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LA DEFINICIN CIENTFICA

Finalmente, otros investigadores conceptan la teora como explicacin final. Dentro de este
significado, la teora consiste en un conjunto de proposiciones interrelacionadas, capaces de explicar
por qu y cmo ocurre un fenmeno. En palabras de Kerlinger (1975, p. 9): una teora es un conjunto
de constructos (conceptos), definiciones y proposiciones relacionadas entre s, que presentan un punto
de vista sistemtico de fenmenos especificando relaciones entre variables, con el objeto de explicar y
predecir los fenmenos.
El significado de teora que adoptaremos en el libro es este ltimo, el cual se encuentra presente en
mayor o menor medida en diversos autores adems de Kerlinger. Por ejemplo: Una teora es un
conjunto de proposiciones relacionadas sistemticamente que especifican relaciones causales entre
variables (Blacky Champion, 1976, p. 56); Las teoras no slo consisten en esquemas o tipologa
conceptuales, sino que contienen proposiciones semejantes a leyes que interrelacionan dos o ms
conceptos o variables al mismo tiempo. Ms an, estas proposiciones deben estar interrelacionadas
entre s (Blalock. 1984, p. 12); Una teora es un conjunto de proposiciones interrelacionadas
lgicamente en la forma de afirmaciones (aserciones) empricas acerca de las propiedades de clases
infinitas de eventos o cosas (Gibbs, 1976, p. 5).
Un ltimo comentario sobre las teoras como consumacin de la explicacin es que pueden
acompaarse de esquemas, diagramas o modelos grficos (incluso muchas los usan porque resulta
conveniente para fines didcticos y para ilustrar los conceptos tericos ms importantes). Cuando se
seal que un esquema conceptual no especifica varios aspectos de la teora a la que hace referencia
y que no es una explicacin completa del fenmeno, ello no quiere decir que un esquema carezca de
utilidad. Simplemente se menciona que es un significado que se ha dado al trmino teora. Muchos
esquemas conceptuales vienen acompaados de explicaciones adicionales que nos ayudan a
comprender un fenmeno; tal es el caso de la teora del aprendizaje social y la agresin (v.g., Bandura,
1977 y 1978).

CULES SON LAS FUNCIONES DE LA TEORA?


Una reflexin sobre la utilidad de las teoras
Algunas personas cuando leen en el temario de una materia que van a cursar la palabra teora, se
preguntan si ser o no til tratar con teoras y se cuestionan: para qu ver las teoras si no se
encuentran vinculadas con la realidad?. Claro est que cada vez son menos las personas que dudan
de la utilidad de una buena teora. El hecho de que algunas todava no estn seguras de que
compenetrarse con las teoras es algo productivo y fructfero se debe generalmente a que no han
analizado con profundidad para qu sirve una teora ni han vivido la experiencia de aplicarla a una
realidad. En ocasiones, no sabemos cmo aplicar una teora al mundo real, y no es que la teora no
pueda aplicarse sino que somos nosotros quienes no encontramos la manera de hacerlo.
Otras veces, el dudar de la utilidad de una teora se debe a una concepcin errnea de ella. Hagamos
el siguiente razonamiento: la teora es el fin ltimo de la investigacin cientfica, y sta trata con
hechos reales. Entonces, por qu si la investigacin cientfica est interesada en la realidad
perseguira como propsito final algo que no guarda relacin con la realidad? Pues bien, tiene como fin
ltimo la teora porque sta constituye una descripcin y una explicacin de la realidad.

Funciones
1)
La funcin ms importante de una teora es explicar: decirnos por qu, cmo y cundo
ocurre un fenmeno. Una teora de la personalidad autoritaria, por ejemplo, debe explicamos entre
otras cosas en qu consiste este tipo de personalidad, cmo surge y por qu se comporta de cierta
manera una persona autoritaria ante determinadas situaciones.
Desde luego, una teora puede tener mayor o menorperspectiva. Hay teoras que abarcan diversas
manifestaciones de un fenmeno. Por ejemplo, una teora de la motivacin que pretenda describir y
explicar qu es y cmo surge la motivacin en general; y hay otras que abarcan slo ciertas
manifestaciones del fenmeno; por ejemplo, una teora de la motivacin que busque describir y
explicar qu es la motivacin en el trabajo, cmo se origina y qu la afecta.
2)
Otra funcin de la teora es sistematizar o dar orden al conocimiento sobre un fenmeno
o realidad, conocimiento que en muchas ocasiones es disperso y no se encuentra organizado.
3)
Tambin, una funcin de la teora muy asociada con la de explicacin es la
de prediccin. Es decir, hacer inferencias a futuro sobre cmo se va a manifestar u ocurrir un
fenmeno dadas ciertas condiciones. Por ejemplo, una teora adecuada de la toma de decisiones de
los votantes deber conocer cules son los factores que afectan el voto y, contando con informacin
vlida y confiable respecto de dichos factores en relacin con un contexto determinado de votacin,
podr predecir qu candidato habr de triunfar en tal votacin. En este sentido, la teora proporciona
conocimiento de los elementos que estn relacionados con el fenmeno sobre el cual se habr de
efectuar la prediccin. Si se tuviera una teora adecuada sobre los temblores la cual desde luego no
existe hasta el momento de escribir este libro, se sabra qu factores pueden provocar un sismo y
cundo es probable que ocurra. Y en el caso de que alguien familiarizado con la teora observara que
stos factores se presentan, podra predecir con un mayor o menor grado de error este fenmeno,
as como el momento en que suceder.
Frecuentemente, para la explicacin y prediccin de cualquier fenmeno o hecho de la realidad, se
requiere la concurrencia de varias teoras, una para cada aspecto del hecho (Yurn Camarena, 1980).
Hay fenmenos que, por su complejidad, para poder predecirse requieren varias teoras; por ejemplo,
la rbita de una nave espacial, la productividad de un individuo (en donde requeriramos teoras de la
motivacin, la satisfaccin laboral, el desarrollo de habilidades, el desempeo, etc.), el grado en que
una relacin marital va a lograr que los cnyuges estn satisfechos con ella, etc. Pero es indudable
que una teora incrementa el conocimiento que tenemos sobre un hecho real.

CUL ES LA UTILIDAD DE LA TEORA?


Ahora bien, hemos venido comentando que una teora es til porque describe, explica y predice el
fenmeno o hecho al que se refiere, adems de que organiza el conocimiento al respecto y orienta a la
investigacin que se lleve a cabo sobre el fenmeno. Y alguien podra preguntar: hay teoras malas
o inadecuadas?; la respuesta es no (y un no contundente) si se trata de una teora es porque
explica verdaderamente cmo y por qu ocurre o se manifiesta un fenmeno. Si no logra hacerlo no es
una teora, podramos llamarla creencia, conjunto de suposiciones, ocurrencia, especulacin, preteora
o de cualquier otro modo, pero nunca teora.

Y por ello algunas personas y con toda la razn del mundo ven poca utilidad en las teoras debido
a que leen una supuesta teora y sta no es capaz de describir, explicar y predecir determinada
realidad (cuando se aplica no funciona o la mayora de las veces no sirve). Pero no es que las teoras
no sean tiles; es que eso (que no es una teora) es lo que resulta intil. Ahora bien, no hay que
confundir inutilidad coninoperancia en un contexto especfico. Hay teoras que funcionan muy bien en
determinado contexto (por ejemplo, Estados Unidos) pero no en otro (Guatemala). Ello no las hace
intiles, sino inoperantes dentro de un contexto.
Todas las teoras son igualmente tiles o algunas teoras son mejores que otras?
Desde luego, todas las teoras aportan conocimiento y ven en ocasiones los fenmenos que
estudian desde ngulos diferentes (Littlejohn, 1983), pero algunas se encuentran ms desarrolladas
que otras y cumplen mejor con sus funciones. Para decidir el valor de una teora se cuenta con varios
criterios.
Cules son los criterios para evaluar una teora?
Los criterios ms comunes para evaluar una teora, son: 1) capacidad de descripcin, explicacin y
prediccin; 2) consistencia lgica; 3) perspectiva; 4) fructificacin y 5) parsimonia.
1)

Capacidad de descripcin, explicacin y prediccin

Una teora debe ser capaz de describir y explicar el fenmeno o fenmenos a que hace referencia.
Describir implica varias cuestiones: definir al fenmeno, sus caractersticas y componentes, as como
definir las condiciones en que se presenta y las distintas maneras en que puede manifestarse.
Explicar tiene dos significados importantes (Ferman y Levin, 1979). En primer trmino, significa
incrementar el entendimiento de las causas del fenmeno. En segundo trmino, se refiere a la prueba
emprica de las proposiciones de las teoras. Si stas se encuentran apoyadas por los resultados, la
teora subyacente debe supuestamente explicar parte de los datos (Ferman, Levin, 1979, p. 33). Pero
si las proposiciones no estn confirmadas (verificadas) en la realidad, la teora no se considera como
una explicacin efectiva (Ferman y Levin, 1979, p. 33).
La prediccin est asociada con este segundo significado de explicacin que depende de la
evidencia emprica de las proposiciones de la teora (Ferman y Levin, 1979). Si las proposiciones de
una teora poseen un considerable apoyo emprico (es decir, han demostrado que ocurren una y otra
vez tal y como lo explica la teora) es de esperarse que en lo sucesivo vuelvan a manifestarse del
mismo modo (tal y como lo predice la teora). Por ejemplo, la teora de la relacin entre las
caractersticas del trabajo y la motivacin intrnseca explica que a mayor variedad en el trabajo, mayor
motivacin intrnseca hacia ste. Entonces debe ser posible pronosticar el nivel de motivacin
intrnseca al menos parcialmente al observar el nivel de variedad en el trabajo.
Cuanta ms evidencia emprica apoye a la teora, mejor podr sta describir, explicar y predecir el
fenmeno o fenmenos estudiados por ella.
2)

Consistencia lgica

Una teora tiene que ser lgicamente consistente. Es decir, las proposiciones que la integran debern
estar interrelacionadas (no puede contener proposiciones sobre fenmenos que no estn relacionados

entre s), ser mutuamente excluyentes (no puede haber repeticin o duplicacin) y no caer en
contradicciones internas o incoherencias (Black y Champion, 1976).
3)

Perspectiva

La perspectiva se refiere al nivel de generalidad (Ferman y Levin, 1979). Una teora posee ms
perspectiva cuanto mayor cantidad de fenmenos explique y mayor nmero de aplicaciones admita.
Como mencionan Ferman y Levin (1979, p. 33), el investigador que usa una teora abstracta (ms
general) obtiene ms resultados y puede explicar un nmero mayor de fenmenos.
4)

Fructificacin (heurstica)

La fructificacin es la capacidad que tiene una teora de generar nuevas interrogantes y


descubrimientos (Frman y Levin, 1979, p. 34). Las teoras que originan en mayor medida la
bsqueda de nuevos conocimientos son las que permiten que una ciencia avance ms.
5)

Parsimonia

Una teora parsimoniosa es una teora simple, sencilla. ste no es un requisito, sino una cualidad
deseable de una teora. Sin lugar a dudas, aquellas teoras que pueden explicar uno o varios
fenmenos en unas cuantas proposiciones (sin dejar de explicar ningn aspecto de ellos) son ms
tiles que las que necesitan un gran nmero de proposiciones para ello. Desde luego, sencillez no
significa superficialidad.

UNESCO. (2011). Metodologa de la Investigacin. Informacin digital en lnea UNESCO