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Una unidad de medida es una cantidad estandarizada de una determinada magnitud fsica, definida y

adoptada por convencin o por ley.1 Cualquier valor de una cantidad fsica puede expresarse como un mltiplo
de la unidad de medida.
Una unidad de medida toma su valor a partir de un patrn o de una composicin de otras unidades definidas
previamente. Las primeras unidades se conocen como unidades bsicas o de base (fundamentales), mientras
que las segundas se llaman unidades derivadas.2
Un conjunto de unidades de medida en el que ninguna magnitud tenga ms de una unidad asociada es
denominado sistema de unidades.3
Todas las unidades denotan cantidades escalares. En el caso de las magnitudes vectoriales, se interpreta que
cada uno de los componentes est expresado en la unidad indicada.1
Historia[editar]
Las unidades de medida estuvieron entre las primeras herramientas inventadas por los seres humanos. Las
sociedades primitivas necesitaron medidas rudimentarias para muchas tareas: la construccin de moradas, la
confeccin de ropa o la preparacin de alimentos y materias primas.
Los sistemas de pesos y medidas ms antiguos que se conocen parecen haber sido creados entre el cuarto
milenio y el tercero antes de Cristo, entre los antiguos pueblos deMesopotamia Egipto y el valle del Indo, y
quizs tambin en Elam y Persia. Los pesos y las medidas se mencionan asimismo en la Biblia (Lev. 19, 3526) como un mandato que exige honestidad y medidas justas.
Muchos sistemas de medicin estuvieron basados en el uso de las partes del cuerpo humano y los
alrededores naturales como instrumentos de medicin.4
Sistemas tradicionales de medidas[editar]
Los sistemas tradicionales basan sus unidades de medicin de distancia en las dimensiones del cuerpo
humano. La pulgada representa el ancho de un pulgar, de donde toma su nombre. El pie representaba
originalmente la longitud de un pie humano, aunque esta unidad se transform con el tiempo en el equivalente
a 12 pulgadas en el sistema anglosajn. La yarda, por otro lado, representa la longitud desde la punta de la
nariz hasta la punta del dedo medio. Una braza corresponda a la distancia de punta a punta de los dedos
medios con los brazos extendidos. Otras unidades eran el palmo (la longitud de la palma de la mano) y
el codo (aproximadamente la longitud del antebrazo).5 Para distancias mayores, exista la milla, unidad de
medida creada en la antigua Roma que equivala originalmente a 2000 pasos de una legin. Sobre la base de
la milla, los romanos definieron el estadio de tal forma que ocho estadios correspondan a una
milla.5 Asimismo, la legua en la antigua Roma equivala a aproximadamente una milla y media.6
En la mayora de los pases europeos se utilizaban medidas de peso basadas en la libra. Esta unidad, cuyo
nombre proviene del latn libra pondo, se divida en doce onzas (del latn uncia, que significa doceava
parte).7 8 Sin embargo, en algunos pases durante la Edad Media se utilizaron libras que se dividan en 16

onzas. Otra unidad tradicional de peso era el grano, que en el sistema ingls actual equivale a 64,79891 mg. A
partir de esta unidad, la libra se defina como 5760 granos en algunos caso o como 7000 granos en otros
casos. Asimismo, en joyera se usa una unidad llamada grano mtrico, que equivale a 0,25 quilates o 50
mg.9 En la Pennsula Ibrica, un quintal equivala a 100 libras (lo que actualmente seran unos 46 kg);10 la
cuarta parte de un quintal se denominaba una arroba (del rabe ar rub', cuarta parte).11
Los movimientos del Sol y de la Luna determinaron las unidades tradicionales de tiempo. El movimiento
aparente del Sol desde su salida en el horizonte hasta la siguiente, su puesta hasta la siguiente o los
sucesivos pasos por en meridiano, dependiendo de la cultura, definieron el da.12 Los babilonios dividieron el
tiempo entre la salida y la puesta del Sol en doce partes que conocemos ahora como horas. Con la invencin
de los relojes mecnicos fue posible dividir tambin la noche, por lo que actualmente un da completo se
compone de 24 horas. Una hora se dividi en 60 minutos y estos, a su vez, quedaron divididos en
60 segundos (no obstante, el segundo actual tiene una definicin moderna independiente de la definicin del
da).13 De la religin juda, las naciones cristianas y musulmanas heredaron la definicin de semana: un
perodo de siete das.14 Por otra parte, el movimiento del Sol observado con respecto a las estrellas lejanas
defini el ao. Puesto que el perodo de traslacin de la Tierra no es un nmero entero de das, existi la
necesidad de introducir el ao bisiesto en el calendario juliano y el calendario gregoriano.15 A partir del ao se
definieron unidades ms grandes de tiempo como el siglo (cien aos) y el milenio (mil aos). El periodo de
traslacin de la Luna alrededor de la Tierra defini el concepto del mes. Puesto que este periodo no
corresponde a un nmero entero de das, diversas culturas tuvieron diferentes definiciones de mes. En el
actual calendario occidental, los meses pueden durar 28, 29, 30 o 31 das, dependiendo del caso.16
Sistema Internacional de Unidades (SI)[editar]
El Sistema Internacional de Unidades es la forma actual del Sistema Mtrico Decimal y establece las unidades
que deben ser utilizadas internacionalmente. Fue creado por elComit Internacional de Pesas y Medidas con
sede en Francia. En l se establecen 7 magnitudes fundamentales, con los patrones para medirlas:17
1. Longitud
2. Masa
3. Tiempo
4. Intensidad elctrica
5. Temperatura
6. Intensidad luminosa
7. Cantidad de sustancia

Tambin establece muchas magnitudes derivadas, que no necesitan de un patrn, por estar compuestas de
magnitudes fundamentales.17
Vanse tambin: Sistema Internacional de Unidades, Unidades bsicas del SI y Unidades derivadas del SI.
Patrn de medida[editar]
Un patrn de medidas es el hecho aislado y conocido que sirve como fundamento para crear una unidad de
medir magnitudes. Muchas unidades tienen patrones, pero en el Sistema Internacional solo las unidades
bsicas tienen patrones de medidas. Los patrones nunca varan su valor, aunque han ido evolucionando
porque los anteriores establecidos eran variables y se establecieron otros diferentes considerados
invariables.17
Un ejemplo de un patrn de medida sera: Patrn del segundo: Un segundo es la duracin de 9 192 631 770
oscilaciones de la radiacin emitida en la transicin entre los dos niveles hiperfinos del estado fundamental
del istopo 133 del tomo de cesio (133Cs), a una temperatura de 0 K.18
De todos los patrones del Sistema Internacional, solo existe la muestra material de uno: el kilogramo,
conservado en la Oficina Internacional de Pesos y Medidas. De ese patrn se han hecho varias copias para
distintos pases.19
Los siete patrones definidos por el Sistema Internacional de Unidades son:17

1. Segundo
2. Metro
3. Amperio
4. Mol

(tiempo)
(longitud)
(intensidad de corriente elctrica)
(cantidad de sustancia)
(masa)

5. Kilogramo

(temperatura)
(intensidad luminosa)

6. Kelvin
7. Candela
Sistema Cegesimal[editar]
Artculo principal: Sistema Cegesimal de Unidades
Asociado al Sistema Internacional se encuentra el Sistema Cegesimal (o sistema CGS) que es un sistema
de unidades mecnicas (es decir, unidades que miden magnitudes utilizadas en mecnica: longitud, masa,
tiempo y sus derivadas) basado en tres unidades fundamentales que son submtiplos de unidades del SI:
el centmetro, el gramo y el segundo.20El sistema CGS a veces es extendido a magnitudes no mecnicas,

como las empleadas en electromagnetismo, combinando el uso de las unidades gaussianas (vase ms
adelante, unidades naturales en electromagnetismo).21
Sistemas naturales de unidades[editar]
En algunas disciplinas es conveniente definir sistemas de unidades que permiten simplificar los clculos y las
mediciones. Estos sistemas definen sus unidades a partir de magnitudes que ocurren de manera frecuente en
la naturaleza. Entre las disciplinas donde ocurre esto estn la astronoma, el electromagnetismo, la fsica de
partculas y lafsica atmica.
En astronoma[editar]
En astronoma es muy comn encontrar unidades definidas a partir de magnitudes fsica de ciertos objetos.
Diferentes unidades de longitud estn definidas a partir de distancias astronmicas:22

Unidad astronmica (ua), definida originalmente como la distancia media desde el Sol a
la Tierra (actualmente fijada en 149 597 870 700 m).23

Prsec (pc), definido como la distancia a la cual una unidad astronmica subtiende un ngulo de
1 segundo de arco.

Ao luz (al), definido como la distancia recorrida por la luz en el vaco durante un ao.

Es muy comn el uso de las magnitudes fsicas del Sol para definir unidades que, de otra manera, seran
extremadamente grandes:24

Masa solar (M), aproximadamente 1,9891 1030 kg.

Radio solar (R), 6,96 108 m.

Luminosidad solar (L), 3.846 1026 W.

Constante solar (I), la irradiancia debida al Sol a una distancia de 1 au: 1361 W/m.

Temperatura solar (T), la temperatura en la fotosfera del Sol: 5778 K.

Otras unidades naturales empleadas en astronoma, aunque menos frecuentemente son el radio terrestre,
la masa terrestre, la masa de Jpiter, etc.
En fsica cuntica y relativista[editar]
En las diferentes subdisciplinas de la fsica que utilizan los modelos relativistas y cunticos, como la fsica
atmica, la fsica nuclear, la fsica de partculas, etc., es comn definir sistemas de unidades donde las
diferentes constantes fundamentales toman el valor de la unidad. Las constantes que se suelen establecer
iguales a uno son: la constante de Planck reducida (), la velocidad de la luz (c), la constante de gravitacin

universal (G), la constante de Boltzmann (kB), la carga del electrn (e), la masa del electrn (me) y lamasa del
protn (mp).25 26 27 28 29 Otras elecciones comunes son definir ciertas cantidades en trminos de la constante de
estructura fina ():27 28

.
Otra unidad comnmente utilizada como unidad de energa es el electronvoltio (eV) definido como la
cantidad de energa adquirida por un electrn al acelerarse en unadiferencia de potencial de un voltio. Es
decir, en unidades del SI esto es 1,602176462 1019 J.30
En la siguiente tabla se resumen las definiciones comunes para diferentes sistemas de unidades.

Cantidad y
Smbolo /
Sistema de
unidades

Velocidad de la
luz en el vaco

Constante de
Planck reducida

Carga del electrn

Constante de
Josephson

Planck
(con unidades
gaussianas)

Stoney

Hartree

Rydberg

Natural

Natural

(con unidades

(con

de Lorentz

unidades

Heaviside)

gaussianas)

Cosntante de von
Klitzing

Constante de
gravitacin
universal

Constante de
Boltzmann

Masa del electrn

En electromagnetismo[editar]
En electromagnetismo es posible definir un sistema de unidades natural a partir de la ley de Coulomb,
que permite calcular la fuerza ejercida entre dos cargas elctricas

en funcin de la distancia

que separa a dichas cargas:31

es una constante cuyo valor depende del sistema de unidades elegido (en el SI, tiene un valor
aproximado de 9 109 N m2 C2). En este sistema de unidades natural conocido como sistema
gaussiano de unidades se escoge el valor de dicha constante igual a la unidad.31 De esta manera,
dos cargas elctricas de 1 statC (statcoulomb, la unidad de carga elctrica definida en este sistema
de unidades) de magnitud separadas una distancia de 1 cm sienten una fuerza de 1 dyn de
magnitud. A partir de esto se pueden definir otras unidades como el statamperio (1 statC/s), etc. Las
unidades del sistema gaussiano en muchas ocasiones son consideradas como parte del sistema
CGS.31