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La ergonoma en el pasado y en el presente

EL EXORCISMO DE PROCUSTO
Haba una vez, en la antigua Grecia, un bandido llamado Procusto, quien ide
una manera astuta de extorsionar con dinero a los viajeros desprevenidos que
tenan la desgracia de pasar por su puerta.
Simplemente les ofreca hospitalidad, siempre y cuando pudieran dormir en una
de las dos camas que tena disponibles, pero, de no ser as, tendran que pagar
por la comida y la bebida que hubieran consumido. Si el Viajero optaba por pedir
la cama, como lo haca la mayora, Procusto un da una nueva estipulacin: el
viajero debera ajustarse exactamente el tamao de la cama. Despus de haber
tornado los alimentos y escndalo de stos con vino, la insospechada vctima era
conducida a la habitacin donde se le mostraban las dos camas, una demasiado
larga y la otra demasiado corta, de manera que nadie poda caber exactamente
en ninguna de ellas. Al llegar a este punto era evidente el truco utilizado propuso
Procusto, aun para el viajero menos inteligente, pues, a menos que pagara la
demanda exorbitante de dinero por la alimentacin, Procusto amenazaba con
que lo hara ajustarse a cualquiera de las dos camas decir, si lo acomodaba en la
cama pequea, le cortara lo que le sobrara de piernas, o si lo acomodaba en la
cama larga, lo estirara hasta que el cuerpo alcanzara el tamao requerido. No es
necesario afirmar que la mayora de sus viajeros, ya cansados, optaban por
pagar lo que l quera, pues era la solucin ms fcil.
Desde la primera vez que el hombre empez a interactuar con el ambiente de
cualquier manera compleja, se ha ampliado este enfoque p custeano. El hombre
industrial, en particular, constantemente "disear para "ajustarse" a las
demandas de su mundo fsico, y la mayora de la gente acepta normalmente una
gran cantidad de incomodidad y de la capacidad sin' hacer gran escndalo. En
trminos metafricos, se bien alargado los brazos para alcanzar controles
inalcanzables y las habilidades perceptuales se han "estirado" para escuchar lo
inaudible o para virtualmente invisible dentro del mundo de seales. De acuerdo
con la idea de Procusto, se les han cortado las piernas para ajustarse a estos

servicios laborales reducidos y estrechos y las capacidades cognoscitivas se han


encogido para ajustarse a tareas aburridas. El problema se ha vuelto cada vez
ms grave a partir de la Revolucin industrial, particularmente con la expansin
en la complejidad tanto del trabajo como de las mquinas. Debido al "ajuste" tan
pobre entre el operador humano y la mquina y el ambiente, se han perdido
muchas vidas humanas, se ha reducido la productividad y se han cometido
errores en innumerables casos. Hasta recientemente, las demandas del
ambiente han sido enormes de modo que las necesidades y las habilidades del
ser humano han quedado en segundo trmino.
Sin embargo, gradualmente, el fantasma de Procusto ha sido exorcizado, pues,
de hecho, una de las metas de este libro es mostrar las reas en que las
intransigentes condiciones procusteanas pueden ser expuestas para corregirse;
empero, antes que pueda apreciarse en todo su esplendor este nuevo orden,
ser til considerar con ms detalle algunas de las limitaciones del enfoque de
Procusto, en las que el hombre se adapta para cumplir con los requerimientos de
su ambiente; este enfoque queda a veces incorporado dentro del concepto de
entrenamiento. Tales limitaciones se pueden considerar en tres reas: a) el costo
de hacer que el operario se ajuste a su ambiente, b) la eficacia de este enfoque,
y c) la posible desintegracin de la ejecucin humana, que puede ocurrir cuando
se le pone en condiciones de estrs.
Entrenar al operario en tareas difciles de llevar a cabo es un procedimiento muy
costoso, aunque, por supuesto, se acepta que los horarios de entrenamiento no
deben dispensarse del todo, sino que, como lo demostraremos a lo largo de este
libro, en la mayora de los casos el tiempo de entrenamiento y de produccin
puede reducirse considerablemente si se disea la mquina para reflejar las
habilidades del operario.
No obstante que es posible entrenar operarios en un alto nivel de competencia,
el entrenamiento por s mismo no resolver sus problemas ni acrecentar su
produccin Dada la complejidad creciente de las plantas y las maquinarias
industriales, si el ambiente del operario tampoco est diseado con propiedad,
quiz su conducta no sea lo suficientemente eficaz. Necesita ms ayuda en la
forma de controles diseados apropiadamente y tableros de informacin, as

como otros aspectos de su ambiente, antes que puedan optimizarse los efectos
de cualquier tipo de entrenamiento. 'Un ejemplo de este problema se ve en un
estudio llevado a cabo por Chancy y Ted (1967), quienes compararon la
deteccin eficiente de los inspectores de partes de mquinas experimentados, ya
fuera despus de un programa de entrenamiento de cuatro horas o luego de
haber empleado un paquete de ayudas visuales especialmente diseadas y de
esquemas que les ayudaban a detectar defectos. Los resultados mostraron que
mientras el programa de entrenamiento revelaba un 32% de incremento en la
deteccin de defectos, el uso de las ayudas visuales apropiadas daba corno
resultado un 42%. Aunque el entrenarniento til, un ambiente diseado con
propiedad puede serlo an ms.
La eficacia del entrenamiento tambin puede medirse en terreno del grado en
que es factible mantener la conducta entrenada despus de largos periodos sin
que se tenga prctica o se tenga muy poca; por ejemplo, en un estudio de
laboratorio, Ellis y Hill (1978) demostraron los nmeros formados en los tableros
de cristal lquido de siete segmentos, ahora tan comn (vase captulo 5), son
ms difciles de leer en un tiempo de visin corto (es decir, conducen a cometer
ms errores lectura) que si se presentan en tableros convencionales. A pesar de
estas dificultades pueden superarse despus de un entrenamiento apropiado, las
habilidades que se adquieren disminuyen de manera significativa despus de un
mes, si no se tiene la oportunidad de practicarlas.
La limitacin final de este enfoque de Procusto, sugerida por Taler y Garvey
(1966), es tal vez una de las ms relevantes. No importe tan bien haya sido
entrenado el operario, su conducta puede quebrase si trabaja en condiciones de
estrs, lo cual puede dar como resultado que d respuestas inapropiadas a la
situacin; por ejemplo, Murrell cita el caso de una prensa hidrulica que se
descompuso durante accin de emergencia (es decir, mientras el operario se
encontraba estrs). Para la operacin normal se necesitaba accionar la palanca
de levantar la prensa y el operario ya haba recibido el entrenamiento para llevar
a cabo esta accin de manera eficiente; sin embargo, con que la expectativa
normal hubiera sido subir la palanca para levantar gana parte de la mquina (ver
captulo 7), cuando la emergencia ocupa el operario, al querer levantar la prensa,

se olvid de su entrenamiento levant la palanca. Esto hizo que el platen** se


moviera hacia abajo y compusiera la prensa. En la mayora de los casos, el
operador no tenido el suficiente entrenamiento para superar su tendencia a hacer
(movimiento natural cuando se le pone en condiciones de estrs.
Por supuesto, podra argirse que algunos tipos de entrenamiento (por ejemplo,
el militar) estn diseados para superar este desplome con conducta del hombre
que ocurre en situaciones de estrs. Puede que sea, pero en la mayora de los
ambientes laborales, el costo de este tipo de entrenamiento sera prohibitivo y
probablemente tampoco se tolere
De estos ejemplos queda claro que mediante el entrenamiento poda ser solo, el
operador humano no puede rendir al mximo. Slo cuando los horarios de
entrenamiento estn relacionados Con una comprensin tal de la tarea que se
lleva a cabo, de manera que el trabajo sea diseada para estar en armona con
las capacidades fsicas, cognoscitivas y en las direccionales del operario, la
ejecucin ser la mxima en un rango de condiciones amplo. El papel de la
ergonoma es intentar hacer relevante esta concordancia entre el ambiente y el
hombre.
As pues, la ergonoma es la disciplina que intenta redirigir el equilibrio que
anteriormente haba estado prejuiciado hacia un enfoque procusteano. Su meta
primordial es medir las capacidades del hombre y despus arreglar el ambiente
*para que se ajuste a ellas. Como ya lo describieron Rodger y Cavanagh (1962),
la ergonoma intenta "ajustar el trabajo al hombre", ms que "ajustar al hombre al
trabajo".
SURGIMIENTO DE LA ERGONOMA
Cabe sealar como fecha del surgimiento de la ergonoma el 12 de julio de 1949.
Ese da se celebr una reunin en el Almirantazgo, donde formaron un grupo
interdisciplinario todos aquellos interesados en los problemas laborales humanos
(Edholm y Murrell, 1973). Despus, en otra reunin celebrada el 16 de febrero de
1950, se adopt el trmino ergonoma y se origin la nueva disciplina. La palabra
ergonoma fue acuada a partir de los trminos griegos ergon: trabajo y nornos:
leyes naturales.

No obstante que el origen de la ergonorna puede establecerse con precisin, el


periodo de gestacin de esta nueva disciplina fue largo y tortuoso, v ciertamente
no se pueden dar muchos datos precisos para esta concepcin; sin embargo, se
podra decir que el surgimiento de inters inicial en la relacin existente entre el
hombre y su vnculo Gon el ambiente laboral habita comenzado cerca del
periodo de la Primera Guerra Mundial. Los trabajadores de las fbricas de
municiones eran importantes Para mantener los esfuerzos de la guerra, pero al
impulsarse una produccin

de armas ms grande, hubo numerosas

complicaciones. El intento por resolver algunos de estos problemas hizo que en


191 5 se creara el Health of Munitions Workers Committee, que inclua a algunos
investigadores con entrenamiento en fisiologa y psicologa. Al finalizar la guerra,
este Comit fue reconstituido corno el Industrial Fatigue Research Board (11RD),
principalmente con el fin de llevar a cabo investigaciones acerca de problemas de
fatiga en la industria.
En 1929, el IERB tom el nombre de Industrial Health Research Board, que,
entre otros objetivos, tarda el de abarcar la investigacin de las condiciones
generales del empleo industrial, "particularmente en lo concerniente a la
preservacin de la salud entre los trabajadores y la eficiencia industrial". Dicha
organizacin contaba con investigadores entrenados como psiclogos, fisilogos,
mdicos e ingenieros y que trabajaban, separados o juntos, en los problemas
que incluan una gran rea, saber: la postura, acarrear cargas, el fsico de los
trabajadores (hombre y mujeres), las pausas de descanso, la inspeccin, la
iluminacin, calefaccin, la ventilacin, la "msica mientras se trabaja", la
seleccin y el entrenamiento. Corno lo seala Murrell (1967), en el periodo en las
dos guerras son importantes dos caractersticas: a) el trabajo en algunas veces
interdisciplinario, y b) el trabajo era en gran medida exploratorio con el fin de
probar la "historia natural de la industria".
Con el estallido de la Segunda Guerra Mundial, el rea militar se desarroll muy
rpidamente; sin embargo, como si el estrs de la batalla fuera suficiente, el
equipo militar se haca ms complejo y el ritmo operacin tan alto, que el estrs
adicional dio como resultado que los hombres fracasaran en obtener lo mejor de
su equipo o sufrieran un desplome operacional. Por tanto, fue primordial conocer

mucho ms acerca del desempeo humano en sus capacidades y limitaciones.


Naturalmente, Esto hizo que se disearan extensos programas de investigacin,
reas muy diversas. Como una reaccin al deseo de conjuntar el conocimiento
recientemente descubierto fue que el Almirantazgo hiciera una reunin y
finalmente surgiera la nueva disciplina de la ergonoma.
ALCANCES DE LA ERGONOMA
De lo anterior se infiere que la ergonoma se desarroll debido el inters
mostrado en un nmero de profesiones diferentes, y toda permanece corno un
campo de estudio multidisciplinario. Cruza los mitos entre muchas disciplinas
cientficas y profesionales y rene datos, sus hallazgos y sus principios en cada
una de ellas. En la actualidad, la ergonoma es una combinacin de fisiologa,
anatoma y medicina dentro de una rama; fisiologa y psicologa experimental en
otra fsica y otra ingeniera en una tercera. Las ciencias biolgicas proporcionan
la informacin acerca de la estructura del cuerpo: las capacidades: limitaciones
fsicas del operario, las dimensiones de su cuerpo, qu tambin puede levantar
de peso, las presiones fsicas que puede soportar, etctera.
La psicologa fisiolgica estudia el funcionamiento del cerebro y del sistema
nervioso como determinantes de la conducta, mientras que los psiclogos
experimentales intentan entender las formas bsicas en que individuo usa su
cuerpo para comportarse, percibir, aprender, recordar y controlar los procesos
motores, etctera. Finalmente, la fsica y la ingeniera proporcionan informacin
similar acerca de la mquina y ambiente con que el operador tiene que
enfrentarse.
De dichas reas el ergnomo toma datos y los integra para optimizar la
seguridad, la eficiencia y la confiabilidad de la ejecucin del operario, para hacer
su tarea ms fcil y para incrementar su sensacin comodidad.
Sin embargo, tales criterios de ninguna manera son independiente por ejemplo,
la eficiencia de un operario depende primordialmente su precisin, pero esta
ltima no es el nico componente de la eficiencia, sino que existen otros, como la
confiabilidad, la rapidez y la reduccin del esfuerzo y de la fatiga. Bajo este orden
de ideas, la ergonoma busca aumentar la seguridad, lo cual debera dar como
resultado la reduccin de tiempo perdido a travs de la enfermedad y (tal vez) un

incremento correspondiente de la eficiencia (del trabajador ); no obstante, del


mismo modo, la seguridad en s misma dependera de la eficiencia. Ciertamente,
en este libro se darn muchos ejemplos que muestren cmo el margen de
seguridad que se deja en una operacin est grandemente en funcin del ritmo o
de la confiabilidad del operario.
Otra meta de la ergonoma es reducir la impredictibilidad de la ejecucin del
operario, o sea, incrementar su confiabilidad. As, el operario humano debera ser
no slo rpido y eficiente, sino tambin confiable. Una vez ms, no obstante que
la confiabilidad est relacionada con la precisin, ambas pueden ser
independientes. Un operario puede des-empear su tarea de manera precisa la
mayor parte del tiempo, pero, dada alguna accin intermitente de su situacin
laboral, puede que resulte poco confiable en su precisin.
La cuestin del aprendizaje fcil ya se ha discutido, por lo cual un sistema
diseado para producir una serie de tareas ms fciles de aprender reduce el
tiempo de entrenamiento y los costos, y puede ayudar a que se cometan menos
errores bajo estrs.
Por ltimo, la comodidad es un criterio subjetivo cada vez ms importante en la
situacin actual, y se refiere a la sensacin de bienestar y de tranquilidad
inducida por el sistema. El concepto de comodidad, y las controversias que
rodean su definicin, se examinarn en otros captulos; aqu es suficiente sealar
que un operario incmodo es ms propenso a cometer errores y tiene ms
probabilidad de trabajar menos eficientemente.
En resumen, la labor de la ergonoma es primero determinar las capacidades del
operario y despus intentar construir un sistema de trabajo en el que se basen
estas capacidades. En este aspecto, se estima que la ergonoma es la ciencia
que "ajusta el ambiente al hombre". Slo cuando se haya aceptado por completo
este enfoque, se podr liberar finalmente el espritu de Procusto, por as decirlo.
LA ERGONOMIA Y LAS DICIPLINAS RELACIONADAS
En esta seccin es pertinente preguntarse dnde est cimentada la ergonoma
en relacin con las aparentes disciplinas afines, como la investigacin de
operaciones, el estudio del trabajo y el estudio de tiempos y movimientos. Cada
una trata de hacer ptima la eficiencia del trabajador y ciertas reas se traslapan

de manera inevitable. A pesar de la similitud de objetivos, es posible advertir


diferencias entre dichas disciplinas.
Corno lo sugiere el ttulo, el estudio de tiempos y movimiento refiere
primordialmente al desempeo incrementado mediante la maximizacin y la
minimizacin del tiempo que se lleva realizar varias operaciones (movimientos).
Los lineamientos fundamentales de esta disciplinas que sugieren que: a) a pesar
de que normalmente hay varias forma llevar a cabo una tarea, un mtodo tendr
que ser superior a los dems b) el mtodo superior puede determinarse mediante
la observacin anlisis del tiempo que se requiere para llevar a cabo las partes
de actividad.
Por tanto, Barnes (1963) define el estudio de tiempos y movimientos como:
El estudio sistemtico de los sistemas de trabajo con el fin de: i) disear el tema y
el mtodo preferidos, normalmente aquel que sea de ms bajo costo,
comprender este sistema y este mtodo; iii) determinar el tiempo requerido una
persona calificada y adecuadamente entrenada en trabajar a un ritmo mal para
ejecutar una tarea o una operacin especficas, y iv) ayudar a entrenar al
trabajador en este mtodo preferido.
Los proponentes de esta disciplina argumentan que la informacin de los anlisis
de tiempos y movimientos debera permitir que las actividades del operario se
dispongan de tal manera que puedan llevan cabo en "tiempos estndar".
Despus, esto puede utilizarse para establecer horarios de produccin, para
determinar los objetivos de la subdivisin y la eficacia de la operacin, para
sealar los estndares de tiempo de trabajo, para determinar el nmero de
mquinas que puede operar por persona, para coordinar a los trabajadores a fin
de que incrementemos la eficiencia, para establecer costos y para determinar los
incentivos econmicos (Mundel, 1950).
Dada esta imagen, sobre todo la de ser la panacea de todas las productividades
deficientes (pero que en muchos casos fracasa en la realidad estas
expectativas), por su alta confianza en el ritmo de trabajador como un criterio
principal, y por el uso inapropiado que le dan alguien administradores cuando

establecen las metas de produccin, el estudio de tiempos y movimientos, a lo


largo de los aos, se ha vuelto poco confiable tanto para los administradores
como para los trabajadores. Esto es desafortunado para la ergonoma, pues,
corno ser evidente, la disciplina tambin se apoya, hasta cierta medida, en el
anlisis de los tiempos de ciertas acciones. Por tanto, a los ojos de muchos
individuos, ergonoma tiene las mismas caractersticas; sin embargo, la mayor
diferencia entre ambas disciplinas radica tanto en el uso que se da a los datos
Obtenidos, como en el hecho de que el anlisis de tiempos y movimientos no es
la nica fuente de informacin disponible para el ergnomo. Como se ver en
otros captulos, los criterios para establecer las caractersticas de la ergonoma
tambin implican la precisin del operario, su comodidad y su satisfaccin,
adems de considerar los efectos del ambiente, como el ruido, la iluminacin y la
temperatura. Por ende, la meta del ergnomo es considerar y llevar a grado
ptimo el sistema de trabajo total, ms que slo manipular el eslabn humano
dentro de la cadena.
En muchos aspectos, el estudio del trabajo evolucion a partir del estudio de
tiempos y movimientos, pero pone menos nfasis en la derivacin de los
estndares de tiempo (as como en el uso de estos estndares en el
financiamiento de los planes de incentivos). Al respecto, De Jong (1967) sugiere
que los estudios del trabajo incluyen consideraciones del tipo del sistema de
trabajo total y su tecnologa; el ambiente laboral; las tareas necesarias por llevar
a cabo; las instrucciones; los estndares de trabajo y el entrenamiento para
ejecutarlos mejor; los estndares de desempeo, incluyendo los tiempos
estndar; y tanto las evaluaciones de puesto como los planes de pago de
salarios.
De tal lista, parece que el estudio del trabajo ofrece un traslape con la
ergonorntia, pues ambos consideran al hombre en su ambiente laboral, ambos
intentan analizar el proceso laboral para optimizar el desempeo, ambos dan
menos apoyo al tiempo y ponen ms nfasis en el proceso total y el bienestar del
trabajador; sin embargo, todava pueden observarse algunas diferencias entre
las metas y los objetivos. En el estudio del trabajo an se destacan los problemas
administrativos como la evaluacin del puesto y los planes de incentivos

salariales; sus tcnicas todava giran, primordialmente, alrededor del anlisis de


tiempos y movimientos y omiten muchos de los otros mtodos empleados por los
ergnomos para recabar informacin; y sus metas parecen concluir en el nivel de
la simple identificacin y anlisis de la situacin de trabajo y sus problemas, en
vez de intentar, de cualquier manera sistemtica, adecuar los requerimientos de
la situacin a las capacidades del operario. Como concluye Moore (1972), en el
estudio del trabajo "se examinan las tareas con pocas referencias al individuo, lo
cual suele reflejarse en que el puesto sea diseado para el comn denominador
ms bajo dentro del catlogo) de las habilidades; por tanto, podra decirse que el
trabajo contiene cierta filosofa ergonmica, pero no la suficiente para hacer
idnticas a las dos disciplinas.
El panorama de la investigacin de operaciones (IO) est en un nivel ms molar
que el del estudio) de tiempos y movimientos o que el del estudio del trabajo o
aun de la misma ergonoma. La investigacin de operaciones intenta producir un
sistema de trabajo total ptimo mediante la prediccin de los requerimientos del
sistema en el futuro, y despus mediante la planeacin de la carga de trabajo y
del sistema para satisfacer estos requerimientos. En tal aspecto, es similar a su
desafina el desarrollo organizacional.
El desarrollo organizacional incluye los cambios principales organizaciones, o
sea, los cambios en el trabajo, los cambios en la estructura del sistema y, tal vez,
los cambios en la planta fsica. La ms mejorar el funcionamiento de la
organizacin, hacerla ms flexible adaptable al cambio, as como mejor equipada
para resolver los problemas y manejar los conflictos. El concepto ms importante
del desarrollo organizacional es que estos cambios principales no pueden
realizar con todo xito sin hacer hincapi en las personas como elementos que
forman parte del sistema. Las personas deben quedar implicadas una ejecucin
y la planeacin del cambio; recibir educacin acerca de cambio; tenerse en
cuenta sus sentimientos respecto del cambio y de las personas en la
organizacin, y entender su organizacin en lo que por cierne al ambiente. Sin
tales detalles en observacin, las proporciones del desarrollo organizacional
argumentan que los cambios necesarios probablemente no sean exitosos.

As pues, parece obvio que cada disciplina citada en lneas angulares implique
algo de ergonoma y que esta ciencia, en su turno, a algo de su filosofa, de sus
mtodos y de las tcnicas, de cada una de ellas; sin embargo, tambin es obvio
que el tema por estudiar y el sistema de cada una difiere, algunas veces de
manera significativa. La ergonoma considera en su enfoque central al operario
humano, su desempeo, su seguridad y su confort. La investigacin de
operaciones del desarrollo organizacional tambin est interesadas en el
desempeo hasta cierto punto, en el bienestar, pero se interesan en el operario
humano solamente porque es valioso al sistema o a la organizacin tanto, en un
nivel ms cualitativo. El estudio de tiempos y movimientos no obstante que se
preocupa por el operario humano, se centra en ms en el nivel molecular. Su
mayor objetivo es analizar la operacin dentro de sus diversos movimientos y
despus medir el tiempo en para llevarlos a cabo. Fi nfasis primordial recae en
el hombre trabajador, es decir, como una fuente de poder mecnico, de tal
manera que los estndares de gasto de tiempo y energa para varias actividades
pueda producirse. El estudio de tiempos y movimientos no constante de alguna
manera concertada, los efectos del ambiente de trabaje los aspectos adicionales,
corno la seguridad y la comodidad del trabajador.
EL SISTEMA HOMBRE-MQUINA
La ergonoma busca maximizar la seguridad, la eficiencia y comodidad mediante
el acoplamiento de las exigencias de la "mquina del operario (o cualquier
componente de su lugar de trabajo pueda mejorar que usar) a sus capacidades.
Si el hombre se adapta a los requerimientos de su mquina, se establecer una
relacin entre ambos, de tal manera que la mquina dar informacin al hombre
por medio de su aparato sensorial, el cual puede responder de alguna manera,
tal vez si se altera el estado de la mquina mediante sus diversos controles; por
ejemplo, para conducir un automvil a lo largo de un camino de modo seguro y
eficaz, debe establecerse una relacin entre el conductor y el vehculo de tal
manera que cualquier desviacin del automvil de su ruta prescrita (determinada
tanto por el conductor como por la forma del camino) puede mostrarse al
conductor como retroalimentacin a travs de sus sentidos visuales (y tal vez

tambin auditivos). As pues, estas desviaciones pueden corregirse por medio de


los movimientos de sus extremidades en el volante y quiz en el freno. A su
turno, estas correcciones se percibirn corno una informacin de muestra y la
secuencia continuada hasta que se termine la jornada. De esta forma, la
informacin pasar de la mquina al hombre y otra vez de ste a la mquina, en
un circuito cerrado de informacin-control (vase figura 1.1). La tarea del
ergnomo es preservar y ampliar la operacin de circuitos de esta naturaleza; por
ejemplo, la velocidad de trasmisin de informacin puede incrementarse (tal vez
por el limpiador del parabrisas o por un sistema ms comprensible de seales
sobre la carretera) o la operacin de un control puede ser ms eficaz (tal vez con
un volante o si se alterna la posicin de los controles o sus dimensiones).

Figura 1.1. Circuito "hombre-mquina". La mquina muestra una informacin al


operario humano que acciona sus controles para afectar a !a mquina. El
ambiente puede interferir con la eficacia de este circuito.
En cada situacin de trabajo se pueden ver muchos ejemplos de estos circuitos
hombre-mquina simples; sin embargo, en los ambientes Laborales de la
actualidad, estos circuitos simples suelen combinar para producir sistemas ms
complejos en los que, por estar constituciones.
Por grupos de componentes distintos (tanto de hombres como de mquinas),
tienen que disearse para que trabajen juntos. Desde el punto de vista de la
ergonoma, la combinacin de diferentes y nicos circuitos hombre-mquina, en
un sistema complejo debajo, crea problemas. Dos circuitos pueden funcionar de
manera eficiente cuando se consideran por separado, pero cuando se combinan
en un tema simple pueden llegar a funcionar de manera antagnica, dbil
(interacciones inesperadas; por ejemplo, un circuito puede incluir z operario que
acciona una palanca en respuesta a una deflexin de un primero, y un segundo
circuito puede implicar que el operario oprimir botn en respuesta a un sonido

preventivo. Considerados por sepan puede ser que ambos circuitos funcionen de
manera bastante eficaz muestra est bien diseada, la palanca es compatible
con las capacid2 de fuerza del operario, la seal preventiva auditiva es audible y
llama de atencin, y el botn que debe oprimirse es fcil de operar; sin embargo
cuando funcionan juntos, puede ser que los dos circuitos de interaccin para
producir un rompimiento en la conducta; por ejemplo, si se cola l operario en el
lugar "incorrecto", su respuesta natural podr seleccionar la palanca (de manera
"incorrecta") en respuesta al sonido alarma y (sin xito) intentar alterar el estado
de la mquina al oprimir botn. No es muy difcil imaginar cmo los problemas de
esta naturaleza pueden aumentar en proporcin al nmero de circuitos extras
que se aadan al sistema.
Por tal razn, la ergonoma moderna ha puesto nfasis en investigacin al
hombre y a su ambiente dentro del sistema, en vez de examinar (detalles
minsculos a los componentes que constituyen cualquier relacin de un hombre
y su mquina. Corno Singleton (1967) ha sealado.
No tiene caso centrar la atencin en cl diseo de control, por ejemplo de tal
manera que la palanca quede a la altura correcta, con una manija moda de forma
muy bonita para tornarla y con las fuerzas apropiadas para la flexibilidad de las
extremidades si, cuando se mueve cl control, empiezan a ocurrir cosas
controlables en la mquina. Asimismo, no tiene caso contar con unas escalas.
Unos punteros fcilmente legibles dentro de un sistema iluminado muy bien
senado si los datos, ahora tan fcilmente visibles, no sirven para nada o
necesitan una computacin posterior antes de que se pueda tomar cualquier
decisiones Por tanto, la ergonoma busca considerar aspectos del trabajo n all
del enfoque de las "perillas y los discos", ms all del panel (Murri 1969) y del
sistema hombre-mquina, a la interaccin total entre el hombre y su ambiente.
DISTRIBUCIN DE FUNCIONES ENTRE EL HOMBRE Y LA MQUINA
Se ha discutido que uno de los primeros y ms importantes problemas en el
diseo del sistema hombre-mquina es lo concerniente a la localizacin de
funciones entre el hombre y la mquina. Qu funciones del sistema se deben

asignar al hombre y cules a la mquina?, o qu cosas puede y debe hacer el


operario humano en el sistema hombremquina? Si la respuesta a preguntas de este tipo, muchos autores han
intentado recopilar listas de operaciones que realizan de la manera ms eficiente
los hombres y las mquinas (por ejemplo, Chapanis, 1960; Murrell, 1971).
Consideradas juntas estas listas, se sugiere que el hombre es un mejor tomador
de decisiones (particularmente en aquellos casos en que pueden ocurrir eventos
inesperados), es capaz de improvisar, tiene unin fondo de experiencias pasadas
y puede percibir e interpretar formas completas que implican profundidad,
espacio y modelos. Por otro lado, Lis mquinas son altamente eficaces para
calcular y para integrar y diferenciar planes, pueden tratar con eventos
predecibles de manera confiable y son tiles para ambientes peligrosos.
No obstante que estas afirmaciones son tiles para dirigir el pensamiento
ergnomo hacia los problemas del hombre-mquina, recordndole algunas de
las caractersticas del hombre y la mquina como componentes de sistemas,
tambin tienen sus limitaciones; por ejemplo par t decidir lo referente a las
ventajas y desventajas respectivas del hombre y de la mquina, tambin se
necesita saber algo acerca de las preferencias del operario. Si el hombre no
acepta de buena voluntad alguna de las funciones que se le ha pedido llevar a
cabo, se generarn subproductos indeseables, Como ausentismo, alta rotacin y
baja productividad.
Adems de lo anterior, Chapanis (1965a) sugiere tres problemas ms primero,
las comparaciones generales hombre-mquina pueden equivocarse -o conducir a
error. En muchos casos, el sistema mismo determina la adecuacin de sus
componentes individuales; por ejemplo, la afirmacin general de que el hombre
es superior a la mquina para desarrollar tareas de toma de decisiones es,
justamente, una afirmacin general; no puede ser vlida para todos los hombres
ni para todas las mquinas.
El segundo argumento contra el empleo de estas listas es que nos siempre
resulta importante decidir qu componente puede hacer mejor un trabajo en
particular. En muchos casos, surge la pregunta de si "un sistema es lo
suficientemente bueno para hacer el trabajo". Fitts (1992 parafrasea esta

pregunta al decir: "Qu componente har el trabajo adecuado por menos


dinero, peso o tiempo, o con la menor probabilidad de fracaso y menos
necesidad de mantenimiento esto conduce el criticismo final de chapanis a tal
tipo de listas, es decir a las comparaciones generales entre el hombre y la
mquina, cada una no deja consideraciones para la transicin. Cuando se
escoge entre hombre y una mquina para llevar a cabo cierta funcin se necesita
tener en cuenta muchos otros aspectos, por ejemplo, el peso, el costo tamao y
la disponibilidad. Variables de este tipo deben considerar en una transaccin
antes que se llegue a disear el sistema ideal. Para tanto, el tipo de pregunta que
debe formularse podra ser si es mejorar y disear un sistema en el cual, dadas
las limitaciones de tamao, incluso un operario humano y as perder algo de
flexibilidad, pero incluir ms equipos. Las listas simples mediante las cuales se
compararan los valores del hombre y de las maquinas por separado no ayudan a
resolver este tipo de problemas de transaccin.
COSTOS Y RECOMPENSAS DE LA ERGONOMA
El decidir acerca de los valores relativos de los hombres y de las maquinas se
vuelve una tarea difcil y ms compleja cuando se plantea una pregunta de los
costos respectivos.
Por ende, en este punto resulta pertinente considerar las tarifas ergonmicas
cuando se someten a algn anlisis de costo-beneficio. Cualquier administrador
que planee llevar a efecto una investigacin ergonmica de parte de su planta o
incluir un sistema diseado de acuerdo con los principios ergonmicos, debe ser
capaz de justificar el costo en relacin con las recompensas.
Chapanis (1976) seala que es muy difcil planear una ecuacin costo-beneficio
completa, debido a muchos factores, algunos de ellos "invisibles", que
intervienen en la evaluacin de un sistema. Aquellos que considera importantes
incluyen, del lado de los beneficios, el valor de todos los bienes y servicios
producidos por el sistema, y los valores que se acrecientan desde cualquier
producto incidental o spinoff. Del lado negativo de la ecuacin, Chapanis incluye
los costos del equipo, los costos de los repuestos o del mantenimiento de las
partes, los costos de operacin, los costos de las ayudas del trabajo, el equipo

auxiliar y los manuales, los costos de la seleccin del personal, del


entrenamiento, de los sueldos y salarios, de los accidentes, errores, roturas o
desperdicios y los costos sociales de poner en marcha el sistema (por ejemplo,
los costos a largo plazo de la Contaminacin).
Muchos de estos factores pueden expresarse en trminos monetarios tangibles;
sin embargo, otros (por ejemplo, el costo de la contaminacin de la seleccin, de
accidentes, etc.) son menos cuantificables (vase el captulo 12). Aun as, hacen
contribuciones importantes para reducir la eficacia y la productividad de un
sistema y deben tomarse en cuenta.
Adems de estos factores, Corlen y Parsons (1978) describieron otros criterios
que deban incluirse en la evaluacin, a saber: la reduccin de estrs, los costos
de la rotacin de personal, el incremento del inters y la satisfaccin del trabajo.
Otro problema que surge cuando se considera cmo se relaciona la ergonoma
con la ecuacin costo-beneficio es el de que slo se han llevado a cabo pocos
estudios bien controlados para que pueda darse una buena respuesta. Desde el
punto de vista de la economa, esto es entendible: por ejemplo, una pieza de
equipo rediseada que se piensa dar mejor servicio que su contraparte
existente, se podr usar en toda la planta; sin embargo, esto no significa que las
medidas comparables de la efectividad del sistema con y sin el nuevo equipo y,
de cierta manera, en condiciones similares (pagos, tiempo del ao, tipo de
operario, etc.) sean extremadamente difciles de obtener.
A pesar de estos problemas, estn disponibles algunos estudios que muestran la
eficacia del costo de la ergonoma. Sell (1977) describe un estudio detallado que
realiz en la British Iron and Steel Association (Asociacin Britnica de Hierro y
Acero) con el fin de disear varias cabinas para gras altas. Un problema se
refera al dao a los vagones de ferrocarril causado por los conductores de
algunas gras que balanceaban los ganchos magnticos de las gras contra los
lados de los vagones. Se calcul que este dao costaba a la compaa cerca de
60 libras esterlinas por semana en reparacin de vagones, en 1959. La simple
observacin mostr que el factor que contribua a la falta de control del operario
sobre el gancho era que no se podan alcanzar todos los controles, y al mismo
tiempo asomarse por fuera de la gra para ver la posicin de la magneto. Para

eliminar la falla en el diseo, se tuvieron que mover tanto la magneto Como los
otros controles, de tal manera que el operario pudiera ver el gancho y alcanzar
los controles. Beevis y Slade (1970) han sugerido que la modificacin cost cerca
de 270 libras esterlinas, lo cual signific que el costo fue pagado en
aproximadamente seis semanas.
A lo largo del mismo tema, Teel (1971) describe los costos y recompensas
acrecentadas de dos estudios ergonmicos separados. El primero fue efectuado
con el fin de evaluar la eficacia de ayudas visuales preparadas especialmente
para mejorar el desempeo de los inspectores de partes de mquinas. (Estos
inspectores examinaron partes de precisin con el fin de encontrar defectos que
pudieran hacerlas inadecuadas para el trabajo.) De acuerdo con los principios
ergonmicos, el costo de este estudio, o sea, de preparar las ayudas visuales
para los inspectores se calcul en 7 200 dlares aproximadamente; sin embargo,
los ahorros del primer ao solamente fueron de ms de 10 000 dlares. Dado
que produccin sigui habla un trmino de tres aos, Teel argumenta que los
ahorros totales dieron una suma de ms de cuatro veces el costo del estudio.
En su segundo estudio, de acuerdo con los principios ergonmicos se consider
el lugar de trabajo de los ensambladores electrnicos. Usar un tablero
rediseado, por ejemplo, el tiempo que tardaba cada operario en completar su
tarea se redujo en 64%, con 75% de menos errores. El costo del estudio fue de 4
200 dlares, mientras que los ahorros por ao se calcularon en ms de 28 000
dlares.
Estos son slo dos ejemplos de los beneficios que se pueden obtener si se
considera el trabajo desde el punto de vista del operario; sin embargo, como lo
indican las listas de Chapanis (1965a) examinadas con anterioridad, los
beneficios de productividad para la compaa no siempre pueden medirse
simplemente en trminos del nmero de unidades producidas; por ejemplo, en
algunos casos, la productividad puede aumentar simplemente porque todos los
trabajadores permanecen en su lugar de trabajo. En estos trminos, la
enfermedad y los accidentes pueden disminuir la fuerza de trabajo. Aun cuando
un trabajador solamente herido de manera temporal por un accidente, y a pesar
de que slo toman media hora o una hora dentro de la jornada de trabajo para

visitar el doctor o para ir a la enfermera, su tiempo de produccin se reduce por


menos esa hora o quiz an ms.
Corno lo veremos en el captulo 12, en muchos casos, los accidentes surgen
debido a un pobre diseo ergonmico, esto es, por no disear la mquina para
que se ajuste a la capacidad y expectativa del operario. Al respecto, Powell y sus
colaboradores (1971), en una encuesta realizada acerca de los accidentes de
piso en 2 000 talleres con mquinas, cuatro industrias diferentes, atribuyeron
tanto al pobre diseo de mquinas como al del ambiente el 43% de los
accidentes de torno, 27% de accidentes en la seccin de prensado y el 80% de
accidentes en la seccin de engranajes. Dicho autor describe el origen de un
simple accidente que implica un montacargas y analiza dos maneras en las que
este accidente pudo haberse evitado. El punto importante que debe recordarse
es que el accidente, adems de ser doloroso para el operario reduce la efectiva
fuerza de trabajo durante algunos das:
En tres de nuestras instalaciones se usaban los montacargas extensamente. En
uno de los departamentos, cada conductor trabajaba normalmente con el carro
en particular. El da del accidente, el conductor no estaba trabajando
normalmente con su carro, porque ste haba sido enviado a mantenimiento.
Despus de haber estado usando el carro que se le haba asignado por un
tiempo tuvo que ajustar sus "pinzas para levantar la carga" (contenedores) con el
fin de aumentar la distancia entre ellos y la nueva carga. Tanto su carro normal
con este que se le haba asignado tenan pinzas que corran a lo largo de una
deslizadera horizontal.
En el carro normal de este conductor, la pinza no corra fcilmente sobre barra
deslizante, por lo que se necesitaba aplicarle bastante fuerza para moverlo. El
operario aplic la misma fuerza a una de sus pinzas en el carro que era
desconocido. Esto hizo que jalara la pinza con tal fuerza que se zaf de