastante segura de que fue as. l le dijo que buscara empleo en la casa, y es
bastante fcil hoy en da, debido a la escasez de servicio, conseguir entrar en donde uno
se lo propone, puesto que se cambia continuamente de criados. Luego se citaron. En su
ltima postal le deca: Recuerda nuestra cita . Deba tener lugar el gran da para el que
se estaban preparando. Glady s pondra la droga en la mermelada de modo que el seor
Fortescue se la tomara a la hora del desay uno, y el centeno en su bolsillo. Ignoro qu
historia le contara acerca del centeno, pero y a le digo desde el principio, inspector

Neele, que Glady s Martin era una chica muy crdula. En resumen, hubiera credo
cualquier cosa que le dijera un joven bien parecido.
Contine dijo el inspector, aturdido.
Probablemente su idea era que Alberto fuera a verle a su oficina aquel mismo da
prosigui la seorita Marple, y a una hora en que la droga hubiera surtido su efecto,
de modo que el seor Fortescue lo confesase todo y dems. Puede usted imaginarse lo
que debi sentir la pobre chica al saber que el seor Fortescue haba muerto.
Pero sin duda objet Neele, ella lo habra dicho todo.
Qu fue lo primero que le dijo cuando usted la interrog?
Pues dijo: Yo no he sido! record Neele.
Exacto exclam la seorita Marple triunfante. No comprende que es eso
precisamente lo que hubiera dicho? Cuando rompa algn objeto, Glady s siempre deca:
Yo no quise hacerlo, seorita Marple. No s cmo ocurri. Ellos no pudieron evitarlo, los
pobres. Sentanse muy preocupados por lo que haban hecho y su principal intencin era
evitar que los culparan. No creer usted que una joven nerviosa que acaba de asesinar a
alguien sin tener intencin de hacerlo, vay a a admitirlo, verdad? Eso sera fuera de
razn.
S dijo Neele. Supongo que est en lo cierto.
Y Volvi a su memoria su entrevista con Glady s. Nerviosa, intranquila, culpable, ojos
esquivos. Todo aquello poda tener un gran significado o ninguno. No poda culparse por
haber fallado.
Como le digo continu la seorita Marple, su primera idea hubiera sido
negarlo todo. Luego, de un modo confuso intentara explicrselo mentalmente. Tal vez
Alberto no supiera lo fuerte que era aquella droga, o quiz por error le hubiera entregado
demasiada cantidad. Pensara disculpas y aclaraciones. Esperara que l se pusiera en
contacto con ella, cosa que, naturalmente, hizo por telfono.
Cmo lo supo? pregunt Neele con acritud.
La seorita Marple mene la cabeza.
No. Confieso que lo supongo. Pero aquel da hubo varias llamadas que no tienen
explicacin. Es decir, llamaban, y cuando Crump o su esposa contestaban, cortaban la
comunicacin. Sabe?, era l. Fue llamando hasta lograr que Glady s contestara en
persona al telfono, y entonces qued de acuerdo con ella para verse.
Ya dijo Neele. Quiere decir que Glady s tena una cita con l el da de su
muerte.
La seorita Marple asinti enrgicamente.
Si, eso es evidente. La seora Crump tuvo razn en una cosa. La chica llevaba
puesto su mejor par de medias de ny lon y zapatos nuevos. Iba a encontrarse con alguien.
Slo que no pensaba salir. l sera quien acudiese a Villa del Tejo. Por eso aquel da
estaba tan nerviosa, y se retras en servir el t. Luego, al pasar por el vestbulo con la

segunda bandeja, creo que debi verle en la puerta lateral hacindole seas. Dej la
bandeja y sali a reunirse con l.
Y entonces la estrangul dijo Neele.
La seorita Marple frunci los labios:
Debi ser cosa de un minuto explic, y no poda correr el riesgo de que
hablara. La pobre y crdula Glady s tena que morir. Y despus le puso una pinza en la
nariz! La indignacin haca vibrar la voz de la anciana. Para que fuera todo como en
la cancin. El centeno, los mirlos, el palacio donde el rey contaba su dinero, el pan y la
miel, y la pinza de la ropa lo ms a propsito que pudo encontrar para simular un
pajarito que le arrancara la nariz
Y supongo que despus de todo esto le llevarn a Broadmoor y no podrn
ahorcarle porque est loco dijo Neele, despacio.
Creo que le colgarn dijo la seorita Marple. No est loco, inspector, ni por
asomo!
El inspector la miraba de hito en hito.
Ahora esccheme, seorita Marple. Usted me ha expuesto su teora. S s, a
pesar de que usted dice que lo sabe, es slo una teora. Usted asegura que un hombre es
responsable de estos crmenes, que se hace llamar Alberto Evans, que conoci a Glady s
en un lugar de veraneo y la utiliz para sus propios fines. Ese Alberto Evans era alguien
que deseaba vengarse por el asunto de la vieja mina del Mirlo. Usted sugiere, no es as?,
que Don Mackenzie, el hijo de la seora Mackenzie, no muri en Dunkerque sino que
an vive y es el responsable de todo esto.
Pero ante su sorpresa, Neele vio que la seorita Marple movi la cabeza negando.
Oh, no! dijo. Oh, no! Yo no digo eso. No comprende que todo ese asunto de
los mirlos es en realidad una filfa? nicamente fue utilizado por alguien que haba odo
hablar de los mirlos los de la biblioteca y los del pastel. Esos s que fueron autnticos.
Fueron colocados all por alguien que conoca la vieja historia y deseaba vengarse, pero
slo amedrentar al seor Fortescue y ponerle nervioso. Inspector Neele, y o no creo que
los nios puedan ser educados ensendoles a esperar la ocasin de llevar a cabo una
venganza. Los nios, al fin y al cabo, tienen mucho sentido. Pero cualquiera que sepa que
su padre fue estafado y que tal vez le dejaron morir, puede estar deseando darle un susto
a la persona que supone culpable de ello. Creo que eso es lo que ocurri y que fue
aprovechado por el asesino.
El asesino repiti Neele. Vamos, seorita. Quin es?
No le sorprender, en absoluto, porque, en cuanto le diga quin es, o ms bien
dicho, quin creo que es, porque hay que hablar con exactitud, verdad? ver que es
precisamente el tipo de persona adecuada para cometer estos crmenes. Cuerdo,
inteligente y sin escrpulos. Y lo hizo por dinero, desde luego, seguramente por una
buena suma de dinero.

Percival Fortescue? pregunt el inspector Neele, sabiendo que se equivocaba. El


retrato que la seorita Marple hiciera del asesino no tena el menor parecido con Percival
Fortescue.
Oh, no! repuso la seorita Marple. Percival, no. Lance.

Captulo XXVII
1

Es imposible! exclam el inspector Neele.


Echndose hacia atrs en su butaca observ a la seorita Marple como fascinado.
Como bien dijera la solterona, no estaba sorprendido. Sus palabras eran una negativa, no
de probabilidad, sino de posibilidad. Lance Fortescue cuadraba con su descripcin: la
seorita Marple le haba definido perfectamente. Pero el inspector Neele no conseguira,
ver cmo Lance pudo haberlo hecho.
La seorita Marple, inclinndose hacia delante y con la misma persuasin como se
explican las reglas aritmticas a un nio, fue exponiendo su teora.
Siempre ha sido as. Quiero decir, que siempre fue malo. Malo d pies a cabeza, a
pesar de que siempre result atractivo. Sobre todo para las mujeres. Tena una
inteligencia despierta y no tema arriesgarse y a causa de su atractivo la gente siempre
pensaba de l lo mejor y no lo peor. Durante el verano vino a ver a su padre. No creo ni
por un momento que su padre le escribiera o enviara a buscar a menos, naturalmente,
que usted tuviera prueba de ello. Hizo una pausa a modo de interrogante.
No dijo Neele. No tengo pruebas de que su padre le pidiera que viniera. Tengo
una carta que Lance le escribi despus de haber estado aqu, pero Lance pudo
fcilmente haberla deslizado entre los papeles de su padre el da de su llegada.
Es muy listo dijo la seorita Marple asintiendo con la cabeza. Bueno, como le
digo, probablemente vino aqu para intentar reconciliarse con su padre, pero el seor
Fortescue no quiso saber nada. Lance haca poco que se haba casado y la pequea
pitanza de la que iba viviendo y que sin duda fue aumentando de diversas maneras, todas
deshonrosas, se haba agotado. Estaba muy enamorado de Pat, que es una muchacha
dulce y encantadora, y quera para ella una vida tranquila, respetable y segura. Y para
ello, desde su punto de vista, se necesitaba mucho dinero. Cuando estuvo en Villa del Tejo
debi haber odo hablar de esos mirlos. Tal vez su padre o Adela los mencionara, y lleg
a la conclusin de que la hija de Mackenzie estaba instalada en la casa y se le ocurri que
elfo sera una buena escapatoria para su crimen. Porque cuando comprendi que no
conseguira que su padre accediera a sus deseos, debi decidir asesinarle a sangre fra.
Puede que al ver que su padre no estaba er muy bien tuviera miedo de que a su
muerte la firma se hubiese arruinado del todo.
Conoca perfectamente el estado de salud de su padre dijo el inspector.
Ah, eso explica muchas cosas! Tal vez la coincidencia de su nombre; Rex, unido

al incidente de los mirlos, le sugiri la idea de la tonadilla infantil. Convertirlo todo en una
locura y mezclarlo con la venganza de los Mackenzie. Luego podra matar a Adela
tambin y esas cien mil libras volveran a quedar en la sociedad. Pero deba haber un
tercer personaje, la doncella tendiendo la ropa en el jardn y supongo que eso le
inspir el plan ms diablico. Un cmplice inocente a quien poder silenciar antes de que
hablara. Y eso le proporcionara lo que deseaba una coartada autntica para su primer
crimen. El resto fue sencillo. Lleg aqu desde la estacin poco antes de las cinco, que
era cuando Glady s llevaba la segunda bandeja a la biblioteca. Se acerc a la puerta
lateral, la vio en el vestbulo y le hizo seas. Luego la estrangul y arrastrando el cadver
fue a dejarlo en la parte de atrs de la casa, donde estaban las cuerdas de tender la ropa,
cosa que slo debi emplearle tres o cuatro minutos. Luego toc el timbre, y entr en la
casa por la puerta principal, reunindose con la familia, para tomar el t. Despus subi a
ver a la seorita Ramsbatton. Al bajar, se desliz hasta la biblioteca, y encontrando a
Adela sola bebiendo su ltima taza de t, sentse a su lado en el sof y mientras le
hablaba, se las arregl para echar cianuro en su taza. No le sera difcil. Un pedacito de
una substancia blanca, parecida al azcar. Pudo servirle un terrn de azcar y dejarlo
caer con l en la taza. Rindose dira: Mira, te he puesto ms azcar en el t . Ella
respondera que no le importaba, y lo bebera. Debi hacerlo con audacia y facilidad. Si,
es un individuo muy audaz.
Es posible si dijo el inspector Neele, despacio. Pero la verdad, seorita
Marple, no veo qu es lo que sala ganando con esto. Dando por supuesto que a menos
de no morir el viejo Fortescue el negocio se hundira, es su parte tan importante como
para hacerle cometer tres crmenes? No lo creo, la verdad.
sta es una pequea dificultad admiti la anciana. S, estoy de acuerdo con
usted. Eso presenta dificultades. Supongo vacil mirando al inspector. Supongo
soy tan ignorante en cuestiones financieras pero supongo es verdad que la mina del
Mirlo est agotada?
Neele reflexion. Varias piezas sueltas empezaban a encajar en su mente. El deseo
de Lance de quedarse con las acciones de menor valor o inters. Sus palabras al
despedirse aquel da diciendo a Lance que era mejor que se desprendiera de la mina
del Mirlo y su maldicin. Una mina de oro. Una mina de oro agotada. Pero tal vez no lo
estuviese. Y no obstante, pareca poco probable que el viejo se equivocase, aunque era
posible que la hubieran vuelto a examinar recientemente. Dnde estaba la mina? Lance
dijo que en el frica Occidental, S, pero otra persona fue la seorita Ramsbatton?
haba dicho que estaba en el Este de frica. Mentira Lance deliberadamente al decir
Oeste en vez de Este? La seorita Ramsbatton era vieja y olvidadiza, y no obstante pudo
tener razn. frica oriental. Lance acababa de llegar de all. Se habra enterado de algo?
De pronto otra de las piezas fue a unirse al rompecabezas mental del inspector
Cuando iba en el tren ley endo el Times. Descubrimiento de yacimientos de urania en

Tanganika. Suponiendo que esos y acimientos estuvieran junto a la mina del Mirlo Eso
lo explicara todo. Lance haba tenido conocimiento de ello, y fue a comprobarlo sobre el
terreno, y habiendo depsitos de uranio, aquello valdra una fortuna. Una inmensa
fortuna! Suspir, mirando a la seorita Marple.
Y cmo cree usted que voy a poder probar alguna vez todo eso? le pregunt en
tono de reproche.
La seorita Marple le dirigi una mirada animosa; como la ta que alienta a un
sobrino inteligente convencida de que aprobara el examen escolar.
Lo probar le dijo. Usted es un hombre muy muy inteligente, inspector
Neele. Lo he comprendido desde el primer da. Ahora que sabe quin es, tiene que poder
encontrar las pruebas. Por ejemplo, en ese pueblecito de veraneo es posible que
reconozcan su fotografa. Le costar poder justificar por qu estuvo all durante una
semana hacindose llamar Alberto Evans.
El inspector pens para sus adentros:
Si, Lance Fortescue era inteligente y sin escrpulos Pero tambin temerario. Los
riesgos que corri fueron demasiado grandes. Le coger! .
Luego, dudando, mir a la seorita Marple.
Todo son meras suposiciones dijo.
S pero usted est seguro, verdad?
Supongo que s. Al fin y al cabo, he conocido a muchos de su calaa.
La anciana asinti.
S eso es muy importante por eso estoy segura.
Neele la mir divertido.
A causa de su gran conocimiento de los criminales.
Oh, no claro que no! Es por Pat una chica encantadora de esas que
siempre se casan con un bala perdida eso es lo que al principio me hizo pensar en l
Yo puedo estar seguro en mi interior dijo Neele; pero hay muchas cosas
que necesitan explicacin el asunto de Rudy Mackenzie, por ejemplo. Podra jurar
que
La seorita Marple le interrumpi:
Y tiene usted razn. Pero se equivoca de persona. Vay a a hablar con la esposa de
Percival.

Seora Fortescue dijo el inspector Neele, le importara decirme cul es su


nombre de soltera?
Oh! exclam Jennifer, asustada.
No se intranquilice, seora, pero es mucho mejor que diga la verdad. Me
equivoco al creer que antes de casarse se llamaba Rudy Mackenzie?
Yo bueno Oh, Dios mo! Bueno por qu no? replic la esposa de
Percival.
Por nada repuso el inspector con toda amabilidad. Estuve hablando con su
madre, hace pocos das, en el sanatorio de Los Pinos .
Est muy enfadada conmigo dijo Jennifer. Nunca voy a verla, porque slo
consigo trastornarla. Pobre mam! Estaba tan enamorada de mi padre!
Y la educ a usted en la idea de llegar a vengarse?
S repuso Jennifer. Me haca jurar constantemente sobre la Biblia que no lo
olvidara nunca y que algn da le matara. Una vez fui al hospital, la empec a estudiar
y me di cuenta de que su equilibrio mental no era el que deba ser.
A pesar de ello, no sinti usted deseo de venganza, seora Fortescue?
Pues claro! Prcticamente, Rex Fortescue asesin a mi padre! No quiero decir
que le disparara un tiro ni nada parecido, pero estoy convencida de que le dej morir.
Viene a ser lo mismo, verdad?
Moralmente, s
De modo que quise pagarle en la misma moneda dijo Jennifer. Cuando una
amiga ma vino a cuidar de su hijo, consegu que se marchara y me dejara
reemplazarla. No saba exactamente cul era mi propsito La verdad es que nunca
tuve intencin de asesinar al seor Fortescue. Creo que ms bien pensaba cuidar mal a su
hijo dejarle morir Pero cuando se es una enfermera profesional, no se pueden
hacer esas cosas. Me cost mucho que se pusiera bien. Luego me tom cario y me
pidi que me casara con l, y pens: Bueno esa es una venganza mucho ms grande
que ninguna otra . Quiero decir, que si me casaba con el hijo may or del seor Fortescue
conseguira que volviera a mis manos el dinero que l estaf a pap. Creo que era una
venganza magnfica.
S, desde luego dijo Neele, y ms razonable. Y agreg: Supongo que sera
usted quien puso los mirlos sobre su mesa y en el pastel.
La esposa de Percival enrojeci.
S. Fue una tontera por mi parte Pero un, da el seor Fortescue estuvo hablando
de los incautos, y alardeando de cmo les timaba. Oh, de un modo completamente

legal! Y pens que me agradara darle bueno, una especie de susto. Y vay a si le
asust! Estaba como loco. Y agreg con ansiedad. Pero y o no hice nada ms. De
verdad, inspector. Usted no puede decir que hay a asesinado a nadie.
El inspector Neele sonri.
No dijo, no lo digo. A propsito, ha estado usted dando dinero a la seorita
Dove, ltimamente?
Jennifer se qued boquiabierta.
Cmo lo sabe usted?
Nosotros sabemos muchas cosas dijo el inspector Neele, aadiendo para s: Y
adivinamos otras muchas, tambin.
Jennifer continuaba hablando a toda prisa:
Vino a decirme que usted la haba acusado de ser Rudy Mackenzie y que si le daba
quinientas libras le dejara seguir pensndolo. Dijo que si usted saba que y o era Rudy
Mackenzie sospechara que haba asesinado al seor Fortescue y a, mi madre poltica.
Me cost mucho reunir el dinero, porque claro, no poda pedrselo a Percival. El no sabe
nada. Tuve que vender mi anillo de compromiso y un collar muy bonito que me regal
el seor Fortescue.
No se preocupe, seora Fortescue dijo Neele. Creo que podr devolverle ese
dinero.

Al da siguiente el inspector Neele tuvo otra entrevista con la seorita Dove.


Quisiera saber, seorita Dove, si podra darme un cheque de quinientas libras
pagadero a nombre de la esposa de Percival Fortescue le dijo y tuvo el placer de verla
perder su aplomo.
Supongo que esa tonta debi decrselo.
Si, el chantaje, seorita Dove, es un cargo bastante grave.
No era precisamente eso, inspector. Creo que le costara acusarme de chantajista.
Slo hice a la seora Fortescue un servicio especial y ella me recompens.
Bueno, si me da ese cheque puede que lo dejemos as, seorita Dove.
Mary Dove fue en busca de su talonario de cheques y su pluma estilogrfica.
Me viene muy mal dijo con un suspiro. En, estos momentos ando algo
apurada.
Supongo que estar buscando otro empleo para en breve
S. ste no ha salido del todo de acuerdo con mis planes. Ha resultado desgraciado
desde mi punto de vista.
Si convino el inspector Neele, la ha colocado en una posicin difcil, verdad?
Quiero decir, que era muy probable que en cualquier momento revisramos sus
antecedentes.
Mary Dove, otra vez fra y duea de s, enarc las cejas.
La verdad, inspector, le aseguro que en mi pasado no hay nada vergonzoso.
S, es cierto repuso Neele alegremente. No tenemos la menor cosa contra
usted, seorita Dove. Aunque es una curiosa coincidencia, que en las ltimas tres casas
en las que usted ha trabajado tan admirablemente, hay a habido robos despus de su
marcha. Los ladrones parecan muy bien informados de dnde se guardaban los abrigos
de visn, joy as, etc. Curiosa coincidencia, no le parece?
Suelen ocurrir muchas casualidades, inspector.
Oh, s! dijo Neele. Las hay. Pero no tan a menudo, seorita Dove. Me atrevo
a asegurar agreg, que volveremos a encontrarnos en el futuro.
Espero dijo Mary Dove. No quisiera parecerle grosera, inspector Neele
pero y o espero que no.

Captulo XXVIII
1

La seorita Marple comprimi el contenido de su maleta y tras remeter el extremo de un


chal de lana que sobresala, la cerr. Dio una vuelta para echar un vistazo a su alrededor.
No, no se olvidaba nada. Crump subi a recoger su equipaje. La seorita Marple se
traslad a la habitacin contigua para despedirse de la seorita Ramsbatton.
Siento haber correspondido tan mal a su hospitalidad dijo la seorita Marple.
Espero que algn da pueda perdonarme.
Ah! replic la seorita Ramsbatton que, como de costumbre, estaba haciendo
solitarios. Reina roja, valet negro dijo mientras diriga una mirada de soslay o a la
seorita Marple. Supongo que habr descubierto lo que quera.
S.
E imagino que se lo habr contado todo al inspector de polica. Conseguir
probarlo?
Estoy casi segura de ello repuso la solterona. Aunque puede que necesite
algn tiempo.
No voy a hacerle ninguna pregunta continu la seorita Ramsbatton. Es usted
una mujer inteligente. Lo comprend en seguida. No la culpo por lo que ha hecho. La
maldad, es siempre maldad y merece ser castigada. En esta familia hay una rama mala.
Me alegro de poder decir que no es por nuestra parte. Elvira, mi hermana, era una tonta,
pero nada ms. Valet negro repiti la seorita Ramsbatton acariciando la carta.
Hermoso, pero con el corazn negro. S, lo tema. Ah, bueno, no siempre se puede dejar
de querer a un pecador. Ese chico siempre se ha salido con la suy a, incluso conmigo
Minti al decir la hora en que sali de aqu aquel da. Yo no le contradije, pero me estuve
preguntando me he estado preguntando desde entonces Pero era el hijo de Elvira
Yo no poda decir nada. Ah, bueno, usted es una mujer justa, Juana Marple, y debe
prevalecer la verdad. Lo siento por su esposa.
Y y o tambin dijo la seorita Marple.
En el vestbulo la aguardaba Pat Fortescue para decirle adis.
No quisiera que se marchara le dijo. La echar de menos.
Ya es hora de que me vay a le contest la anciana. He terminado lo que vine a
hacer. No ha sido agradable. Pero es importante que no triunfe la perfidia.
Pat la miraba extraada.
No la comprendo.

No, querida. Pero tal vez lo entienda algn da. Si y o me atreviera a aconsejarle
si alguna vez le fueran mal las cosas Creo que lo mejor para usted sera regresar a
donde fue feliz cuando nia. Regrese a Irlanda, querida. Con sus caballos y perros y
todo eso.
Pat asinti.
Algunas veces deseara haberlo hecho cuando falleci pap. Pero entonces su
voz se suaviz no hubiera conocido a Lance.
La seorita Marple suspir.
Sabe usted? No vamos a quedarnos aqu dijo Pat. Regresaremos a frica tan
pronto se aclare todo. Estoy muy contenta.
Dios la bendiga, pequea dijo la seorita Marple. En esta vida es necesario
mucho valor para salir adelante. Creo que usted lo tiene.
Y tras darle unas palmaditas en la mano, se dirigi hacia la entrada, donde la estaba
aguardando un taxi.

La seorita Marple lleg a su casa aquella noche bastante tarde.


Kitty, una de las ltimas alumnas graduadas en el hospicio de Santa Fe, le abri la
puerta con rostro resplandeciente.
Le he preparado un arenque para cenar, seorita. Celebro infinito verla otra vez en
casa Todo lo encontrar en su punto. He hecho la limpieza cada da.
Muy bien, Kitty es agradable regresar a casa.
La seorita Marple vio seis telaraas en una cornisa. Aquellas chicas nunca
levantaban la cabeza! Pero no quiso decirle nada.
Sus cartas estn sobre la mesa del recibidor, seorita. Hay una que la llevaron a
Daisy mead por error. Siempre hacen lo mismo, no le parece? Dane y Daisy se
semejan un poco, y como la letra es tan mala, no me extraa que se equivocaran esta
vez. La llevaron all, pero la casa est cerrada, de modo que la volvieron a traer y ha
llegado hoy. Dijeron que esperaban no se trate de nada importante.
La seorita Marple fue a recoger su correspondencia. La caita a que Kitty se refera
estaba encima de todas. Aquella escritura confusa trajo algo a su memoria y la abri.
Querida seora:
Espero que me perdonar por escribir esta carta, pero no s qu hacer y
nunca tuve intencin de causar dao. Querida, seora, usted habr ledo en los
peridicos que se trataba de un crimen, pero no fui yo quien le mat, de
verdad, porque yo nunca hara una maldad semejante y s que l tampoco. Me
refiero a Alberto. Se lo estoy explicando muy mal, pero ya sabe que le conoc
el pasado verano e iba a casarme con l, pero Bert no tena dinero, pues se lo
haba estafado ese seor Fortescue que ha muerto. Y el seor Fortescue lo
negaba y, claro, le crean a l y no a Bert, porque l era rico y Bert pobre.
Pero Bert tena un amigo que trabaja en un sitio donde hacen esas drogas
nuevas que obligan a decir la verdad tal vez lo haya ledo en los peridicos, y
que obligan a decir la verdad a las personas, quieran ellas o no. Bert pensaba ir
a ver al seor Fortescue a su oficina el cinco de noviembre con un abogado y
yo tena que hacerle tomar la droga aquella maana con el desayuno, para que
hiciera efecto cuando fueran ellos y confesara que todo lo que Bert deca era
cierto Pues bien, seora, yo la puse en la mermelada, pero ahora que ha
muerto creo que deba ser demasiado fuerte, pero no ha sido culpa de Bert,
porque l nunca hara cosa semejante, pero no puedo decrselo a la Polica,

porque tal vez pensarn que lo hizo a propsito, y no lo hizo. Oh, seora, no s
qu hacer ni qu decir y la Polica est aqu en la casa y es horrible. No s qu
hacer, y no he sabido nada ms de Bert. Oh, seora. Si usted pudiera venir y
ayudarme ellos la escucharan, y siempre ha sido tan buena conmigo Yo no
tena intencin de hacer nada malo, ni Bert tampoco. Si pudiera venir!
Suya respetuosamente,
Gladys Martin
P. D. Le incluyo una fotografa que nos hicimos Bert y yo en el pueblecito de
veraneo. La hizo uno de los muchachos. Bert no sabe que la tengo no le gusta
que le retraten. Pero as podr ver, seora, lo guapo que es.
La seorita Marple, con los labios fruncidos, contempl la fotografa. Una joven
pareja mirndose a los ojos. Glady s con su carita pattica y adorable, los labios
entreabiertos Lance Fortescue, sonriente y tostado por el sol.
Las ltimas palabras de la carta resonaron en su mente:
As podr ver lo guapo que es.
Los ojos de la seorita Marple se llenaron de lgrimas. Y luego sintise invadir de un
sentimiento de odio odio contra un asesino sin corazn.
Despus, rechazando ambas emociones, se dibuj en sus labios una sonrisa de triunfo
al contemplar la prueba que necesitaba la sonrisa de triunfo de algunos naturalistas
cuando han podido reconstruir un animal de especie y a extinguida, guindose slo por un
fragmento de quijada y un par de dientes.

AGATHA CHRISTIE (Torquay, Reino Unido, 1891 - Wallingford, id., 1976). Fue una
autora inglesa del gnero policaco, sin duda una de las ms prolficas y ledas del siglo
XX. Hija de un prspero rentista de Nueva York que muri cuando ella tena once aos
de edad, recibi educacin privada hasta la adolescencia y despus estudi canto en
Pars. Se dio a conocer en 1920 con El misterioso caso de Styles. En este primer relato,
escrito mientras trabajaba como enfermera durante la Primera Guerra Mundial,
aparece el famoso investigador Hrcules Poirot, al que pronto combin en otras obras
con Miss Marple, una perspicaz seora de edad avanzada.
En 1914 se haba casado con Archibald Christie, de quien se divorci en 1928. Sumida en
una larga depresin, protagoniz una desaparicin enigmtica: una noche de diciembre
de 1937 su coche apareci abandonado cerca de la carretera, sin rastros de la escritora.
Once das ms tarde se registr en un hotel con el nombre de una amante de su marido.
Fue encontrada por su familia y se recuper tras un tratamiento psiquitrico. Dos aos
despus se cas con el arquelogo Max Mallowan, a quien acompa en todos sus viajes
a Irak y Siria. Lleg a pasar largas temporadas en estos pases; esas estancias inspiraron
varios de sus centenares de novelas posteriores, como Asesinato en la Mesopotamia
(1930), Muerte en el Nilo (1936) y Cita con la muerte (1938).
La estructura de la trama de sus narraciones, basada en la tradicin del enigma por
descubrir, es siempre similar, y su desarrollo est en funcin de la observacin
psicolgica. Algunas de sus novelas fueron adaptadas al teatro por la propia autora, y
diversas de ellas han sido llevadas al cine. Entre sus ttulos ms populares se encuentran

Asesinato en el Orient-Express (1934), Muerte en el Nilo (1937) y Diez negritos (1939).


En su ltima novela, Teln (1974), la muerte del personaje Hrcules Poirot concluy e una
carrera ficticia de casi sesenta aos.
Agatha Christie ha tenido admiradores y detractores entre escritores y crticos. Se le
acusa de conservadurismo y de exaltacin patritica de la superioridad britnica. Pero se
reconoce tambin su habilidad para la recreacin de ambientes rurales y urbanos de la
primera mitad del siglo XX de la isla inglesa, su odo para el dilogo, la verosimilitud de
las motivaciones psicolgicas de sus asesinos, e incluso su radical escepticismo respecto
de la naturaleza humana: cualquiera puede ser un asesino, hasta la ms apacible dama de
un cuidado jardn de rosas de Kent.
Agatha Christie fue tambin autora teatral de xito, con obras como La ratonera (1952) o
Testigo de cargo (1953). Utiliz un seudnimo, Mary Westmacott, cuando escribi
algunas novelas de corte sentimental, sin demasiado xito. En 1971 fue nombrada Dama
del Imperio Britnico.