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RESUMEN EJECUTIVO

El Informe Final de la etapa de investigacin, contempla los 6 primeros meses de ejecucin del proyecto, segn
las actividades planificadas en el Cronograma General y el Plan de Trabajo correspondiente. Esta etapa permiti
generar informacin respecto a las actividades del sector de la pequea minera en general y la pequea
minera aurfera en particular, en el Departamento, respecto a sus caractersticas tcnicas y las consecuencias e
impactos para el medio ambiente.
Las tcnicas de procesamiento utilizados por el sector de la pequea minera aurfera primaria en el
Departamento, muestran una gran variedad de tcnicas individuales, que dependen especialmente de la
situacin financiera de los mineros y de sus conocimientos tecnolgicos. La gama va desde la ms primitiva
(molinos de piedra), pasando por mtodos que pueden encontrarse en De Re Metallica (bateas, canaletas, jigs
manuales, etc.), hasta equipos modernos que se diferencian muy poco de los utilizados por la minera
sofisticada.
Con una inversin mnima, muchas de las operaciones mineras pueden mejorar considerablemente su capacidad
de produccin, mecanizando los sistemas de tratamiento introduciendo equipos tcnicamente eficientes, baratos
y ambientalmente adecuados. Una ventaja es que todas las minas en el rea del proyecto trabajan yacimientos
similares, con tecnologa, organizacin y tamao de operaciones iguales o muy parecidas, con impactos
ambientales similares.
RESULTADOS
La pequea minera aurfera en el Departamento de Oruro, aprovecha principalmente vetas de cuarzo (rocas
duras) con oro nativo, generalmente acompaado por sulfuros y xidos metlicos. El metal precioso puede
presentarse en forma macroscpica y visible, sea entrecrecida e imperceptible a simple vista.
La amalgamacin se utiliza tanto en la pequea minera primaria (de vetas y filones como es el caso de los
yacimientos de Iroco) como en la minera aluvial y se pueden diferenciar dos tipos de tcnicas:
1. Amalgamacin en circuito abierto
Toda la carga (el material aurfero) se pone en contacto con mercurio en un flujo continuo de pulpa. No es
posible recuperar todo el mercurio en forma de amalgama, una parte de ste, en forma metlica libre (gotas o
partculas finsimas) o en forma de amalgama (partculas finas o flculos) escapan en las colas, contaminando
una gran cantidad de material.
2. Amalgamacin de concentrados (o amalgamacin en circuito cerrado)
Slo una pequea parte del material tratado (un concentrado, generalmente producido gravimtricamente), se
pone en contacto con el mercurio en un ambiente parcialmente o totalmente cerrado, donde la amalgamacin
se realiza sin la emisin de porcin alguna de pulpa
Sin embargo, las colas de la amalgamacin de concentrados todava contienen mercurio, en cantidades
variables (dependiendo del tipo de carga y proceso de amalgamacin utilizado). La amalgamacin en un tambor
amalgamador se hace en un ambiente cerrado; la amalgamacin manual se hace en un ambiente semi-cerrado.
Se advierte que un proceso no puede considerarse como circuito cerrado completamente, si sus colas
contaminadas se vacan al medio ambiente o si hay fugas de mercurio por ejemplo por evaporacin durante el
proceso.
El uso de mercurio en circuito abierto es el problema que sin duda acarrea las mayores prdidas de mercurio en
la produccin de oro. Las minas, que utilizan mercurio directamente en sus molinos (trapiche o molino a bolas)
para realizar molienda y amalgamacin simultnea, pierden cantidades considerables de mercurio. Por lo
general, el intento de recuperar amalgama lo realizan con simples trampas gravimtricas o planchas de
amalgamacin; por esto las colas contienen an oro libre, amalgama y mercurio libre.
Experiencias y evaluaciones realizadas en varias operaciones, demostraron que la recuperacin de oro en
circuito abierto, por lo general, es menor que cuando se utiliza un equipo de concentracin gravimtrica
cuidadosamente diseado y operado. Por falta de conocimientos tcnicos los mineros no logran por s mismos

esta optimizacin; por esta razn siguen utilizando mercurio en circuito abierto, aunque, desde el punto de vista
tcnico-econmico, la amalgamacin en circuito abierto no presenta ninguna ventaja.
Un menor consumo de mercurio y una mayor recuperacin de oro, implica un ingreso ms alto, hecho que los
mineros entienden bien. Un concentrado muy rico implica menos colas de amalgamacin (menor
contaminacin), o en algunos casos, la posibilidad de fundicin directa. Por lo tanto, mejorar los procesos de
concentracin gravimtrica juega un papel importante en la reduccin de la contaminacin con mercurio.
Durante la amalgamacin de concentrados, inevitablemente se pierde en las colas un porcentaje del mercurio
utilizado, debido a que estas por lo general no son depositadas de manera segura.
Ya en la etapa de separacin de oro y mercurio, generalmente se pierde el mercurio que forma parte de la
amalgama (si no se utiliza algn mtodo de recuperacin, p. ej. una retorta). El porcentaje de mercurio en la
amalgama, mayormente depende de la granulometra del oro y de la manera como se exprime la amalgama
para separar el mercurio libre. Generalmente, el oro fino debido a la gran superficie que presenta, atrapa ms
mercurio por kilogramo de amalgama que el oro grueso. Las relaciones Hg / Au medidas en diferentes
operaciones, varan entre 0,5 Hg / 1 Au hasta 2 Hg / 1 Au .
Las prdidas de Hg durante la limpieza de la esponja de oro (producto de la quema de amalgama), son muy
variables (dependiendo de la granulometra del oro, tamao del bollo-esponja-, tiempo y temperatura de la
quema, etc.) y pueden alcanzar algn porcentaje del peso del oro.
El mercurio por el uso frecuente o intenso (p. ej. mercurio varias veces exprimido) se contamina y pierde su
poder de amalgamacin, los mineros desechan este mercurio cansado aun cuando saben que el mercurio es una
sustancia cara (actualmente tiene un costo aproximado de 70 100 $US/kg Hg ).
Colas de amalgamacin
Las colas de amalgamacin siempre estn contaminadas con mercurio, en cantidades muy variadas. Existen dos
posibilidades de accin (a parte de la ms importante, que es minimizar el contenido de mercurio:

depositarlas apropiadamente

limpiarlas

Ambas alternativas casi son imposibles de aplicar a colas de la amalgamacin en circuitos abiertos, en las
condiciones de la pequea minera. Si bien existen maneras de limpiar colas contaminadas por mercurio, es
poco probable que una pequea operacin minera realice esta limpieza.
Para colas de amalgamacin de concentrados se habla de otros volmenes: los concentrados gravimtricos que
se amalgaman en circuito cerrado. La cantidad acumulada alcanza a 3-15 t por ao. Se trata de un mximo de
alrededor de 10 m 3 por ao. Esta cantidad de material contaminado s puede ser depositada de una manera
segura o limpiada. Frecuentemente se puede demostrar a los mineros, que este material todava contiene
considerables cantidades de oro; de esta manera se puede incentivar para que las colas puedan ser
almacenadas en un lugar seguro para un futuro tratamiento. As tampoco se pierde la posibilidad de un futuro
reprocesamiento con mtodos descontaminantes.
Para colas sulfurosas, las cuales actualmente se venden cada cierto tiempo a plantas de lixiviacin se debe
necesariamente instalar un depsito temporal. Este generalmente es una simple piscina o tolva de hormign,
techada y bien ventilada, donde se almacenan las colas hasta su transporte a la planta de lixiviacin en forma
suelta, o mejor, en sacos (cabe mencionar que estas plantas actualmente funcionan en el Per, hasta donde son
transportadas las piritas aurferas para su posterior tratamiento con cianuro).
Colas contaminadas con mercurio, que no pueden ser vendidas como subproductos aurferos se tienen que
acumular en depsitos apropiados. Los requerimientos para estos son:

evitar el contacto con aguas subterrneas

proteccin contra el arrastre de aguas de lluvia

proteccin contra arrastres del viento.

La base impermeable y las paredes del depsito se pueden construir utilizando materiales del lugar como arcilla,
bentonita, caolinita, etc. Si est disponible, es recomendable utilizar un material con alto contenido de hidrxido
ferroso (limonita presente en suelos laterticos) debido a su alta capacidad de absorcin de mercurio o utilizar
plstico grueso (p. ej. HDPE), que se consigue fcilmente cuando existen minas grandes en los alrededores.
Otra medida de proteccin puede ser la cobertura de las colas contaminadas con una capa de varios centmetros
de piritas no-contaminadas debajo de una capa de materiales impermeables (arcillas, etc.), el ambiente
anaerbico promueve estabilizacin del mercurio en forma de cinabrio (HgS) poco soluble y txico.
La construccin de un depsito seguro para las colas de preconcentracin contaminadas (con revestimiento de
HDPE, sobre una capa de arcilla impermeable, etc.) es por su costo elevado poco alcanzable para la pequea
minera. Adems el manejo de un dique de colas requiere bastante conocimiento tcnico e implica muchos
peligros. Por esto, es preciso recalcar que no se debe amalgamar en circuito abierto.
Limpieza de colas
Existen varios mtodos para la limpieza de materiales inorgnicos contaminados por mercurio:

mtodos gravimtricos: como se mencion anteriormente, se puede recuperar parte de la harina de


mercurio utilizando equipos gravimtricos (canaletas con alfombras, mesas concentradoras, espirales,
centrfugas, etc.)

planchas amalgamadoras: si el mercurio atomizado no es demasiado sucio, se puede recuperar parte


del mercurio con planchas amalgamadoras.

Sin embargo, los dos mtodos anteriormente presentados, no lograrn limpiar las colas totalmente. Los
resultados dependen mucho de la granulometra (en caso de equipos gravimtricos, mercurio en bolitas gruesas
es bastante fcil de recuperar) o de la granulometra y la superficie del mercurio (en caso de planchas
amalgamadoras).
Existen otros mtodos como los:

mtodos trmicos

mtodos qumicos

flotacin

Este listado muestra, que los mtodos para limpiar los concentrados son de eficiencia limitada o complicados y
costosos; por ello, en la mayora de los casos, lo ms aplicable y recomendable para la pequea minera es la
acumulacin en depsitos adecuados.
Productos
La pequea minera aurfera en el Departamento se basa en un producto que, hasta mediados del 2009,
presenta un horizonte prometedor gracias al mantenimiento de una cotizacin favorable (mantenindose
prximo a los 1,000 $US por onza troy ). No obstante, la falta de asistencia financiera, tcnica y formativa
externa combinada con una lamentable disciplina interna frena la consolidacin de estas operaciones, que
aparecen ms como la consecuencia de un auge coyuntural que como un factor de solidez estructural.
El mtodo ms primitivo y simple de procesamiento en la pequea minera aurfera primaria del Departamento
de Oruro es el siguiente:

seleccin manual de trozos de mineral con chispas de oro;

trituracin y molienda con un martillo manual;

lavado del material molido utilizando una batea para separar el oro grueso;

si el oro es fino, amalgamacin manual del concentrado en batea;

estrujado de la amalgama utilizando un pao fino para separar el mercurio libre;

quema de la amalgama al aire libre para evaporar el mercurio.

La ltima etapa la realizan sin ningn equipo para recuperar mercurio, y sin utilizar implemento de seguridad
alguno contra los vapores de ste. Utilizan varias fuentes de calor, desde el carbn vegetal; sopletes a gas oil,
gas propano o acetileno, hasta las hornillas comnmente utilizadas en las cocinas de los mineros.
Otro sistema de procesamiento, tambin rudimentario, utiliza una especie de mortero grande de piedra llamado
toloca (piedra hueca y un bloque que se mueve en su interior), donde se muelen y amalgaman
simultneamente porciones pequeas y ricas de material triturado, prescindiendo de una etapa adicional de
amalgamacin. En este proceso combinado, se produce mucho mercurio atomizado, que se pierde
irremediablemente en las colas durante el proceso de lavado en batea para separar la amalgama gruesa. Luego,
la amalgama es tratada como se describi en el prrafo anterior.
Existen muchas variantes de las tcnicas descritas y debido a que todas son manuales y discontinuas,
solamente se pueden procesar cantidades muy pequeas, alrededor de 20 a 50 kg de carga por da/ hombre,
dependiendo de la dureza del material. Frecuentemente, recurren previamente a una trituracin y molienda
gruesa en seco, utilizando el llamado quimbalete, tambin de piedra, con el que se puede triturar y moler hasta
unos 200 kg por da/ hombre.
Un primer paso en el propsito de mecanizacin, constituye el uso del llamado molino chileno o trapiche. En
este molino, el uso de mercurio es casi generalizado, para combinar molienda y amalgamacin. Su rgimen de
funcionamiento produce excesiva atomizacin del mercurio. En general, despus del molino chileno se utilizan
placas amalgamadoras o una simple canaleta empedrada (tojlla), que sirven como trampas para retener el oro
grueso libre y la amalgama. Obviamente, ni las placas, ni las canaletas empedradas sirven para garantizar una
buena recuperacin del oro libre, la amalgama y el mercurio atomizado.
En operaciones ms grandes es comn el uso de:

pequeas trituradoras de mandbulas;

molinos a bolas, desde 2' x 3' hasta 3' x 4' , capacidades entre 5 a 15 tpd;

canaletas empedradas, placas amalgamadoras, mesas concentradoras, etc.

Como en los molinos chilenos, tambin es casi comn la adicin de mercurio a los molinos a bolas, con similar o
mayor efecto de atomizacin del mercurio y como consecuencia las prdidas de mercurio en polvo en la etapa
de concentracin son tambin considerables.

Soluciones
Tabla1. Emisiones, causas y soluciones en la pequea minera aurfera primaria.

Criterios tcnico-econmicos
la nueva tecnologa debe ser tcnicamente eficiente (ms que los mtodos tradicionales)
el equipo, en lo posible, requiere ser fabricado o construido localmente
tener un largo tiempo de vida til
simple en su uso y mantenimiento, seguro en su manejo (no requerir personal calificado)
el nuevo equipo debe integrarse fcilmente al proceso existente.
tener bajos costos de inversin y mantenimiento
compatible con las mquinas o equipos existentes.
Criterios medioambientales
bajo impacto al medioambiente
debe permitir un mejor aprovechamiento de los recursos no renovables
el nuevo proceso debe ayudar a cumplir con las regulaciones medioambientales
en lo posible ayudar a producir ms, contaminando menos
contribuir a reducir los conflictos con los vecinos (p. ej. campesinos)
no debe constituirse en una bomba de tiempo medioambiental
Criterios sociales y culturales
la nueva tecnologa debe ser probada y aprobada juntamente con los mineros
el nuevo proceso no debe requerir de cambios sustanciales en la organizacin existente entre los mineros
el nuevo proceso no debe interferir con la religin, hbitos y supersticiones de los mineros

el nuevo proceso no debe crear problemas en la venta del producto final


el nuevo proceso no debe causar problemas entre los mineros y otros actores (propietarios de concesiones,
compradores de oro, proveedores de insumos y equipos, etc.)
Tcnicas mejoradas
Los mtodos y equipos que se presentan a continuacin, se probaron con los mineros en varias otras regiones
del pas, en la prctica productiva diaria. Al mismo tiempo se fabricaron en serie los equipos probados,
recurriendo a talleres de metalmecnica locales, realizndose un seguimiento y control permanente de los
parmetros tcnicos de diseo. Para su aplicacin en numerosas operaciones antiguas y otras nuevas.

Flujograma 2.
Proceso piloto completo, manejo de mercurio en circuito cerrado, recuperacin de sulfuros aurferos y
tratamiento de aguas turbias a travs de tecnologas limpias.
Estas mejoras pueden adecuarse fcilmente a las caractersticas de los minerales aurferos existentes en el
Departamento de Oruro, el punto de partida para el trabajo con los mtodos de concentracin gravimtrica es la
baja recuperacin que se obtiene con los mtodos tradicionales. Adems de la reduccin del alto consumo de
mercurio, que representa no solamente prdida econmica, sino tambin problemas de provisin de este

insumo. Actualmente, la mayora de los mineros de hecho estn abiertos al cambio y mejora de sus sistemas de
trabajo y a la introduccin de tcnicas limpias, al saber que esto les reportar una mayor recuperacin (utilidad)
a menor costo de operacin. Los equipos pequeos, como tambor amalgamador, separadores hidrulicos en
contracorriente para la separacin de amalgama y sulfuros, retortas para la destilacin de mercurio, completan
los mtodos de procesamiento promovidos por el proyecto.
Diagnstico ambiental
Las actividades mineras aurferas del departamento de Oruro se hallan localizadas en la regin ecolgica del
altiplano, cuyas formaciones vegetales se caracterizan por la predominancia de pajonales de iru ichu, tholares,
vegetacin salina y matorrales pajonales.
Los impactos ambientales actuales generados por las operaciones mineras aurferas en el departamento de
Oruro son las siguientes: cambio en la topografa por la modificacin del paisaje local. En los diversos procesos
de extraccin y concentracin del oro se producen desmontes y colas que emiten partculas de polvo que
contaminan el aire. Por otra parte las actividades de explosin en interior mina genera la contaminacin de aire
debido a la produccin de gases. La utilizacin del mercurio y su quemado en la amalgama con oro afecta la
calidad del aire debido a su volatilizacin, y de acuerdo a su ciclo el mercurio daa la salud humana, vida
vegetal y animal.
El vertido de aguas residuales y su infiltracin al suelo causa la contaminacin a este componente y siendo
integrante de los ecosistemas terrestres estos tambin se ven afectados. La accesibilidad a las operaciones
mineras por la apertura de caminos produce la compactacin de los suelos y por lo tanto prdida de reas de
pastoreo o cultivo.
El uso de mercurio en las operaciones mineras aurferas contamina los cuerpos de agua subterrneos o
superficiales, disminuyendo as su calidad para consumo de la fauna domstica y silvestre. El mercurio por
mecanismos de metilizacin, es decir como metil mercurio es asimilado por los peces ingresando as a la cadena
trfica y acumulndose de un organismo a otro proceso, conocido como biomagnificacin.
Las actividades mineras originan impactos ambientales a la flora y fauna y por lo tanto el desequilibrio en los
ecosistemas. Los impactos ambientales que se tienen son la prdida de cobertura vegetal, prdida de zonas de
pastoreo para ganado camlido sobre todo de llamas.
La actividad agrcola de los cultivos de papa, cebada, quinua y alfalfa son afectados por su proximidad a las
operaciones mineras.
La generacin de ruido en las operaciones mineras produce la migracin de la fauna silvestre. Alteracin de la
poblacin de fauna acutica y terrestre por el consumo de aguas contaminadas. Destruccin de hbitat para la
fauna silvestre por la modificacin del paisaje.
Adems de los impactos ambientales ocasionados por las operaciones mineras, se tiene la generacin de
residuos slidos basura y su inadecuada disposicin final cerca de las mismas actividades mineras sin ningn
manejo adecuado por falta de informacin y el desconocimiento de los impactos ocasionados al medio ambiente
sobre todo por residuos slidos no biodegradables como latas, botellas pett, pilas y muchos otros.
Conclusiones

Se debe facilitar asistencia tcnica para la pequea minera aurfera en el Departamento de Oruro,
especialmente con respecto al uso de tecnologas limpias, ms productivas y ambientales. Sin
embargo, esta asistencia debe ser seleccionada y destinada a operaciones que sean econmicamente
viables, incluyendo los costos ambientales.

Es importante garantizar ventajas sociales, econmicas y ambientales para los mineros; estas opciones
son una condicin necesaria para el xito.

Es necesario demostrar a los mineros que la proteccin ambiental y de la salud puede producir ms
beneficios que costos.

Como el tema ambiental es conflictivo para los diferentes involucrados, siempre se debe tratar de
buscar canales de entendimiento y mediar para lograr soluciones favorables.

Antes de cualquier implementacin tcnica es necesario desarrollar un ambiente de amistad y


confianza con los mineros realizando campaas de sensibilizacin, informacin, educacin y
concientizacin por medios audiovisuales, afiches, folletos informativos, seminarios, talleres, etc.,
tomando en cuenta tambin los temas de mayor inters de los propios mineros.

En lo tcnico es necesario primero adaptar y optimizar tcnica y ambientalmente la tecnologa sencilla


ya existente antes de introducir equipos nuevos y sofisticados. Equipos producidos localmente a bajos
precios con una eficiencia racional, tiene las mejores posibilidades para su implementacin y difusin.
No tiene sentido buscar la perfeccin tecnolgica, sino la tecnologa con las ms grandes posibilidades
de aceptacin y difusin.

Una amplia difusin de cambios tecnolgicos es lo ms efectivo, por medio de operaciones piloto que
son implementadas exitosamente y sirven como multiplicadoras.

Los mineros deben pagar por su proyecto: me cuesta, lo uso y lo cuido.

Lamentablemente se entiende que de hecho, por el momento slo en raras ocasiones se podr
reemplazar la amalgamacin por otra tcnica en las operaciones de la pequea minera en el
Departamento, ya que la amalgamacin es y seguir siendo el mtodo ms sencillo, rpido y efectivo
para separar oro de otros minerales pesados, que son recuperados en forma conjunta en un proceso
gravimtrico. Sin embargo, la solucin inmediata es restringir el uso de mercurio a la amalgamacin de
concentrados.