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COMIT DE SELECCIN

EDICIONES
DEDICATORIA
INTRODUCCION
I. MATERIA, LUZ Y ANTIMATERIA
II.LAS FUERZAS DE LA NATURALEZA
III. EL MODELO ESTNDAR
IV. LAS SIMETRAS DEL MUNDO CUNTICO
V. MS ALL DEL MODELO ESTNDAR
VI. EL UNIVERSO
VII.EL UNIVERSO INFLACIONARIO
VIII. CONSECUENCIAS DE LA INFLACIN
GLOSARIO
CONTRAPORTADA

DEL MUNDO CUNTICO AL UNIVERSO EN EXPANSIN


Autor: SHAHEN HACYAN

INTRODUCCIN
Puede la materia dividirse indefinidamente? Demcrito afirmaba,
hace ms de dos mil aos que la materia esta formada de tomos,
partculas diminutas e indivisibles. El tiempo le dio la razn. A
principios del siglo XX qued plenamente establecido que todos los
cuerpos materiales estn formados por tomos, cuyo tamao es del
orden de unas cuantas millonsimas de milmetro.
La palabra tomo significa "indivisible" en griego y se utiliz hace
menos de un siglo para designar lo que pareca ser el constituyente
ms pequeo de la materia. Pero pronto se descubri que lo que se
haba identificado como un tomo est formado, a su vez, por
partculas an ms pequeas. A stas se les llam partculas
elementales con la esperanza de que fueran efectivamente
elementales, es decir, sin ms constituyentes.
Pero el Universo no se puede reducir slo a partculas elementales.
El Universo es dinmico; todos los cuerpos interactan entre s por
medio de fuerzas de las cuales la gravitacional es la ms familiar.
Las partculas, junto con sus interacciones, son los elementos
fundamentales del Universo.
Para explicar las fuerzas de la naturaleza, los fsicos inventaron un
nuevo concepto, el campo, que result ser de enorme utilidad para
describir los fenmenos fsicos. Partculas y campos resultaron ser
dos facetas, inseparables, de una misma realidad. Pero si bien el
concepto de partcula es intuitivamente claro, el de campo es un
desafo a nuestra capacidad de comprender el mundo. Esta
dificultad se hace ms manifiesta cuando se describe el
comportamiento de la materia a nivel de los tomos. Ah rige la
fsica cuntica y todas nuestras ideas intuitivas se esfuman; slo
quedan partculas y campos cunticos.
Uno de los objetivos del presente libro es resear, para los lectores
que no son especialistas en fsica, los conocimientos actuales
acerca de las partculas elementales, de los campos cunticos y sus
comportamientos de acuerdo con la fsica del mundo atmico. Otro
objetivo es mostrar cmo estos conocimientos del mundo cuntico
se aplican al estudio de la evolucin inicial del Universo. Con base
en lo que sabemos del mundo subatmico, pasaremos revista a lo
que pudieron ser los primeros instantes del Universo, de acuerdo
con la teora cosmolgica ms aceptada en la actualidad: la famosa
teora de la Gran Explosin.
Con los primeros cuatro captulos de este libro esperamos
proporcionar un panorama general de las teoras modernas

respecto al mundo cuntico: de las molculas a los tomos, de los


tomos a las partculas elementales que los componen, as como
las fuerzas con las que la materia interacciona consigo misma . La
sntesis de la fsica de partculas elementales y las interacciones
entre ellas es el llamado modelo estndar, que presentamos en el
captulo III. Ms all del modelo estndar se han elaborado teoras
que por ahora son slo especulativas, pero que tienen profundas
implicaciones para la cosmologa.
As, despus de un paseo por el mundo microscpico de las
partculas elementales, daremos un salto del captulo VII para pasar
al Universo en toda su inmensidad. Antes, en el captulo VI,
reseamos de modo breve las propiedades ms importantes del
Universo como la existencia que se conocen en la actualidad.
Quienes ya leyeron El descubrimiento del Universo 1
pueden
saltarse ese captulo y pasar directamente al VII, o bien pueden
darle una hojeada para recordar algunas de las ideas
fundamentales de la Gran Explosin.
Como veremos en los captulos VII y VIII , la fsica del micromundo
se puede unir con la cosmologa para explicar las propiedades ms
importantes del Universo como la existencia de las galaxia a
partir de las condiciones fsicas en los primeros trillonsimos de
trillonsimos de segundo de existencia; el resultado de tal unin es
la hiptesis del Universo inflacionario. Finalmente, se describir el
panorama csmico justo despus de la inflacin y hasta la poca en
la que al parecer se formaron las primeras galaxias.
I. MATERIA, LUZ Y ANTIMATERIA
!

PRESENTAREMOS en este y los siguientes captulos el Universo en la


escala microscpica, estudiaremos las partculas ms
fundamentales de la materia y echaremos un vistazo al mundo
cuntico, con sus extraas leyes, donde los entes fundamentales
son partculas y ondas a la vez.
MATERIA
Lo que llamamos tomo en la actualidad no es,
estrictamente hablando, el tomo de Demcrito.
Ernest Rutherford demostr, en 1911, que el llamado
tomo consta de un ncleo, alrededor del cual giran
pequeas partculas llamadas electrones.

Los electrones son partculas con una carga elctrica


negativa, mientras que el ncleo atmico posee una
carga elctrica positiva. Debido a que cargas
elctricas de signo contrario se atraen, el ncleo
ejerce una fuerza de atraccin en los electrones que
se encuentran a su alrededor.
Para visualizar un tomo, podemos pensar en un sistema
solar microscpico en el que el ncleo sera el Sol y
los electrones los planetas. La diferencia es que el Sol
mantiene unidos a los planetas por la fuerza
gravitacional que ejerce sobre ellos, mientras que el
ncleo atrae a los electrones por medio de la fuerza
elctrica.
Pero el ncleo atmico no es una partcula, sino que est
formado, a su vez, de dos tipos de partculas: los
protones y los neutrones (Figura 1). La existencia de
los primeros fue establecida por el mismo Rutherford
en 1919, mientras que los segundos fueron
descubiertos, aos ms tarde, por J. Chadwick. En
resumen, pareca que tres tipos de partculas eran los
constituyentes fundamentales de la materia.

!
Figura 1. Esquema de un tomo de helio. Dos electrones
"giran" alrededor de un ncleo compuesto de dos protones y
dos neutrones.

Los protones y los electrones son partculas con cargas elctricas


exactamente de la misma magnitud pero de signos contrarios. Esta
carga fundamental es de 1 .602 x 10-19 coulombs. 2 3
Los
neutrones por otra parte, no poseen carga elctrica. La carga de un
ncleo atmico est determinada de manera exclusiva por el
nmero de protones que lo constituyen y es, por lo tanto de signo
positivo. Evidentemente, la carga de un ncleo es un mltiplo
entero de la carga de un protn.
Para tener una idea de lo diminutas que son estas partculas,
sealemos que la masa de un electrn es de unos 9. 109 X 10-28
gramos, mientras que un protn es 1 836 veces ms masivo que un
electrn pesa cerca de 1. 673 X 10-24 gramos y el neutrn es
ligeramente ms pesado que el protn 1.675 X 10-24 gramos. El
cuerpo humano, por ejemplo, est hecho de 20 000 billones de
billones (2 X 1028) de protones, otros tantos electrones y un
nmero un poco mayor de neutrones.
En la naturaleza existen, en estado natural, 92 tipos de elementos
qumicos. Un elemento qumico est determinado enteramente por
el nmero de protones en el tomo que lo constituye. El ncleo del
tomo de hidrgeno consta de un nico protn, el del helio posee
dos protones y dos neutrones, el del litio tres protones y cuatro
neutrones, ...el carbn seis protones y seis neutrones... el hierro 26
protones y 30 neutrones... y as hasta el uranio, cuyo ncleo est
formado por 92 protones y 146 neutrones. Adems, los tomos de
diversos elementos qumicos suelen unirse entre s para formar
molculas; por ejemplo, la molcula del agua consta de dos tomos
de hidrgeno y uno de oxgeno. Los tomos se mantienen unidos
en las molculas gracias a las atracciones elctricas y magnticas.
Como veremos con ms detalle en el prximo captulo, los protones
y neutrones se encuentran amarrados en el ncleo por las fuerzas
nucleares. Para transmutar un elemento qumico en otro es
necesario cambiar el nmero de protones en el ncleo, lo cual es
posible en principio, pero requiere de una enorme cantidad de
energa, muchsimo mayor de la que soaron los alquimistas. La
razn es que las fuerzas nucleares son tan intensas, que no se
puede despegar fcilmente un protn del ncleo.
En cambio, las fuerzas elctricas son menos intensas, por lo que es
factible despegar uno o varios electrones de un tomo. En
condiciones normales en la Tierra, los tomos constan
generalmente de un igual nmero de electrones que de protones y,
por lo tanto, la carga neta de un tomo es cero. Pero puede

suceder que algunos electrones se escapen de la atraccin del


ncleo, dejando as al tomo con una carga positiva neta; en tal
caso se dice que el tomo se ha convertido en un ion. En los
metales, los tomos se pueden acomodar de tal manera que sus
electrones viajan de un tomo a otro; la corriente elctrica, por
ejemplo, se debe al flujo de electrones en un cable metlico.
En resumen, los ladrillos fundamentales con los que est hecha
toda la materia que existe a nuestro alrededor son los electrones,
los protones y los neutrones. Pero, adems de la materia, existe la
radiacin es decir, la luz
LUZ
Ya en el siglo XVII, los fsicos empezaron a preocuparse
por la naturaleza de la luz. Isaac Newton pensaba que
la luz estaba hecha de partculas, mientras que otros
como Christian Huygens, sostenan que la luz es una
onda que, al igual que una ola en el agua o el sonido
en el aire, se propaga en algn misterioso medio al
que llamaron ter.
La naturaleza de la luz qued aparentemente elucidada a
mediados del siglo XIX, cuando James Maxwell
encontr las ecuaciones que describen la electricidad
y el magnetismo, y demostr, a partir de esas
ecuaciones, que la luz es una onda electromagntica.
La consecuencia ms lgica sera que si la luz es una
onda, debera existir el ter para transportarla.
Quizs sera ms apropiado decir que la luz presenta
caractersticas propias de una onda incluso con esta
aclaracin, la realidad result ms complicada. El
primer problema era el ter mismo, esa extraa
sustancia impalpable que slo se manifiesta como
transmisora de la luz. Los intentos por detectarlo,
aunque fuese de manera indirecta, resultaron intiles.
4

Por otra parte, a fines del siglo XIX, ya se haban


descubierto algunos fenmenos fsicos que
sencillamente no se podan explicar con base en una
teora ondulatoria de la luz. Max Planck demostr que
la luz deba consistir de paquetes de energa, o
cuantos y que la energa E de cada paquete es:
E= hv
donde h es ahora llamada constante de Planck 5
y v es la
6
frecuencia de la luz considerada
. Poco despus, en un famoso
trabajo publicado en 1905 por Albert Einstein demostr que el
efecto fotoeltrico (el mismo que hoy en da permite construir los
detectores que se usan, por ejemplo, para cerrar las puertas de los
elevadores) slo se puede explicar si la luz es una partcula. Tal
partcula, el fotn, tiene la propiedad de no poseer masa sino
energa pura, adems de que siempre se mueve a la velocidad de la
luz. Esta propiedad slo puede entenderse en el marco de la teora
de la relatividad de Einstein, a la que volveremos ms adelante. Por
ahora sealemos que, de acuerdo con esta teora, ninguna partcula
puede moverse ms rpidamente que la luz, y slo puede moverse
a esa velocidad si no posee masa, como es el caso de fotn.
As pues, la luz es una onda y a la vez una partcula. Esta dualidad
onda-partcula es una de las caractersticas ms notorias del mundo
cuntico y tendremos oportunidad de volver a ella. Por el momento
recordemos que la longitud de una onda de luz que se define
como la distancia entre dos crestas o dos valles (Figura 2 ) es
inversamente proporcional a la frecuencia y, por lo tanto, a la
energa del fotn asociado. A mayor energa del fotn, mayor
frecuencia de vibracin y menor longitud de la onda.

!
Figura 2. La longitud de onda es la distancia entre dos
crestas, y es inversamente proporcional a la frecuencia
(nmero de vibraciones por segundo).

Los fotones con ms energa que se conocen son los fotones


gamma, aquellos que constituyen los llamados rayos gamma cuyas
longitudes de onda son menores que unos 10 -8 cm. Les siguen los
rayos X, cuyas longitudes de onda se encuentran entre los 10- 8 y
los 10-6; cm; y luego los rayos ultravioleta, entre 10- 6 y 10-5, cm.
Nuestros ojos slo perciben la luz cuya longitud de onda se
encuentra entre las 380 millonsimas de milmetro (luz violeta) y
las 760 millonsimas de milmetro (luz roja); entre esas dos
longitudes de onda se hallan todos los colores del arco iris; cada
color corresponde a una longitud de onda bien definida. Si
seguimos aumentando la longitud de onda pasamos a la luz
infrarroja, a la que ya no son sensibles nuestros ojos, luego las
microondas y finalmente las ondas de radio de uso tan comn y
cuya longitud de onda se sitan entre pocos centmetros hasta
varios cientos de metros. Entre los rayos gamma y las ondas de
radio tenemos un muy amplio espectro de luz, y solo una pequea
zona de ese espectro es directamente perceptible a la visin. Para
captar fotones fuera de nuestro rango de percepcin visual
necesitamos detectores artificiales.
ANTIMATERIA
Las partculas del mundo atmico se comportan de
manera totalmente ajena a nuestra experiencia diaria.
Por eso, los fsicos tienen que recurrir a las
matemticas para describir adecuadamente la
realidad. En 1929 el gran fsico ingls P. A. M. Dirac
encontr una descripcin matemtica del electrn que
explicaba las caractersticas de esa partcula. Sin
embargo, su teora adoleca de ciertas fallas que
hubieran desanimado a un fsico con menos
imaginacin, pero que le sirvieron para hacer una
atrevida prediccin. En efecto, la teora matemtica
de Dirac poda ser congruente a condicin de redefinir
el concepto mismo de vaco. Esto, a su vez, implicaba
la existencia de una partcula idntica al electrn,
excepto en la carga elctrica, que deba ser de signo
contrario. Ms an, esa partcula deba tener la
propiedad de aniquilarse totalmente con un electrn
tan pronto entrara en contacto con l. A esa partcula

Dirac la llam antielectrn, o tambin positrn, por


tener carga positiva.
Pero dos partculas no pueden esfumarse sin dejar rastro.
Cuando un electrn y un positrn se destruyen
mutuamente la masa de las dos se transforma
totalmente en energa. Este fenmeno es una
excelente demostracin de la equivalencia entre masa
y energa descubierta por Albert Einstein y resumida
en la famosa frmula:
E = mc2,
(energa igual a masa por la velocidad de la luz al cuadrado)7 . La
frmula de Einstein implica que, en condiciones apropiadas, la
materia puede transformarse en energa y viceversa. As, Dirac
predijo que un electrn y un positrn, al entrar en contacto, se
aniquilaran transformando toda su masa en fotones de muy alta
energa, ms precisamente, dos fotones gamma.
El espacio csmico est lleno de todo tipo de partculas sueltas
(fotones, electrones, etc). Las que llegan a la Tierra producen los
llamados rayos csmicos. En 1932, Carl Anderson estudiaba estas
partculas cuando descubri una que, segn indicaba su
movimiento, tena la misma masa que un electrn, pero carga
elctrica positiva. Se trataba del positrn!
Una vez establecida la existencia del antielectrn, los fsicos se
percataron de que, de acuerdo con la teora de Dirac, tambin
deberan existir antiprotones y antineutrones. Y en efecto, stos
fueron descubiertos en los aos cincuenta. Ms an, es
perfectamente factible que existan antitomos, formados por un
ncleo de antiprotones y antineutrones, alrededor del cual giran
positrones. Y con esos antitomos se pueden formar objetos de
antimateria, quiz antiplanetas, antiestrellas y hasta antiseres
vivos!
En resumen, a cada tipo de partcula corresponde una antipartcula
con la cual se puede aniquilar si hacen contacto. La nica excepcin
es la luz, ya que el fotn es su propia antipartcula. Dicho de otro
modo, la luz no distingue entre materia y antimateria. En
consecuencia, un objeto de antimateria se ve exactamente como si
estuviera hecho de materia ordinaria.
Para dar una idea de las cantidades de energa implicadas,
mencionemos que una tonelada de antimateria produce, al

aniquilarse con una cantidad igual de materia, tanta energa como


la que se consume actualmente en la Tierra durante un ao.
Desgraciadamente, no poseemos reservas de antimateria ni es
factible producirla en grandes cantidades y almacenarla. Para
producir una cierta cantidad de antimateria es necesario invertir la
misma cantidad de energa que producira su aniquilacin. Y esa
energa, a su vez, habra que sacarla de alguna fuente tradicional
petrleo, uranio, etctera. (Una ley fundamental de la fsica es que
la energa no se crea ni se destruye, slo cambia de forma).
Qu tanta antimateria hay en el Universo? No se puede dar
respuesta definitiva a esta pregunta porque, como la luz no
distingue entre materia y antimateria, estas se ven idnticas. En
principio, algunas de las estrellas o galaxias que vemos en el
firmamento podran ser de antimateria. Quiz existen antimundos
habitados por seres de antimateria. La nica manera de
comprobarlo es ir a ellos o esperar su visita. Pero si algn ser
formado de antimateria llegara a la Tierra, las consecuencias seran
catastrficas para todos: al entrar en contacto con nuestra
atmsfera explotara, liberando tanta energa como varias
explosiones nucleares juntas.
Para nuestra tranquilidad, es poco probable que abunde la
antimateria en las cercanas del Sistema Solar. El encuentro de
antimateria con materia produce enormes cantidades de energa en
forma de rayos gamma; si hubiera mucha antimateria en nuestra
vecindad csmica, presenciaramos continuas explosiones de rayos
gamma, lo cual no es el caso.8
Por otra parte, es importante sealar que as como una partcula y
una antipartcula pueden convertir sus masas enteramente en
energa energa de los fotones gamma que producen, el proceso
contrario tambin ocurre en la naturaleza. Dos fotones gamma que
choquen entre s pueden producir una pareja de partcula y
antipartcula, transformando as toda su energa en masa. Para que
ello ocurra, los fotones deben poseer suficiente energa para
generar una partcula y una antipartcula. La masa de un electrn
es de 9 X 10-28 gramos; de acuerdo con la frmula de Einstein, esta
masa equivale a una energa 8 X 10-7 ergs; a su vez, esta energa
es la que posee un fotn gamma cuya longitud de onda es de unos
2 x 10-10cm. Por lo tanto, dos fotones gamma con esa longitud de
onda o una menor pueden producir un electrn y un positrn. 9
Y
si la energa de los fotones es unas 1800 veces mayor; entonces
tendrn suficiente energa para crear pares de protones y

antiprotones. Estos procesos son un excelente ejemplo de la


equivalencia entre masa y energa.
Slo hay una situacin en la naturaleza en que materia y
antimateria pueden coexistir. Un gas a una temperatura de unos 5
000 000 000 de grados Kelvin l0 o ms est compuesto
principalmente de electrones, positrones y fotones gamma. Al
chocar un electrn y un positrn, se aniquilan produciendo un par
de fotones gamma, pero siempre hay otra pareja de fotones
gamma que chocan entre s para producir un par de electrones y
positrones, manteniendo as el nmero total de partcula de cada
tipo. De este modo, a tan altas temperaturas la materia y la
antimateria coexisten con la intermediacin de los fotones,
crendose y aniquilndose continuamente las partculas y las
antipartculas. Y si la temperatura del gas excede los diez billones
de grados Kelvin, los fotones tendrn suficiente energa para
generar tambin pares de protones y antiprotones.
Como veremos ms adelante en este libro, los fsicos han calculado
que, de acuerdo con la teora de la gran Explosin, haba en el
principio del Universo casi la misma cantidad de materia como de
antimateria pero, despus de unas fracciones de segundo, todas las
antipartculas se aniquilaron con las partculas. Afortunadamente
para nosotros, haba un ligersimo excedente de materia que no
tuvo contraparte con qu aniquilarse y dio origen a las estrellas, los
planetas y sus habitantes. As, de acuerdo con la teora del Origen
del Universo ms aceptada en la actualidad, la antimateria debe ser
muy escasa. Sobreviven, si acaso, algunos raros fragmentos.
ONDA-PARTCULA: EL MUNDO CUNTICO
Mencionamos anteriormente que la luz, que pareciera ser
una onda, se comporta algunas veces como una
partcula. Algo enteramente anlogo ocurre con las
partculas: a nivel cuntico se comportan tambin
como ondas. Louis de Broglie fue el primero en
proponer que una partcula cuntica tiene las
propiedades de una onda, cuya longitud es:
h/mv,
donde h es la constante de Planck, m la masa de la partcula y v su
velocidad. Todas las partculas del mundo subatmico electrones,

protones, etc. presentan esta dualidad. ste es el principio


fundamental de la mecnica cuntica rama de la fsica que surgi a
principios del siglo XX para explicar los fenmenos del mundo
microscpico.
Para ejemplificar una de las peculiaridades del mundo cuntico,
quiz la ms notoria, imaginemos un experimento que consiste en
lanzar electrones hacia una pantalla. La mecnica cuntica predice
cuntos electrones llegan a una regin determinada de la pantalla,
segn las condiciones que estas partculas encuentren en su
camino.
Supongamos que el experimento se realiza de tal manera que el
haz original de electrones pasa por dos rendijas y se divide en dos
haces Figura 3(a). Si se tratara estrictamente de partculas, uno
esperara que los electrones se acumulen en la pantalla en dos
montones localizados cada uno enfrente de las dos rendijas. Pero el
experimento real revela que esto no es lo que ocurre. Ms bien, los
electrones se acumulan sobre la pantalla formando franjas, o lo que
en el lenguaje de la ptica se llama un patrn de interferencia. Esto
es exactamente lo que se esperara si los electrones fuesen ondas.
Pinsense, por ejemplo, en dos olas que se originan en puntos
distintos y se cruzan; el resultado, como lo muestra la figura es que
las crestas de las olas se suman para hacerse ms altas, y los
valles se suman para hacerse ms profundos.
Por otra parte, si en el experimento de los electrones tapamos una
de las rendijas, entonces el resultado es que los electrones se
acumulan enfrente de la rendija abierta como si fuesen partculas.
De algn modo abandonan su comportamiento de onda (Figura 3b).

!
Figura 3. Los electrones se comportan como ondas al pasar
por dos rendijas (a), pero como partculas si se tapa una de
las rendijas (b).

Pero la situacin ms sorprendente ocurre si nos empecinamos en


determinar por cul rendija pasa cada electrn individualmente.
Uno podra pensar que la mitad de los electrones pasa por una
rendija y la otra mitad por la otra. Y qu sucede con un solo
electrn? La respuesta parece trivial: pasar por una u otra rendija.
Sin embargo, en el mundo cuntico esta condicin se ha topado con
serias dificultades. En efecto, si uno encuentra la manera de seguir
la pista de los electrones para determinar por dnde pasan,
entonces los electrones se comportan como partculas y desaparece
el patrn de interferencia.
La mecnica cuntica tiene dos interpretaciones que son
conceptualmente muy distintas. De acuerdo con una primera
interpretacin, la mecnica cuntica slo se aplica al estudio
estadstico de un nmero grande de partculas; en el ejemplo
anterior se puede predecir lo que harn los electrones en su
conjunto, pero nada puede decirse del comportamiento de cada
electrn por separado. En este sentido, la mecnica cuntica no
sera una teora completa de la naturaleza. Esta interpretacin fue
la que defendi Albert Einstein durante toda su vida, en contra de la
opinin mayoritaria de los fsicos de su poca.
De acuerdo con una segunda interpretacin la mecnica cuntica s
se aplica a una sola partcula. En el ejemplo del haz de electrones,
un electrn pasa simultneamente por las dos rendijas y las dos
posibilidades son de igual modo "reales". El electrn permanece
latente en las dos posiciones hasta que lo detectamos, con lo cual
lo forzamos a mostrarse en una sola de esas opciones.
Esta segunda interpretacin parece absurda, pues nada parecido
ocurre en nuestro mundo macroscpico. Si lanzamos una moneda
al aire muchas veces, aproximadamente la mitad de las veces caer
guila y la otra mitad sol. Y si no miramos como cae? Puede
afirmarse que una moneda cae simultneamente guila y sol hasta
que la miremos y veamos una de las dos posibilidades? La
diferencia fundamental con lo que sucede en el mundo cuntico
consiste en que el mirar una moneda no influye en ella, pero
detectar la posicin de una una partcula como un electrn implica
mandarle luz, la que modifica drsticamente su comportamiento.
Los fundadores de la mecnica cuntica siempre insistieron en que,
a nivel atmico, es imposible abstraerse de la relacin entre
observador y observado. Toda medicin altera la realidad que

estudia y esta alteracin es fundamental para las partculas


elementales. Esta interpretacin se debe principalmente al fsico
dans Niels Bohr a quien se considera uno de los creadores de la
mecnica cuntica y se conoce como interpretacin de
Copenhague. Einstein y Bohr sostuvieron durante toda su vida una
amistosa pero apasionada disputa acerca de la interpretacin de la
mecnica cuntica, sin llegar jams a un acuerdo.
El lector podr pensar que, en la prctica, cualquiera de las dos
interpretaciones de la mecnica cuntica debe conducir a los
mismos resultados. Pero lo interesante es que, en los recin
pasados aos, se ha logrado realizar experimentos reales (no slo
imaginarios) aislando y utilizando unas pocas partculas
elementales, discriminando as entre una u otra interpretacin.
Hasta ahora, los resultados experimentales parecen inclinar la
balanza hacia la interpretacin de Copenhague, en contra de las
ideas de Einstein (por lo menos en sus modalidades ms sencillas).
Pero el debate iniciado por Einstein y Bohr an est lejos de quedar
resuelto.
II.LAS FUERZAS DE LA NATURALEZA
!

TODOS los cuerpos materiales interactan entre s en el sentido de


que unos ejercen fuerzas sobre los otros. La fuerza de interaccin
ms familiar es la gravitacin, el hecho de que los cuerpos caigan al
suelo es ya parte ntegra de nuestra experiencia comn. Pero la
gravitacin es slo una de las cuatro fuerzas fundamentales de la
naturaleza. Esas cuatro fuerzas son el tema del presente captulo.
GRAVITACIN
Todo cuerpo masivo atrae gravitacionalmente a otro. La
Tierra nos atrae y nosotros atraemos a la Tierra
(aunque la fuerza que ejerce nuestro cuerpo es
prcticamente imperceptible y, en la prctica, slo se
nota la fuerza de atraccin de la Tierra).
En el siglo XVII el gran fsico ingls Isaac Newton
descubri que la gravitacin es un fenmeno
universal. Segn una famosa leyenda, Newton estaba
un da sentado debajo de un manzano, cavilando con
respecto a la fuerza que mantiene unida la Luna a la

Tierra, cuando vio caer una manzana. Este suceso le


dio la clave para descubrir que la fuerza de gravedad,
la misma que hace caer la manzana, es tambin la
que retiene a la Luna en rbita. Descubri as el
principio de la gravitacin universal.
Por extrao que nos parezca en la actualidad, hasta antes
de Newton se pensaba que la gravitacin era un
fenmeno exclusivo de la Tierra, como si nuestro
planeta fuese un sitio muy especial en el cosmos. As,
el filsofo griego Aristteles quien vivi en el siglo
IV a.c. y lleg a ser considerado la mxima autoridad
cientfica en la Edad Media distingua claramente
entre los fenmenos terrestres y los celestes. Para
Aristteles la gravitacin era un fenmeno puramente
terrestre, que no poda influir en los cuerpos celestes,
pues stos estaban hechos de una sustancia muy
distinta a la materia comn que se encuentra en la
Tierra. Incluso el mismo Galileo, uno de los
fundadores de la ciencia fsica, estudi detenidamente
la cada de los cuerpos pero nunca sospech que
hubiera una relacin entre este fenmeno y el
movimiento de los planetas.
La gravitacin universal, descubierta por Newton, implica
que la Tierra no slo atrae a los objetos que estn en
su superficie, sino tambin a la Luna y a cualquier
cuerpo en su cercana. Adems, el Sol atrae a la
Tierra y a todos los dems planetas, las estrellas se
atraen entre s, las galaxias tambin, y as toda la
materia en el Universo.
Pero adems Newton descubri que la fuerza de gravedad
obedece una ley muy sencilla. La fuerza gravitacional
entre dos cuerpos es directamente proporcional a las
masas de los cuerpos e inversamente proporcional al
cuadrado de la distancia que los separa. En trminos
matemticos, la frmula para la fuerza se escribe:

donde F es la fuerza, M1 y M2 son las masas de cada uno de los


cuerpos, R es la distancia que los separa y G es una constante de
proporcionalidad, la llamada constante gravitacional o de Newton,
cuyo valor determina la intensidad de la interaccin gravitacional.
Se ha determinado experimentalmente que G vale 6.672 X 10-11 m
3
/kgs2. Esto equivale a decir que dos masas de un kilogramo cada
una colocadas a una distancia de un metro se atraen con una
fuerza de 6.672 X 10-11 newtons.11
Los planetas se mantienen unidos al Sol en rbitas estables por el
equilibrio de dos fuerzas: la atraccin gravitacional de ese astro y la
fuerza centrfuga debida al movimiento circular. La fuerza centrfuga
no se debe a una interaccin de la materia, sino a la tendencia que
tienen los cuerpos a mantener su movimiento en lnea recta (esta
fuerza se manifiesta, por ejemplo, en un automvil cuando toma
una curva: los pasajeros sienten una fuerza que los empuja hacia la
parte exterior de la curva ). El gran xito de Newton fue encontrar
la manera de calcular con extrema precisin la trayectoria de los
planetas, o de cualquier cuerpo en general, a partir de ecuaciones
matemticas que describen la fuerza aplicada en ellas.
En resumen, la gravitacin es el cemento del Universo. As como los
planetas se mantienen pegados al Sol, las estrellas se atraen entre
s y forman enormes conglomerados que son las galaxias. Las
estrellas en una galaxia giran alrededor del centro de sta y, a la
vez, son atradas gravitacionalmente al centro de la galaxia. De
esta manera se mantienen unidas.
Todo se explicaba a la perfeccin en el esquema terico
desarrollado por Newton. El nico pedazo que faltaba en el
rompecabezas era la naturaleza de la fuerza de gravitacin. En
efecto qu es lo que produce realmente la atraccin gravitacional?
Si jalamos una piedra con una cuerda, la atraccin se da por medio
de la cuerda; si soplamos para empujar una pluma, la fuerza de
interaccin se da mediante el aire. Toda transmisin implica un
medio: el sonido se transmite por medio del aire, la energa
elctrica por medio de cables, el calor por cuerpos conductores, etc.
Qu medio transmite la gravitacin? Cmo "sabe" la Luna que la
Tierra est ah y la atrae? Cul es el origen de esa "accin a
distancia"?
Newton nunca estuvo enteramente satisfecho de su obra, pues no
tena una respuesta a las anteriores preguntas. Como una solucin

provisional propuso que el espacio esta totalmente lleno de una


sustancia invisible e impalpable, el ter, que permea todos los
cuerpos materiales y sirve para transmitir, de algn modo an
desconocido, la atraccin gravitacional. La misteriosa "accin a
distancia" cuya naturaleza todava desconoca, se ejercera
mediante el ter. Empero, el problema habra de perdurar mucho
tiempo en la fsica.
La fsica de Newton permaneci inclume durante ms de dos
siglos. Pero a principios del siglo XX comenzaron a aparecer nuevos
aspectos del mundo que ya no correspondan con el modelo clsico.
Para dar un nuevo paso y comprender la gravitacin se necesitaba
una nueva teora fsica que relevara la mecnica de Newton en los
nuevos dominios del Universo que surgan. Afortunadamente, cerca
de 1915 Albert Einstein haba elaborado su teora de la gravitacin,
tambin conocida como teora de la relatividad general. 12
De acuerdo con Einstein el espacio y el tiempo no son conceptos
independientes, sino que estn estrechamente vinculados y forman
un espacio-tiempo de cuatro dimensiones, en el que el tiempo es la
cuarta dimensin.
Expliquemos este concepto: nuestro espacio es de tres
dimensiones, lo cual quiere decir sencillamente que todos los
objetos materiales tienen altura, anchura y profundidad. ste es un
hecho muy evidente, pero no olvidemos que tambin existen
espacios de una o dos dimensiones. La superficie de una hoja de
papel, por ejemplo, es un espacio de dos dimensiones; un dibujo
slo tiene altura y anchura. Del mismo modo, una lnea es un
espacio de una sola dimensin.
En el siglo pasado, algunos matemticos como G. F. B. Riemmann
se dieron cuenta de que es posible concebir espacios de ms de
tres dimensiones con leyes geomtricas perfectamente
congruentes. Esto pareca una simple especulacin de matemticos
hasta que, a principios de este siglo, surgi la teora de la
relatividad que revolucion por completo toda nuestra visin del
Universo.
Para explicar la gravitacin Einstein postul que la fuerza
gravitacional se debe a una curvatura del espacio-tiempo. As como
una piedra pesada deforma una lona de tela y cualquier canica que
se mueva sobre esa lona sigue una trayectoria curva, el Sol
deforma el espacio-tiempo de cuatro dimensiones a su alrededor y
los planetas se mueven siguiendo esa curvatura. En particular, una
de las consecuencias ms interesantes de la teora de la relatividad

es que el tiempo transcurre ms lentamente donde la fuerza


gravitacional es mayor.
Con la relatividad general, el problema de la accin a distancia fue
resuelto a favor de un nuevo concepto: la geometra del espaciotiempo. La fsica se redujo a geometra.
ELECTROMAGNETISMO
Otras fuerzas, bastante comunes en nuestra experiencia
diaria aunque no tanto como la gravedad, son las
fuerzas elctricas y magnticas. Los griegos se haban
dado cuenta que al frotar un pedazo de mbar
(electros en griego) con una tela, el mbar adquira la
propiedad de atraer pequeos pedazos de papel (el
experimento se puede repetir con plstico en lugar de
mbar). Varios siglos despus Charles-Augustin
Coulomb estudio de modo ms sistemtico el
fenmeno de la electricidad y descubri que dos
cargas elctricas se atraen o se repelen con una
fuerza inversamente proporcional al cuadrado de la
distancia que los separa, tal como la fuerza
gravitacional. Pero, a diferencia de la gravitacin que
siempre es atractiva, la fuerza elctrica puede ser
tanto repulsiva como atractiva, segn si las cargas
son del mismo signo o de signo contrario.
Tambin se conocan desde la antigedad los imanes,
pedazos de hierro con la curiosa propiedad de atraer
los objetos de hierro, y tambin de atraerse o
repelerse entre s al igual que las cargas elctricas. Un
imn posee dos polos, norte y sur; pero si se parte un
imn por la mitad no se aslan los polos, sino que se
obtienen dos nuevos imanes con un par de polos cada
uno: sta es la diferencia esencial con la fuerza
elctrica, ya que no se puede tener un polo aislado,
que equivaldra a una "carga magntica".
La electricidad y el magnetismo empezaron a cobrar
importancia en el siglo XIX,. cuando Europa viva en
plena revolucin industrial gracias a la invencin de la

mquina de vapor. En las ciencias fsicas, Laplace y


otros notables cientficos haban logrado plasmar la
mecnica de Newton en un lenguaje matemtico que
permita su aplicacin a problemas prcticos . La
importancia de las mquinas de vapor, a su vez,
propici la creacin de una nueva rama de la fsica, la
termodinmica, que estudia el calor y la propiedades
trmicas de la materia.
Hasta esa poca, electricidad y magnetismo parecan ser
dos clases de fenmenos sin relacin entre s . Pero la
invencin de las pilas elctricas permiti experimentar
con las corrientes elctricas y los imanes. Fue as
como H. C. Oersted descubri que una corriente
elctrica influye sobre un imn colocado cerca de ella,
y A. M. Ampre demostr que ello se debe a que una
corriente produce una fuerza magntica a su
alrededor. Finalmente, en 1831 Faraday descubri que
se genera una corriente elctrica en un alambre
conductor cuando ste se mueve junto a un imn.
Pero los imanes y las pilas elctricas servan, cuando
mucho, para hacer actos de magia y slo contados se
interesaban en ellos.
Medio siglo despus, Toms Edison tuvo la idea de utilizar
el descubrimiento de Faraday para generar corriente
elctrica y distribuirla por medio de cables por la
ciudad de Nueva York. La primera planta elctrica de
la historia fue inaugurada en 1881. Consista en
enormes turbinas de vapor que hacan girar grandes
bobinas de alambre conductor alrededor de imanes.
Debido al efecto Faraday, se generaba una corriente
elctrica que se transmita por toda la ciudad. La
energa trmica se converta, as, en energa elctrica.
Pocos meses despus se inaugur en Wisconsin la
primera planta hidroelctrica, en la que el agua de un
ro haca girar las bobinas para producir el mismo
efecto.

Toda la electricidad que consumimos hoy en da se genera


gracias al efecto Faraday. Lo nico que vara es el
mecanismo utilizado para hacer girar una bobina
alrededor de un imn; este mecanismo puede ser el
flujo de agua en una presa, el funcionamiento de un
motor de combustin de petrleo, la presin del vapor
de agua calentada por el uranio en una planta nuclear,
etctera.
Pero regresemos a Faraday. El problema de la accin a
distancia que Newton haba planteado por primera vez
segua an ms vigente con el estudio de los
fenmenos elctricos y magnticos. Para explicar
como un imn influye sobre otro, Faraday ide el
concepto de lnea de fuerza. De acuerdo con esta
interpretacin, de una carga elctrica o un imn
surgen lneas de fuerza invisibles pero perfectamente
reales, que llenan todo el espacio a su alrededor
(Figura 4). Estas lneas guan en cierta manera el
movimiento de cargas elctricas o magnticas que se
encuentran cerca. El concepto es ms intuitivo que el
de la accin a distancia.

!
Figura 4. Las lneas de fuerza de Faraday alrededor de una
carga elctrica y de un imn.

El hecho de que las lneas de fuerza de Faraday sean invisibles e


impalpables no implica que sean entes imaginarios. La prueba ms
sencilla de su existencia consiste en colocar astillas de hierro sobre
un papel junto a un imn. Si el lector hace este experimento,
notar que las astillas se alinean de tal modo que se manifiestan
las lneas de fuerza magntica.
Pero faltaba describir con frmulas matemticas precisas los
descubrimientos de Coulomb, Ampre, Oersted y Faraday. Tal
sntesis terica fue la obra de James Clerk Maxwell, quien plasm
de manera matemtica todas las leyes que se conocan en su poca
acerca de los fenmenos elctricos y magnticos, y demostr que
estos son dos manifestaciones de una misma fuerza fundamental
de la naturaleza: la fuerza electromagntica. Maxwell logr de este
modo la primera unificacin en la historia de dos fuerzas
interacciones aparentemente distintas. Su teora matemtica del
electromagnetismo fue un logro cientfico, equivalente al de Newton
con la gravitacin, y sirvi de puente entre la fsica newtoniana y la
fsica del siglo XX.
Maxwell utiliz la idea de Faraday de las lneas de fuerza para
elaborar el concepto de campo, que result ser enormemente
fructfero en la teora de Maxwell, las cargas elctricas y los imanes
generan a su alrededor un campo de fuerza cuya manifestacin son
las lneas de fuerza de Faraday. El campo llena todo el espacio y es
el que transmite la influencia de una partcula sobre otra.
Es el campo algo ms que una definicin matemtica? Lo es sin
duda, pues tiene una realidad fsica que se manifiesta claramente.
Es un nuevo concepto del pensamiento humano que no
corresponde a nada conocido hasta el siglo XIX. Si acaso, la idea
familiar de campo una extensin indefinida de terreno remite
en la imaginacin al concepto fsico de "algo" alrededor de una
carga. El campo fsico, sin embargo, slo puede describirse con el
lenguaje matemtico, ya que es imposible reducirlo a conceptos
ms sencillos o familiares representados por palabras del lenguaje
comn. Esta situacin, de hecho, es una de las caractersticas de la
fsica moderna y tiene profundas implicaciones filosficas pero estas
disquisiciones nos alejaran demasiado de los propsitos de este
libro.
Como indicamos en el captulo anterior, las molculas y los tomos
estn amarrados entre s por fuerzas elctricas y magnticas. As
como la fuerza de la gravitacin es el cemento del Universo a
escala csmica, la fuerza electromagntica es el cemento de la
naturaleza a escala atmica. Las interacciones electromagnticas

son tan intensas que los cuerpos slidos no pueden interpenetrarse


sin romperse.
Estamos acostumbrados al hecho de que la materia puede ser
extremadamente dura e impenetrable, como el acero o la roca. Sin
embargo, esta dureza parecera increble si pudiramos echar un
vistazo al mundo microscpico de los tomos, pues veramos vaco
por todas partes, excepto por algunas escasas y diminutas
partculas. Recordemos que el tamao caracterstico de un tomo
es de una diez millonsima de milmetro, pero el ncleo es 100 000
veces ms pequeo, y an ms diminuto es el electrn. Si un
tomo pudiera magnificarse al tamao de un estadio de ftbol, su
ncleo sera, en comparacin, del tamao de una mosca. Pero
semejante vaco no es realmente tal porque el espacio est
ocupado por fuerzas elctricas y magnticas, es decir, por un
campo electromagntico. Este campo no es una entelequia; muy
por lo contrario, a l debe la materia toda su solidez.
INTERACCIONES FUERTES
Cuando se descubri que el ncleo de los tomos contiene
protones los fsicos se preguntaron cmo podan esas
partculas, cargadas positivamente permanecer unidas
si las cargas elctricas del mismo signo se repelen. Y
lo mismo se podra decir de los neutrones: qu los
mantiene unidos si son elctricamente neutros?
Debera existir otro tipo de fuerza en la naturaleza
que permitiera tanto a los protones como a los
neutrones atraerse entre s. Esa fuerza de la
naturaleza, recin descubierta en el siglo XX, es la
fuerza nuclear. Es mucho ms intensa que la
electromagntica y, a la vez, es de muy corto alcance;
acta nicamente en el ncleo, razn por la cual no
forma parte de nuestra experiencia diaria.
La fuerza nuclear slo se manifiesta en una distancia
comparable con el tamao de un ncleo atmico. Un
protn es atrado por las partculas en un ncleo
atmico slo si se encuentra a una distancia de unos
diez billonsimos de centmetro; si est un poco ms
lejos, slo resentir la repulsin elctrica del ncleo.
En cambio, un protn en el ncleo es atrado por los

otros protones y neutrones por la fuerza nuclear, cuya


intensidad es unas 1 000 veces mayor que la fuerza
de repulsin electromagntica.
Un hecho de enormes consecuencias es que un ncleo
atmico pesa menos que todos sus protones y
neutrones por separado. Esta diferencia de masa se
encuentra en el ncleo transformada en energa de
amarre, de acuerdo, una vez ms, con la famosa
equivalencia de Einstein entre masa y energa. En la
figura 5 se muestra la diferencia de masa de los
ncleos atmicos comparados con la masa de sus
constituyentes por separado. En el extremo izquierdo
de la grfica que la forma se tienen los elementos
ligeros; por ejemplo, un ncleo de helio pesa 5 x 10-26
gramos menos que sus dos protones y dos neutrones
por separado; si se fusionan esas cuatro partculas
para formar un ncleo de helio, la masa perdida se
libera en forma de energa; este es el principio de la
bomba atmica y de los reactores nucleares. En el
extremo derecho de la grfica se tienen los elementos
pesados; si se fusiona un ncleo de uranio en dos
ncleos ms ligeros, tambin se libera energa; este
es el principio de la bomba de uranio. Tanto la fusin
(para elementos ligeros) como la fisin (para
elementos pesados) son dos mecanismos
extremadamente eficientes para liberar energa de la
materia. Las estrellas brillan porque se producen
fusiones nucleares en sus centros. Ntese tambin en
la grfica 5 que el hierro es el elemento con menor
energa: el ncleo del hierro ni se fusiona ni se
fisiona, y es por lo tanto el ncleo ms estable en la
naturaleza.

!
Figura 5. Masa faltante de los ncleos atmicos en funcin
del nmero atmico (nmero de protones en el ncleo).
INTERACCIONES DBILES
El repertorio de fuerzas de la naturaleza no termina con la
gravitacin, el electromagnetismo y las fuerzas
nucleares. En los aos treinta, los fsicos que
estudiaban las radiaciones emitidas por los tomos se
dieron cuenta de que en algunos casos, los ncleos
atmicos eliminan electrones; a este proceso lo
llamaron radiacin beta. Pronto se descubri que la
radiacin beta se debe a que un neutrn en el ncleo
se transforma en un protn y un electrn, y este
ltimo se escapa a gran velocidad del ncleo.
Pero, al medir las propiedades del electrn que se
escapaba, los fsicos descubrieron que le faltaba algo
de energa. Al principio hubo cierta alarma, pues
pareca que la energa no se conservaba en contra del

principio bien establecido de que la cantidad total de


energa y masa implicada en cualquier proceso fsico
no se crea ni se destruye. Para solucionar este
problema propusieron que una nueva clase de
partcula se lleva la energa faltante, una partcula sin
carga, totalmente invisible e inmune a las fuerzas
elctricas y magnticas. Enrico Fermi llam neutrino a
tal partcula (que en italiano significa "neutroncito")
para distinguirlo del neutrn, y ese es el nombre que
se le ha quedado.
La interaccin del neutrino con la materia no es
enteramente nula, pero es millones de veces menos
intensa que la de una partcula "normal ". Es la cuarta
fuerza de la naturaleza y se le llama interaccin dbil.
Su alcance es extremadamente corto, semejante al de
las fuerzas nucleares, razn por la que no forma parte
de nuestra experiencia cotidiana. En promedio, se
necesitaran billones de kilmetros de plomo para
absorber un neutrino (en comparacin, una lmina
delgada de metal detiene cualquier fotn de luz). Si
tuviramos ojos sensible a los neutrinos podramos
"ver" el centro de la Tierra o del Sol... Y es que la luz,
siendo un fenmeno electromagntico, interacta
electromagnticamente con los tomos. Como
sealamos antes, la "dureza" de un tomo se debe
casi exclusivamente al campo electromagntico que
posee. Para el neutrino que es insensible a ese
campo, el tomo es un cuerpo casi inexistente.
La existencia de los neutrinos se ha establecido
plenamente hoy en da y sus propiedades son bien
conocidas. La ms interesante es que el neutrino no
tiene masa, o, si la tiene, es extremadamente
pequea. Si la masa del neutrino es estrictamente
cero, entonces esta partcula, al igual que el fotn,
tiene que moverse siempre a la velocidad de la luz.
Tal parece que el neutrino comparte esa propiedad
con el fotn. As, un neutrino nunca podra estar en
reposo.

A pesar de ser prcticamente imperceptibles, los neutrinos


desempean un papel muy importante en los
fenmenos csmicos. Por ejemplo, el Sol brilla porque
se producen en su centro reacciones nucleares por la
fusin del hidrgeno. Esas reacciones generan luz y
calor pero tambin neutrinos. De hecho, una fraccin
importante de la energa solar es emitida a manera de
neutrinos; los que llegan a la Tierra atraviesan
nuestro planeta a la velocidad de la luz y siguen su
viaje por el espacio. Por nuestro cuerpo cruzan cada
segundo alrededor de 100 billones de neutrinos
provenientes del Sol sin que nos demos cuenta.
Si pudiramos detectar los neutrinos solares, "veramos"
el centro mismo de Sol. Pero cmo capturar tan
elusivas partculas? La nica posibilidad es un detector
lo suficientemente grande para garantizar que unos
cuantos neutrinos, en un flujo de billones y billones,
sean absorbidos y detectados (algo anlogo a
comprar un gran nmero de boletos de la lotera para
asegurarse de sacar alguna vez un premio mayor).
En 1973 empez a funcionar el primer detector de
neutrinos solares, que consista en 600 toneladas de
cloro sumergidas en una vieja mina de oro en Dakota
del Sur. Cuando ocasionalmente un neutrino era
absorbido por un tomo de cloro, ste se
transformaba en argn radiactivo; midiendo la
cantidad de argn producido se determina cuntos
neutrinos han sido capturados. Y, efectivamente, se
logr detectar del orden de una docena de neutrinos
al mes. Por una parte, el experimento fue todo un
xito y sus resultados han sido confirmados
posteriormente, pero, por otra parte, plante nuevos
problemas, ya que los clculos tericos predecan
aproximadamente el triple de neutrinos capturados.
Este es un problema que todava no est resuelto de
manera definitiva.

Adems de los neutrinos solares, es muy probable que el


espacio csmico est lleno de neutrinos cuyos
orgenes se deben buscar en los primeros instantes
del Universo. Los fsicos han calculado que, junto con
la materia comn, una gran cantidad de neutrinos
debi crearse pocos instantes despus de la Gran
Explosin, y que estos todava llenan el Universo; as,
nos movemos en un mar de unos 300 neutrinos de
origen csmico por centmetro cbico.
Desgraciadamente, estos neutrinos son muchsimo
ms difciles de detectar que los de origen solar,
aunque es posible que en el futuro puedan ser
observados, con lo cual podramos echar un "vistazo"
a los primeros segundos de existencia del Universo.
Aunque los neutrinos parecen no poseer masa, esto est
an por confirmarse. En 1981 un grupo de cientficos
rusos anunci haber medido una pequesima masa,
equivalente a menos de una diezmilsima parte de la
masa del electrn. Esto caus gran revuelo en la
comunidad cientfica porque las implicaciones de un
neutrino masivo, son muy importantes para la
evolucin del Universo. En efecto, habiendo tantos
neutrinos, la mayor parte de la masa del Universo
correspondera a estas partculas y no a la materia
comn. A su vez, esa masa sera tan grande que
determinara la evolucin del Universo. Volveremos a
este tema en el captulo VII, pero por el momento
aclaremos que, como se descubri posteriormente, el
resultado del grupo ruso result ser una falsa alarma.
Sin embargo, no est del todo excluido que el
neutrino tenga una pequesima masa y que sta sea
medida algn da.
Por ltimo, hay que sealar que un neutrino tambin tiene
una antipartcula que es el antineutrino. Para ser
precisos, un antineutrino es el que se emite en el
decaimiento del neutrn. A pesar de que los neutrinos
no poseen carga elctrica, s es posible distinguir un
neutrino de un antineutrino, como veremos en el
captulo IV.

III. EL MODELO ESTNDAR


!

ONDA, PARTCULA, CAMPO


VIMOS en el captulo I que las partculas del mundo
cuntico se comportan a veces como ondas, y las
ondas a veces como partculas. En realidad los
conceptos de onda y partcula, tal como los
conocemos en nuestra experiencia diaria, no son muy
apropiados para describir las partculas elementales.
La situacin recuerda la historia de los ciegos que
fueron puestos en presencia de un elefante y se les
pidi que lo describieran; un ciego palp, una pierna
del elefante y afirm que el animal se asemeja al
tronco de un rbol, otro agarr su cola y lo describi
como una serpiente, para un tercero que toc su
panza el paquidermo semejaba una pared, etctera.
Quizs si tuviramos un sexto sentido veramos a las
partculas elementales no como ondas o partculas,
sino como algo ms complejo. Quizs, tambin, ese
sexto sentido lo poseamos realmente como una
manera de compresin que se expresa en el lenguaje
de las matemticas. Pero estas especulaciones
filosficas nos alejan demasiado de los propsitos de
este libro por lo que las dejaremos hasta aqu.
Volviendo, pues, a las partculas elementales, el asunto se
complica an ms si tomamos en cuenta el concepto
de campo, tal como lo introdujimos al abordar el
electromagnetismo. Cmo se comporta el campo a
nivel cuntico? Pensemos por un momento en el
campo como una sustancia que permea el espacio,
como sera, por ejemplo, un fluido o un gas; esta
sustancia puede vibrar, y las vibraciones son ondas.
En el caso del electromagnetismo, la luz es una onda
del campo electromagntico, al igual que el sonido es
una onda en el aire. Pero recordemos que, en el
mundo cuntico, una onda tambin es una partcula.

Por lo tanto, las vibraciones del campo tambin son


partculas.
Podemos presentar ahora una imagen coherente del
mundo cuntico. El elemento fundamental es el
campo. El campo vibra y sus vibraciones, a nivel
cuntico, son a la vez ondas y partculas. Las
partculas asociadas al campo electromagntico son
los fotones, las partculas de la luz. Existen otros tipos
de campos y sus vibraciones: otras partculas
elementales como los electrones, los protones y
muchos otros. Tendremos la oportunidad de
conocerlos en las pginas siguientes.
Por ahora sealemos que existen esencialmente dos tipos
de partculas en la naturaleza: las partculas asociadas
a la materia y las partculas asociadas a las
interacciones. Las primeras se llaman fermiones y las
segundas bosones, en honor a Enrico Fermi y
Satyendranath Bose respectivamente, fsicos que
describieron por primera vez las propiedades bsicas
de estas dos grandes familias del mundo cuntico.
La diferencia bsica entre fermiones y bosones tiene que
ver con una importante propiedad de las partculas
elementales que se llama. espn, palabra que proviene
del ingls spin, girar. Esta propiedad es anloga, en lo
cuntico, a la rotacin de los cuerpos slidos sobre s
mismos. Un principio bsico de la mecnica
newtoniana es que esa rotacin perdura
indefinidamente mientras no se aplique alguna
influencia externa. Sabemos por ejemplo, que la
Tierra ha girado sobre s misma dando una vuelta en
un da, prcticamente desde que se form hace unos
5 000 000 000 de aos. En un mbito ms reducido,
un trompo gira por largo rato, y cuando finalmente se
detiene es por la friccin de su punta con el suelo. En
mecnica la cantidad de rotacin se mide con el
llamado momento angular, que es esencialmente la
masa de un cuerpo, multiplicada por su velocidad de

rotacin, y vuelto a multiplicar por su radio. Lo


curioso es que las partculas elementales tambin
poseen una propiedad equivalente al momento
angular, el espn, que es absolutamente invariante.
Adems, el espn de una partcula elemental est
cuantizado en unidades de la constante de Planck h 13
!
dividida por 2p es comn definir ! (lase hache
barra) como h/2p. Lo anterior quiere decir que hay
partculas con espn 0, ! , 2 ! etctera: que son los
bosones, partculas asociadas a las interacciones. Por
otra parte, tambin hay partculas con espn 1/2 ! ,
3/2 ! , etctera, como los fermiones, partculas
asociadas a la materia. El electrn, el neutrino, el
protn y el neutrn tienen espn ! y es un bosn.
Si bien el espn es el anlogo cuntico del momento
a n g u l a r, l a a n a l o g a n o d e b e t o m a r s e m u y
literalmente, ya que las partculas elementales no son
objetos slidos que giren. El espn es una propiedad
intrnseca muy particular del mundo cuntico que se
manifiesta slo indirectamente. Veremos ahora con
ms detalle cules son los fermiones y los bosones
fundamentales.
CUARKS Y LEPTONES
En un principio, pareca que los ladrillos fundamentales de
la materia eran los electrones, protones y neutrones,
pero las cosas empezaron a complicarse en los aos
cincuenta cuando se descubrieron partculas
"exticas" que no concordaban con ningn esquema
terico. Cada ao se encontraban nuevas partculas
supuestamente elementales y su nmero aumentaba
sin lmite. Los fsicos las bautizaban generalmente con
los nombres de las letras griegas, y as aparecieron
las partculas mu, pi, omega, lambda, delta, ksi, tau,
eta, etc. Pero pareca que el alfabeto griego sera
insuficiente. 14

En los grandes aceleradores de partculas, electrones y


protones chocan unos con otros y se transforman en
esas partculas exticas durante sus muy breves
vidas, dejan rastros en las cmaras de niebla. Estas
cmaras consisten en recipientes llenos de algn gas
que se ioniza fcilmente cuando pasa una partcula
cargada elctricamente; cuando eso sucede se
observa una trayectoria luminosa (Figura 6). El
estudio de esa trayectoria, captada en una placa
fotogrfica, permite deducir varias propiedades de las
partculas, como su velocidad, masa, tiempo de vida,
etctera.

!
Figura 6. Trayectoria de partculas elementales en una
cmara de niebla.

Salvo el electrn y el protn, todas las partculas de la materia son


inestables. El neutrn aislado alcanza a vivir, en promedio, unos 15
minutos, al cabo de los cuales se transforma en un protn, un
electrn y un antineutrino (proceso llamado decaimiento beta).
Pero las otras partculas tienen vidas medias extremadamente
breves, que se miden en millonsimas de segundos.
Con el fin de poner orden en el zoolgico de las partculas
elementales, Murray, Gell-Mann y George Zweig propusieron en
1965 que todas las partculas que interactan fuertemente entre s
estn formadas, a su vez, de unas partculas an ms
fundamentales, que Gell-Mann llam cuarks 15 , cuyas cargas
elctricas son uno o dos tercios de la carga de un electrn! Una
propuesta muy aventurada en su poca, pues jams se haba
detectado nada parecido a tales partculas.
Una caracterstica comn a todas las partculas es que sus cargas
elctricas son siempre mltiplos enteros (positivo o negativo) de
una carga elemental: la carga de un electrn o un protn. Ya vimos
que esa carga elemental, que vamos a llamar e, equivale a unos
1.602 x 10-19 coulombs. La mayora de las partculas tienen carga e
(positivo), -e (negativo), o no tienen carga, aunque algunas
partculas exticas de muy corta vida poseen cargas de 2e o de
-2e. Pero lo que definitivamente no se haba descubierto nunca es
una partcula cuya carga fuese una fraccin de e como, por
ejemplo, un tercio.
El hecho de que los protones y neutrones no sean partculas tan
elementales, sino que estn hechos de otras ms pequeas, qued
establecido entre 1967 y 1973 gracias a una serie de experimentos
realizados con el acelerador de partculas de tres kilmetros de
largo de Stanford, California. El procedimiento consiste en lanzar
electrones con energas enormes contra protones y estudiar el
resultado de las colisiones. Esto es semejante a disparar un rifle
contra una caja cerrada para determinar qu contiene; si el
contenido de la caja es homogneo y blando las balas siguen su
trayectoria con desviaciones mnimas; por lo contrario, si la caja
contiene balines de metal, algunas balas rebotarn contra stos. De
esta manera se puede tener una idea aproximada del contenido de
la caja. El mtodo parece burdo, pero es el nico del que se
dispone para estudiar las partculas elementales.
En los experimentos, result que la mayora de los electrones
lanzados contra un protn lo atravesaban casi sin desviarse, pero

unos cuantos rebotaban en muy distintas direcciones. Esto era la


evidencia de que los protones estn formados por partculas ms
pequeas, que posteriormente se identificaron con los cuarks. Sin
embargo, no es posible encontrar un cuark aislado por razones que
explicaremos en la siguiente seccin.
En la actualidad se piensa que existen seis tipos de cuarks
agrupados en tres familias. Como haba que bautizarlos de alguna
manera, los fsicos inventaron los nombres de up y down para los
cuarks de la primera familia, strange y charmed para los de la
segunda, y top y bottom para los de la tercera. Estos nombres
traducidos al espaol seran: arriba, abajo, extrao, encantado,
tope, fondo y corresponden a los distintos tipos de cuarks. Adems,
a cada tipo se le llam sabor. Por supuesto, tales nombres no
deben tomarse literalmente. Para fines ms prcticos y
conservadores, es suficiente designar los cuarks con las letras u, d,
s, c, t, b. Y, por supuesto, cada cuark tiene un anticuark asociado,
con las mismas propiedades excepto la carga elctrica que es de
signo contrario (por ejemplo, la carga del cuark d es de menos un
tercio la carga del electrn, y la carga del anticuark d es de ms un
tercio esa carga).
Hasta la fecha, se han encontrado evidencias experimentales de la
existencia de todos esos cuarks, excepto del cuark t. Adems,
podra haber an otras familias de cuarks, aunque los experimentos
ms recientes indican que tres es el nmero tope de familias
escogido por la naturaleza (por alguna razn que hasta ahora
desconocemos).
Todas las partculas que son susceptibles de interactuar
fuertemente entre s estn hechas de cuarks, y son de dos tipos:
BARIONES: partculas formadas de tres cuarks (protones,
neutrones...)
MESONES: partculas formadas de un cuark y un anticuark.
Y, por supuesto, sus correspondientes antipartculas los
antibariones; por ejemplo, un antiprotn formado de tres
anticuarks.
Todos los mesones son inestables; por ejemplo, los mesones pi
cargados y K que son los ms "longevos", se desintegran en una
cienmillonsima de segundo transformndose finalmente en
protones y electrones. En cuanto a los bariones exticos tienen
vida(s) del orden de las billonsimas de segundo o menos.
Por otra parte, aquellas partculas que son inmunes a las
interacciones fuertes son:

LEPTONES: partculas que no estn hechas de cuarks (electrones,


neutrinos)...
Estos nombres fueron tomados del griego: barios = pesado, mesos
= intermedio, leptos = ligero.
En la Tabla 1 se presenta cada cuark con su carga elctrica, cuya
magnitud es de uno o dos tercios de la carga del electrn. Adems
de carga, los cuarks poseen un espn de 1/2 h, por lo que son
fermiones.
TABLA 1

Un protn est formado por dos cuarks u y un cuark d (cuyas


cargas sumadas dan + e) mientras que un neutrn est hecho de
un cuark u y dos cuarks d (carga total cero). Una partcula extica
como el D++ consta de tres cuarks u y posee una carga de 2e. Por
otra parte, un mesn p+ consta de un cuark d y un anticuark u,
etctera.
Como ya mencionamos, se conocen tres grandes familias de
cuarks, y cada familia posee dos cuarks. Por una simetra con la
naturaleza que an no se explica, tambin existen tres grandes
familias de leptones. La primera familia comprende al bien conocido
electrn; en la segunda familia tenemos la partcula llamada muon
que se designa con la letra griega , cuya masa es unas 207
veces la del electrn; finalmente tenemos la tercera familia, con
una pesadsima partcula llamada taun por la letra griega t ,
cuya masa equivale a la de unos 3 500 electrones, ms pesada
que un protn a pesar de ser un leptn! Un muon tarda en
promedio unas dos millonsimas de segundo para transformarse en
un electrn, mientras que un taun tarda 3 X 10 -13 segundos para
trasformarse en un muon.

En cuanto al neutrino, este es el momento de aclarar que, en


realidad, existen tres clases de neutrinos, cada uno esta asociado
con los electrones, los muones y los tauones respectivamente; el
neutrino electrnico slo interacta con el electrn, el neutrino
munico con el muon y el neutrino taunico con el taun. Cada uno
de estos tres neutrinos pertenece a una de las tres familias de
leptones.
En la Tabla 1 tambin presentamos los leptones, para beneficio de
aquellos lectores que ya se perdieron en el zoolgico de las
partculas elementales. Pero, finalmente, seis cuarks, seis leptones
y sus antipartculas dan un total de 24 partculas, que no es un
nmero demasiado grande.
El lector atento habr notado que el mundo tal como lo conocemos
podra muy bien existir con slo la primera familia de cuarks y
leptones; despues de todo, nuestro mundo, incluyendo nosotros
mismos est hecho de electrones, cuarks u y cuarks d. Adems, el
Sol y las dems estrellas brillan por procesos de fusin nuclear en
los que intervienen neutrinos electrnicos. Para qu sirven las
otras familias de partculas? Slo para complicar la vida de los
fsicos? La existencia de tres familias fundamentales de fermiones
an no se explica satisfactoriamente.
Y, finalmente, cabe la pregunta de si los cuarks estn hechos a su
vez de partculas ms pequeas. Y sas de otras an ms
pequeas? Dnde acaba la Sucesin? Afortunadamente ya se
tienen evidencias experimentales de que slo hay tres familias de
cuarks y leptones, y, por lo tanto, el nmero de tipos de cuarks no
excede de seis. Gracias a este reducido nmero, tenemos la
esperanza de que los cuarks sean realmente los constituyentes
bsicos de la materia.
INTERACCIONES DE "COLOR"
Cuando Gell-Mann y Zweig propusieron por primera vez la
teora de los cuarks los fsicos experimentales se
pusieron a buscar estas partculas con sus
aceleradores, pero nunca pudieron encontrar un cuark
aislado. Slo quedaban dos posibilidades: o los cuarks
sencillamente no existen o, por alguna razn fsica,
los cuarks no pueden estar aislados. Muchos fsicos
habran aceptado la primera opcin si no fuera por los
experimentos que mostraban que los protones y
neutrones s tienen una estructura ms fundamental.

Finalmente, a mediados de los aos setenta surgi


una nueva teora de las interacciones entre los cuarks,
que implicaba que stas, efectivamente, no pueden
existir aisladas.
Para quitar un electrn de un tomo, o un protn de un
ncleo, se necesita invertir cierta cantidad de energa.
En el caso de los cuarks, stos se mantienen unidos
por medio de una fuerza que, adems de ser
extremadamente intensa, tienen una peculiaridad:
aumenta con la distancia. Podemos pensar en esta
fuerza entre cuarks como una especie de resorte:
mientras ms se estira mayor es la fuerza con que
jala el resorte. Si dos partculas estn unidas por un
resorte y se intenta separarlas estirndolo lo ms
posible, llega un momento en el que se rompe. Algo
parecido sucede con los cuarks: el "resorte" que los
une se puede estirar hasta "romperse", pero la
energa necesaria para ello es tan grande que con esa
misma energa, se crean dos nuevos cuarks en las
"puntas" rotas del resorte gracias, una vez ms, a
la equivalencia entre masa y energa. Esta es, a
grandes rasgos, la razn por la que es imposible tener
un cuark aislado en la naturaleza.
Cul es la naturaleza de esa poderossima interaccin
entre los cuarks? Al igual que otras partculas, los
cuarks poseen una carga elctrica, pero, adems,
tienen otro tipo de "carga" que aparece en tres tipos,
cada uno en positivo y negativo. Como haba que
llamar de algn modo a esa nueva caracterstica, los
fsicos inventaron el concepto de color para
designarla. Sobra decir que esto no tiene nada que
ver con propiedades visuales, pero el concepto ha sido
muy til para describir las propiedades de los cuarks y
las partculas que forman.
Antes de seguir con los cuarks, hagamos un breve
parntesis para recordar la teora de los colores (los
verdaderos). Los tres colores primarios son el verde,

el azul y el rojo. Estos tres colores, al mezclarse en


forma de luz, y en la misma proporcin, producen el
color blanco. 16
Adems, a cada uno de los tres
colores primarios se asocia un color complementario
magenta, amarillo y cian (tambin llamado ndigo o
ail). Los tres colores complementarios mezclados
producen blanco. Asimismo, un color primario
mezclado con su color complementario
correspondiente tambin produce blanco (ver la
Figura 7).

!
Figura 7. Colores primarios y complementarios.
Despus de esta digresin cromtica, volvamos a los cuarks. Cada
cuark posee una carga de color, que es uno de los tres colores
primarios. Una regla bsica es que las partculas hechas de cuarks
son enteramente blancas, en el sentido de que sus colores se
tienen que combinar para producir el color blanco. Por ejemplo, un
protn est hecho de dos cuarks u y un cuark d; uno de estos
cuarks tiene que ser azul, otro verde y el tercero rojo; no se puede
tener, por ejemplo, dos cuarks azules y un tercero rojo. En la
naturaleza slo existen partculas blancas.
La analoga de la carga de color se puede extender hasta los
anticuarks si interpretamos al "anticolor" como el color
complementario. Por ejemplo, un mesn puede estar formado por
un cuark azul y un anticuark amarillo ( que sera "antiazul").

La situacin se asemeja a la de los tomos. El ncleo tiene carga,


elctrica positiva, mientras que los electrones poseen carga
negativa. En los tomos neutros, como son la mayora de los que
encontramos en la Tierra, la carga de los electrones compensa
exactamente la de los protones. Un tomo neutro sera el
equivalente de una partcula "blanca". La diferencia fundamental es
que en la naturaleza s existen tomos no neutros (iones) que
tienen menos electrones que protones, pero no se puede "colorear"
una partcula porque no se puede despegar un cuark de otro. No
existe algo tal como un "ion de colores".
Ahora veamos cmo interactan los cuarks "coloreados ". Sabemos
ya que el fotn es la partcula que transmite la fuerza
electromagntica entre dos partculas cargadas elctricamente. En
el caso de los cuarks se tienen no una sino ocho partculas que
transmiten la fuerza entre los cuarks de colores. Como haba que
ponerles algn nombre a estas partculas, se les bautiz con el
nombre de gluones, que proviene de la palabra inglesa glue
"pegamento". Los gluones son las partculas asociadas a los
"resortes " que unen a los cuarks entre s.
Al igual que los fotones, los gluones no poseen masa. Sin embargo,
el concepto de masa para un cuark o un gluon no es sencillo, ya
que estas partculas no pueden existir aisladas en la naturaleza y la
energa de los gluones es inseparable de la masa del cuark. Cuando
mucho, se puede interpretar la masa de un cuark como un
parmetro en la teora. Con esta aclaracin, podemos situar la
masa de un cuark d entre una y tres cienmilsimas de la masa del
electrn, mientras que el cuark b es unas cinco veces ms masiva
que el protn, y el cuark t, que todava no se ha detectado, debera
tener una masa superior cien veces a la del protn.
En resumen, la interaccin de color entre cuarks se debe a los
gluones, que son los cuantos del campo de color. La llamada
interaccin nuclear, o interaccin fuerte, es una manifestacin de lo
que en la actualidad se conoce como interaccin de color. La parte
de la fsica que estudia esa interaccin se llama cromodinmica que
proviene de la palabra griega cromos, color".
INTERACCIONES ELECTRODBILES
Por qu existen en la naturaleza slo cuatro tipos de
interacciones entre las partculas y no algn otro
nmero? Despus de todo, hasta antes de Faraday y
Maxwell se pensaba que las interacciones elctricas y

magnticas no tienen relacin entre s, pero luego


qued en evidencia que son dos aspectos de un
mismo tipo de interaccin: la electromagntica . No
podra suceder algo parecido con las cuatro
interacciones conocidas? El mismo Albert Einstein
pensaba que la gravitacin y el electromagnetismo
podran unificarse en una sola interaccin y dedic
casi la segunda mitad de su vida a buscar una teora
unificada de estas dos fuerzas. Pero su bsqueda fue
infructuosa y durante mucho tiempo se perdieron las
esperanzas de llegar a unificar las interacciones.
En 1967 apareci un pequeo artculo cientfico en el que
su autor, Steven Weinberg, propona una teora
unificada de las interacciones electromagntica y...
dbiles. Esa teora fue desarrollada posteriormente
por Abdus Salam, Gerard't Hooft, Sheldon Glashow,
entre otros fsicos. La prediccin bsica, y de la que
dependa la validez de la nueva teora, era la
existencia de unas partculas de tipo bosn que
median la interaccin dbil, tal como el fotn media la
interaccin electromagntica. A diferencia de los
fotones, estas partculas deberan ser
extremadamente pesadas, casi 100 veces ms
masivas que un protn.
Y, efectivamente estas partculas predichas por la teora
fueron descubiertas en 1976, lo cual les vali a
Weinberg, Salam y Glashow el Premio Nobel de fsica
en 1979, y en 1984 lo obtuvieron tambin sus
descubridores experimentales Rubia y Van der Meer .
Estas partculas se conocen ahora como bosones W y
Z. Hay dos tipos de bosones W, uno con carga
elctrica positiva y otro negativa ( de la misma
magnitud que la carga del electrn), mientras que el
bosn Z es neutro. La masa de los dos bosones W es
de 87 veces la del protn y la del bosn Z es de 95
veces.

Pero cmo pueden partculas tan masivas intervenir en la


interaccin de partculas muchsimo ms ligeras, como
los electrones o los neutrinos? Acaso surge masa de
la nada ? La respuesta est en el principio de
incertidumbre de Heisenberg, 17
uno de los
conceptos ms bsicos y peculiares de la mecnica
cuntica.
Segn el principio de incertidumbre existe un lmite
natural a la precisin con la que se pueden determinar
simultneamente la velocidad y la posicin de una
partcula. Esta incertidumbre no se debe a nuestras
limitaciones observacionales, sino que es inherente a
la naturaleza misma. Si determinamos con mucha
precisin la posicin de una partcula perderemos
precisin en su velocidad, y viceversa.
Otra versin del principio de incertidumbre es la siguiente:
la energa de una partcula y el tiempo durante el cual
posee tal energa no se pueden determinar
simultneamente con absoluta precisin. En
consecuencia, nada impide que se creen y destruyan
continuamente partculas del vaci mismo; debido a la
equivalencia entre masa y energa (E = mc ) una
partcula 100 veces ms pesada que un protn puede
surgir de la nada y desaparecer en un tiempo menor a
10 -27 segundos. Este es justo el caso de las
interacciones dbiles entre partculas: las W y Z se
crean y desaparecen tan rpidamente que sus
enormes masas pasan inadvertidas. Adems, debido a
esa vida tan corta las W y Z slo pueden viajar una
distancia extremadamente corta, razn por la cual las
interacciones dbiles son de muy corto alcance.
De acuerdo con la teora de Weinberg y Salam, las
interacciones electrodbiles se producen por cuatro
tipos de partculas: el fotn, los bosones W positivo y
negativo, y el bosn Z. De estas cuatro partculas
nuestro viejo conocido, el fotn, no posee masa,
mientras que las otras tres son extremadamente

masivas. Por qu hay una diferencia tan


fundamental? Qu produce la masa de esos bosones
tan pesados? Una posible explicacin podra estar
relacionada con la existencia del llamado campo de
Higgs, que presentaremos a continuacin.
EL CAMPO DE HIGGS
Para explicar la gran masa de los bosones W y Z,
Weinberg y Salam tuvieron que recurrir a una vieja
idea de Peter W. Higgs para producir la masa de las
partculas elementales. Segn esta hiptesis, el
espacio estara lleno de un campo uno ms! que
interacta con las partculas y genera sus masas. A
estas alturas, el lector ya debe estar acostumbrado a
la idea de los campos cunticos que permean todo el
espacio, al estilo del ter de los siglos anteriores, por
lo que no debe sorprenderse ante la aparicin de un
nuevo campo. Sin embargo, este campo tiene una
caracterstica nueva que explicaremos a continuacin.
Hagamos una analoga con el campo elctrico. Este campo
tiene una intensidad, que se puede definir con toda
precisin como la fuerza que ejerce sobre una
partcula con una carga dada. Donde hay campo hay
fuerza sobre partculas y, adems, hay energa: la
asociada a los fotones del campo elctrico.
Intuitivamente, uno esperara que mientras ms
intenso fuera el campo mayor sera su energa. Y
efectivamente, as sucede; si designamos la
intensidad del campo elctrico en un punto dado con
la letra , la energa del campo en ese punto resulta
proporcional a . La figura 8(a) muestra una grfica
que relaciona la energa con la intensidad del campo.
Ntese el hecho muy importante de que, si la
intensidad del campo es cero, entonces la energa
tambin es cero. Esto parece trivial: si no hay fuerza,
tampoco hay energa.

!
Figura 8. Relacin entre energa e intensidad de campo.
Pero la afirmacin anterior no es tan trivial como parece. En efecto,
podra existir algn campo cuya energa fuera cero pero no su
intensidad. Ese sera el caso si la relacin entre energa e
intensidad es un poco ms complicada que en el caso del campo
elctrico, en particular como la que se muestra en la figura 8(b).
Ese es justamente el caso del campo de Higgs.
Supongamos que estamos en el vaco total. Por definicin, la
energa del vaco debe ser el mnimo posible: cero. Cunto vale la
intensidad del campo de Higgs en el vaco? De acuerdo con la figura
8(b) la intensidad del campo de Higgs en el vaco no es cero.
Pero qu se entiende exactamente por intensidad del campo de
Higgs? Despus de todo, esa intensidad es una forma ms de
energa; pero si el vaco no posee energa, dnde est la energa
asociada a la intensidad? La respuesta es que esa intensidad toma
forma de masa: es la masa de las partculas W y Z! De hecho, hay
tres campos de Higgs, uno para cada partcula W positivo W
negativo y Z y la masa de estas partculas corresponde a !
veces la intensidad del campo de Higgs en el vaco.

El modelo de Higgs parece muy rebuscado, pero funciona. En


realidad la idea proviene de un modelo que describe la
superconductividad elctrica a muy baja temperatura un tema de
la fsica en apariencia muy alejado de las partculas elementales y
que demostr ser una interpretacin correcta de ese importante
fenmeno fsico. Un mecanismo como el propuesto por Higgs est
relacionado con lo que se conoce como cambio de fase, son las
transiciones del hielo al agua y del agua al vapor, que ocurren a las
t e m p e ra t u ra s c r t i c a s d e 0 y 1 0 0 g ra d o s c e n t g ra d o s
respectivamente.
Precisamente la energa del campo de Higgs depende tambin de la
temperatura de la forma en que se muestra en la figura 9. Arriba
de una cierta temperatura crtica la energa de campo de Higgs es
la mnima posible cuando la intensidad del campo es cero; si no hay
campo no hay energa (o sta es la mnima posible). Pero a una
temperatura menor que la crtica se tiene la situacin descrita un
poco ms arriba: donde no hay energa s hay una intensidad de
campo.l8

!
Figura 9. Energa del campo de Higgs a diferentes
temperaturas.
En el caso de las interacciones electrodbiles, la temperatura crtica
corresponde a unos 1015 grados Kelvin, una temperatura qu slo
pudo existir en los primeros microsegundos del Universo, como
veremos ms adelante. Por arriba de esa temperatura crtica el

campo de Higgs no actuaba todava y ninguna de las partculas W y


Z posean masa; nada las distingua del fotn y las interacciones
dbiles eran idnticas a las electromagnticas. Pero a la
temperatura crtica se produce un autntico cambio de fase y, por
debajo de esa temperatura, el campo de Higgs genera la masa de
las partculas W y Z. Slo el fotn se queda sin masa. Las W y Z
son casi 100 veces ms masivas que un protn, lo cual indica que
la intensidad del campo de Higgs es extremadamente alta, en
comparacin con la de otros campos.
Adems, todo campo cuntico por supuesto vibra y sus vibraciones
son ondas y partculas a la vez. Las vibraciones del campo de Higgs
son partculas: los bosones de Higgs. Infortunadamente, hasta
ahora estos bosones no han sido detectados. La razn es que la
masa de un bosn de Higgs debe ser muy grande, probablemente
algunos cientos de veces la masa de un protn, y los aceleradores
actuales de partculas no generan suficiente energa para producir
tales partculas.
Los bosones de Higgs, junto con los cuarks t, son la nica pieza
fundamental del rompecabezas que falta para tener un modelo
coherente de las partculas elementales. A pesar de ese hueco, la
teora funciona muy bien y se le conoce como el modelo estndar.
Incluso algunos fsicos han especulado que un mecanismo como el
de Higgs podra explicar la masa de todas las partculas: el espacio
estara lleno de varios campos de Higgs cuyo estado de mnima
energa es decir, el vaco tendra una intensidad que generara la
masa de todas las partculas en el Universo.
Para encontrar en los bosones de Higgs los fsicos tienen la
esperanza de contar en el futuro con lo que sera el instrumento
cientfico ms costoso de la historia: el super colisionador super
conductor (SCS). Con un costo de 10 000 000 000 de dlares, este
aparato gigantesco est programado para entrar en operaciones en
el ao 2002, sino hay contratiempos, 19
y se est construyendo
en un pequeo pueblo texano llamado Waxahachie, cerca de Dallas.
El SCS consistir en un tnel circular de 86 kilmetros de longitud, a
lo largo de los cuales unos circuitos superconductores acelerarn
protones y antiprotones. Despus de dar muchas vueltas, los
protones y antiprotones alcanzarn velocidades muy cercanas a la
velocidad de la luz y chocarn entre s, produciendo nuevas
partculas de un tipo jams observado hasta ahora.
Uno de los propsitos del SCS sera encontrar las elusivas partculas
de Higgs. Si se descubren confirmaran en forma espectacular la
validez del modelo estndar. En caso contrario, la conclusin sera

que estas partculas son demasiado masivas para producirse en un


colisionador, incluso uno como el SCS o que, sencillamente no
existen, en cuyo caso habra que buscar una teora mejor. De todos
modos, una parte de la comunidad cientfica opina que bien vale la
pena construir el SCS para no quedarse con la duda, aunque otra
parte lamenta su enorme costo y piensa que podra destinarse a
algo mejor.
EL VACO CUNTICO
Qu es el vaco? Ha llegado el momento de replantear
esta pregunta. En la fsica clsica el vaco es
sencillamente la ausencia de todo, pero en el mundo
cuntico este concepto no es tan trivial. Dada la
existencia de los campos y sus vibraciones el vaco
cuntico se parece a todo menos a la idea instintiva
del vaco.
El espacio est lleno de campos: gravitacionales,
electromagnticos, de colores, de Higgs... Estos
campos vibran y tienen fluctuaciones, como las olas
en el agua. En la fsica clsica es perfectamente
posible concebir un estanque de agua en reposo
absoluto, sin ninguna fluctuacin. Pero los campos
cunticos nunca pueden estar en absoluto reposo;
siempre estn fluctuando por las peculiaridades del
mundo cuntico.
El principio de incertidumbre de Heisenberg impone
condiciones a la realidad, que son inherentes a la
naturaleza misma. Una de sus consecuencias es el
hecho de que una partcula no puede estar en reposo
absoluto, ya que eso implicara que est en todas
partes en el Universo. En efecto, si la velocidad de la
partcula es cero con absoluta precisin entonces la
incertidumbre en su posicin es infinita. Y
recprocamente, si su posicin est restringida a una
cierta regin del espacio su velocidad no puede ser
absolutamente nula.

El principio de incertidumbre tambin se aplica a los


campos, o ms precisamente, a sus fluctuaciones. Un
campo cuntico posee necesariamente fluctuaciones
cunticas, y stas se pueden interpretar como
partculas que se crean y se destruyen en un tiempo
demasiado corto para ser detectadas. Hay que aclarar,
sin embargo, que la carga elctrica no obedece a
ningn principio de incertidumbre. Por lo tanto, como
no se puede crear o destruir una carga elctrica las
partculas que se producen por fluctuaciones cunticas
deben ser elctricamente neutras o aparecer en pares
de partcula y antipartcula, de tal modo que la carga
total de la fluctuacin sea nula. Por ejemplo, una
pareja electrn-positrn puede surgir
espontneamente y desaparecer en un tiempo menor
a 10-22 segundos.
As, el "vaco" de la mecnica cuntica, est repleto de
fluctuaciones de campos y de partculas que aparecen
y desaparecen burlndose de la ley de conservacin
de la masa, encubiertas por el principio de
incertidumbre de Heisenberg. Tales partculas, por
principio indetectables, se llaman partculas virtuales.
La presencia de fluctuaciones cunticas en el vaco origina
importantes problemas conceptuales. Por lo pronto, el
vaco cuntico recuerda ms bien al famoso ter del
siglo pasado. En realidad, es slo una cuestin
semntica si el ter de los fsicos de antao es el
vaco cuntico de ahora. Debemos insistir, en que el
vaco cuntico no es un concepto metafsico: aunque
las fluctuaciones cunticas y las partculas virtuales no
puedan observarse de manera directa, producen
efectos fsicos perfectamente reales y que se han
medido de modo experimental. El tema de estos
fenmenos cunticos empero, rebasa los propsitos
del presente libro.

IV. LAS SIMETRAS DEL MUNDO CUNTICO


!

LAS partculas y los campos del mundo cuntico poseen, adems de


sus propiedades dinmicas, ciertas simetras que facilitan la
comprensin de lo que sucede en ese nivel de la realidad. Las tres
simetras fundamentales estn relacionadas con el espacio, el
tiempo y la antimateria. Este es el tema del presente captulo.
PARIDAD
Si miramos el mundo en un espejo vemos otro mundo en
el que los lados derecho e izquierdo estn
intercambiados, pero donde todo se mueve de
acuerdo con las leyes de la fsica que conocemos. En
principio, no hay ningn experimento que nos permita
distinguir entre el mundo real y su imagen especular.
Si filmamos una pelcula directamente y otra a travs
de un espejo y las proyectamos, es imposible
distinguir cual de las dos corresponde al mundo real
(por supuesto que en una de stas los letreros
aparecern al revs, pero ninguna ley de la naturaleza
nos impide escribir al revs para engaar a la
audiencia). Esta invariancia de las leyes de la fsica
ante reflexiones se llama simetra de paridad, o
simetra P.
Hasta los aos cincuenta se crea que la simetra de
paridad es una de las leyes fundamentales de la fsica.
Pero en 1955 los fsicos T. D. Lee y C. N. Yang
descubrieron que no es as. Para esa poca ya se
haban detectado fenmenos curiosos que ocurran
con los neutrinos. Lee y Yang demostraron de manera
concluyente que en el decaimiento beta del neutrn,
producido por las interacciones dbiles, no se
conserva la paridad.
Imaginemos un reloj transparente en el que slo se ven
las manecillas. Viendo en qu sentido se mueven
stas, se puede determinar de qu lado hay que
poner la cartula (Figura 10). O sea, la rotacin define

una direccin particular en el espacio: sta sera la


direccin perpendicular a la cartula. Pero si se ven
las mismas manecillas en un espejo sin saberlo se
pensar que la cartula se encuentra en el otro lado.

!
Figura 10. La rotacin define una direccin en el espacio.
Volviendo al decaimiento beta, un neutrn (aislado o en un ncleo
atmico) se transforma espontneamente en un protn, un electrn
y un antineutrino. Ahora bien, el ncleo gira como un trompo ms
precisamente, posee un espn y ese giro define una direccin
particular. Lee y Yang descubrieron experimentalmente que, en
promedio, los electrones se emiten ms hacia una direccin
(definida por la rotacin o espn del ncleo) que en otra. Visto
en un espejo, el decaimiento beta de un conjunto de ncleos sera
igual que en el mundo real.
Los neutrinos violan completamente la simetra de la paridad. Esto
a su vez, permite distinguir un neutrino de un antineutrino, a pesar
de que estas partculas no poseen carga elctrica. Como ya
mencionamos el neutrino posee un espn, es decir como si estuviera
girando sobre s mismo. Lo que s distingue un neutrino de un
antineutrino es el sentido en el que gira. Esto se ilustra en la figura
10: vistos desde atrs con respecto a la direccin de un

movimiento, un neutrino gira en sentido contrario al de las


manecillas de un reloj y un antineutrino en el otro sentido.20
Sin
embargo, podramos pensar que si nos movemos ms rpido que
un neutrino, y lo rebasamos, lo veramos girar en el otro sentido,
como si fuera un antineutrino... Pero hay que recordar que los
neutrinos se mueven a la velocidad de la luz, por lo que es
imposible rebasarlos! Debido al lmite natural que tiene, impuesto
por la velocidad de la luz, la distincin entre neutrino y antineutrino
tiene pleno sentido fsico. Del mismo modo, un neutrino se vera en
un espejo girando en sentido contrario (un reloj parece caminar al
revs cuando se mira en un espejo), as que su imagen especular
sera un antineutrino!
CARGA
Lo que acabamos de mencionar con respecto al neutrino
est relacionado, ms generalmente, con el hecho de
que existe otra simetra en la naturaleza relacionada
con el intercambio de carga elctrica. La fuerza
elctrica entre dos cargas positivas es exactamente la
misma que entre dos cargas negativas. En general, a
esta invariancia se le llama conjugacin de carga, o
simetra C, e implica que las fuerzas de la naturaleza
no se alteran si se intercambian partculas y
antipartculas. Si por algn milagro todas las cargas
positivas en el Universo se transformaran en
negativas y stas en positivas, el comportamiento del
Universo no cambiara en nada. De la misma manera,
si una galaxia lejana est compuesta de antimateria
no se distinguira de una de materia porque la
interaccin de la luz con la materia y con la
antimateria es idntica.
La simetra C pareca ser otra de las propiedades
fundamentales de la naturaleza hasta que la violacin
de la paridad puso a los fsicos a dudar al respecto. Y,
en efecto, resulta que tambin la simetra C es violada
en las interacciones dbiles.

Sin embargo, lo que s parece que se conserva es una


combinacin de simetras C y P. Esto quiere decir que
si vemos el mundo en el espejo y, al mismo tiempo,
intercambiamos partculas por antipartculas el
resultado es un mundo en el que se cumplen las
mismas leyes de la naturaleza. En el ejemplo de los
neutrinos un neutrino reflejado en un espejo tiene
exactamente el mismo comportamiento que un
antineutrino.
TIEMPO
Otra simetra que ocurre en la naturaleza tiene que ver
con el tiempo. La leyes de la fsica son las mismas si
el tiempo transcurre del pasado o al revs. Pero esto
no es lo que se observa comnmente! Para
comprender de qu se trata esta simetra temporal
veamos primero en qu consiste la direccin del
tiempo.
El tiempo fluye del pasado al futuro y nosotros somos
viajeros en el tiempo. Pero nuestro viaje es en una
sola direccin. A diferencia del espacio comn, en el
que podemos movernos en cualquier sentido, es
imposible remontar la corriente del tiempo y regresar
al pasado.
Todo lo anterior parece obvio y de sentido comn. Pero la
pregunta por qu el tiempo corre en una sola
direccin? no resulta tan trivial si se examina ms de
cerca. En efecto, las leyes de la naturaleza que los
fsicos ahora (con una pequea excepcin que
veremos ms adelante) no implican de ningn modo
que el tiempo tenga que fluir en un sentido o en otro.
Esas mismas leyes describen a la perfeccin el
comportamiento de la materia, pero la direccin del
tiempo est escondida en alguna regin an mal
comprendida por la ciencia moderna.

Supongamos que filmamos el movimiento de los planetas


alrededor del Sol y proyectamos una pelcula al revs.
Veramos una pelcula de un proceso fsico en el que
se ha invertido el sentido del tiempo. Pero este
proceso tambin es perfectamente posible: los
planetas se veran girando en sentido contrario sin
que se viole ninguna ley conocida de la fsica. Un
hipottico astrnomo de otra galaxia que vea esa
pelcula no podra determinar, por mucho que la
estudie, si est proyectada en el sentido correcto o
no.
Podemos repetir el experimento filmando lo que sucede
normalmente en nuestro alrededor. En una pelcula de
la vida cotidiana proyectada al revs se ve, por
ejemplo, a la gente caminando hacia atrs pero esto
no contradice ninguna ley fsica. En efecto, cualquiera
puede caminar al revs, as que cmo saber que los
personajes de la pelcula no lo hicieron a propsito
para engaar al pblico?
Sin embargo, existen procesos que no dan lugar a dudas.
Por ejemplo, un vaso que derrama su contenido por el
suelo, filmado y proyectado al revs se ve de la
siguiente manera: el charco en el suelo sbitamente
se junta, forma una bola de lquido y sta brinca al
interior del vaso. Evidentemente, cualquiera que vea
tal fenmeno en la pantalla adivinar que la pelcula
est invertida.
Pero aqu surge un problema muy importante. El agua en
el vaso consta de millones de molculas unidas entre
s por fuerzas electromagnticas que se mueven y
vibran en todos los sentidos. Visto a travs de un
microscopio muy potente ese movimiento azaroso de
las molculas tiene el mismo aspecto del vaso que
cuando el charco se junta para brincar al interior del
mismo. En el mundo microscpico no existe distincin
entre pasado y futuro, porque la leyes de la fsica no
dependen del sentido en que corre el tiempo. Es

imposible determinar si la filmacin de unas molculas


en movimiento e interactuando entre s se est
proyectando en el sentido correcto o no.
La conclusin de lo anterior es que la direccin del tiempo
sera una propiedad exclusivamente estadstica.
Explicaremos a continuacin el sentido de esta
afirmacin.
Para investigar las propiedades de un conjunto muy
grande de objetos o individuos se recurre a la
estadstica. Por ejemplo, para a estudiar la poblacin
de un pas se utilizan datos como nmero de
habitantes, porcentaje de la poblacin dedicada a tal
o cual actividad, edad promedio, distribucin de
ingresos etc. Tal informacin es mucho ms til que
un registro detallado de cada individuo. Lo mismo
ocurre en la fsica: los objetos que vemos y utilizamos
diariamente estn constituidos de billones y trillones
de molculas y tomos, cuyo registro individual es
imposible. Tiene ms sentido estudiar las propiedades
globales de la naturaleza.
Es evidente que la historia de un pas evoluciona de modo
tal que el pasado antecede al futuro, pero sera
absurdo afirmar que los individuos que componen una
nacin no distinguen entre pasado y futuro. Y, sin
embargo, tal situacin aparentemente absurda es
propia del mundo fsico: los cuerpos macroscpicos
evolucionan en una direccin en el tiempo, pero las
molculas y los tomos no distinguen entre pasado y
futuro!.
Tal parece entonces que la direccin del tiempo es un
concepto puramente estadstico. En el siglo pasado los
fsicos empezaron a aplicar conceptos de estadstica al
estudio de la materia. Descubrieron, por ejemplo, que
la temperatura de un cuerpo est relacionada con la
energa promedio de las molculas que lo componen.

Tambin descubrieron otras propiedades estadsticas


de la naturaleza, la ms interesante de las cuales es
la entropa, que est directamente relacionada con la
direccin del tiempo.
La entropa es en cierto sentido, una medida del desorden
de un sistema. Supongamos, por ejemplo, que
recortamos una por una las letras de esta pgina y las
revolvemos; el resultado ser muy probablemente un
revoltijo de letras sin sentido. Pero es muy poco
probable que ocurra lo contrario: si revolvemos al
azar un conjunto de letras sera un milagro que
apareciera un texto coherente. En el lenguaje de la
fsica el texto con sentido tiene poca entropa,
mientras que el revoltijo de letras tiene una entropa
alta (la entropa se interpreta tambin como una
medida inversa de la cantidad de informacin que
posee un sistema). Ahora bien, parece ser una ley
fundamental de la naturaleza que la entropa total de
un sistema siempre aumenta con el tiempo; esto se
conoce como la segunda ley de la termodinmica. Sin
embargo, sta es una ley estadstica que slo tiene
sentido aplicada a conjuntos muy grandes de
molculas, aisladas del resto del Universo.
La segunda ley de la termodinmica define una direccin
del tiempo y es, de hecho, la nica ley conocida de la
naturaleza en la que aparece una distribucin entre
pasado y futuro. Pero la entropa es un concepto
puramente estadstico y no se puede aplicar a una
molcula sola. El problema de la direccin del tiempo
sigue sin ser resuelto en el nivel microscpico.
Regresemos al ejemplo del vaso que derrama su
contenido. El agua en el vaso tiene una entropa
relativamente baja y el charco una alta. Pero, en
principio, se podra dar el caso en que los billones de
molculas que componen el charco adquieran tal
movimiento que todas se junten y brinquen al interior
del vaso. De acuerdo con las leyes de la fsica esto s

puede suceder. Si nunca se ha presenciado algo as es


porque la probabilidad de que tal coordinacin del
movimiento molecular ocurra es extremadamente
baja.
La probabilidad se puede medir con precisin. En un
volado la probabilidad de ganar es de uno en dos,
porque se escoge un resultado de dos posibles (guila
o sol). Si se compra un boleto de la lotera y la rifa
consta de 50 000 boletos la probabilidad de ganar el
premio principal es de uno en 50 000. Cul es la
probabilidad de que no se cumpla la segunda ley de la
termodinmica? Se puede calcular, por ejemplo, que
la probabilidad de que el agua de un charco se junte y
salte sbitamente es de uno en... un nmero tan
grande que se necesitaran billones de billones de
cifras para escribirlo!21
Es decir que los milagros
tambin ocurren en la fsica, pero son muchsimo
menos probables que ganar la lotera.
En sentido estricto, la segunda ley estipula que es
abrumadoramente ms probable que la entropa
aumente, pero no excluye la posibilidad de milagros.
Si la nica forma de definir la direccin del equipo es
por medio de la segunda ley, entonces la conclusin
es que la distincin entre pasado y futuro se aplica
slo a conjuntos muy grandes de partculas y es una
cuestin de suerte, aunque la suerte est muy
inclinada hacia un lado. En resumen, la simetra entre
pasado y futuro no ocurre en el nivel cuntico. Los
fenmenos cunticos satisfacen la llamada simetra T.
CPT
Y as tenemos tres simetras fundamentales: C, P y T. A
partir de los aos cincuenta, sabemos que C y P no
son simetras vlidas, pero una combinacin de ellas
s lo es. Pero, adems, con base en consideraciones
extremadamente generales se puede demostrar

matemticamente que cualquier fenmeno fsico,


independiente de la clase de interaccin, debe
satisfacer una combinacin de simetras C, P y T. ste
es el importante teorema CPT.
Si en nuestro universo intercambiamos partculas,
invertimos la direccin del tiempo y miramos el
resultado en un espejo, lo que veramos es un
universo que se comporta exactamente como el
nuestro. Esto, por supuesto a nivel cuntico, donde no
existe una direccin del tiempo privilegiada.
Las interacciones dbiles violan las simetras C y P por
separado, pero no las dos combinadas. En un
decaimiento beta, por ejemplo, el proceso de
transformacin de un neutrn en un protn, un
electrn y un antineutrino, visto en un espejo, tiene
exactamente el mismo comportamiento que el
decaimento de un antineutrn en un antiprotn, un
positrn y un neutrino.
El hecho de que se conserve la combinacin de simetras
C y P implica, por el teorema CPT, que se conserva la
simetra T por separado. Para que haya una distincin
entre pasado y futuro se debe encontrar algn
fenmeno en el que se viole la simetra CP lo cual no
pareca ocurrir hasta hace algunos aos.
En 1964 un grupo de fsicos de la Universidad de Princeton
descubri el primer fenmeno microscpico en el que
existe una direccin privilegiada del tiempo. El
llamado mesn K, una partcula elemental cuya vida
promedio es de apenas una cienmillonsima de
segundo, decae en tres partculas ms ligeras, pero el
proceso inverso en el tiempo no ocurre. Dicho ms
precisamente el antimesn K visto en un espejo no
decae como el mesn K cuando se viola la simetra
CP.

Hasta la fecha no se ha encontrado ningn otro proceso


microscpico en el que aparezca una direccin del
tiempo. Sin embargo, los fsicos esperan que el
fenmeno del mesn K, por muy insignificante que
parezca, pueda dar la clave para comprender la
direccin del tiempo.
La simetra T ha dado lugar a varios malentendidos. En
efecto, debido a la simetra CP las antipartculas se
comportan como si fueran partculas que se mueven
hacia atrs en el tiempo. Esto ha hecho creer a cierta
gente que la antimateria tiene la direccin del tiempo
invertida; por ejemplo, en una hipottica galaxia de
antimateria el tiempo transcurrira al revs con
respecto a nosotros! Sin embargo, como ya
sealamos, la direccin del tiempo no tiene
importancia para las partculas elementales y slo se
manifiesta en sistemas compuestos. La ley del
aumento de la entropa no distingue entre materia y
antimateria.
El mundo microscpico de las molculas y tomos est
regido por las leyes de la fsica cuntica. Pero el nivel
intermedio, que se encuentra situado entre el mundo
cuntico y el mundo macroscpico de nuestra
experiencia diaria es todava un terreno poco
conocido. Es posible que sea en ese mbito de
transicin, entre lo grande y lo extremadamente
pequeo, donde cobre sentido la direccin del tiempo.
Sea como fuere el problema del sentido del tiempo
tiene implicaciones muy profundas y aun est lejos de
haber sido resuelto satisfactoriamente.
Por otra parte, la asimetra entre pasado y futuro, que
est relacionada con una asimetra en el
comportamiento de la materia y de la antimateria,
podra influir drsticamente en la creacin de la
materia. Volveremos a este problema en el captulo
dedicado a la creacin del Universo.

V. MS ALL DEL MODELO ESTNDAR


!

LA GRAN UNIFICACIN
EL

XITO de Weimberg y Salam para unificar las


interacciones elctricas y dbiles hizo renacer el viejo
sueo de llegar a una teora que unifique todas las
interacciones. El hecho de que Einstein haya fracasado
en su intento por unificar la gravitacin con el
electromagnetismo pareca indicar que la interaccin
gravitacional es la ms difcil de tratar, as que por
qu no intentar primero unificar las interacciones
fuertes con las electrodbiles y dejar la gravedad para
una mejor ocasin? El ideal se conoce como Teora de
la Gran Unificacin (TGU).

Recapitulemos lo que debera unificar tal teora: las


interacciones de color entre cuarks, mediadas por
gluones, y las interacciones electrodbiles entre
leptones y cuarks, mediadas por fotones y partculas
W y Z.
En los aos setenta surgieron varias propuestas acerca de
la TGU. Su elemento comn es la hiptesis de que
existen partculas extremadamente masivas, a las que
se llam partculas X; que son responsables de mediar
entre los leptones, los cuarks y los gluones. Estas
partculas X seran partculas W y Z que, recordemos,
adquieren sus masas de un campo de Higgs.
Para que la teora funcione tales partculas X hipotticas
deberan obtener su masa a partir de... otros campos
de Higgs! Tendran una masa de unos 10-10 gramos, lo
cual equivale a la masa de trillones de protones! Y la
vida media de tales partculas sera de apenas unas
10-38 segundos.

El campo de Higgs para estas partculas dejara de actuar


a una temperatura de unos 1027 grados Kelvin. Por
arriba de esa temperatura las interacciones fuertes no
seran distinguibles de las electromagnticas y
dbiles. Al igual que en la teora de Weinberg-Salam
se producira un cambio de fase a la temperatura
mencionada y, por abajo de ella, las interacciones
fuertes se separaran de las electrodbiles.
Tales temperaturas slo pudieron existir en los primeros
instantes despus de la Gran Explosin, como
veremos en el captulo VII. Crear partculas X en la
Tierra est completamente fuera de toda posibilidad
prctica. Los grandes aceleradores construidos en la
actualidad apenas pueden generar partculas W y Z,
que son "slo" 100 veces ms masivas que un protn.
Entonces, las teoras de la Gran Unificacin estn
condenadas al mbito nicamente de la cosmologa?
Afortunadamente se conoce al menos una direccin
que no est totalmente fuera de la tecnologa actual.
DECAIMIENTO DEL PROTN
Una de las predicciones ms importantes de la TGU es que
el protn no es eterno; su vida promedio debera ser
de unos 10 31 aos. De acuerdo con la teora
mencionada un protn puede decaer
espontneamente en un positrn y un pion.
Hasta donde se sabe el protn es una partcula estable ya
que aislado, no se transforma en ninguna otra
partcula. Tambin un electrn es absolutamente
estable y, aislado, nunca decae. Por ello la materia es
indestructible.
Si el protn no es una partcula eterna, cunto vive en
promedio? Hace algunos aos los fsicos decidieron
comprobar con experimentos si esta partcula es
eterna. El motivo no era slo curiosidad sino

confirmar la Teora le la Gran Unificacin mencionada


en la seccin anterior.
Evidentemente no podemos esperar un billn de trillones
de aos para comprobar si los protones se
transforman en positrones. Sin embargo, sta es una
edad promedio. La vida de un ser humano, por
ejemplo, es de unos 70 u 80 aos en promedio, pero
esto no implica que todos mueran a esa edad; unos
viven ms y otros menos; incluso puede darse el caso
de muertes prematuras. Lo mismo sucede con los
protones: en un conjunto de un billn de trillones de
estas partculas, uno al ao desaparecer en
promedio por muerte muy prematura.
En los aos ochenta se empez a practicar una serie de
experimentos destinados a descubrir el decaimiento
de un protn. La idea bsica era colocar detectores de
positrones en una gran cantidad de agua y esperar la
aparicin de una de estas partculas. En la prctica se
necesitan varios miles de toneladas de agua para
detectar unos cuantos decaimientos al ao de
protones en positrones y piones. Adems, el agua
debe colocarse a gran profundidad debajo de la tierra
para evitar toda contaminacin por los rayos csmicos
provenientes del espacio, entre los cuales tambin se
encuentran positrones. As, para detectar la muerte
de los protones se utilizaron minas abandonadas: una
en Ohio y otra en Dakota del Sur, en los EUA, otra
mina en Japn, una ms en un tnel debajo le los
Alpes, etctera.
La bsqueda fue larga y difcil, pero todos los
experimentos convergen, hasta ahora, en una
conclusin unnime: no se ha detectado ningn
decaimiento de protn. Con base en los experimentos
ms recientes, su vida media debe exceder 3 X 1032
aos.

Este lmite inferior para la vida promedio del protn


descarta la versin original y ms sencilla de la TGU.
Sin embargo, una forma modificada de la teora
todava podra ser compatible con el resultado de los
experimentos. Por ahora, la TGU es una hiptesis,
aunque sus implicaciones para la cosmologa son
sumamente interesantes.
Para todo fin prctico podemos afirmar que el protn es
estable y, por lo tanto, la materia es eterna. Pero
qu pasara si el protn no fuera estrictamente
eterno? Su vida media podra ser, por ejemplo, 1034
aos, lo cual todava no est descartado por los
resultados experimentales. En tal caso, podemos
especular que, dentro de 1034 aos la materia en el
Universo empezar a degradarse. Los protones se
transformarn en positrones. Estas partculas, a su
vez, al entrar en contacto con los electrones se
aniquilarn totalmente transformndose en luz.
Finalmente el Universo ya no contendr materia sino
slo luz Imposible imaginar un Universo ms
aburrido! Queda la posibilidad de que, antes de que
suceda esto, el Universo se colapse sobre s mismo
para renacer con nueva y fresca materia, lo cual
podra ser factible segn la cosmologa moderna. Pero
para nuestra experiencia mundana podemos estar
seguros de que la materia es, prcticamente, eterna.
GRAVEDAD CUNTICA?
An no sabemos si tiene sentido una Gran Unificacin
como la mencionada antes, pero mientras se aclara
esta duda podemos preguntarnos si la gravedad
podra entrar en algn esquema de unificacin.
Quizs exista una temperatura de la cual las cuatro
interacciones fundamentales de la naturaleza se
encuentran unificadas? Esto, hasta ahora, es una
especulacin. El principal escollo es que no tenemos
ninguna idea clara de cmo se comporta la gravedad
a nivel cuntico.

Para ubicar el problema veamos cules son los lmites de


la relatividad general. Para ello, recordemos que las
dos constantes que entran en esta teora son G; la
constante de Newton, y c, la velocidad de la luz. En
una teora cuntica de la gravitacin,sea cual fuere su
forma, tendra que aparecer tambin otra constante
fundamental para incluir los efectos cunticos: sta
sera h, la constante de Planck.

G, c, y h son las tres constantes fundamentales de la


naturaleza y sus valores se han determinado
experimentalmente. El mismo Planck se dio cuenta de
que es posible combinarlas entre s para obtener
unidades de longitud, tiempo y masa. En efecto, la
combinacin:

tiene unidades de longitud y vale unos 10mismo modo, la combinacin:

33

centmetros; del

tiene unidades de tiempo y equivale a unos 5 X 10-44 segundos; por


ltimo, la combinacin:
!
tiene unidades de masa y equivale a unos 5 X 10-5 gramos. La
longitud y el tiempo de Planck son las unidades naturales de un
nivel de la realidad an desconocido, muchsimo ms pequeo que
el mundo cuntico. Para tener una idea sencilla: el tamao ms
comn de un tomo es de unas 1025 longitudes de Planck. En el
mundo de Planck, la fuerza gravitacional vuelve a ser de
fundamental importancia: los fenmenos cunticos y
gravitacionales se relacionan ntimamente entre s, y ni la mecnica
cuntica ni la relatividad general son vlidas por s solas.
La creencia ms difundida es que la relatividad general se aplica en
distancias e intervalos de tiempo mucho mayores que la longitud y

el tiempo de Planck, del mismo modo que la mecnica de Newton


es vlida para objetos mucho ms grandes que un tomo. Por otra
parte, la masa de Planck es muchsimo mayor que la masa de
cualquier partcula elemental; se piensa que esta masa esta
relacionada con la energa necesaria para "romper" una partcula
elemental, energa que queda completamente fuera de todas
nuestras posibilidades tecnolgicas.
Si el campo gravitacional es, en realidad, una curvatura del
espacio-tiempo debemos suponer que en el mundo de Planck,
donde dominan los efectos cunticos y gravitacionales, el espaciotiempo posee fluctuaciones cunticas como cualquier campo. As
como los ocanos presentan aspecto llano y tranquilo desde el
espacio exterior pero poseen olas, turbulencias y tormentas a
escala humana, el espacio-tiempo parece liso a gran escala pero es
extremadamente turbulento en el nivel de Planck.
Las fluctuaciones cunticas del espacio-tiempo debieron
manifestarse en toda su plenitud durante los primeros instantes del
Universo. Segn una hiptesis muy popular en la actualidad, las
mismas galaxias tuvieron su origen en esas fluctuaciones cunticas,
cuando la edad del Universo era comparable al tiempo de Plank.
Volveremos a este tema en el captulo VIII.
Prcticamente desde que la mecnica cuntica tom la forma con
que se la conoce actualmente muchos fsicos intentaron crear una
teora cuntica de la gravitacin. A pesar de varios intentos
interesantes todava no se tiene una respuesta convincente. La
gravitacin cuntica es el gran hueco en la fsica de las
interacciones fundamentales. Incluso algunos se han preguntado si
tiene sentido hablar de la gravitacin a nivel cuntico: quizs esta
fuerza fundamental es incompatible con la mecnica cuntica?,
quizs la gravedad es una manifestacin de otro fenmeno
insospechado...? Todas stas son dudas an sin resolver. Mientras,
es justo sealar que ha habido varios intentos por cuantizar la
gravedad. El ms reciente tiene que ver con lo que se conoce como
teora de las supercuerdas, la cual researemos brevemente a
continuacin.
LAS SUPERCUERDAS
A principio de los aos setenta algunos fsicos tuvieron la
idea de concebir cada partcula elemental como un
cierto estado de una cuerda de tamao subatmico.
Esto sera el equivalente a una cuerda de guitarra que

segn la frecuencia de su vibracin emite una nota y,


cambia al variar la frecuencia. Siguiendo esta analoga
las partculas elementales seran las distintas notas de
cuerdas microscpicas.
Esta teora era, ms que nada, un modelo matemtico que
permita resolver algunos problemas de clculo a los
que se enfrentaban los fsicos tericos. En realidad,
pocos la tomaron en serio como una teora
fundamental de la naturaleza. Pero algunos aos ms
tarde surgi una versin mucho ms refinada de la
teora de las cuerdas que caus muchas expectativas
entre la comunidad de fsicos, pues sus proponentes
prometan nada menos que explicar toda la fsica. Nos
referimos a la teora le las supercuerdas.
En primer lugar aclaremos que el prefijo sper se refiere a
que la nueva teora trata en un mismo nivel a los
fermiones y a los bosones, los dos tipos
fundamentales de partculas elementales. Fermiones y
bosones tienen propiedades distintas y la clase de
matemticas necesaria para describir a uno u otro
tipo de partculas es distinta. Cualquier teora fsica
que unifique las dos clases de partculas merece, para
los fsicos, el calificativo de sper.
Pero lo ms peculiar de la teora de las supermolculas es
que estos objetos existen en un espacio de muchas
dimensiones. El nmero de dimensiones necesarias
era nada menos que 24! en las primeras versiones de
la teora (posteriormente baj a 10). Esto hubiera
desanimado a cualquier fsico, pero los autores de la
teora propusieron que nuestro mundo posee
realmente ms de cuatro dimensiones, de las cuales
nosotros slo vemos cuatro, por razones que
explicaremos a continuacin.
Como ya mencionamos en relacin con la teora de la
relatividad, nuestro espacio posee tres dimensiones y,

junto con el tiempo, forma el espacio-tiempo de


cuatro dimensiones. Es difcil concebir un espacio de
ms de tres dimensiones pero, por lo contrario, es
muy sencillo visualizar espacios de menor dimensin.
La superficie de la Tierra, por ejemplo, es un espacio
de dos dimensiones; con los nmeros, la longitud y la
latitud, podemos especificar plenamente cualquier
punto de ese espacio. Del mismo modo, una curva
(pinsese por ejemplo en un hilo) es un espacio de
una sola dimensin; cualquier punto sobre una curva
se puede determinar con un nico nmero, que puede
ser la distancia desde un punto fijo. Y, finalmente, un
punto es un espacio de cero dimensiones.
Imaginemos un hilo delgado que, como ya sabemos, es un
espacio de una sola dimensin. Pero esto es relativo
ya que, para una pulga, un hilo tiene una superficie y
esa superficie es un espacio de dos dimensiones. La
pulga puede pasearse a lo largo del hilo y tambin
puede darle la vuelta para regresar al mismo punto.
En cambio el nico movimiento que ve un humano es
a lo largo del hilo. Otro ejemplo: la Tierra es un
cuerpo de gran tamao para nosotros pero, a escala
del Universo, es apenas un punto, un espacio de cero
dimensiones.
Estos ejemplos ilustran el hecho de que el nmero de
dimensiones depende de la escala considerada,
siempre que sea posible "dar la vuelta" al espacio
movindose en una o ms direcciones. En ese caso, el
nmero total de sus dimensiones no se manifiesta
ms que a escalas suficientemente pequeas, escalas
comparables con el radio del espacio.
Ahora bien, de acuerdo con la teora de las supercuerdas
nuestro espacio tiene muchas dimensiones, pero de
stas, slo cuatro se manifiestan en nuestra
experiencia diaria. Para percibir las otras dimensiones
sera necesario "ver" distancias extremadamente
pequeas: del tamao de la longitud de Planck! Y ese

es tambin el tamao aproximado de una


supercuerda.
Las supercuerdas causaron mucho revuelo a mediados de
los aos ochenta. Algunos fsicos muy optimistas
anunciaban ya la solucin final a todos los problemas
de la fsica terica. La teora pretenda describir todas
las fuerzas de la naturaleza, desde la fuerza
gravitacional que gobierna el movimiento de las
estrellas y los planetas hasta las fuerzas nucleares
que se manifiestan slo en los ncleos atmicos,
pasando por las fuerzas elctricas y magnticas.
Desafortunadamente, a pesar de un inicio muy
prometedor la teora se ha topado con serias
dificultades debidas al enorme aparato matemtico
que necesita, cuya complejidad no permite tener una
imagen intuitiva de lo que realmente est pasando. La
principal dificultad es que las primeras notas de las
supercuerdas corresponden a partculas cuya masa es
comparable a la masa de Planck, y quedan, por lo
tanto, fuera de toda posibilidad de ser detectadas. En
cuanto a la masa de las partculas comunes se tiene
que recurrir a un mecanismo del tipo de un campo de
Higgs para explicar por qu hay partculas masivas
como un electrn o un cuark, as que, en ese aspecto,
la teora de las supercuerdas no ha aportado nada
todava. Pero algo quedar; por lo menos una nueva
visin del mundo subatmico.

VI. EL UNIVERSO
EL
OBJETIVO de este captulo es presentar algunos conceptos
bsicos de la tecnologa moderna, 22
con los cuales estaremos
listos para abordar, en el siguiente captulo, la historia del Universo
en sus primeros instantes, y su origen a partir de los campos
cunticos.

ESTRELLAS, GALAXIAS Y CMULOS DE GALAXIAS


Antes de iniciar nuestro rpido viaje mental por el
Universo definamos una unidad de medida. Para
medir las distancias csmicas utilizaremos el ao luz.
Esta es la distancia que recorre la luz en un ao.
Siendo la velocidad de la luz 300 000 kilmetros por
segundo, un ao luz equivale a unos 9 460 000 000
000 kilmetros.
A la velocidad de la luz es posible dar siete vueltas y
media a la Tierra en solo un segundo, y llegar a la
Luna en un segundo y fraccin. Un rayo de luz emitido
por el Sol tarda unos ocho minutos en llegar a la
Tierra y aproximadamente una hora en llegar a
Plutn, el planeta ms distante en el Sistema Solar.
Pero para las distancias caractersticas del Universo, la
luz es bastante lenta; la estrella Alfa Centauri una de
las ms cercanas a nosotros, se encuentra a la
distancia de cuatro aos luz, lo cual quiere decir que
la luz emitida por esa estrella tarda cuatro aos en
llegar hasta nosotros (actualmente la estamos viendo
como era hace cuatro aos). Pero Alfa Centauri es
nuestra vecina cercana...
Las estrellas se agrupan en galaxias, que son conjuntos de
miles de millones de estrellas. Nuestro Sol es una
estrella entre tantas otras y forma parte de una
galaxia a la que llamamos Va Lctea. La distancia del
Sol al centro de nuestra galaxia es de unos 30 000
aos luz, y un rayo de luz tardara 100 000 aos en
recorrer la Va Lctea de un extremo al otro. Pero an
estas son distancias mnimas comparadas con la
vastedad del Universo.
La galaxia de Andrmeda es la vecina de la Va Lctea y
se encuentra a una distancia de 2 000 000 aos luz.
Nosotros la vemos hoy tal como era hace 2 000 000

aos, cuando todava no haba hombres sobre la


Tierra.
Tambin las galaxias tienden a formar grupos que los
astrnomos llaman cmulos de galaxias: la Va
Lctea, Andrmeda y algunas otras galaxias ms
estn agrupadas en el llamado Grupo Local. El cmulo
de Virgo por ejemplo, se encuentra a 30 000 000 aos
luz.
Hasta hace algunos aos los astrnomos crean que los
cmulos de galaxias estn distribuidos ms o menos
uniformemente por todo el Universo. Sin embargo,
nuestra imagen del Universo ha cambiado
progresivamente. Ahora sabemos que los cmulos de
galaxias tienden a agruparse en supercmulos que
llegan a medir unos 100 000 000 aos luz. Pero lo
ms sorprendente es que, entre un supercmulo y
otro, existen enormes huecos de ms de 200 000 000
aos luz sin una sola galaxia visible. Muy
recientemente se ha descubierto que la estructura del
Universo a gran escala recuerda una esponja o una
espuma jabonosa.
EL TAMAO DEL UNIVERSO
Los datos anteriores respecto, a las dimensiones del
Universo eran totalmente desconocidos hasta
principios del siglo XX. Si bien a partir del siglo XVII,
los astrnomos haban encontrado diversos mtodos
para medir la distancia a las estrellas ms cercanas,
no tenan ninguna idea de la extensin real del
Universo. Lo que ahora identificamos como galaxias
se ven, a travs de un telescopio sencillo, como
pequeas manchas luminosas. A estas manchas los
astrnomos las llamaron nebulosas. Ya a fines del
siglo XVIII el gran filsofo Immanuel Kant haba
propuesto que algunas de esas nebulosas son
conglomerados de millones de estrellas, semejantes a

nuestra Va Lctea, y que si se ven extremadamente


pequeas es debido a las enormes distancias a que se
encuentran. Pero en la poca de Kant esto no pasaba
de ser una especulacin.
En 1908 se inaugur el observatorio astronmico del
Monte Wilson, en California, que contaba con el
telescopio ms grande del mundo en esa poca. Uno
de los primeros astrnomos en utilizarlo fue Edwin
Hubble, quien encontr una manera confiable para
medir la distancia a la nebulosa de Andrmeda.
Existen ciertas estrellas, llamadas cefeidas, que varan
su brillo con un periodo muy regular que suele ser de
unos cuantos das. Lo interesante es que existe una
relacin directa entre el periodo de una cefeida y su
brillo intrnseco. Este hecho es muy importante
porque si se conoce el brillo intrnseco de una estrella
(o de cualquier cuerpo luminoso) y se compara con su
brillo aparente se puede determinar su distancia. La
razn es que el brillo disminuye inversamente al
cuadrado de la distancia: si un foco se coloca a una
cierta distancia y otro, de la misma potencia, a una
distancia doble, este segundo se ver cuatro veces
menos brillante; y si est tres veces ms lejos, se
ver nueve veces menos brillante, y as
sucesivamente.
Hubble logr detectar estrellas cefeidas en la nebulosa de
Andrmeda y de ah dedujo sus distancias
comparando el brillo aparente con el observado.
Result que esta galaxia se encuentra a 2 000 000
aos luz, y que su verdadero tamao es comparable a
nuestra propia Va Lctea. La hiptesis de Kant se
haba confirmado plenamente.
Hubble tambin pudo medir, con diversas tcnicas, la
distancia a otras muchas galaxias, cada vez ms
lejanas. Pero, adems, estudi la luz emitida por stas
y se encontr con un hecho sorprendente. No slo se
revelaba un Universo muchsimo ms vasto de lo que

se haba sospechado hasta ahora mismo, adems, un


Universo en plena expansin.
LA EXPANSIN DEL UNIVERSO
La luz del Sol est constituida por una mezcla de todos los
colores. Cuando un rayo solar pasa por un prisma se
descompone en los colores del arco iris debido a que
el cristal desva la trayectoria de los rayos luminosos,
pero la desviacin es generalmente distinta para cada
longitud de onda. Un examen ms detallado revela
que, sobrepuestas sobre los colores del arco iris, se
encuentran una serie de rayas brillantes u oscuras a
las que se les denomina lneas espectrales. Estas
lneas se deben a que los tomos a travs de los
cuales pas la luz absorben o emiten luz con una
longitud de onda muy bien definida; a su vez, esta
longitud de onda corresponde a una posicin muy
precisa en el arco iris.
Cada elemento qumico esta caracterizado por su
espectro, que es el conjunto de lneas espectrales que
lo caracterizan y permiten determinar la composicin
del material que emiti la luz. El descubrimiento de
las lneas espectrales en el siglo XIX fue crucial, pues
el estudio de la luz emitida por cualquier objeto,
terrestre o celeste, permiti determinar de qu
elementos qumicos esta constituido.
La longitud de onda de una lnea espectral cambia si la
fuente emisora de la luz est en movimiento. Este
fenmeno, conocido como efecto Doppler; ocurre
tanto para una onda sonora como para una onda
luminosa. En el caso del sonido se manifiesta, por
ejemplo, con el sonido de la sirena de una
ambulancia: cuando sta se acerca, la sirena se oye
ms aguda y cuando se aleja el mismo sonido se
escucha grave. Lo que sucede es que la longitud de
una onda, tanto sonora como una luminosa, se acorta

o se alarga segn si su emisor se acerca o se aleja


(Figura 11).

!
Figura 11. El efecto Doppler.
Volviendo a las galaxias Hubble estudi la luz que emiten las
estrellas en las galaxia lejanas y descubri que las lneas
espectrales estn sistemticamente corridas hacia el lado rojo del
espectro. De acuerdo con el efecto Doppler esto implica que todas
las galaxias, se alejan de nosotros. Pero el descubrimiento ms
sorprendente fue que esa velocidad de recesin es directamente
proporcional a la distancia de la galaxia. La implicacin de este
fenmeno es que el Universo est en expansin.
El hecho de que el Universo est en expansin implica que, desde
cualquier galaxia, se ve a las otras alejndose. Algunas veces se
hace la analoga con la superficie de un globo que se est inflando.
Si se pintan puntos sobre el globo la distancia entre cada punto
aumenta, y la velocidad de separacin entre dos puntos es mayor
cuanto mayor es la distancia entre ellos.
En el caso de las galaxias la velocidad de separacin aumenta en
proporcin en la distancia, lo cual se puede expresar con la sencilla
frmula:
V=H x R
donde V es la velocidad de una galaxia, R su distancia y H la
constante de Hubble.
La constante de Hubble es de fundamental importancia en
cosmologa, aunque es muy difcil de medir con precisin y slo se

conoce su valor aproximado. Se ha estimado que es de unos 30


kilmetros por segundo por cada 1 000 000 de aos luz de
distancia, aunque algunos astrnomos piensan que el valor correcto
podra ser la mitad del mencionado.
La consecuencia ms importante de que el Universo est en
expansin es que, alguna vez en el pasado, todo el espacio estaba
concentrado prcticamente a una densidad infinita y todo el
Universo era... un punto! A partir de la velocidad de expansin
medida es fcil determinar que tal situacin ocurri hace unos 15 o
20 000 000 000 de aos aproximadamente. Si tal es el caso
entonces el Universo tuvo un principio y "naci" con una densidad
de energa y una temperatura prcticamente infinitas. Esta es la
teora de la Gran Explosin. El comportamiento del Universo de
acuerdo con la teora de la Gran Explosin, el concepto de
concentracin infinita en un punto, y lo que puede ser antes de ese
instante crucial son los temas que veremos en el resto de este
libro.
LA CURVATURA DEL ESPACIO
La relatividad general, que tuvimos oportunidad de
conocer en el captulo I, lleg justo a tiempo para
convertirse en el soporte terico de la cosmologa.
Inicialmente, el mismo Einstein propuso un modelo
cosmolgico para resolver el viejo problema de si el
Universo es finito o infinito. Einstein postul que el
espacio es, a gran escala, curvo como la superficie de
una esfera. En ese sentido, nuestro Universo es finito
pero sin fronteras, y es posible, en principio, dar la
vuelta al Universo viajando siempre en lnea recta.
De acuerdo con el modelo cosmolgico original de Einstein
el Universo era esttico, es decir, sin movimiento. Sin
embargo todas las estrellas y galaxias se atraen entre
s gravitacionalmente por lo que no es posible
mantener inmvil toda la materia en el universo. Para
resolver este problema Einstein postul que existe
una especie de repulsin gravitacional a escala
csmica que mantiene en equilibrio al Universo; desde
el punto de vista matemtico tal repulsin sera la
consecuencia de incluir un trmino adicional, la

constante cosmolgica, en las ecuaciones de la


relatividad general. Empero, esto pareca ms un
truco matemtico que una propiedad fsica real, y el
mismo Einstein estaba insatisfecho de la modificacin
introducida en su teora.
Pocos aos despus el fsico ruso Alexander A. Fridman
estudi las ecuaciones de la relatividad general, con y
sin el trmino de la constante cosmolgica, y encontr
soluciones que describen un Universo en expansin:
la distancia entre dos galaxias aumenta con el tiempo
y la velocidad de separacin es proporcional a la
distancia entre las galaxias.
Al principio Einstein y sus colaboradores no le dieron
importancia al trabajo de Fridman. Pero cuando
Hubble anunci en 1929 su descubrimiento de que el
Universo est en expansin, qued manifiesto que los
modelos de Fridman son los que describen
adecuadamente el comportamiento a gran escala del
Universo. El estudio de estos modelos fue retomado
posteriormente por varios cosmlogos, entre los
cuales destaca George Lematre, quien fue uno de los
fundadores de la teora de la Gran Explosin.
LA RADIACIN DE FONDO Y EL FUEGO PRIMORDIAL
As, si el Universo esta en expansin su densidad de
materia debi ser muchsimo mayor en el pasado. En
los aos cuarenta Georges Gamow propuso que,
adems de denso, el Universo tambin estaba
extremadamente caliente en un principio. Esto
permitira que se formaran los ncleos atmicos de los
elementos qumicos por reacciones nucleares tal como
sucede en una explosin nuclear, en la que el
hidrgeno se transforma en helio. La hiptesis de
Gamow ofreca una explicacin del origen de los
elementos qumicos que existen en el Universo.
Aunque tuvo que ser modificada posteriormente, la

idea bsica de que la temperatura primordial del


Universo era altsima es ampliamente aceptada en la
actualidad por los partidarios de la Gran Explosin.
Por lo pronto sealemos, para dar una idea de
magnitudes implicadas, que la temperatura csmica
debi ser de unos 1 000 000 000 de grados apenas un
segundo despus de la Gran Explosin.
De acuerdo con la teora de la Gran Explosin la
temperatura csmica baj a cerca de 5 000 K cuando
la edad del Universo era de unos 500 000 aos. Esta
temperatura es crtica porque el hidrgeno, que es el
elemento qumico principal en el Universo, forma
tomos slo por debajo de tal temperatura. Por arriba
de los 5 000 K los tomos chocan entre s tan
violentamente que los electrones se desprenden de
los ncleos atmicos y, como resultado de este
proceso, el gas queda formado por ncleos y
electrones libres; en esa situacin se tiene lo que se
llama un gas ionizado. El hecho fundamental es que la
luz interacta levemente con los tomos, pero muy
intensamente con los electrones libres. En
consecuencia, una nube de hidrgeno no ionizado es
tan transparente a la luz como el aire pero, por lo
contrario, si est ionizado presenta el mismo aspecto
que el fuego: brillante pero no transparente.
En resumen, en el principio era el fuego primordial. Ese
fuego se apag cuando la temperatura del Universo
baj a unos 5 000 K, y a partir de ese momento el
espacio csmico se volvi transparente. En el
momento en que el hidrgeno dej de estar ionizado
la luz se volvi libre por primera vez y empez a
recorrer todo el Universo prcticamente sin
obstculos. Esa luz emitida por el fuego primordial y
liberada 500 000 aos despus de la Gran Explosin
es la que vemos actualmente como la radiacin de
fondo, proveniente de todas las regiones del
firmamento.

El mismo Gamow calcul que la temperatura actual del


Universo sera de unos cuantos grados sobre el cero
absoluto, lo cual debera de observarse en la
actualidad en forma de una radiacin de microondas
proveniente homogneamente de todas las regiones
del Universo.
En 1965 los radioastrnomos A. A. Penzias y R. W. Wilson
descubrieron una dbil seal de radio 23,
en una
longitud de onda correspondiente a las microondas,
que tena todas las caractersticas predichas por
Gamow. A partir de sus observaciones, Penzias y
Wilson dedujeron que la temperatura actual del
Universo es de unos 3 K.
La existencia de la radiacin de fondo fue reconfirmada de
manera espectacular en 1992 por medio de un
satlite artificial llamado COBE; (Cosmic Background
Explorer). El satlite permiti medir con enorme
precisin la forma del espectro de la radiacin que
es esencialmente una medida del nmero de fotones
con cada longitud de onda y el resultado concuerda
plenamente con lo que se esperara de ser correcta la
teora de la Gran Explosin. Ms an se ha podido
fijar la temperatura del Universo en 2.73 grados
Kelvin. Lo ms sorprendente de esta radiacin es su
extrema homogeneidad en todas las direcciones en el
cielo. En el prximo captulo veremos con ms detalle
cmo se origin esta radiacin as como sus
importantes implicaciones.
El Universo presenta, a gran escala, un aspecto
homogneo que no depende de la posicin o la
direccin en que se mira. Esta propiedad es an ms
manifiesta para la radiacin de fondo. Los estudios
ms recientes de hechos con satlites artificiales
revelan que esta radiacin es absolutamente
homognea en todas las direcciones observadas con
una precisin de hasta una parte en 10 000. Por
debajo de ese nivel de homogeneidad se han

detectado pequeas variaciones que podran


corresponder a galaxias en proceso de formacin
durante la poca del fuego primordial (hablaremos
ms de este tema en los siguientes captulos).
LA DENSIDAD DEL UNIVERSO
Si el Universo est en expansin es natural presentarse:
se expander para siempre o se detendr en algn
momento? Esto depende esencialmente de la
densidad de materia en el Universo. Todos los cuerpos
se atraen entre s por medio de la fuerza de
gravedad; a gran escala esto implica que la expansin
del Universo se enfrena poco a poco debido a que las
galaxias se atraen entre s. Es esa atraccin
suficiente para frenar totalmente el Universo? De
acuerdo con los clculos basados en la teora de la
relatividad el Universo detendr por completo su
expansin y empezar a colapsarse sobre s mismo si
la densidad actual de materia excede de un cierto
valor crtico; en caso contrario la velocidad de
expansin ir disminuyendo gradualmente con el
tiempo, pero sin llegar jams a anularse.
De acuerdo con los clculos basados en la teora de
Einstein el valor preciso de esta densidad crtica,
correspondiente a la actualidad, est dada por la
cantidad 3H2/8pG, donde H es la constante de Hubble
y G la constante de la gravitacin de Newton, y
equivale a unos 10-29 gramos por centmetro cbico
algo as como 10 tomos de hidrgeno por metro
cbico.
La densidad crtica que hemos mencionado parece
extremadamente baja (muchsimo menos de la que se
obtiene en la mejor cmara de vaco en Tierra), pero
no hay que olvidar que estamos hablando de una
densidad promedio y que el vaco casi absoluto
domina el Universo, siendo las concentraciones de

materia como las estrellas y los planetas puntos


prcticamente insignificantes. Los astrnomos han
calculado que la materia visible en el Universo, es
decir, aquella que se encuentra en las estrellas y las
nubes de gas brillante la nica que se puede
observar directamente contribuye con menos de la
centsima parte de la densidad crtica. Esto implica
que si la mayor parte de la materia del Universo es la
visible entonces la expansin csmica proseguir
eternamente. Pero bien podra ser que el Universo
est lleno de alguna materia opaca que sencillamente
no sea visible. De hecho, se tienen evidencias
indirectas de que la masa de las galaxias es mucho
mayor que lo inferido nicamente en las estrellas
brillantes que las componen.
La naturaleza de esa masa invisible, si realmente existe,
es uno de los problemas ms importantes de la
cosmologa moderna.
LA COMPOSICIN QUMICA DEL UNIVERSO
El elemento qumico ms abundante en el Universo es el
hidrgeno, que constituye la mayor parte de la
materia, seguido por el helio. Esta afirmacin parece
sorprendente a primera vista porque en la Tierra
existe una gran variedad de elementos qumicos. Pero
nuestro planeta es muy poco representativo de lo que
se encuentra en el Universo.
En la Tierra se encuentran muchsimos otros elementos
qumicos, aparte del hidrgeno y helio (el primero se
halla mezclado con oxgeno en las molculas de agua,
mientras que el segundo es, un gas muy escaso). Los
dems elementos qumicos terrestres, como el
carbono, el hierro, el oxgeno, etc. deben tener un
origen posterior al nacimiento de las primeras
estrellas.

En la antigedad los alquimistas trataban de cambiar un


elemento en otro en sus hornos y alambiques.
Soaban con fabricar oro a partir del plomo y otros
metales ms comunes. Ahora sabemos que ste
sueo alquimista es realizable en principio pero no en
un modesto laboratorio terrestre. Para transmutar un
elemento qumico en otro se necesitan temperaturas
de miles de millones de grados.
Temperaturas de esa magnitud se dan en los centros de
las estrellas. El Sol, por ejemplo brilla porque se
producen enormes cantidades de energa en su centro
al transformarse el hidrgeno en helio tal como lo
hace una bomba de hidrgeno. De hecho, todas las
estrellas son gigantescas bombas atmicas que
funcionan continuamente durante millones o miles de
millones de aos (como dato tranquilizador, nuestro
Sol tiene combustible para brillar unos 5 000 000 000
de aos ms). Cuando se agota el hidrgeno en el
centro de una estrella sta empieza a consumir otros
elementos qumicos: el helio se transforma en
carbono, ste en oxgeno, etctera.
Las estrellas mas masivas, que no son raras, son las que
evolucionan ms rpido y, finalmente, acaban en una
gigantesca explosin: una supernova. Cuando esto
sucede la explosin desparrama la materia de la
estrella por todo el espacio interestelar formando
gigantescas nubes que contienen prcticamente todos
los elementos qumicos. De esas nubes se forman,
posteriormente, las estrellas con sus planetas, y
quizs con sus seres vivos que los habitan.
Prcticamente todos los elementos qumicos, con la
excepcin del hidrgeno y del helio, se originaron en
las estrellas. Los tomos de nuestros cuerpos
provienen de los restos de estrellas que brillaron hace
miles de millones de aos.
Los astrnomos han calculado que la composicin qumica
original del Universo era de aproximadamente 75% de

hidrgeno, 25% de helio y apenas una traza de otros


elementos qumicos. Justamente la teora de la Gran
Explosin predice que el helio primordial se form en
esa proporcin a los tres minutos de existencia del
Universo a una temperatura de 1 000 000 de grados
Kelvin. Esta prediccin terica, que concuerda con los
datos astronmicos es, junto con la radiacin de
fondo, uno de los soportes ms fuertes de la teora de
la Gran Explosin.
VII.EL UNIVERSO INFLACIONARIO
!

DESPUS del paseo por el Universo presentado en el captulo


anterior estamos listos para reconstruir lo que pudo haber sido el
principio del Universo. Antes de aventurarnos en teoras
especulativas recordemos que la fsica actual reconoce
explcitamente su ignorancia cuando se implican tiempos
comparables al tiempo de Planck, que es de unos 10-44 segundos.
No podemos, por lo tanto, pretender describir el Universo antes de
ese tiempo. Sin embargo, esa limitacin conceptual y terica es
extremadamente generosa, a tal punto que muchos fsicos han
resistido la tentacin de construir teoras del Universo muy poco
despus del tiempo de Planck.
LOS PRIMEROS 10-34 SEGUNDOS DEL UNIVERSO
Comencemos, pues, no al tiempo cero, que no tiene
sentido en una descripcin cuntica, sino al tiempo de
Planck, cuando la temperatura del Universo era la
temperatura de Planck. Esta equivale a unos 1032
grados Kelvin y es la nica temperatura que se puede
construir combinando las tres constantes
fundamentales de la naturaleza, G, c y h. En efecto, la
energa de Planck es:
E = mpc2
donde mp es la masa de Planck. A esta energa le corresponde una
temperatura dada por

T = E/k
que es la temperatura de Planck. En esa ltima frmula k es la
constante de Boltzman que relaciona la temperatura de un gas con
la energa promedio de las partculas que lo constituyen.
Pero, temperatura de qu? Acaso ya haba partculas en el tiempo
de Planck? No haba partculas todava! En el principio era el
campo. El campo vibraba y tena energa, y esa energa era
temperatura, y esa era la temperatura de Planck (no poda ser otra
cosa). Ms precisamente, haba muchos tipos de campos, y sus
vibraciones correspondan a partculas.
La creacin del Universo, el tiempo cero, si es que hubo tal, esta
escondida en el mundo aun inescrutable de Planck, cuando las
cuatro interacciones fundamentales de la naturaleza estaban
unificadas en una sola. Pero dejemos transcurrir un poco el tiempo
para situarnos en un terreno ligeramente menos especulativo. Por
debajo de la temperatura de Planck la gravitacin se separ de las
otras tres interacciones. De los 10-44 segundos hasta los 10-34
segundos el Universo se expandi y su temperatura baj a unos
1027 grados Kelvin. Durante ese brevsimo periodo; si uno cree en
la teora de la Gran Unificacin las interacciones fuertes,
electromagnticas y dbiles no se haban separado an. El campo
de Higgs todava no haba actuado, por lo que las partculas X, las
W y las Z eran partculas sin masa, al igual que los fotones.
Pero algo muy espectacular ocurri a los 10-34 segundos. Al haberse
expandido el Universo, su temperatura baj a unos 10 26 grados
Kelvin, lo cual propici un cambio de fase, tal como lo explicamos
en el captulo VI. A esa temperatura el campo de Higgs asociado a
las interacciones fuertes empez a transmitir su energa a las
partculas X y stas adquirieron masa.
Lo crucial de este cambio de fase es que produjo una verdadera
explosin que liber enormes cantidades de energa a partir del
campo existente. A su vez, esta violenta explosin aceler la
expansin del Universo, de tal manera que el tamao real entre dos
puntos aument por un factor de l080 o ms en slo 10-36
segundos; este es el periodo que se designa con el nombre de
inflacin. Se debe esencialmente a la existencia de un campo
cuntico que produce un cambio de fase y separa las interacciones
fuertes de las electrodbiles.
El Universo inflacionario es una consecuencia natural de la teora de
la Gran Unificacin combinada con la cosmologa relativista. En su
versin ms conocida, fue propuesta por Alan Guth en un artculo

de 1980. El xito de este modelo consiste en que resuelve de modo


natural varios problemas de la cosmologa moderna, dos de los
cuales son el problema del horizonte y el de la densidad del
Universo, como veremos a continuacin.
Por lo pronto mencionemos que uno de los aspectos ms
interesantes del Universo inflacionario es la posibilidad de explicar
por qu hay materia y no antimateria en el Universo
contemporneo. La idea es que las partculas X se tornaron ms
masivas durante el periodo de inflacin y, despus de breves 10-36
segundos, decayeron en partculas ms estables: leptones y,
cuarks. En un principio haba exactamente el mismo nmero de
partculas X y antipartculas X, pues la materia no gozaba de ningn
privilegio con respecto a la antimateria. Sin embargo, debido a la
pequea asimetra entre materia y antimateria en las interacciones
fundamentales (la no invariancia de CP que mencionamos en el
captulo IV), las partculas y antipartculas X no decayeron
exactamente de la misma manera.
La teora de la Gran Unificacin predice que los protones se pueden
destruir (vase captulo V), pero tambin predice un proceso
contrario por el que se pudieron formar ligeramente ms partculas
que antipartculas. ste es un hecho crucial, pues en algn
momento posterior la materia y la antimateria en el Universo se
aniquilarn y slo quedar un pequeo excedente de materia. De
hecho, si algn da se llegara a tener una teora completa y
confiable de la Gran Unificacin se podra predecir tericamente
nada menos que la cantidad de materia creada en el Universo.
EL HORIZONTE DEL UNIVERSO
Uno de los principios fundamentales de la naturaleza es
que ningn cuerpo o seal puede moverse a mayor
velocidad que la luz. La energa para alcanzar tal
velocidad es infinita, y slo una partcula sin masa
como el fotn y posiblemente el neutrino puede
viajar a la velocidad de la luz.
Debido a esta limitacin el Universo posee para nosotros
un horizonte ms all del cual no podemos ver ni
recibir influencia. En efecto, si el Universo se origin
hace 15 000 000 000 de aos luz, hoy en da
veramos la Gran Explosin a una distancia de 15 000

000 000 de aos luz, distribuida homogneamente en


el cielo aunque en realidad, la Gran Explosin
estara escondida detrs del fuego primordial (Figura
12). Nuestro Universo visible es una esfera centrada
en nosotros y con un radio de 15 000 000 000 de
aos luz. Los lmites de esta esfera marcan nuestro
horizonte, ms all del cual ninguna regin del
Universo nos es accesible porque la luz que emiti
todava no nos llega. Adems, cada posicin en el
Universo tiene su propio horizonte, que engloba desde
all a la observacin.

!
Figura 12. La gran explosin y el fuego primordial con
respecto a nuestra posicin en el Universo.

Si nos esperamos un tiempo suficiente podemos ver regiones cada


vez ms lejanas del Universo. Dentro de 10 000 000 000 de aos
nuestro horizonte ser unos 10 000 000 000 de aos luz ms
grande y se nos revelarn regiones del Universo de las que, por
ahora, todava no recibimos su luz.
Del mismo modo, el horizonte del Universo era ms estrecho en el
pasado remoto. Por ejemplo, mil aos despus de la Gran
Explosin, el tamao del horizonte era de unos 1 000 aos luz. Y un
segundo despus el horizonte meda apenas unos 300 000
kilmetros; esto implica que en esa poca una partcula no poda
influir en otra que estuviera a ms de 300 000 kilmetros de
distancia, ya que nada puede viajar ms rpido que la luz.
La existencia de un horizonte plantea un problema muy serio.
Sealamos anteriormente que el Universo es extremadamente
homogneo a gran escala, ya que dos regiones muy alejadas del
Universo presentan aspectos muy parecidos: la misma densidad de
materia, la misma distribucin de galaxias etc. Esta homogeneidad
se aplica a todas las regiones dentro de nuestro Universo
sumamente alejadas y en dos direcciones diametralmente
opuestas, la separacin actual entre ellas es de unos 30 000 000
000 de aos luz. Esto implica que esas dos regiones nunca tuvieron
tiempo de interactuar entre s. Pero entonces cmo pudieron
"ponerse de acuerdo" para presentar la misma distribucin de
materia? Es cierto que en el pasado esas regiones estaban ms
cercas entre s, pero tambin el horizonte era ms estrecho y, de
todos modos, no tuvieron tiempo de interactuar.
Para describir el problema de manera ms precisa veamos qu
predice la teora de la relatividad general para la expansin del
Universo y su horizonte. De acuerdo con las ecuaciones de esta
teora la distancia entre dos puntos en el Universo (pensemos, por
ejemplo, en dos galaxias muy alejadas) aumenta con el tiempo en
proporcin a la edad del Universo elevado a la potencia 2/3. Ms
precisamente, si la distancia actual de entre dos galaxias vale Lo y
la edad actual del Universo es to, entonces la separacin L entre
esas mismas galaxias cuando la edad del Universo era t est dada
por la frmula:
L = L0 (t/t0)

2/3

Esta ltima frmula es vlida para pocas posteriores al fuego


primordial. La expansin del Universo era un poco ms lenta en el

pasado, cuando arda el fuego primordial. En aquel entonces la


distancia aumentaba ms bien en proporcin a la raz cuadrada de
la edad del Universo, es decir,
L = L0 (t/t0)

Por lo que respecta al horizonte, se puede demostrar que el radio


del horizonte RH aumenta en proporcin directa al tiempo
transcurrido t. Ms precisamente,
R h = 3 ct
en la actualidad mientras que en la poca del fuego primordial la
relacin era:
R

= 2 ct

Los factores 3 y 2 en estas frmulas se deben a que la curvatura y


expansin del Universo alteran las distancias reales; el radio del
horizonte resulta ser mayor que ct (que sera la distancia recorrida
por la luz en un tiempo t en un universo sin expansin).
Lo importante de todo el asunto es que la distancia real entre dos
galaxias aumenta como t2/3 (o t 1/2 durante la poca del fuego
primordial), mientras que el radio del horizonte aumenta en
proporcin directa a t. Es decir, el horizonte aumenta ms
rpidamente que la distancia entre galaxias. Esto, a su vez, implica
que el horizonte era ms pequeo en el pasado, en comparacin
con la distancia real (vase la Figura l3).

!
Figura 13. La evolucin del horizonte y la distancia a una
galaxia lejana segn los modelos cosmolgicos
tradicionales.

Para dar un ejemplo, supongamos que una galaxia se encuentra en


la actualidad a una distancia de 2 000 000 000 de aos luz de
nuestra galaxia. En el pasado, esa misma galaxia se encontraba a
una distancia de 3.9 millones de aos luz, cuando la edad del
Universo era de 1.3 millones de aos. Antes de esa misma poca
nuestro horizonte meda menos de 3.9 millones de aos luz y, por
lo tanto la galaxia estaba fuera del horizonte de la nuestra.
Podemos decir que la galaxia en consideracin entr al horizonte de
nuestra galaxia al tiempo t =1.3 millones de aos. Antes, esa
galaxia y la nuestra se encontraban en regiones del Universo que
no pudieron influir una sobre la otra.
Ahora debe quedar claro por qu es tan extrao que el Universo sea
homogneo a gran escala. El modelo del Universo inflacionario
proporciona una solucin directa a este problema. La clave es que
durante el periodo de inflacin la distancia real entre dos puntos del
Universo no aument como t1/2 o t 2/3, como en el modelo clsico,
sino exponencialmente como eHT donde H es la constante de
Hubble durante el periodo de inflacin.24
Esa "constante" mide la
velocidad de expansin del Universo y debi ser enorme durante la
inflacin: la teora predice que vala algo as como Mxc2/h, donde Mx
es la masa de una partcula X. Como consecuencia, todas las
distancias aumentaron por un factor de 1080 en slo 10-36
segundos. Adems durante el mismo periodo de inflacin el
horizonte del Universo se mantuvo constante.
De acuerdo con el modelo del Universo inflacionario la evolucin de
la distancia y del radio del horizonte no es como la vimos
anteriormente en la figura 13, sino que tiene la forma mostrada en
la figura 14. Un vistazo a esta ltima muestra cmo el problema del
horizonte queda resuelto. Todo lo que vemos dentro de nuestro
horizonte en la actualidad estaba perfectamente contenido dentro
del horizonte correspondiente a la poca anterior a la inflacin.

!
Figura 14. Evolucin del horizonte y de la distancia a una
galaxia lejana segn el modelo del Universo inflacionario.
De hecho todo nuestro Universo actualmente visible estaba
contenido originalmente en una regin de slo 10 centmetros justo
antes de la inflacin. Las regiones del Universo que se encuentran
dentro de nuestro horizonte actual tuvieron tiempo de sobra para
interaccionar entre s antes de la inflacin. Es durante la inflacin y
un cierto tiempo posterior que ya no pudieron interaccionar.
El modelo del Universo inflacionario implica que la estructura actual
del Universo tuvo sus orgenes en las pocas anteriores a la
inflacin, muy cerca del tiempo de Planck. Este hecho tiene
importantes consecuencias para la formacin de galaxias, como
veremos en el siguiente captulo.
LA DENSIDAD DEL UNIVERSO
Otro de los problemas a los que se enfrenta la teora de la
Gran Explosin en su versin tradicional es el de la
densidad del Universo. Al expandirse el Universo su
densidad disminuye. En el captulo anterior
mencionamos que, dependiendo si esa densidad es
menor o mayor que una densidad crtica, el Universo
seguir expandindose indefinidamente o no, y que la

densidad medida por los astrnomos parece ser de un


dcimo o un centsimo de la densidad crtica
correspondiente a la poca actual (es importante
notar que el valor de la densidad crtica disminuye con
el tiempo, por lo que era mayor en el pasado).
En principio, la densidad del Universo en sus primeros
segundos de existencia pudo tener cualquier valor. Los
clculos predicen que si la densidad en esas pocas
remotas hubiera sido un poco mayor que la crtica
correspondiente a esa poca, el Universo se habra
expandido durante algunos segundos para luego
volverse a colapsar.
Del mismo modo, si la densidad inicial hubiera sido
ligeramente menor que la crtica, la expansin del
Universo habra seguido eternamente, pero en la
poca actual la materia en el Universo estara diluida
a una densidad billones o trillones de veces ms baja
que la que observamos en la actualidad.
En otras palabras para que la densidad actual del Universo
sea de un dcimo o un centsimo de la densidad
crtica actual se necesita que la densidad algunos
segundos despus de la Gran Explosin haya sido la
crtica de aquella poca con una exactitud increble;
cuando mucho un error de una parte en 1040.
Cualquier desviacin mayor que esa con respecto al
valor crtico habra originado un Universo
radicalmente distinto al que observamos.
Lo anterior se debe a que el Universo que tenga
precisamente la densidad crtica es un Universo
inestable. Un ejemplo muy sencillo de un sistema
mecnico estable es una canica que rueda sobre una
cuerda. Para mantener la canica un buen trecho sobre
la cuerda se debe ajustar su posicin y velocidad
iniciales con una precisin extrema. Cualquier ligera
desviacin inicial repercute en que la canica se caiga

de la cuerda. El Universo es semejante a la canica:


cualquier pequea diferencia inicial de su densidad
c o n r e s p e c t o a l a c r t i c a h u b i e ra c a m b i a d o
drsticamente su evolucin posterior.
El problema consiste, entonces, en explicar por qu el
Universo posea la densidad crtica en el pasado con
una precisin de una parte en 1040. Hasta antes de
que apareciera el modelo del Universo inflacionario
sencillamente no se tena una explicacin. La
inflacin, sin embargo, resuelve este problema de
manera natural. Resulta que como consecuencia de la
expansin tan violenta producida por la inflacin, el
Universo adquiere una densidad que es prcticamente
la crtica correspondiente a esa poca,
independientemente de cualquier densidad que haya
tenido antes de la inflacin .
As, si realmente ocurri la inflacin, la densidad actual del
Universo debera ser justamente la crtica. Pero ya
sealamos antes que la materia luminosa observada
implica apenas una centsima de la cantidad de
materia que debera de haber en un universo con
densidad crtica. Por otra parte, mencionamos en el
captulo anterior que hay evidencias de que existe
ms masa que la visible. Si la hiptesis de la inflacin
es correcta debemos deducir que vemos apenas una
centsima parte de la masa que existe en el Universo.
De qu est hecha la masa invisible? Este es uno de
los grandes problemas de la cosmologa actual; hasta
ahora se conocen dos posibles respuestas.
La primera posibilidad es que la masa invisible se deba a
materia comn, hecha de protones y neutrones es
decir, materia barinica. El Universo podra estar
hecho de meteoritos, asteroides, pequeos planetas,
estrellas aplanadas (incluyendo hoyos negros), todos
ellos objetos que no emiten ninguna luz y que, por lo
tanto, son imposibles de descubrir desde nuestro
planeta. Hasta ahora no se tiene ninguna idea de qu

tan abundantes podran ser esos cuerpos en el


espacio csmico.
La segunda posibilidad que es ms atrevida, es que la
masa faltante se deba a partculas fantasmas que no
interactan normalmente con la materia comn. Ya
tuvimos ocasin de conocer una partcula as: el
neutrino, que, por no interactuar
electromagnticamente, es invisible y prcticamente
intangible. En principio podran existir partculas
masivas que slo interactuarn con la materia
mediante la fuerza gravitacional. Tales partculas
seran absolutamente imposibles de detectar en un
laboratorio terrestre, pero se manifestaran a escala
csmica por su influencia gravitacional. La masa
faltante podra encontrarse en grandes
concentraciones de estas partculas fantasmas, unidas
gravitacionalmente a las galaxias.
De hecho, uno de los primeros candidatos para la materia
invisible fue el neutrino si bien se cree que la masa de
los neutrinos es cero, los experimentos slo imponen
un lmite superior a esa posible masa. Ese lmite es
del orden de unos 10-33 gramos, que es apenas una
cienmilsima parte de la masa de un electrn. Por
otra parte, el Universo se encuentra repleto de
neutrinos al igual que de fotones provenientes del
fuego primordial. Si estos neutrinos tuvieran masa,
podran explicar una fraccin de la materia invisible,
pero no toda.
Si bien parece una posicin muy especulativa, la
existencia de partculas fantasmas masivas ha sido
considerada seriamente por los cosmlogos. Tales
partculas podran desempear un papel fundamental
en la formacin de las galaxias, como veremos en el
siguiente captulo.

VIII. CONSECUENCIAS DE LA INFLACIN


!

LA SOPA DE CUARKS
DESPUS de la inflacin ya no haba partculas X en
libertad, pues stas se haban transfomado en
leptones y cuarks. El Universo era una sopa
homognea de cuarks, gluones, leptones, partculas
W y Z, y fotones, todos chocando entre si a enormes
velocidades transformndose continuamente unas en
otras. En esas pocas remotas, cuando la temperatura
todava estaba por arriba de unos 1016 grados Kelvin,
las interacciones electromagnticas y dbiles an no
se separaban. Pero a 10-15 grados Kelvin el campo de
Higgs asociado a las partculas W y Z transmiti su
energa y estas partculas adquirieron masa. En ese
momento, las interacciones electro-magnticas se
separaron para siempre de las dbiles. Eso ocurri a
los 10-12 segundos y correspondi tambin a un
cambio de fase tal como en la inflacin. Pero la
liberacin de energa fue muchsimo menos
espectacular y no tuvo una influencia tan drstica en
la evolucin del Universo.
Despus de unos 10-8 segundos la temperatura del
Universo haba bajado a 1013 grados y los cuarks se
unieron entre s para formar los primeros bariones y
antibariones, que eran principalmente protones,
neutrones y sus antipartculas. En esa poca el
Universo era una sopa de partculas elementales,
principalmente fotones, as como protones, electrones
muones, tauones, neutrinos y sus respectivas
antipartculas.
A medida que descenda la temperatura la antimateria iba
desapareciendo. Al formarse los protones y neutrones
la temperatura haba bajado lo suficiente para que
estas partculas se aniquilaran con sus
correspondientes antipartculas (como vimos en el
captulo I, los protones y los antiprotones pueden

coexistir a temperaturas superiores a los 1013 grados


Kelvin, crendose y aniquilndose continuamente con
los fotones). As, en algn momento que podemos
situar en unas 100 millonsimas de segundo despus
de la Gran Explosin, todos los antiprotones se
aniquilaron con los protones que encontraron,
produciendo una enorme cantidad de luz o fotones.
Afortunadamente haba un ligersimo exceso de
protones sobre antiprotones, como consecuencia
probable de la asimetra CP que propici la creacin
de ms cuarks que anticuarks. Tambin se aniquilaron
los tauones con sus antitauonues, y poco despus les
toc su turno a los muones y antimuones. Un dcimo
de segundo despus de la Gran Explosin quedaron
como constituyentes principales del Universo:
protones, neutrones, electrones y positrones,
neutrinos y antineutrinos (de las tres especies), y
fotones.
Un segundo despus de la Gran Explosin, la temperatura
haba bajado a unos 5 000 000 000 de grados Kelvin.
Por debajo de esa temperatura tampoco es posible
que coexistan positrones con electrones. As, cuando
la edad del Universo era de un segundo, todos los
positrones se aniquilaron con los electrones
p r o d u c i e n d o m s l u z . D e s p u s ya n o h u b o
antimateria. Pero si qued un pequeo excedente de
materia, gracias a la ligera asimetra entre materia y
antimateria, que mencionamos ms arriba. Todo lo
que vemos en el Universo en la actualidad incluyendo
nosotros mismos, est hecho de ese excedente. Se
calcula que por cada partcula de materia que
sobrevivi hasta ahora se tuvieron que aniquilar unos
100 000 000 de partculas y antipartculas. Eso
sucedi antes de un segundo de existencia. Despus,
los constituyentes principales del Universo fueron:
protones, neutrones, electrones, neutrinos,
antineutrinos y fotones.

FORMACIN DEL HELIO PRIMORDIAL


Los protones pueden transformarse en neutrones con la
intermediacin de los neutrinos (la reaccin ms
comn es protn + antineutrino neutrn +
positrn). Gracias a la abundancia de neutrinos y
antineutrinos en esas pocas remotas del Universo los
protones se transformaban en neutrones, los cuales
se volvan a transformar en protones despus de
cierto tiempo.
Por otra parte, los protones y neutrones chocaban entre s
y, ocasionalmente podan quedar "pegadas", para as
formar un ncleo de deuterio, tambin conocido como
hidrgeno pesado. El ncleo de deuterio que consta
de un protn y un neutrn puede a su vez, chocar con
otros protones y neutrones y formar despus de
varias reacciones nucleares, ncleos de helio. Lo
crucial de este proceso es que ocurre a una
temperatura de unos 100 000 000 grados Kelvin. Por
arriba de esa temperatura los protones y neutrones
tienen demasiada energa y destruyen, al chocar, los
ncleos de deuterio y helio que hayan podido
formarse. A temperaturas menores los ncleos de
deuterio, que tienen carga elctrica positiva, no
poseen suficiente energa para vencer su repulsin
elctrica por lo que le es imposible unirse y formar
ncleos ms pesados.
Y a los tres minutos de existencia del Universo, la
temperatura era justamente de 100 000 000 grados
Kelvin.
Los ncleos atmicos que lograron formarse a los tres
minutos de existencia del Universo no volvieron a
destruirse y fijaron, por lo tanto, la composicin
qumica posterior del Universo qued compuesta de
aproximadamente de 75 % de hidrgeno, 25 % de
helio y apenas una traza de otros elementos. Esa era

la composicin qumica del Universo en aquellas


pocas remotas, muchsimo antes de que nacieran las
primeras estrellas. Los otros elementos qumicos
fueron fabricados en el interior de las estrellas y
diseminados posteriormente por el espacio csmico.
La abundancia del helio primordial se ha calculado a partir
de observaciones astronmicas y el resultado
concuerda muy bien con las predicciones tericas:
sta es una de las pruebas ms slidas a favor de la
Teora de la Gran Explosin.
FORMACIN DE TOMOS Y LA RADIACIN DE
FONDO
Tres minutos despus la Gran Explosin del Universo
contena principalmente ncleos de hidrgeno
(sencillos protones ), ncleos de helio, electrones,
neutrinos, antineutrinos y fotones. Los neutrinos y
antineutrinos dejaron por esas pocas de interactuar
con las dems partculas, pues ya no posean
suficiente energa. Las otras partculas formaban lo
que se llama gas ionizado (vase el captulo1), un gas
en el que los electrones andan sueltos y no estn
amarrados a los ncleos atmicos. Como ya
explicamos anteriormente esa poca del Universo
corresponde al fuego primordial.
Esa era la condicin fsica del Universo tres minutos
despus de la Gran Explosin, y as sigui durante
varios cientos de miles de aos ms sin que volviera a
suceder algo excepcional, salvo que la temperatura
bajaba progresivamente a medida que el Universo
prosegua con su expansin.
Unos 500 000 aos despus de la Gran Explosin algo
decisivo volvi a ocurrir. La temperatura haba bajado
a unos 5 000 grados Kelvin y fue entonces cuando los
electrones, que andaban libres, pudieron combinarse

por primera vez con los ncleos atmicos y formar los


primeros tomos en la historia del Universo. La
materia dej de ser un gas ionizado, y como no
quedaban electrones libres, los fotones dejaron de
interactuar con la materia. A partir de ese momento el
fuego primordial se apag y el Universo se volvi
transparente. La luz se desacopl de la materia y
sigui su evolucin por separado.
Ahora, unos 15 000 000 000 de aos despus de la Gran
Explosin los fotones que quedaron libres luego de la
formacin de los primeros tomos deben estar
presentes todava, llenando todo el espacio csmico.
Esos fotones fueron emitidos por la materia a una
temperatura de 5 000 K. Un gas a esa temperatura
irradia principalmente luz visible e infrarroja. Pero,
como el Universo est en expansin, esa luz sufri un
corrimiento Doppler y ha perdido una buena parte de
su energa antes de llegar a nosotros. Esa luz se
observa hoy en da ya no como luz visible sino como
ondas de radio: es la radiacin de fondo.
FORMACIN DE GALAXIAS
A pesar de los descubrimientos tan importantes de los
ltimos aos y los avances tericos en cosmologa y
astrofsica uno de los problemas ms fundamentales
que no se ha resuelto es el de la formacin de las
galaxias.
La teora ms aceptada en la actualidad es que, las
galaxias se formaron por la contraccin gravitacional
de regiones del Universo que estaban ms densas que
el promedio. Para entender esta idea imaginemos al
Universo en algn momento temprano de su historia.
La materia estaba distribuida de manera homognea,
aunque algunas regiones pudieron estar ligeramente
ms densas que el promedio, y otras ligeramente
menos densas. Las regiones ms densas seran como

grumos en el Universo primordial estos grumos por


tener ms masa, se contraen debido a su propia
fuerza gravitacional. Una vez que esta contraccin
empieza no hay modo de que se detenga, y se
formar, finalmente, una gran condensacin de
materia es decir una galaxia! Esta es, a grandes
rasgos, la hiptesis ms aceptada de la formacin de
galaxia sin embargo hay dos problemas
fundamentales: cundo empezaron a formarse estos
grumos?, y qu tan rpido se contrae la materia por
su fuerza gravitacional?
El proceso de la formacin de galaxias tiene similitudes
con la formacin de estrellas. Se piensa que las
estrellas se forman a partir de gigantescas nubes de
gas que se encuentran en las galaxias. El gas se
encuentra relativamente caliente y ejerce, por lo
tanto, una presin que tiende a dilatarlo; por otra
parte, la propia atraccin gravitacional del gas tiende
a contraerlo. Si la distribucin del gas fuera
perfectamente homognea, la presin y la gravedad
mantendran el equilibrio por tiempo indefinido. Pero,
una parte de la nube puede ser ligeramente ms
densa que otra y romper, as, el delicado equilibrio
entre presin y gravedad. Esto sucede si la masa de
un pedazo de nube se excede de cierto valor crtico,
de tal modo que la fuerza gravitacional domina
definitivamente y el pedazo empieza a contraerse. Y
no importa que tan pequea haya sido la perturbacin
inicial de la densidad pues la contraccin proceder
inevitablemente.
En principio, un proceso similar pudo coincidir a la
formacin de una galaxia. La mayora de los
astrofsicos piensan que las galaxias se formaron
porque la materia csmica, en los primeros instantes
del Universo, no era perfectamente homognea sino
que haba grumos de materia. Estos grumos
empezaron a contraerse por su propia gravedad y
dieron lugar a condensaciones gaseosas, a partir de
las cuales se formaron posteriormente las estrellas.

Sin embargo, la expansin del Universo retarda


seriamente la contraccin gravitacional. Los clculos
indican que si una in homogeneidad se form un
segundo despus de la Gran Explosin, en la
actualidad no se habra transformado todava en algo
parecido a una galaxia. Si uno quiere explicar la
formacin de las galaxias con el mecanismo descrito
tiene que fijar el inicio de la contraccin a pocas
mucho ms remotas.
Aqu es donde surge una vez ms el problema del
horizonte. Imaginemos una cierta regin del espacio
que, al contraerse, dio origen a nuestra galaxia. Esa
regin en la actualidad podra ser, digamos, l00 veces
ms grande que nuestra galaxia. Ahora vayamos
hacia atrs en el tiempo: en algn momento en el
pasado, de acuerdo con la figura 13, la regin que se
colaps era tan grande como el horizonte de esa
poca. Y si uno se va an ms atrs en el tiempo
resulta que la materia que posteriormente form
nuestra galaxia estaba distribuida en una regin
muchsimo ms grande que el horizonte. Por lo tanto,
no pudo haber interaccin entre sus partes para
iniciar la contraccin gravitacional.
Este era un problema bsico de la cosmologa hasta que
apareci la idea de la inflacin. Si analizamos la figura
14 vemos que el problema desaparece, ya que
tenemos la situacin descrita ms detalladamente en
la figura 15. Podemos tener un grumo inicial en el
Universo antes de la inflacin, quizs justo en el
tiempo de Planck. Ese grumo est contenido dentro
de su horizonte en esa poca. Despus sobreviene la
inflacin. El horizonte permanece constante. El grumo
deja de contraerse y se expande de manera violenta
con todo el resto de la materia en el Universo; a partir
de algn momento es ms grande que el horizonte.
Cuando termina la inflacin el grumo sigue
expandindose con el Universo, pero ahora tambin el
horizonte crece y lo alcanza. A partir de ese momento
el grumo est de nuevo dentro del horizonte y

reanuda su contraccin por su propia fuerza


gravitacional para transformarse finalmente en algo
parecido a una galaxia.

!
Figura 15. Esquema de la formacin de una galaxia a partir
de una fluctuacin cuntica.
En principio es perfectamente posible que las galaxias, o ms bien
las pequeas fluctuaciones de densidad que despus dieron origen
a ellas, aparecieran durante el tiempo de Planck. En esa poca tan
remota el mismo espacio-tiempo estaba en plena turbulencia y, tal
como un gas turbulento en el que algunas regiones son ms densas
que otras, haba fluctuaciones cunticas del vaco que pudieron ser
la semilla de las galaxias. Una fluctuacin cuntica que origina algo
tan grande como una galaxia!
Este es, a grandes rasgos, el escenario para la formacin de
galaxias de acuerdo con el modelo de la inflacin. Lo interesante es
que lleva a predicciones tericas muy concretas. En el escenario de
la inflacin los clculos predicen correctamente las propiedades
estadsticas de las fluctuaciones tal como debieron ser para
reproducir las condiciones actuales (por estadstica nos estamos
refiriendo a cuntos grumos se formaron con un tamao dado). En
lo que falla el modelo es en el tamao de las fluctuaciones
propuestas. Todos los clculos indican que las fluctuaciones habran
sido tan intensas que, en lugar de formar galaxias, formaran
condensaciones muchsimo ms densas, como hoyos negros. La

nica manera de evitar tal catstrofe sera ajustar de manera


extremadamente fina y ad hoc los parmetros del campo que debi
existir antes de la inflacin. sta es probablemente la principal falla
del modelo inflacionario; los partidarios de este modelo piensan que
con el tiempo se podr corregir este defecto con un modelo ms
apropiado, lo cual todava est por verse...
Otra posibilidad, an sin explorar; es que efectivamente se hayan
formado hoyos negros en un principio y que luego estos hayan
propiciado la formacin de galaxias a su alrededor debido a la
fuerza gravitacional que ejercan sobre la materia en sus entornos.
Despus de todo, hay evidencias de que hoyos negros gigantescos
se encuentran en los ncleos de muchas galaxias.25
Independientemente de todo lo anterior la hiptesis de que las
galaxias se hayan formado por la contraccin gravitacional de la
materia csmica se enfrenta a un problema muy serio. La radiacin
de fondo, que fue emitida cuando se apag el fuego primordial, es
extremadamente homognea y slo muestra irregularidades
espaciales del orden de una parte en 10 000. Si tales
irregularidades corresponden a los grumos que dieron origen a las
galaxias, los clculos indican que definitivamente no tuvieron
tiempo suficiente para contraerse. La nica salida consiste en
proponer que existe masa invisible en forma de partculas
fantasmas, tal como explicamos en el captulo anterior. Las
galaxias, entonces, empezaran a formarse por la contraccin
gravitacional de grumos de materia fantasma, que slo interacta
gravitacionalmente. Estos grumos podran estar bastante
condensados cuando se liber la radiacin de fondo, pero no
tuvieron absolutamente ninguna influencia en ella porque no
interactan con la luz. Posteriormente esas grande condensaciones
invisibles e impalpables atraeran la materia comn con la que se
formaran las galaxias con sus estrellas.
Este es, de modo general, un posible mecanismo para la formacin
de galaxias. Los clculos de los cosmlogos muestran que el
proceso funciona razonablemente bien si las partculas fantasmas
tienen masas del orden de la masa del protn.
A pesar de algunas fallas serias y de que no explica todo lo que uno
quisiera que se explicara, el modelo del Universo inflacionario es lo
suficientemente interesante y complejo para confiar en que con
algn ingrediente desconocido hasta ahora, se llegue a un
escenario ms plausible para la Gran Explosin, la creacin de la
materia y la estructura del Universo tal como las observamos en la
actualidad.

GLOSARIO
!

antimateria. Materia hecha de antipartculas: positrones,


antiprotones, antineutrones, etctera.
antipartcula. A todas las partculas elementales que son
fermiones corresponde una antipartcula con la misma
masa, pero con carga elctrica y otras propiedades
invertidas.
tomo. Constituyente de la materia formado de un ncleo
atmico rodeado de electrones.
barin. Partcula elemental formada por tres cuarks. Los
bariones ms comunes son el protn y el neutrn.
Big Bang. Vase Gran Explosin.
bosn. Nombre genrico de las partculas elementales de
e s p n 0 , h , 2 h , e t c t e ra . S e a s o c i a n a l a s
interacciones.
campo. Concepto fundamental de la fsica moderna para
describir la fuerza ejercida a distancia por una
partcula.
campo de Higgs. Campo cuntico que genera la masa de
otras partculas.
color. Propiedad de los cuarks, semejante a la carga
elctrica.
cuark. Partcula constitutiva de los bariones y mesones.

electromagnetismo. Una de las cuatro interacciones


fundamentales de la naturaleza. Es de largo alcance,
por lo que se manifiesta tanto a nivel cuntico como
en el macromundo.
electrn. Partcula elemental estable con carga elctrica
negativa.
espacio-tiempo. Espacio de cuatro dimensiones que
resulta de considerar el tiempo como una cuarta
dimensin, en adicin al espacio comn de tres
dimensiones.
espn. Propiedad intrnseca de las partculas elementales,
anlogo cuntico del momento angular, que toma slo
valores mltiplos enteros o semienteros de h.
estrella. Cuerpo celeste que emite luz debido a la
generacin de energa por fusin nuclear en su centro.
fermin. Nombre genrico de las partculas elementales
con espn h, h, etctera. Se asocian a la materia.
fotn. Partcula elemental de la luz.
galaxia. Conglomerado de cientos de miles de estrellas
unidas por su mutua atraccin gravitacional.
gluon. Partcula elemental que produce las interacciones
de color entre los cuarks.
Gran Explosin. Estado inicial del Universo que
corresponde a una densidad tericamente infinita de
materia.

Gran Unificacin. Teora, por ahora especulativa, que


considera las interacciones fuertes, electromagnticas
y dbiles como tres aspectos de una misma
interaccin.
gravitacin. Una de las cuatro interacciones
fundamentales de la naturaleza. Es la ms dbil en
intensidad pero domina a escala csmica.
helio. Elemento qumico. Su ncleo atmico consta de dos
protones y dos neutrones.
hidrgeno. Elemento qumico, el ms abundante en el
Universo. Su ncleo atmico consta de un nico
protn.
hoyo negro. Concentracin de masa con un campo
gravitacional tan intenso que nada, ni siquiera la luz
puede salir de l. Se cree que estrellas ms masivas
se vuelven hoyos negros despus de terminar sus
reacciones nucleares. Tambin hay evidencias de la
existencia de hoyos negros gigantescos en los ncleos
de ciertas galaxias.
inflacin. Teora cosmolgica segn la cual el Universo
sufri una expansin violenta, unos 10-36 segundos
d e s p u s d e l a G ra n E x p l o s i n . E l U n i v e r s o
actualmente visible habra tenido un tamao de solo
10 centmetros antes de la inflacin.
interaccin dbil. Una de las cuatro interacciones
fundamentales de la naturaleza. Es de muy corto
alcance y slo se manifiesta en el nivel cuntico.
interaccin fuerte. Una de las cuatro interacciones
fundamentales, responsable de la cohesin de los
protones y neutrones en los ncleos.

l e p t n . Pa r t c u l a e l e m e n t a l q u e n o i n t e ra c t a
fuertemente. Los electrones y neutrinos son leptones.
ley de Hubble. Ley observacional segn la cual la
distancia entre dos galaxias aumenta con una
velocidad directamente proporcional a esa distancia.
La implicacin directa es que el Universo est en
expansin.
mesn. Partcula elemental inestable, formada por un
cuark y un anticuark, que interacciona fuertemente
con otras partculas.
neutrino. Partcula sin masa (hasta donde se sabe) y sin
carga elctrica, que slo interacta dbil o
gravitacionalmente con la materia.
neutrn. Partcula del ncleo atmico ligeramente ms
masiva que el protn y sin carga elctrica.
ncleo atmico. Parte central de un tomo formado de
protones y neutrones amarrados entre s por
interacciones fuertes.
positrn. Antipartcula del electrn, idntica a ste
excepto por la carga elctrica (positiva).
protn. Partcula del ncleo atmico, con carga elctrica
(positiva).
radiacin de fondo. Radiacin luminosa generada
cuando la temperatura del Universo baj a unos 5 000
grados Kelvin y la materia csmica se torn
transparente. Se observa en la actualidad como una
radiacin de microondas proveniente, en forma

totalmente homognea, de todas las regiones del


Universo.
relatividad especial. Teora elaborada por Albert
Einstein, segn la cual no existe un sistema absoluto
de referencia pues todos los fenmenos fsicos tienen
la misma forma en cualquier sistema. Implica, entre
otras cosas, que la velocidad de la luz en el vaco
tiene siempre el valor y que el tiempo transcurre de
manera distinta segn quien lo mida.
relatividad general. Extensin de la relatividad general,
tambin debida a Albert Einstein, que interpreta la
gravitacin como una curvatura del espacio-tiempo.
supercuerda. Segn una teora
fundamental de la que estn
partculas elementales y que se
espacio de muchas dimensiones,
percibimos cuatro.

reciente, objeto
hechas todas las
manifiestan en un
de las cuales slo

CONTRAPORTADA
El filsofo griego Demcrito afirmaba que la materia est
constituida de partculas indivisibles: los tomos. Hoy sobemos que
tuvo razn en lo esencial, aunque los que llam tomos resultaron
ser divisibles. Los ingredientes fundamentales del Universo no son
los tomos sino las partculas elementales que los forman y las
fuerzas de interaccin entre esas partculas. Empero, las partculas
elementales se comportan de acuerdo con las extraas leyes del
mundo cuntico, donde el mismo concepto de partcula pierde su
sentido.
Las ideas que se tenan sobre la materia y la energa, la fuerza, el
tiempo y el espacio, cambiaron radicalmente en el siglo XX con la
aparicin de las dos teoras que son los pilares de la fsica
moderna: la mecnica cuntica y la relatividad. Otro cambio radical
se produjo con el descubrimiento de la expansin del Universo, que
llev a los fsicos y astrnomos a elaborar la teora de la Gran
Explosin, segn la cual el Universo habra surgido hace unos 15
mil millones de aos en circunstancias que slo se pueden describir
por medio de la fsica cuntica.
Los extremos se tocan: la evolucin del Universo est determinada
por el comportamiento de la materia en el nivel microscpico; a su
vez la cosmologa moderna permite estudiar las propiedades ms
fundamentales de la materia en lo que constituye el mayor
laboratorio concebible: el Universo mismo Del mundo cuntico al
Universo en expansin, resea esta relacin entre lo csmico y lo
atmico en lenguaje accesible al pblico en general.
Shahen Hacyan obtuvo la licenciatura en fsica en la UNAM y el
doctorado en fsica terica en la Universidad de Sussex, Inglaterra.
Es investigador del Instituto de Fsica y profesor de la Facultad de
Ciencias, instituciones de la UNAM. Ha publicado otros tres libros en
la coleccin La Ciencia para Todos: El descubrimiento del Universo,
Los hoyos negros y Relatividad para principiantes. Adems, ha
escrito numerosos artculos de divulgacin cientfica, as como una
novela Regreso a Laputa y Balnibarbi, UNAM. 1993.