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Los tneles de Mexicali donde vivan

los inmigrantes chinos


Por Erin Lee Holland
mayo 12, 2016

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La primera vez que fui a Mexicali, escuch rumores de "La Chinesca", una red de
tneles ocultos donde los inmigrantes chinos de la ciudad crearon su propio barrio
chino subterrneo. Era como una leyenda urbana una ciudad subterrnea donde
los inmigrantes chinos vivieron lejos del resto de la comunidad y crearon su propia
cultura escondida. Despus me enter de que La Chinesca s existe y es posible
recorrerla.
Rubn Hernndez Chen, dueo de una tienda local y director del Comit del
Centro Histrico de Mexicali, a veces invita a los turistas a dar un recorrido por los
tneles. Chen es reconocido por sus esfuerzos por promover las tradiciones
chinas en Mexicali, que incluyen estos recorridos por La Chinesca. Con Chen
como mi gua, baj al fro, hmedo y maloliente inframundo para conocer la vida
subterrnea que alguna vez existi.

La puerta que da a uno de los stanos sigue decorada como entrada un fumadero
de opio.
La mayora de los inmigrantes chinos que llegaron a Mexicali alrededor de 1900
viajaron para trabajar en la construccin de las vas del ferrocarril y los canales de
irrigacin con la empresa Colorado River Company, primero en Estados Unidos y
luego en Mxico. Cuando termin la construccin, muchos de los inmigrantes que
se haban reubicado a Mexicali decidieron quedarse y vivir en habitaciones
subterrneas. La temperatura en la zona es de ms de 40C en verano y puede
alcanzar los 48C algunos das, por eso mismo, el sistema subterrneo permita
que los inmigrantes que no estaban acostumbrados al calor de Mxico
pudieran desplazarse por la ciudad sin tener que salir a la calle.
Chen explic que La Chinesca est compuesta de casi 40 stanos. Hubo un
momento en el que todos los stanos se conectaban a travs de un sistema de
tneles; hoy, cada edificio tiene un dueo diferente y la mayora de los pasajes
estn cerrados, por lo que el acceso a cada stano es nicamente a travs de las
trampillas de las tiendas de arriba.

Un stano con camas pequeas y pipas largas colocadas al alcance de la mano


desde la cama.
La Chinesca subterrnea se extiende por todo el centro de Mexicali, un rea de la
ciudad contigua a la frontera Mxico-EU. Cuando empez la Ley seca en EU en la
dcada de los 20, la proximidad de La Chinesca con la frontera se volvi una
ventaja y los tneles subterrneos se convirtieron en el epicentro de los casinos,
burdeles y bares de Mexicali. Segn Chen, los contrabandistas empezaron a

utilizar el sistema de tneles para traficar licor y permitir que los estadounidenses
entraran a los prostbulos y fumaderos chinos de opio en Mexicali.

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Esteban Leon, el presidente de la Asociacin China de Mexicali, explic que en la


dcada de 1920, los inmigrantes chinos superaban en nmero a los mexicanos en
la ciudad 10 mil chinos contra 700 mexicanos y empezaban a tener poder
poltico y territorial. A finales de la dcada de 1920, la poblacin china ya tambin
haba tomado mucha fuerza en el crimen organizado y en los crculos de
prostitucin que se extendieron a otras partes del pas y hacia California

Un stano que sigue decorado como un casino, con mesas de juego y ruletas.
Todo cambi en 1934, cuando el general Lzaro Crdenas se convirti en el
presidente de Mxico. Su campaa electoral haba planeado una reforma agraria
muy ambiciosa basada en el Artculo 27 de la Constitucin, que dicta que la tierra
debe quedar en manos de mexicanos y no de extranjeros. Una ola de
resentimiento contra los inmigrantes se extendi por todo el pas, sobre todo en
estados como Sinaloa, Sonora y Baja California. Hubo una fuerte resistencia por
parte de los inmigrantes que luchaban por sus tierras, que les fueron arrebatadas
por la fuerza. Adems, muchos fueron torturados y masacrados en los campos.

Documentos de inmigracin y fotos de varias familias de inmigrantes chinos.


Sin embargo, tcnicamente, las tierras en Mexicali seguan siendo propiedad de
Colorado River Company. Por lo tanto, aunque los inmigrantes perdieron su
territorio, no sufrieron la misma violencia que sus compatriotas en los estados
vecinos. La Chinesca se volvi el escondite de cientos de inmigrantes chinos que
huyeron de Sinaloa y Sonora buscando refugio en los stanos de sus
compatriotas. Esteban, cuyo padre fue uno de los primeros inmigrantes chinos en

Mexicali, recuerda que su padre tena un bote listo para salir de Ensenada rumbo
a Estados Unidos en caso de que la situacin en Mexicali se tornara violenta.

Uno de los stanos decorados como un hogar, con muebles y reliquias familiares.
Los inmigrantes siguieron viviendo bajo tierra hasta finales de la dcada de los 70,
hasta que las inundaciones los obligaron a salir de ah. La evidencia de estas

inundaciones sigue siendo visible, las paredes pobremente iluminadas en varios


stanos tienen manchas de humedad que llegan hasta las entradas.
Hoy, cuando visitas La Chinesca, slo quedan esos leves recordatorios de lo que
alguna vez fue. Un stano est decorado como tugurio, con ruletas y barajas; otro
tiene los muros pintados con criaturas mitolgicas y una cama con pipas largas a
la mano. Otros quedaron como simples residencias con reliquias familiares que
decoran los muros y los pisos. Y todos los stanos estn llenos de moho, la
pintura se les cae poco a poco y muy pocos tienen iluminacin.
Hoy hay cerca de 5 mil inmigrantes chinos que viven en Mexicali y la ciudad sigue
siendo el epicentro de la cultura china en Mxico. Sin embargo, La Chinesca es un
smbolo de la vida subterrnea que existi en algn momento y como un
testimonio de los conflictos y la persecucin que sufrieron durante su lucha por
aceptacin.