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Tras

la sangrienta conquista de Camuloduno, durante el crudo invierno del


ao 44 d.C. el ejrctio romano se prepara para extender la invasin de
Britania con un contingente de 20.000 legionarios armados hasta los dientes.
El general Aulo Plautio confa en que la llegada de la primavera facilite la
campaa, pero, inesperadamente, su familia es raptada por los druidas de la
Luna Oscura. El centurion Macro y el optio Cato seran los encargados de
adentrarse en el peligroso territorio de la tribu de los durotriges, encontrar a
la familia del general y, si es posible, rescatarla.

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Ttulo original: When the Eagle Hunts


Traduccin: Montserrat Batista
Simn Scarrow, 2003
ISBN: 84-350-6043-8
Depsito legal: 13-23.559-2003

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Simon Scarrow

LAS GARRAS DEL AGUILA


Quinto Licinio Cato - volumen 3
Un optio contra los brbaros britanos
ePUB v1.1
geromar 12.12.11

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Para Joseph y Nicholas:


Gracias por la inspiradora demostracin del manejo de la espada.

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Situacin de las tribus Celtas durante la Invasin Romana de Britannia. Sur de


Britannia.

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Organizacin de una legin romana


La segunda legin, al igual que todas las legiones romanas, constaba de unos
cinco mil quinientos hombres. La unidad bsica era la centuria de ochenta hombres
dirigida por un centurin, auxiliado por un optio, segundo en el mando. La centuria se
divida en secciones de ocho hombres que compartan un cuarto de las barracas, o una
tienda si estaban en campaa. Seis centurias componan una cohorte, y diez cohortes,
una legin; la primera cohorte era doble. A cada legin la acompaaba una unidad de
caballera de ciento veinte hombres, distribuida en cuatro escuadrones que hacan las
funciones de exploradores o mensajeros. En orden descendente, stos eran los rangos
principales:
El legado era un hombre de ascendencia aristocrtica. Sola tener unos treinta
aos y diriga la legin hasta un mximo de cinco aos. Su propsito era hacerse
buena fama a fin de mejorar su consiguiente carrera poltica.
El prefecto de campamento era un veterano de edad avanzada que haba sido
centurin jefe de la legin y se encontraba en la cspide de la carrera militar. Era una
persona experta e ntegra y estaba al mando de la legin cuando el legado se
ausentaba o quedaba fuera de combate.
Seis tribunos eran oficiales no profesionales. Eran hombres jvenes de unos
veinte aos que servan por primera vez al ejrcito para adquirir experiencia en el
mbito administrativo, antes de asumir el cargo de oficial subalterno en la
administracin civil.
El tribuno superior, en cambio, estaba destinado a altos cargos polticos y al
posible mando de una legin.
Sesenta centuriones se encargaban de la disciplina e instruccin de la legin. Eran
celosamente escogidos por su capacidad de mando y por su buena disposicin para
luchar hasta la muerte. No es de extraar, as, que el ndice de bajas entre stos
superara con mucho el ndice de bajas en otros rangos. El centurin de mayor
categora diriga la primera centuria de la primera cohorte, y sola ser una persona
respetada y laureada.
Los cuatro decuriones de la legin tenan bajo su mando a los escuadrones de
caballera y aspiraban a ascender a comandantes de las unidades auxiliares de
caballera.
A cada centurin le ayudaba un optio, que desempeaba la funcin de ordenanza
con servicios de mando menores. Los optios aspiraban a ocupar una vacante en el
cargo de centurin.
Por debajo de los optios estaban los legionarios, hombres que se haban alistado
para un perodo de quince aos. En principio, slo se reclutaban ciudadanos romanos,
pero, cada vez ms, se aceptaba a hombres de otras poblaciones, y se les otorgaba la
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ciudadana romana al unirse a las legiones.


Los integrantes de las cohortes auxiliares eran de una categora inferior a la de los
legionarios. Procedan de otras provincias romanas y aportaban al Imperio la
caballera, la infantera ligera y otras tcnicas especializadas. Se les conceda la
ciudadana romana una vez cumplidos veinticinco aos de servicio.

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CAPTULO I
El convulso tumulto del barco qued paralizado un instante por un difuso
relampagueo. A su alrededor, el espumoso embate del mar se apacigu mientras las
bien delineadas sombras de los marineros y de las jarcias surcaban la brillantemente
iluminada cubierta del trirreme. Luego la luz se desgaj y la oscuridad se apoder una
vez ms de la embarcacin. Unas bajas nubes negras flotaban en el cielo y,
provenientes del norte, se deslizaban sobre el gris oleaje. Todava no haba cado la
noche, aunque los aterrorizados miembros de la tripulacin y del pasaje tenan la
sensacin de que ya haca mucho que el sol haba abandonado el mundo. Slo la
dbil mancha en un tono ms claro de gris a lo lejos, al oeste, sealaba su paso. El
convoy se haba dispersado completamente y el prefecto al mando de la escuadra de
trirremes, recin puesta en el servicio activo, solt una maldicin, enojado. Con una
mano firmemente agarrada a un estay, el prefecto utiliz la otra mano para protegerse
los ojos de las heladas salpicaduras mientras escudriaba las efervescentes crestas de
las olas que los rodeaban.
nicamente eran visibles dos barcos de su escuadra, unas oscuras siluetas que se
alzaban ante la vista mientras que su buque insignia se elevaba en lo alto de una
enorme ola. Las dos embarcaciones se encontraban a una gran distancia hacia el este
y tras ellas ira el resto del convoy, diseminado en el ocano embravecido. An
podran llegar a la entrada del canal que conduca tierra adentro hasta Rutupiae. Pero
para el buque insignia no haba esperanzas de alcanzar la gran base de abastecimiento
que equipaba y alimentaba al ejrcito romano. Ms al interior las legiones se hallaban
emplazadas sin peligro en sus cuarteles de invierno de Camuloduno, a la espera de la
renovacin de la campaa de conquista de Britania. A pesar de los enormes esfuerzos
de los hombres que estaban a los remos, la embarcacin era arrastrada lejos de
Rutupiae.
Al mirar por encima del oleaje hacia la oscura lnea de la costa britana, el prefecto
admiti con amargura que la tormenta lo haba vencido y pas la orden de que se
subieran los remos. Mientras l consideraba sus opciones la tripulacin se apresur a
izar una pequea vela triangular en la proa para ayudar a estabilizar el barco. Desde
que se haba emprendido la invasin el verano anterior, el prefecto haba atravesado
aquel tramo de mar montones de veces, pero nunca en tan terribles condiciones. A
decir verdad, nunca haba visto cambiar el tiempo con tanta rapidez. Aquella maana,
que tan lejana pareca entonces, el cielo estaba despejado y un fresco viento del sur
prometa una pronta travesa desde Gesoriaco. Normalmente ningn barco se haca a
la mar en invierno, pero el ejrcito del general Plautio andaba escaso de provisiones.
La estrategia del jefe britano, Carataco, de arrasar todo lo que poda serle til al
enemigo significaba que las legiones dependan de un constante suministro de grano
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del continente que les permitiera pasar el invierno sin reducir las reservas necesarias
para continuar la campaa en primavera. As pues, los convoyes haban seguido
cruzando el canal siempre que el tiempo lo permita. Aquella maana la prfida
naturaleza haba engaado al prefecto y le haba hecho dar la orden a sus
embarcaciones cargadas de provisiones de zarpar rumbo a Noviomago{1} sin
imaginarse que la tormenta iba a sorprenderlos.
Cuando haba empezado a divisarse la costa de Britania por encima de la picada
superficie del mar, una oscura franja de nubes se haba concentrado a lo largo del
horizonte septentrional. Rpidamente la brisa se hizo ms fuerte y cambi de
direccin de forma brusca, y los hombres de la escuadra observaron con creciente
horror cmo los negros nubarrones se abalanzaban sobre ellos como voraces bestias
espumosas. La borrasca atac de forma repentina y atroz al trirreme del prefecto, que
iba a la cabeza del convoy. El viento ululante azot la manga de la embarcacin y la
inclin tanto que los miembros de la tripulacin se haban visto obligados a
abandonar sus funciones y a asirse all donde pudieron para evitar ser arrojados por la
borda. Mientras el trirreme se enderezaba pesadamente el prefecto ech un vistazo al
resto del convoy. Algunos de los transportes de fondo plano haban volcado por
completo y cerca de los oscuros bultos de sus cascos unas diminutas figuras
cabeceaban en el espumoso ocano. Algunas de ellas agitaban los brazos de forma
pattica, como si en realidad creyeran que las dems embarcaciones an eran capaces
de ir a rescatarlos. La formacin del convoy haba quedado ya totalmente deshecha y
cada uno de los barcos luchaba por sobrevivir, sin tener en cuenta la difcil situacin
de todos los dems.
Con el viento lleg la lluvia. Unos glidos goterones que, como cuchillos, caan
diagonalmente sobre el trirreme y azotaban la piel de los hombres con su impacto. El
fro entumeca los huesos y pronto hizo que los marineros se volvieran lentos y torpes
en su trabajo. Acurrucado bajo su capa impermeable, el prefecto comprendi que, a
menos que la tormenta amainara pronto, el capitn y sus hombres seguramente
perderan el control de la embarcacin. Y a su alrededor el mar ruga y desperdigaba
los barcos en todas direcciones. Por uno de esos caprichos de la naturaleza los tres
trirremes que encabezaban el convoy sufrieron lo ms violento de la tempestad, que
rpidamente los alej de los dems; el trirreme del prefecto fue el que qued ms
aislado. Desde entonces la tormenta haba bramado durante toda la tarde y no daba
seales de que fuera a remitir con la cada de la noche.
El prefecto repas sus conocimientos sobre el litoral britano y recorri la costa
mentalmente. Calcul que el mar ya los haba arrastrado bastante lejos del canal que
llevaba a Rutupiae. Los escarpados acantilados de caliza cercanos al asentamiento de
Dubris{2} eran visibles desde estribor y an tendran que luchar contra la tormenta
unas cuantas horas ms antes de poder intentar aproximarse a una distancia segura de
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la costa.
El capitn del barco avanz hacia l tambalendose por la agitada cubierta y lo
salud mientras se acercaba, manteniendo una mano firmemente asida al pasamano.
Qu pasa? grit el prefecto.
La sentina! exclam el capitn con la voz ronca a causa del esfuerzo de
haberse pasado las ltimas horas dando las rdenes a voz en grito para vencer el
aullido del viento. Nos est entrando demasiada agua!
Podemos achicarla?
El capitn inclin el odo hacia el prefecto. Tras coger aire, el prefecto se llev
una mano a la boca para hacer bocina y bram:
Podemos achicarla? El capitn movi la cabeza en seal de negacin. Y
ahora qu?
Tenemos que navegar por delante de la tormenta! Es nuestra nica esperanza
de mantenernos a flote. Luego tendremos que encontrar un lugar seguro para atracar!
El prefecto asinti exageradamente con la cabeza para dar a entender que haba
comprendido. Pues muy bien. Tendran que encontrar algn lugar donde varar la
embarcacin. A unos cincuenta o sesenta kilmetros siguiendo la costa los
acantilados daban paso a unas playas de guijarros. Siempre que el oleaje no fuera
demasiado embravecido podan intentar embarrancar. Eso podra causar serios daos
al trirreme, pero era mejor que la certeza de perder la embarcacin y con ella toda la
tripulacin y el pasaje. Al pensar en ello, el prefecto se acord de la mujer y sus hijos
pequeos que se hallaban resguardados debajo de l. Se los haban confiado a su
cuidado y deba hacer cuanto estuviera en su mano para salvarlos.
D la orden, capitn! Me voy abajo.
S, seor! El capitn salud y regres a la seccin central del trirreme,
donde los marineros se apiaban junto a la base del mstil. El prefecto se qued
mirando un momento mientras el capitn bramaba sus rdenes y sealaba la vela
recogida en la verga de lo alto del mstil. Nadie se movi. El capitn volvi a gritar la
orden y luego le propin una brutal patada al marinero que tena ms cerca. El
hombre retrocedi acobardado, nicamente para recibir otro puntapi. Entonces dio
un salto para agarrarse a las jarcias y empez a ascender. Los dems lo siguieron,
aferrndose a los obenques mientras suban como podan por el oscilante flechaste y
de ah pasaban a la verga. Los helados pies desnudos apoyaban los dedos con fuerza
mientras trepaban lentamente por encima de la cubierta. Slo cuando todos los
marineros estuvieron en posicin pudieron deshacer los nudos y colocar un rizo{3} en
la vela. Era toda la envergadura que se necesitaba para proporcionarle a la
embarcacin velocidad suficiente para ser gobernada con el timn y navegar por
delante de la tormenta. Con cada relmpago se perfilaba brevemente la silueta del
mstil, la verga y los hombres, de un intenso color negro contra un resplandeciente

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cielo blanco. El prefecto observ que con los rayos daba la impresin de que la lluvia
se detena en el aire por un instante. A pesar del terror que le oprima el corazn, no
poda evitar emocionarse ante aquel formidable despliegue de los poderes de
Neptuno.
Por fin todos los marineros estuvieron en sus puestos. Afirmando sus robustas
piernas en cubierta, el capitn hizo bocina con las manos y levant la cabeza en
direccin al mstil.
Largad vela!
Los entumecidos dedos empezaron a manipular frenticamente las correas de
cuero. Algunos estaban ms torpes que otros y la vela se afloj del palo de forma
irregular. Un sbito y penetrante sonido que atraves las jarcias{4} anunci la
renovacin de la virulencia de la tormenta y el trirreme rehuy su clera. A uno de los
marineros, que se encontraba ms dbil que sus compaeros, se le soltaron las manos
y la oscuridad se lo trag tan deprisa que ninguno de los que presenciaron lo ocurrido
pudo distinguir por dnde haba cado al agua. Pero el empeo de los marineros no
ces. El viento tiraba de las partes de la vela que estaban al descubierto y casi
consigui arrancrsela de las manos a los marineros antes de que pudieran anudar los
rizos. En cuanto se hubo largado la vela, los hombres regresaron por la verga y con
gran esfuerzo volvieron a bajar hasta cubierta, sus rostros demacrados daban
testimonio del fro y el agotamiento que sufran.
El prefecto se abri camino hacia la brazola{5} de la escotilla de popa y descendi
con cuidado por su interior oscuro como boca de lobo. La pequea cabina pareca
estar anormalmente tranquila en contraste con los gritos, el azote del viento y la lluvia
de cubierta. Un sonido quejumbroso hizo que se dirigiera hacia la popa, all donde los
baos se curvaban y se unan, y el destello de un relmpago que entr por la escotilla
dej ver a la mujer apretujada en la popa, con los brazos apretados alrededor de los
hombros de dos pequeos. Temblaban, aferrados a su madre, y el menor de ellos, un
nio de cinco aos, lloraba desconsoladamente con el rostro mojado del roco del
mar, las lgrimas y los mocos. Su hermana, tres aos mayor que l, estaba sentada en
silencio pero con unos ojos abiertos como platos a causa del miedo. La amura del
trirreme se levant bruscamente con una enorme ola y el prefecto se precipit hacia
sus pasajeros. Extendi un brazo contra el casco y se fue de bruces hacia el lado
contrario. Tard un momento en recobrar el aliento y la voz de la mujer surgi
calmada de la oscuridad.
Saldremos de sta, no?
Otro relmpago hizo visible el pnico grabado en los plidos rostros de los nios.
El prefecto decidi que no tena sentido mencionar que haba decidido intentar
hacer encallar el trirreme. Era mejor ahorrarles ms preocupaciones a sus pasajeros.
Por supuesto, mi seora. Estamos navegando por delante de la tormenta y en
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cuanto amaine volveremos a poner rumbo a la costa hacia Rutupiae.


Entiendo repuso la mujer cansinamente, y el prefecto se dio cuenta de que
ella haba intuido lo que se esconda tras su respuesta. Pues no haba duda de que era
una persona perspicaz que haca honor a su noble familia y a su marido. Les dio un
apretn a sus hijos para tranquilizarlos.
Lo habis odo queridos? Muy pronto podremos secarnos y entrar en calor.
El prefecto record cmo temblaban y maldijo su falta de consideracin.
Un momento, seora. Sus dedos entumecidos toquetearon el cierre que
abrochaba su capa impermeable en la garganta. Solt una palabrota por su torpeza y
entonces consigui soltar el broche. Se sac la capa de los hombros y se la tendi a la
mujer en la oscuridad.
Tenga, para usted y sus hijos, seora. Not que le tomaba la capa de las manos.
Gracias, prefecto, eres muy amable. Acurrucaos los dos bajo la capa.
Cuando el prefecto alz las rodillas del suelo y los rode con los brazos para
intentar crear un centro de calor que los reconfortara un poco, una mano le dio unos
suaves golpecitos en el hombro.
Seora?
Eres Valerio Maxentio, no es cierto?
S, mi seora.
Bien, Valerio. Cobjate bajo la capa con nosotros. Antes de que te mueras de
fro.
La despreocupacin con la que la mujer haba utilizado su nombre de pila
sorprendi momentneamente al prefecto. Luego farfull unas palabras de
agradecimiento, se acerc y se coloc al lado de la mujer y se arrebuj en la capa. El
nio estaba sentado encogido entre ellos dos, tiritaba mucho y de vez en cuando el
cuerpo se le sacuda al estallar en sollozos.
Tranquilo le dijo el prefecto con dulzura. No nos pasar nada. Ya lo vers.
Una serie de relmpagos iluminaron la cabina y el prefecto y la mujer se miraron
el uno al otro. La mirada de ella era inquisitiva y l neg con la cabeza. Un fresco
torrente de agua plateada entr en la cabina por la escotilla. Las grandes vigas de
madera del trirreme crujan a su alrededor puesto que la estructura de la embarcacin
se vea sometida a fuerzas que sus constructores nunca haban imaginado. El prefecto
saba que las juntas de la nave no aguantaran aquella violencia mucho ms y que al
final el mar se la tragara. Y todos los esclavos encadenados a los remos, la
tripulacin y los pasajeros se ahogaran dentro de ella. No pudo soltar una maldicin
en voz baja. La mujer adivin sus sentimientos.
Valerio no es culpa tuya. No podas haber previsto esto.
Lo s, seora, lo s.
An podra ser que nos salvramos.

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S, seora. Si usted lo dice.


Durante toda la noche la tormenta arrastr el trirreme a lo largo de la costa. En
medio de las jarcias, el capitn soportaba el penetrante fro para buscar un lugar
adecuado en el que intentar varar la embarcacin. Todo el tiempo fue consciente de
que el barco que tena bajo sus pies responda cada vez peor ante las olas. Les haban
quitado los grilletes a algunos esclavos para que ayudaran a achicar el agua bajo
cubierta. Estaban sentados en fila y se pasaban los cubos de mano en mano para
vaciarlos por la borda. Pero aquello no era suficiente para salvar el barco;
simplemente retrasaba el momento inevitable en que una gigantesca ola se abatira
sobre el trirreme y lo hundira.
Al capitn le lleg un lamento desesperado proveniente de los esclavos que an
seguan encadenados a sus bancos. El agua ya les llegaba a las rodillas y para ellos no
habra esperanza de salvacin cuando el barco se fuera a pique. Otros tal vez
sobrevivieran un tiempo, aferrados a los restos de la nave antes de que el fro acabara
con ellos, pero, para los esclavos, la perspectiva de ahogarse era segura y el capitn
comprenda muy bien su histerismo.
La lluvia pas a ser aguanieve y luego nieve. Unos densos copos blancos se
arremolinaban en el viento y se iban posando en distintas capas sobre la tnica del
capitn. Estaba perdiendo la sensibilidad en las manos y se dio cuenta de que deba
regresar a cubierta antes de que el fro le impidiera agarrarse bien a las jarcias. Pero
en el preciso momento en que iniciaba el descenso divis la oscura prominencia de
un cabo por encima de la proa. La nvea espuma bata contra los recortados peascos
al pie del acantilado, apenas a media milla de distancia frente a ellos.
El capitn descendi rpidamente hasta cubierta y se dirigi a toda prisa a popa,
hacia el timonel.
Ah delante hay escollos! Todo a la banda!
El capitn se abalanz sobre la manija de madera e hizo fuerza junto con el
timonel contra la presin del mar que barra la borda por encima del ancho
gobernalle. Poco a poco el trirreme respondi y el bauprs empez a virar alejndose
del cabo. Bajo el resplandor de los relmpagos vieron los oscuros y relucientes
dientes de las rocas que afloraban entre el rompiente oleaje. El rugido de su embate
se oa incluso por encima del aullido del viento. Por un momento el bauprs se neg a
girar ms hacia mar abierto y al capitn lo invadi un sentimiento de negro y fro
desespero. Entonces, un afortunado cambio en el viento hizo virar el bauprs y lo
apart de las rocas que ya estaban a unos treinta metros de la proa. Eso es!
Mantenlo as! le grit al timonel.
Con la pequea envergadura de la vela mayor tirante bajo la fuerza del viento, el
trirreme avanz por encima del mar embravecido. Ms all del cabo, el acantilado se
ensanchaba y daba paso a una playa de guijarros detrs de la cual el terreno se

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elevaba y dejaba ver unos cuantos rboles raquticos dispersos. Las olas batan la
playa con un enorme flujo de espuma blanca.
All! Seal el capitn. Lo haremos encallar all.
Con este oleaje? grit el timonel. Es una locura!
Es nuestra nica posibilidad! Ahora, a la caa del timn, conmigo!
Con la pala del timn haciendo fuerza en direccin contraria, el trirreme fue
balancendose hacia la costa. Por primera vez aquella noche el capitn se permiti
creer que an podran salir vivos de aquella tempestad. Hasta se ri de jbilo por
haber desafiado el peor de los ataques que Neptuno poda lanzar contra aquellos que
se aventuraban a adentrarse en sus dominios. Pero con la seguridad de la costa casi al
alcance, finalmente el mar los someti a su fuerza. Un fortsimo oleaje surgi desde
las negras profundidades del ocano e impuls al trirreme hacia arriba, cada vez ms
alto, hasta que el capitn se encontr con que estaba mirando por encima de la orilla.
Entonces la cresta se desliz por debajo de ellos y el barco cay como una piedra.
Con una estrepitosa sacudida que derrib a toda la tripulacin, la proa se estrell
contra la irregular esquirla de una roca situada a cierta distancia del pie del cabo. El
capitn recuper rpidamente el equilibrio y la firme cubierta bajo sus botas le indic
que el barco ya no estaba a flote.
La siguiente ola hizo girar al trirreme de forma que la popa qued ms prxima a
la playa. Un crujido desgarrador proveniente de la parte delantera hablaba de los
estragos causados. Desde abajo llegaban los gritos y alaridos de los esclavos mientras
el agua bajaba en cascada por toda la longitud del trirreme. En cuestin de momentos
la embarcacin se asentara y las olas que siguieran la empujaran hacia las rocas con
todo lo de a bordo.
Qu ha pasado?
El capitn se dio la vuelta y vio al prefecto Maxentio saliendo por la escotilla. La
oscura masa de tierra que haba all cerca y el refulgente color negro de la roca
empapada fueron explicacin suficiente. El prefecto le grit a travs de la escotilla a
la pasajera que subiera a sus hijos a cubierta. Luego se volvi de nuevo hacia el
capitn.
Debemos sacarlos de aqu! Tienen que llegar a la orilla!
Mientras la mujer y los nios se acurrucaban junto al pasamano de popa, Valerio
Maxentio y el capitn amarraron con gran esfuerzo varios pellejos inflados juntos. A
su alrededor la tripulacin se preparaba con cualquier cosa que encontraban que
pudiera flotar. El gritero bajo cubierta se intensific hasta convertirse en unos
espeluznantes alaridos de abyecto terror mientras el trirreme se asentaba hundindose
ms en el oscuro ocano. Los chillidos cesaron sbitamente. Un miembro de la
tripulacin que estaba en cubierta dio un grito y seal la escotilla de la cubierta
principal. No muy por debajo de la rejilla brillaba el agua del mar. Lo nico que

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evitaba que el barco se hundiera definitivamente era la roca en la que la proa estaba
encallada. Una ola grande podra terminar con ellos.
Por aqu! les grit Maxentio a la mujer y a los nios. Rpido!
Mientras las primeras olas empezaban a romper sobre cubierta, el prefecto y el
capitn ataron a sus pasajeros a los odres. Al principio el nio protest y se retorci
muerto de miedo cuando Maxentio intent ceirle la cuerda a la cintura.
Ya basta! le dijo su madre con brusquedad. Estate quieto.
El prefecto le dio las gracias con un movimiento de la cabeza y termin de atar al
nio a los improvisados flotadores.
Y ahora qu? pregunt.
Esperen junto a la popa. Cuando yo diga, salten. Luego agiten las piernas con
todas sus fuerzas para alcanzar la orilla.
La mujer se detuvo para mirarlos a ambos. Y vosotros?
Les seguiremos en cuanto podamos. El prefecto sonri. Y ahora, seora, si
me hace el favor.
Ella dej que la condujeran al coronamiento de popa y con cuidado pas al otro
lado de la barandilla, sujetando firmemente a sus hijos contra sus costados al tiempo
que reuna el coraje para saltar.
Mam! No! grit el nio mientras miraba con ojos muy abiertos el
proceloso mar a sus pies. Por favor, mami!
No nos pasar nada, Elio. Te lo prometo!
Seor! chill el capitn. All! Mire all!
El prefecto se dio la vuelta y, a travs de los copos de nieve de la tormenta vio
que se diriga hacia ellos una ola monstruosa de cuya cresta el terrible viento
arrancaba la blanca espuma. Slo tuvo tiempo de volverse hacia la mujer y ordenarle
a gritos que saltara. Luego la ola se estrell contra el trirreme y lo lanz contra los
escollos. El agua arrastr a los miembros de la tripulacin que haba en la cubierta
principal. Cuando Maxentio se ech hacia atrs por encima del codaste de popa, vio
por un ltimo momento al capitn, aferrado a la rejilla de la escotilla principal, con
los ojos fijos en aquella destruccin que estaba a punto de sepultarlo. Una glida
oscuridad envolvi al prefecto y antes de que pudiera cerrar la boca el agua salada le
llen la garganta y la nariz. Not que daba vueltas y ms vueltas mientras los
pulmones le ardan por falta de aire. En el preciso instante en que pens que sin duda
iba a morir lleg a sus odos por un momento el estruendo de la tormenta. Luego se
desvaneci por un segundo antes de que su cabeza irrumpiera de nuevo en la
superficie. El prefecto respir con dificultad al tiempo que pataleaba para no
hundirse. El agitado ocano lo levant y vio que la playa no estaba muy lejos. No
haba ni rastro del trirreme. Ni de un solo miembro de la tripulacin. Ni siquiera de la
mujer y los nios. El oleaje lo acerc un poco ms a las rocas y la perspectiva de

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quedar destrozado hizo que el prefecto reanudara sus esfuerzos para nadar hacia la
orilla.
Varias veces tuvo la certeza de que los escollos lo reclamaran. Pero a medida que
luchaba para llegar a la playa con sus ltimas fuerzas, el cabo empez a protegerlo de
las olas ms poderosas. Al fin, exhausto y desesperado, not que los pies rozaban los
guijarros del fondo. Entonces la corriente de resaca lo volvi a alejar de la costa y l
clam airado contra los dioses por negarle la salvacin en el ltimo momento.
Resuelto a no morir, no entonces, apret los dientes y realiz un ltimo y supremo
esfuerzo para alcanzar la orilla. Entre la batiente espuma de otra ola, se arrastr con
mucho dolor por encima de los guijarros y se prepar para resistir la resaca cuando la
ola se retirara. Antes de que la siguiente ola pudiera romper contra la playa, Maxentio
subi gateando por la empinada cuesta de guijarros y luego se tir al suelo,
completamente agotado y respirando con dificultad.
A su alrededor la tormenta ruga y las fras rfagas de nieve se arremolinaban en
el aire. Fue entonces cuando, una vez a salvo en tierra, el prefecto se dio cuenta de lo
aterido que se le haba quedado el cuerpo. Tembl intensamente mientras intentaba
reunir la energa suficiente para moverse. Antes de que pudiera hacerlo se oy el
repentino ruido de piedras al desperdigarse all cerca y alguien se sent a su lado.
Valerio Maxentio! Ests bien?
Se sorprendi de la fuerza de la mujer cuando sta lo levant y lo puso de lado. l
asinti moviendo la cabeza.
Entonces vamos! orden ella. Antes de que te congeles.
Se ech uno de los brazos del hombre alrededor del hombro y lo ayud a subir
por la playa hacia una quebrada poco profunda bordeada por las negras siluetas de
unos rboles raquticos. All, refugiados bajo un tronco cado, los dos nios estaban
agazapados sobre la masa empapada que era la capa del prefecto.
Poneos debajo. Todos.
Ella se les uni y los cuatro se acurrucaron tan juntos como pudieron bajo los
hmedos pliegues, tiritando violentamente mientras la tormenta segua rugiendo y la
nieve empezaba a cuajar a su alrededor. Maxentio mir hacia el cabo, pero no vio
ningn indicio del trirreme. Era como si su buque insignia nunca hubiera existido, tan
absoluta haba sido su destruccin. No pareca haber sobrevivido nadie ms. Nadie.
Un sbito ruido de guijarros lleg a sus odos por encima del aullido del viento.
Por un momento pens que deba de haberlo imaginado. El sonido volvi a repetirse
y en esa ocasin tuvo la certeza de haber odo tambin voces.
Hay ms supervivientes! le dijo a la mujer con una sonrisa al tiempo que se
pona de rodillas con cuidado. Aqu! Aqu! grit.
Una figura oscura apareci por la esquina del claro de la quebrada. Luego otra.
Aqu! El prefecto agit las manos. Estamos aqu!

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Las figuras se quedaron quietas unos instantes, luego una de ellas exclam algo,
pero el significado de sus palabras se perdi en el viento. Levant una lanza y les
hizo una sea a otras figuras ocultas.
Cllate, Valerio! le orden la mujer.
Pero era demasiado tarde. Los haban visto, y ms hombres se unieron a los dos
primeros. Se acercaron cautelosamente a los temblorosos romanos. Gracias a la capa
de nieve que cubra el suelo, poco a poco se pudieron distinguir sus rasgos a medida
que se aproximaban.
Mami susurr la nia, quines son?
Chitn, Julia!
Cuando aquellas personas estaban a tan slo unos pasos de distancia, un rayo
ilumin el cielo. Su plido resplandor hizo brevemente visibles a aquellos individuos.
Por encima de sus capas de piel de corte rudimentario, unos cabellos de alborotadas
puntas se agitaban al viento. Debajo, unos ojos furibundos brillaban en unos rostros
muy tatuados. Por un momento ni ellos ni los romanos se movieron o dijeron una sola
palabra. Entonces, el nio no pudo aguantar ms y un dbil grito de terror rompi el
aire.

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CAPTULO II
Estoy seguro de que era por aqu farfull el centurin Macro al tiempo que
miraba por un sombro callejn que sala del muelle de Camuloduno. Alguna
idea?
Los otros tres intercambiaron unas miradas y golpearon el suelo con los pies.
junto a Cato, el joven optio de Macro, haba dos mujeres jvenes, nativas de la tribu
de los Iceni{6}, clidamente envueltas en unas magnficas capas de invierno con
ribetes de piel. Haban sido educadas por unos padres que haca tiempo que haban
previsto el da en que los csares extenderan los lmites de su imperio y ocuparan
Britania. Desde pequeas, las muchachas haban aprendido latn de un esclavo culto
importado de la Galia. Como consecuencia de ello el latn que hablaban tena un
acento musical, un efecto que Cato encontraba muy agradable al odo.
Oye, t protest la chica de ms edad. Dijiste que nos llevaras a una
taberna cmoda y acogedora. No voy a pasarme la noche andando arriba y abajo por
las calles heladas hasta que t encuentres exactamente la que buscas. Entraremos en
la prxima que veamos, de acuerdo? Se volvi hacia su amiga y Cato con una
mirada feroz que exiga su aprobacin. Ambos asintieron con la cabeza sin tardar.
Tiene que ser por aqu respondi rpidamente Macro. S, ahora me
acuerdo. ste es el sitio.
Ser mejor que lo sea. Si no, nos vas a llevar a casa.
Est bien Macro levant una mano apaciguadora. Vamos.
Con el centurin en cabeza, el pequeo grupo avanz con pasos que crujan por el
estrecho callejn, formado a ambos lados por las oscuras chozas y casas de los
trinovantes vecinos del lugar. La nieve haba seguido cayendo durante todo el da y
slo haba cesado de nevar poco despus de anochecer. Camuloduno y el paisaje
circundante estaban cubiertos por un grueso manto de un blanco reluciente y la
mayora de la gente estaba dentro de las casas, arrimada a la humeante lumbre. Slo
los ms fuertes de entre los jvenes lugareos se sumaron a los soldados en busca de
antros donde poder pasar la noche disfrutando de la bebida, los cantos estentreos y,
con un poco de suerte, alguna pelea. Los soldados, provistos de bolsas repletas de
monedas, se acercaban paseando a la ciudad desde el amplio campamento que se
extenda al otro lado de la puerta principal de Camuloduno. Cuatro legiones (ms de
veinte mil hombres) esperaban el paso del invierno en unas burdas chozas de madera
y turba, aguardando con impaciencia la llegada de la primavera para que as pudiera
reanudarse la campaa para conquistar la isla.
Haba sido un invierno especialmente riguroso y los legionarios, encerrados en su
campamento y obligados a arreglrselas con una montona dieta a base de cebada y
guisos hechos con las verduras de la estacin, estaban inquietos. Sobre todo desde
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que el general les haba adelantado una parte de la donacin que el Emperador
Claudio entreg al ejrcito. Dicha bonificacin se concedi para celebrar la derrota
del comandante britano, Carataco, y la cada de su capital en Camuloduno. Los
habitantes de la ciudad, la mayora de los cuales se dedicaban a algn tipo de
negocio, se haban recuperado rpidamente del golpe de esa derrota y haban
aprovechado la oportunidad de desplumar a los legionarios acampados a sus puertas.
Se haban abierto varias tabernas para proporcionar a los legionarios todo un
abanico de brebajes locales, as como de vino transportado en barco desde el
continente por aquellos mercaderes dispuestos a arriesgar sus embarcaciones en los
mares invernales a cambio de unos precios elevados.
Los lugareos que no estaban sacando dinero de sus nuevos amos miraban con
desagrado a los extranjeros borrachos que salan de las tabernas y volvan a casa
tambalendose, cantando a voz en cuello y vomitando ruidosamente en las calles. Al
final, a los ancianos de la ciudad se les acab la paciencia y enviaron una comisin
para que hablara con el general Plautio. Le pidieron con educacin que, en inters de
los recientes lazos de alianza que se haban forjado entre los romanos y los
trinovantes, tal vez fuera mejor que a los legionarios no se les permitiera ms la
entrada a la ciudad. Aunque comprenda la necesidad de mantener una buena relacin
con los habitantes del lugar, el general saba tambin que se expona a un motn si les
negaba a sus soldados un desfogue a las tensiones que siempre se generaban durante
los largos meses que pasaban en los cuarteles de invierno. Por lo tanto, se lleg a un
acuerdo y se racion el nmero de pases distribuidos a los soldados. Como
consecuencia de ello, los soldados estaban an ms decididos a correrse una juerga
salvaje cada vez que se les permita ir a la ciudad.
Hemos llegado! exclam Macro triunfalmente. Ya os dije que era aqu.
Se encontraban ante la pequea puerta tachonada de un almacn construido en
piedra. Una ventana con postigos atravesaba la pared unos pocos pasos callejn
arriba. Un clido resplandor rojizo rodeaba el borde de los postigos y se oa el alegre
barullo de las vocingleras conversaciones en el interior.
Al menos no har fro dijo la chica ms joven en voz baja. T qu crees,
Boadicea?
Creo que ms vale que sea como dices replic su prima, y llev la mano al
pestillo de la puerta. Venga, entremos.
Horrorizado ante la perspectiva de que una mujer lo precediera al entrar en una
taberna, Macro se meti torpemente entre ella y la puerta.
Esto, permteme, por favor. Sonri, tratando de fingir buenos modales. Abri
la puerta y agach la cabeza bajo el marco. Su pequeo grupo lo sigui. La clida
atmsfera viciada, cargada de humo, envolvi a los recin llegados y el resplandor de
la lumbre y de varias lmparas de sebo pareca extremamente brillante comparado

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con la oscuridad del callejn. Unas cuantas cabezas se volvieron para inspeccionar a
los que acababan de llegar y Cato vio que muchos de los clientes eran legionarios
fuera de servicio, vestidos con gruesas tnicas y capas militares de color rojo.
Vuelve a poner la madera en el agujero grit alguien antes de que se nos
congelen las pelotas!
Cuida tu lenguaje! le respondi Macro con enojo. Hay damas presentes!
Hubo todo un coro de abucheos por parte de los dems clientes.
Ya lo sabemos! exclam riendo un legionario cercano a la vez que le tocaba
el culo a una camarera que pasaba con un montn de jarras vacas. Ella solt un grito
y se dio la vuelta rpidamente para dejar caer una hiriente bofetada antes de largarse
al mostrador situado en el extremo ms alejado de la taberna. El legionario se frot la
colorada mejilla y volvi a rerse.
Y t recomiendas este lugar? pregunt Boadicea entre dientes.
Dale una oportunidad. Yo me lo pas fenomenal la otra noche. Tiene ambiente,
no te parece?
No hay duda de que lo tiene dijo Cato. Me pregunto cunto rato pasar
antes de que empiece una bronca.
Su centurin le lanz una mirada sombra antes de volverse hacia las dos mujeres.
Qu vais a tomar, seoras?
Asiento contest Boadicea de manera cortante. Un asiento sera ideal, por
ahora.
Macro se encogi de hombros. Encrgate de ello, Cato. Busca un lugar
tranquilo. Yo traer las bebidas.
Mientras Macro se abra camino entre la multitud hacia la barra, Cato ech un
vistazo a su alrededor y vio que el nico sitio que quedaba libre era una desvencijada
mesa de caballetes flanqueada por dos bancos justo al lado de la puerta por la que
acababan de entrar. Ech hacia atrs el extremo de uno de los bancos e inclin la
cabeza.
Aqu tenis, seoras.
Boadicea torci el gesto ante aquella pieza de mobiliario tan toscamente tallada
que le ofrecan, y tal vez se hubiera negado a sentarse si su prima no se hubiera
apresurado a darle un suave empujn. La mujer ms joven se llamaba Nessa, una
Iceni de cabellos castaos, ojos azules y mejillas redondas. Cato era perfectamente
consciente de que su centurin y Boadicea haban procurado que ella los acompaara
para distraerlo mientras la pareja de ms edad continuaba con su peculiar relacin.
Macro y Boadicea se haban conocido poco despus de la cada de Camuloduno.
Dado que los Iceni eran en teora neutrales en la guerra entre Roma y la
confederacin de tribus que oponan resistencia a los invasores, Boadicea senta ms
curiosidad que hostilidad hacia los hombres provenientes del gran imperio situado al

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otro lado del mar. Los ancianos de la ciudad se haban apresurado a congraciarse con
sus nuevos gobernantes y sobre el campamento romano llovieron las invitaciones a
fiestas. Hasta se solicitaba la asistencia de centuriones subalternos como Macro. En la
primera de aquellas noches haba conocido a Boadicea. Al principio su carcter
directo lo haba horrorizado; los celtas parecan tener una actitud desagradablemente
igualitaria hacia el bello sexo. Al encontrarse al lado de un centurin que a su vez se
hallaba junto a un barril de la cerveza ms fuerte de todas con las que se haba
topado, Boadicea lo acribill a preguntas sobre Roma sin perder ni un minuto. En un
primer momento su abierto acercamiento llev a Macro a considerarla otra ms de las
mujeres de rostro caballuno que formaban mayora dentro de la clase alta britana.
Pero poco a poco, a medida que soportaba su interrogatorio, puso cada vez menos
inters en la cerveza a regaadientes primero y ms de buen grado despus
mientras que, con astucia, la muchacha lo haca entrar en una discusin ms
expansiva, Macro habl con ella como nunca antes lo haba hecho con una mujer.
Hacia el final de la noche supo que quera volver a ver a aquella alegre Iceni y,
con voz entrecortada, le pidi que volvieran a encontrarse. Ella acept con mucho
gusto y lo invit a una fiesta que daban sus familiares la noche siguiente. Macro fue
el primer invitado que hizo acto de presencia y se qued de pie en incmodo silencio
junto al banquete de carnes fras y cerveza tibia hasta que lleg Boadicea. Luego vio
con horror que ella lo igualaba con una copa tras otra. Antes de que se diera cuenta,
ella ya le haba pasado el brazo por los hombros con un palmetazo y lo apretaba
firmemente contra s. Al echar un vistazo a su alrededor, Macro observ el mismo
desparpajo en las otras mujeres celtas y estaba tratando de resignarse a las extraas
costumbres de aquella nueva cultura cuando Boadicea le plant un beso borracho en
los labios.
Momentneamente asustado, Macro intent zafarse de su fuerte abrazo, pero la
muchacha, por error, haba interpretado sus contorsiones como muestra de su ardor y
se limit a agarrarlo con ms fuerza. De manera que Macro cedi, le devolvi el
beso, y en las ebrias alas de la pasin se haban dejado caer bajo una mesa en un
rincn oscuro y se haban pasado el resto de la noche manosendose. Tan slo los
debilitantes efectos secundarios de la cerveza impidieron la consumacin de su
atraccin mutua. Boadicea se port como era debido y no exager la importancia del
asunto.
Desde aquel momento siguieron vindose casi a diario y a veces Macro invitaba a
Cato a que los acompaara, sobre todo por un sentimiento de lstima por el chico,
que recientemente haba visto morir a su primer amor a manos de un aristcrata
romano traidor. Debido a la contagiosa sociabilidad de Boadicea, Cato, callado y
tmido al principio, lentamente se haba ido mostrando menos reservado y ahora los
dos podan pasarse horas conversando. Macro tuvo la sensacin de ir quedando

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excluido poco a poco. A pesar de que Boadicea afirmaba mantener relaciones


nicamente con personas adultas, Macro no estaba convencido de ello. De ah la
presencia de Nessa, a sugerencia de Macro. Una chica a la que Cato pudiera
dedicarse mientras l segua cortejando a Boadicea.
Tu centurin frecuenta a menudo lugares como ste? pregunt Boadicea.
No siempre son tan agradables. Cato sonri. Deberas sentirte honrada.
A Nessa se le escap el tono irnico y resopl con indignacin ante la sugerencia
de que cualquier persona sensata tuviera que considerar un privilegio que la llevaran
a un antro como aqul. Los otros dos pusieron los ojos en blanco.
Cmo te las arreglaste para que te dieran permiso para salir? le pregunt
Cato a Boadicea. Cre que a tu to le iba a dar un ataque la noche que tuvimos que
llevarte a casa.
Estuvo a punto. El pobre ya no ha sido el mismo desde entonces y slo accedi
a dejarnos salir y pasar la noche en casa de unos primos lejanos siempre y cuando nos
acompaara alguien.
Cato frunci el ceo.
Y dnde est la escolta?
No lo s. La perdimos entre el gento cerca de las puertas de la ciudad.
A propsito?
Claro. Por quin me tomas?
No me atrevera a decirlo.
Muy sensato por tu parte.
Probablemente Prasutago se estar meando encima de preocupacin! Nessa
solt una risita. Podis apostar que nos estar buscando en todas las tabernas que se
le vengan a la cabeza.
Con lo cual estamos bastante seguras, puesto que a mi querido pariente, por
cierto, no se le ocurrir pensar en este lugar. Dudo que nunca se haya aventurado a
entrar en los callejones de detrs del muelle. Estaremos bien.
Si nos encuentra Nessa abri unos ojos como platos se pondr como
loco! Recuerda lo que le hizo a ese muchacho de los atrebates que intent flirtear con
nosotras. Pens que Prasutago iba a matarle!
Lo habra hecho si yo no me lo hubiera llevado a rastras.
Cato cambi de posicin nerviosamente.
Este pariente vuestro es un tipo grandote?
Enorme! Nessa se ri. Si! Enorme es la palabra adecuada.
Con un cerebro inversamente proporcional a su fsico aadi Boadicea.
De modo que ni se te ocurra intentar razonar con l si entra aqu. T echa a correr.
Entiendo.
Macro volvi del mostrador con los brazos en alto para mantener la jarra y las

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copas por encima de la multitud. Las deposit en la rugosa superficie de la mesa y


cortsmente llen de vino tinto hasta el borde todas las tazas de cermica.
Vino! exclam Boadicea. Sabes cmo mimar a una dama, centurin.
Se ha terminado la cerveza explic Macro. Esto es lo nico que les queda,
y no es que sea barato precisamente. As que apurad las copas y disfrutad.
Mientras podamos, seor.
Eh? Qu pasa, chico?
Estas seoritas estn aqu slo porque se escabulleron de un pariente bastante
corpulento que probablemente ahora mismo las est buscando, y no de muy buen
humor.
No me sorprende, en una noche como sta. Macro se encogi de hombros.
De todos modos, hemos tenido suerte. Tenemos fuego, bebida y buena compaa.
Qu ms se puede pedir?
Un asiento junto a la lumbre repuso Boadicea.
Venga, brindemos. El centurin alz su taza. Por nosotros! Macro se
llev el vaso a los labios, se bebi el vino de un solo trago y volvi a bajar la taza de
golpe. Ahhhh! Esto s que sienta bien! Quin quiere ms?
Un momento. Boadicea sigui su ejemplo y apur su copa.
Cato conoca sus limitaciones respecto al vino y dijo que no con la cabeza.
Como quieras, muchacho, pero el vino funciona igual de bien que un golpe en
la cabeza para ayudarte a olvidar los problemas.
Si usted lo dice, seor.
S que lo digo. Especialmente si tienes que dar malas noticias. Macro mir
hacia el otro lado de la mesa, a Boadicea.
De qu noticias hablas? pregunt ella con acritud.
Van a mandar a la legin al sur.
Cundo?
Dentro de tres das.
No haba odo nada al respecto dijo Cato. Qu pasa?
Supongo que el general quiere utilizar la segunda legin para cortarle cualquier
ruta de escape a Carataco al sur del Tmesis. Las otras tres legiones pueden despejar
el terreno al norte del ro.
El Tmesis? Boadicea puso mala cara. Eso est muy lejos. Y cundo va
a volver tu legin?
Macro estaba a punto de ofrecer una respuesta fcil y tranquilizadora cuando vio
la apenada expresin del rostro de Boadicea. Se dio cuenta de que la manera ms
adecuada de actuar en esa situacin era ser sincero. Era mucho mejor que Boadicea
supiera la verdad en aquel momento y no que luego estuviera resentida con l.
No lo s. Tal vez dentro de unas cuantas campaas mas, tal vez nunca. Todo

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depende de cunto tiempo siga luchando Carataco. Si logramos aplastarlo


rpidamente, la provincia se puede colonizar enseguida. El caso es que ese cabrn
artero no deja de asaltar nuestras lneas de abastecimiento y mientras tanto trata de
negociar con otras tribus para que se unan a l y nos opongan resistencia.
No puedes culparlo por luchar bien.
Puedo hacerlo si eso nos obliga a estar separados. Macro le tom la mano y
le dio un apretn carioso. As que esperemos que sea lo bastante inteligente como
para darse cuenta de que nunca podr ganar. Entonces, cuando la provincia se haya
pacificado, conseguir un permiso y vendr a buscarte.
Esperas que la provincia se calme as de rpido? Boadicea mont en clera
. Por Lud! Cundo aprenderis los romanos? Carataco slo est al frente de las
tribus que se encuentran bajo el dominio de los catuvelanios existen muchas otras
tribus, la mayora de ellas demasiado orgullosas para dejarse conducir a la batalla por
otro jefe, y sin duda demasiado orgullosas para someterse mansamente al Imperio
romano. Mira el caso de nuestra propia tribu. Boadicea hizo un gesto hacia Nessa y
hacia ella. Los Iceni. No conozco a ningn guerrero a quien se le haya ocurrido
convertirse en sbdito de vuestro Emperador Claudio. Cierto es que habis intentado
buscar el apoyo de nuestros jefes con promesas de alianza y de una parte del botn
que se obtenga de aquellas tribus a las que Roma derrote en el campo de batalla. Pero
os lo advierto, en el momento en que tratis de convertiros en nuestros amos y
seores, Roma pagar un alto precio con la sangre de sus legiones...
Su voz se haba hecho bastante estridente y por un instante sus ojos refulgieron
desafiantes en direccin al otro lado de la mesa. Los clientes de los bancos vecinos se
volvieron a mirar y la conversacin se acall unos breves instantes. Luego las
cabezas volvieron a girarse y el volumen volvi a incrementarse paulatinamente.
Boadicea se sirvi otra taza de vino y se la bebi toda antes de proseguir, en voz ms
baja.
Esto tambin es vlido para la mayora de las dems tribus: Creme.
Macro se la qued mirando fijamente y asinti lentamente con la cabeza a la vez
que volva a cogerle la mano y la sostena con delicadeza en la suya.
Lo siento. No era mi intencin ofender a tu gente. En serio. No s expresarme
demasiado bien.
Los labios de Boadicea se alzaron en una sonrisa.
No importa, lo compensas de otras maneras.
Macro se volvi a mirar a Cato. Crees que podras llevarte a esta muchacha al
mostrador un rato? Mi dama y yo tenemos que hablar.
S, seor. Cato, consciente de lo que era necesario hacer en aquella situacin,
se levant rpidamente del banco y le ofreci el brazo a Nessa. La joven mir a su
prima, quien le hizo un leve gesto con la cabeza.

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Est bien. Nessa esboz una sonrisa burlona. Ten cuidado, Boadicea, ya
sabes cmo son estos soldados.
Sa! S cuidarme sola!
Cato no lo dudaba. Haba llegado a conocer a Boadicea bastante bien durante los
meses de invierno y comprenda perfectamente a su centurin. Condujo a Nessa a
travs de la multitud de bebedores hacia el mostrador. El camarero, un viejo galo a
juzgar por su acento, haba prescindido de las modas romanas del continente y vesta
una tnica muy estampada sobre cuyos hombros descansaban sus trenzas. Estaba
enjuagando unas tazas en una tina de agua sucia y levant la vista cuando Cato
golpe el mostrador con una moneda. Al tiempo que se secaba las manos en el
delantal, se acerc arrastrando los pies y arque las cejas.
Dos vasos de vino caliente pidi Cato antes de tener en cuenta a Nessa.
De acuerdo?
Ella dijo que s con la cabeza y el camarero cogi dos tazas y se dirigi a un
abollado caldero de bronce que estaba apoyado en una rejilla ennegrecida encima de
unas brasas que resplandecan dbilmente. El vapor sala del interior formando
volutas y, incluso desde donde estaba, Cato percibi el aroma de las especias por
encima de la cerveza y de los agrios olores a humanidad subyacentes. Cato, alto y
delgado, mir por encima del hombro a su compaera Iceni mientras ella observaba
con avidez cmo el galo hunda un cucharn en el caldero para agitar la mezcla. Cato
frunci el ceo. Saba que deba tratar de entablar conversacin, pero eso nunca se le
haba dado bien, pues siempre tema que lo que dijera sonara poco sincero o
simplemente estpido. Adems, no tena ganas. No es que Nessa no fuera atractiva
(sobre su personalidad slo poda hacer conjeturas), era tan slo que an lloraba la
muerte de Lavinia.
La pasin que haba sentido por Lavinia corra por sus venas como el fuego,
incluso despus de que ella lo hubiese traicionado y se hubiera metido corriendo en la
cama de ese cabrn de Vitelio. Antes de que Cato pudiera aprender a despreciarla,
Vitelio haba involucrado a Lavinia en un complot para matar al Emperador y la
haba asesinado a sangre fra para no dejar rastro. A Cato le vino a la cabeza una
imagen de la oscura cabellera de Lavinia cubrindose con la sangre que manaba de su
garganta cortada y le entraron ganas de vomitar. La echaba de menos ms que nunca.
Toda la pasin que le quedaba le serva para alimentar un violento odio hacia el
tribuno Vitelio, un odio tan profundo que no haba venganza que pudiera considerarse
demasiado terrible. Pero Vitelio haba regresado a Roma con el Emperador despus
de haber salido como un hroe de su frustrado intento de asesinato. En cuanto se vio
claro que los guardaespaldas del Emperador iban a salvar a su amo, Vitelio haba
cado sobre el asesino y haba acabado con l. Ahora el Emperador consideraba al
tribuno como su salvador, para quien ningn honor o recompensa podan constituir

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suficiente muestra de gratitud. Con la mirada perdida en un segundo plano, la


expresin de Cato se endureci hasta convertirse en un implacable rostro de labios
apretados que asust a su compaera.
Qu diablos te pasa?
Eh? Lo siento. Estaba pensando.
No creo que quiera saber en qu.
No tena nada que ver contigo.
Eso espero. Mira, ya viene el vino.
El galo volvi al mostrador con dos tazas humeantes cuyo intenso aroma excit
incluso el paladar de Cato. El galo tom la moneda que Cato le haba dado y se
dirigi de nuevo hacia su tina de enjuagar.
Eh! exclam Cato. Qu hay de mi cambio?
No hay cambio farfull el galo por encima del hombro. Es lo que vale. El
vino escasea, por culpa de las tormentas.
An as...
No te gustan mis precios? Pues te vas a la mierda y te buscas otro lugar en el
que beber.
Cato not que se pona lvido y que apretaba los puos de ira. Abri la boca para
gritar y a duras penas consigui evitar ponerse hecho una furia y paliar el deseo de
hacer pedazos a ese hombre. Cuando recuper el dominio de s mismo se sinti
horrorizado ante semejante suspensin del raciocinio del que l se enorgulleca. Se
avergonz y ech un vistazo a su alrededor para ver si alguien haba notado lo cerca
que haba estado de hacer el ridculo. Slo una persona estaba mirando en su
direccin, un fornido galo apoyado en el otro extremo del mostrador. Miraba a Cato
con detenimiento y haba llevado una mano hacia el mango de una daga que le
colgaba del cinturn dentro de una vaina forrada de metal. Sin duda era el matn a
sueldo del viejo galo. Cruz una mirada con el optio y levant la mano para hacerle
un gesto admonitorio con el dedo, esbozando una leve sonrisa de desprecio al tiempo
que adverta al joven que se comportara.
Cato, hay sitio junto al fuego. Vamos. Nessa lo empuj suavemente para
alejarse del mostrador y dirigirse hacia la chimenea de ladrillos donde unos troncos
recin puestos silbaban y crepitaban. Cato se resisti a su contacto un instante pero
luego cedi. Se abrieron paso entre la clientela con cuidado de no derramar el vino
caliente y se sentaron en dos taburetes bajos junto a otro puado de personas que
buscaban el calor del fuego.
A qu vena todo eso? pregunt Nessa. Tenas un aspecto que daba
miedo, ah en el mostrador.
Ah, s? Cato se encogi de hombros y a continuacin sorbi
cuidadosamente el contenido de su taza humeante.

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S. Cre que ibas a echrtele encima.


Iba a hacerlo.
Por qu? Boadicea me dijo que eras un tipo tranquilo.
Lo soy.
Entonces, por qu?
Es una cuestin personal! replic Cato con brusquedad. Rpidamente se
abland. Lo lamento, no quera decirlo as. Es que no quiero hablar de ello.
Entiendo. Pues hablemos de otra cosa.
De qu?
No s. Piensa t en algo. Lo que te parezca.
De acuerdo, dime, ese primo de Boadicea, Prasutago, de verdad es tan
peligroso como parece?
Peor. No es simplemente un guerrero. Cato se percat de la asustada
expresin de su rostro. Tiene otros poderes.
Qu clase de poderes?
No... no puedo decirlo.
Boadicea y t vais a correr algn peligro cuando l os encuentre de nuevo?
Nessa lo neg con un movimiento de cabeza al tiempo que tomaba unos sorbos de
su taza y derramaba unas cuantas gotas de vino en la delantera de su capa, donde por
un momento brillaron con el reflejo de la luz del hogar antes de calar en el tejido.
Oh, no, se pondr colorado y gritar un poco, pero no pasar de ah. En cuanto
Boadicea le mire cariosamente se pondr de lado y esperar que le haga cosquillas
en la tripa.
Entonces, ella le gusta?
T lo has dicho. Le gusta demasiado.
Nessa estir el cuello para mirar a su amiga que, al otro lado de la estancia, estaba
inclinada sobre la mesa y acunaba la mejilla de Macro en la palma de la mano. Se
volvi de nuevo hacia Cato y le susurr en tono confidencial, como si Boadicea
pudiera orla de algn modo: Entre nosotros, he odo que Prasutago est
completamente enamorado de ella. Va a escoltarnos hasta nuestro pueblo en cuanto
llegue la primavera. No me sorprendera que aprovechara la ocasin para pedirle
permiso al padre de Boadicea para casarse con ella.
Y ella qu siente por l?
Bueno, aceptar, por supuesto.
En serio? Por qu?
No ocurre todos los das que a una chica le pida en matrimonio el prximo
gobernador de los Iceni.
Cato asinti con un lento movimiento de cabeza. Boadicea no era la primera
mujer que haba conocido que antepona el ascenso social a la propia satisfaccin

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emocional. Cato decidi que no le dira nada de todo eso a su centurin. Si Boadicea
iba a plantar a Macro para casarse con otro, se lo poda contar ella misma.
Es una pena. Ella se merece algo mejor.
Por supuesto que s. Por eso tiene un lo con tu centurin. No me extraa que
quiera divertirse todo lo posible, mientras pueda. Dudo que Prasutago le d
demasiada libertad cuando estn casados.
A sus espaldas son un repentino estrpito. Cato y Nessa se dieron la vuelta y
vieron que la puerta de la taberna se haba abierto de una patada. En ella apareci uno
de los hombres ms corpulentos que Cato haba visto nunca. Cuando el hombre se
enderez, con bastante torpeza, su cabeza top con el techo de paja. Con una furiosa
maldicin en su lengua materna, agach la testa y avanz hasta un punto donde
pudiera ponerse derecho y desde all mir detenidamente a los clientes. Meda ms de
metro ochenta y su anchura iba en concordancia a su altura. Los prominentes
msculos bajo la vellosa piel de sus antebrazos hicieron que Cato tragara saliva
cuando, con una angustiosa sensacin de indefectibilidad, supuso quin era el recin
llegado.

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CAPTULO III
Vaya por Dios! Nessa se estremeci. Ahora s que estamos arreglados!
Mientras Prasutago fulminaba con la mirada a los clientes, stos guardaron
silencio e intentaron evitar que sus ojos se encontraran a la vez que procuraban no
perderlo de vista. Cato mir ms all del gigante Iceni. En el rincn junto a la puerta,
Boadicea y Macro se encontraban fuera de la lnea de visin del recin llegado, y
rpidamente ella le aconsej a Macro que se metiera debajo del banco. l dijo que no
con la cabeza. Ella seal hacia abajo con el dedo insistentemente, pero el centurin
no iba a dejarse convencer. Pas la pierna por encima del banco, dispuesto a
enfrentarse al hombre que acababa de llegar. Boadicea apur su taza a toda prisa, se
meti ella debajo del banco y se apret contra la pared lo ms lejos posible de
Prasutago. Al hacerlo le dio un golpe a la mesa y la taza se cay por el borde y se
rompi en pedazos contra el suelo de piedra.
Prasutago sac rpidamente una daga de debajo de su capa y se dio la vuelta, listo
para abalanzarse sobre cualquier enemigo que se acercara sigilosamente por detrs.
Ponder el fsico bajo y fornido de Macro cuando el centurin se puso en pie y luego
el guerrero Iceni solt una sonora carcajada.
De qu te res? gru Macro.
Nessa apret el brazo a Cato y profiri un grito ahogado. Tu amigo es idiota!
No susurr Cato. Es tu pariente quien est en peligro. Est como una cuba
y ha cabreado a Macro. Ser mejor que tenga cuidado.
Prasutago le dio unas fuertes palmadas en el hombro al centurin y dijo algo
conciliador en su idioma. El cuchillo volvi a desaparecer bajo su capa.
No me toques! bram Macro. Puede que seas un bastardo enorme, pero
yo he tumbado a hombres ms duros que t.
El guerrero no le hizo caso y se volvi hacia los dems clientes para reanudar la
bsqueda de sus dscolas parientas. Nessa se haba puesto en pie para ver mejor el
enfrentamiento y fue demasiado lenta cuando se agach de nuevo para que no la
viera.
Ahhh! rugi el gigante, que empez a abrirse camino apartando
bruscamente de un empujn a cualquiera que encontrara a su paso. Nessa!
Antes de que pudiera plantearse la sensatez de su accin, Cato se situ entre ellos
dos con la mano levantada para impedir que el guerrero se acercara.
Djala en paz! Le tembl la voz al darse cuenta de la estupidez de su acto.
Prasutago lo ech a un lado de un manotazo, agarr a Nessa por los hombros y,
fiel a la descripcin que ella haba hecho del individuo, empez a gritarle. Cato se
levant del suelo y se abalanz sobre el britano. Prasutago apenas se movi. Un
instante despus, una mano fuerte se estamp contra un lado de la cabeza de Cato y el
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mundo del optio se inund de blancos destellos antes de que cayera como una piedra,
inconsciente.
Junto a la puerta, Macro se soliviant. Eso ha estado muy fuera de lugar,
majo! Se abri paso a empujones entre la multitud y fue hacia la chimenea. A sus
espaldas, Boadicea sali como pudo de debajo del banco.
Macro! Detente! Te matar.
Dejemos que el cabrn lo intente.
Detente! Te lo ruego! Corri tras l y trat de agarrarlo de los hombros.
Sultame, mujer!
Macro, por favor!
Prasutago se dio cuenta del alboroto que haba tras l e hizo una pausa en su dura
recriminacin a Nessa para echar un vistazo por encima del hombro. Inmediatamente
empuj a Nessa a un lado y gir su enorme cuerpo al tiempo que a voz en cuello
profera un torrente de palabras en el que se mezclaban la clera y el alivio. Macro se
detuvo a una corta distancia del gigante y mir en torno buscando algo que pudiera
utilizar como arma para equilibrar las cosas. Agarr una muleta que haba tirada en el
suelo junto al inconsciente miembro de una tribu y la sujet como si fuera un
cuadrante de agrimensor. Pero antes de que pudiera hacer ademn de acercarse a
Prasutago, un estrepitoso golpe en la parte de atrs de la cabeza lo dej fuera de
combate: Boadicea lo haba derribado con una jarra de barro. Aturdido y marcado,
Macro trat de ponerse de rodillas.
No te levantes! dijo Boadicea entre dientes. Qudate ah y no te muevas
si sabes lo que te conviene.
Ella avanz hacia su primo, con los ojos brillantes y la boca apretada por la
indignacin. Prasutago continu gritando y agitando sus enormes brazos. Boadicea se
puso frente a l y le cruz la cara de un bofetn, una y otra vez, hasta que dej de
hablar y los brazos le colgaron sin fuerza.
Na, Boadicea! protest. Na!
Ella volvi a golpearlo una vez ms y con un dedo apunt a su rostro,
desafindolo a que dijera una palabra ms. l tena la mirada encendida y los dientes
apretados, pero no pronunci un solo sonido. Los dems clientes esperaban en
fascinado silencio el desarrollo de aquel enfrentamiento entre el guerrero descomunal
y la altanera mujer que tan descaradamente lo haba desafiado. Finalmente Boadicea
baj el dedo. Prasutago asinti con la cabeza y le habl en voz baja, con un
imperceptible gesto hacia la puerta. Boadicea llam a Nessa y luego se dirigi la
primera hacia la calle. Prasutago se detuvo un momento y recorri a la clientela con
una mirada fulminante a ver si alguien se atreva a rerse de l. Luego le propin una
patada en el costado al aporreado optio y abandon precipitadamente la taberna,
apresurndose a ir tras las mujeres que tena a su cargo antes de que pudieran salir

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corriendo otra vez.


Todas y cada una de las personas que beban en el establecimiento se quedaron
mirando la puerta abierta por si volva el guerrero. Mientras se reanudaba la
conversacin con un murmullo, el viejo galo le hizo una seal con la cabeza a su
matn a sueldo y el hombre se dirigi tranquilamente hacia la puerta y la cerr.
Luego, con actitud despreocupada, se acerc a Macro.
Ests bien, amigo?
He estado mejor. Macro se frot la cabeza y se estremeci de dolor.
Mierda! Esto duele.
No me sorprende. Es toda una mujer.
Oh, s!
Aunque os salv el pellejo. A ti y al chico.
Cato! Macro se dirigi a toda prisa junto a su optio, que estaba apoyado en
un codo y sacuda la cabeza. Sigues con nosotros?
No estoy muy seguro, seor. Es como si se me hubiera cado una casa encima.
Ms o menos! se ri el matn a sueldo. Ese tal Prasutago es un poco
bruto.
Cato levant la vista.
No me digas! El galo levant a Cato del suelo y le sacudi la paja de la
tnica.
Y ahora, si no les importa, caballeros, me gustara que ambos abandonaran el
local enseguida.
Por qu? pregunt Macro.
Porque lo digo yo, joder respondi el matn a sueldo con una sonrisa. Luego
cedi un poco. Uno no se mete con un guerrero Iceni de alto rango. Especialmente
si est borracho. No quiero ni pensar lo que ocurrir con el negocio de mi amo si
Prasutago vuelve con unos cuantos amigos y os encuentra a vosotros dos an aqu.
Crees que volver? pregunt Cato al tiempo que miraba hacia la puerta,
nervioso.
En cuanto descubra algn tipo de conexin entre sus amigas y vosotros dos. De
modo que ser mejor que os marchis, vale?
Est bien. Vamos, Cato. Busquemos otro lugar donde tomar una copa.
Enfundndose la capa sobre los hombros y arrebujndose bien bajo ella, Macro y
Cato agacharon la cabeza al pasar bajo el dintel y salieron a la calle. El haz de luz
naranja que caa inclinado sobre la nieve del callejn se cort bruscamente cuando la
puerta se cerr con firmeza tras ellos. No haba ni rastro de Prasutago ni de las dos
mujeres, aparte de las atolondradas huellas en la nieve que se dirigan callejn arriba.
Y ahora qu? pregunt Cato.
Conozco otro lugar. No es tan agradable como ste. Pero da igual.

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No es tan agradable...
Quieres tomar una copa o no?
S, seor.
Entonces cierra el pico y sgueme.
Detrs del ejrcito romano haban venido mercaderes de artculos de lujo y vicios
para satisfacer todos los gustos. Los proxenetas fenicios haban llegado y haban
montado sus burdeles ambulantes en la zona ms lgubre de Camuloduno. Se
compraban destartalados graneros y almacenes a bajo precio y se pintaban de colores
chillones con representaciones grficas de lo que se ofreca en el interior, junto con
los precios. Los ms ambiciosos entre los proxenetas tambin vendan bebidas
alcohlicas a un precio inflado a los hombres que esperaban su turno. Esto llev a un
aumento del nmero de pequeas tabernas, todas ellas compitiendo para atraer a la
clientela.
Y luego tambin estaban los habituales curanderos y magos que garantizaban la
cura de cualquier enfermedad, desde la sfilis a la impotencia, y los buhoneros que
ofrecan una ilimitada variedad de artculos (espadas que nunca se desafilaban,
amuletos que desviaban las flechas, pares de dados que por arte de magia siempre
daban VI, preservativos hechos de las ms finas paredes estomacales de cabrito).
Cato estaba demasiado familiarizado con esa clase de cachivaches y porqueras; los
distritos menos recomendables de Roma estaban atestados de comerciantes de ese
tipo que ofrecan un abanico an ms amplio de placeres carnales y remedios
milagrosos.
Macro condujo a Cato a un edificio bajo de madera situado en una calle poco
iluminada donde un hilo de desperdicios humanos corra por el centro del estrecho
camino; una desagradable veta oscura en la nieve pisoteada. Dentro, el aire estaba
cargado con el hedor a perfume barato destinado a que los clientes no pensaran en los
an menos agradables aromas que penetraban en sus fosas nasales. Los dos
legionarios cruzaron la entrada y pasaron a una habitacin oscura con el suelo de
listones. Haba varias mesas y bancos dispuestos sin orden ni concierto y un
mostrador que descansaba sobre dos barriles. El propietario y dos de sus fulanas
estaban sentados con unas aburridas expresiones de haberlo visto todo que no
acababan de cuadrar con la decoracin de la pared, la cual mostraba unos chabacanos
dibujos de risueos hombres y mujeres ocupados en unos experimentos anatmicos
de endiablada complejidad.
Slo haba dos mesas ocupadas por un puado de legionarios que haban acudido
a beber algo inmediatamente despus de regresar de patrulla. Llevaban esas nuevas
corazas laminadas y se apiaban alrededor de una gran jarra de vino. En la esquina
ms alejada haba un grupo de oficiales subalternos de la segunda legin. Uno de
ellos levant la vista para mirar a los recin llegados y al momento una amplia

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sonrisa se le dibuj en la cara.


Macro, muchacho! bram, un poco demasiado fuerte, y el tro del mostrador
alz la mirada con irritacin. Ven aqu y comparte con nosotros este brebaje.
Mientras los dems se apretujaban para dejar sitio, Macro hizo las presentaciones.
Muchachos, ste es mi optio. Cato, esta pandilla de patanes borrachos de vino
son la flor y nata del cuerpo de oficiales de la legin. Con un poco ms de luz quiz
reconoceras una o dos caras. Te presento a Quinto, Balbo, Escipin, Fabio y
Parnesio.
Los soldados lo miraron con ojos nublados y saludaron con un movimiento de
cabeza. Estaba claro que ya haban bebido mucho.
Son buena gente dijo Macro efusivamente. Serv con ellos antes de que
todos fueran ascendidos a centuriones. Es la primera vez que tenemos la oportunidad
de reunirnos desde que me ascendieron a m. Algn da, si es que vives lo suficiente,
estoy seguro de que te unirs a nosotros como centurin, verdad, muchachos?
Mientras los dems manifestaban su asentimiento a voz en cuello, Cato hizo lo
posible para no mostrarse demasiado horrorizado ante la idea y se sirvi una copa.
Result ser otra variedad del spero vino importado de la Galia y Cato se estremeci
cuando el agrio lquido le quem la garganta.
Es de los que se suben a la cabeza, eh? Balbo sonri. Es de sos que te
reaniman antes de un cuerpo a cuerpo con las putas.
Cato no tena ninguna intencin de acercarse tanto, si es que se poda juzgar la
profesin por las mujeres del mostrador. Adems, la nica mujer que tena en la
cabeza era Lavinia, y de momento la mejor manera de apartarla de su mente era
bebiendo.
Tras varias copas de vino le pareci que los ojos le estaban dando vueltas
continuamente, y cuando los cerraba era peor. Le haca falta algo en lo que centrar la
vista y dirigi su mirada tambaleante hacia el grupo de legionarios de la otra mesa y
la coraza laminada que llevaban.
Toc a Macro con el dedo. Esa cosa sirve de algo, seor?
Cosa? Qu cosa?
Ese equipo que llevan. En vez de la cota de malla.
Eso, muchacho, es la nueva armadura con la que se equipa a las legiones.
Parnesio levant la cabeza que tena apoyada sobre los brazos cruzados y grit
como si estuviera en un desfile:
Coraza laminada para uso de los legionarios! Entrate de una puta vez, hijo!
No le hagas caso le susurr Macro a Cato. Trabaja en la oficina del
intendente.
Me lo he imaginado.
Eh! Vosotros! exclam Macro dirigindose a los de la otra mesa.

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Acercaos. Aqu el optio quiere ver vuestra armadura nueva.


Los legionarios intercambiaron unas miradas. Finalmente, uno de ellos respondi:
No puedes decirnos lo que tenemos que hacer. Estamos fuera de servicio.
Me importa una mierda. Levantad el culo y venid aqu grit Macro. Y
quiero decir AHORA!
Primero uno, luego los otros, se levantaron dcilmente de la mesa y se acercaron.
Se quedaron de pie junto a la mesa mientras los oficiales examinaban su equipo con
cierta curiosidad.
Qu tal va? pregunt Macro al tiempo que se levantaba del banco para
inspeccionarla ms detenidamente.
Bastante bien, seor respondi el primero que se haba levantado de su
asiento. Es ms ligera que la cota de malla. Y es ms resistente. Est hecha con
esas tiras ms slidas.
Parece una mierda. Cmo os podis mover con eso encima?
Es articulada, seor. Se adapta a tus movimientos.
No me digas. Macro tir de la armadura y luego levant la capa de la espalda
. Se abrocha con estas hebillas, por lo que veo.
S, seor.
Es fcil de poner?
S, seor.
Es cara?
Ms barata que la malla.
Cmo es que las nicas legiones que la tienen son las vigsimas? No es que
combatis mucho que digamos.
Los oficiales se rieron y el legionario ech chispas ante aquel desprecio. Logr
apenas recuperar la calma suficiente para responder:
No lo s, seor. No soy ms que un soldado raso.
Deja de llamarle seor dijo entre dientes otro de los legionarios. Ahora
no tenemos que hacerlo.
No puedo evitarlo.
No lo hagas! exclam el legionario resueltamente. Si no, qu sentido
tiene estar fuera de servicio?
T! Macro le clav el dedo en el pecho a ese hombre. Cierra el pico!
Hablars cuando te lo digan y no antes. Me has entendido?
Lo he entendido repuso el soldado con firmeza. Pero no voy a obedecer
rdenes.
Lo hars, maldita sea! Macro le peg un puetazo en el estmago y lanz
una furiosa maldicin cuando el puo choc con la armadura. Con la otra mano le
propin una bofetada en la cara al soldado que lo mand tambalendose contra sus

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compaeros. La fuerza del golpe hizo girar en redondo a Macro, que cay encima del
soldado al que haba pegado y estall de risa.
Muy bien, muchachos, el rango no cuenta. Peleemos!
Todos los oficiales, excepto Cato, se pusieron de pie dando bandazos y se
abalanzaron sobre los legionarios que, al igual que Cato, se quedaron mirando
atnitos... hasta que se asestaron los primeros golpes. Entonces, recuperados de su
ebria sorpresa, los legionarios se defendieron y el bar se inund con el sonido de
mesas y bancos hacindose pedazos. El camarero se apresur a sacar a sus mujeres de
la estancia.
Vamos, Cato! grit Macro desde debajo de un legionario. Al ataque!
Tambalendose, Cato se puso en pie, apunt al legionario ms prximo y lanz un
puetazo con toda la fuerza de la que fue capaz. Fall completamente y le dio a la
pared, con lo que se hizo un buen rasguo en los nudillos. Lo intent de nuevo y esta
vez el golpe acab en un lado de la cabeza de un soldado con una dolorosa sensacin
vibrante. Cato fue consciente de un puo que volaba hacia su cara y por segunda vez
aquella noche el mundo se ti de blanco. Con un gruido se puso de rodillas,
encorvado, y sacudi la cabeza para tratar de aclarrsela. Cuando recuper la visin,
Cato vio a un legionario de pie por encima de l que sostena en alto un taburete.
Instintivamente empuj la cabeza hacia delante y la estrell contra la entrepierna de
aquel hombre. El legionario se dobl en dos a causa del impacto y cay de lado hecho
un ovillo, con un aullido de dolor y las manos entre las piernas.
Buen movimiento, hijo! bram Macro.
El golpe en la sesera y el exceso de vino consumido hicieron que a Cato le diera
vueltas la cabeza de una forma horrible. Intent ponerse en pie y no lo consigui,
pero entre los gritos y el estrpito del mobiliario percibi el distante sonido de unos
pasos.
La polica militar! grit alguien. Salgamos de aqu!
La pelea se par repentinamente y tuvo lugar una alocada rebatia por llegar a la
parte trasera del bar. Se abri la puerta principal y apareci un pelotn de soldados
con capas negras. Macro tir de Cato para que se levantara y lo empuj en direccin a
la pequea puerta trasera por la que se precipitaban los dems camorristas. En medio
de un torbellino de imgenes, Cato se encontr en la calle corriendo torpemente
detrs de Macro. El centurin se separ del grupo principal y baj serpenteando por
un callejn. El ruido de la persecucin ya se haba desvanecido cuando Cato se dio
cuenta de que le haba perdido la pista a Macro. Se detuvo y se apoy contra una
pared de madera mientras trataba de recuperar el aliento. A su alrededor todo daba
vueltas de forma mareante y estaba desesperado por vomitar, pero por su garganta no
le suba nada ms que bilis.
Macro! llam. Macro!

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A no mucha distancia alguien grit y el sonido del zarandeo de las armaduras se


intensific.
Mierda! Qu he hecho?
Una mano lo agarr del brazo y tir de l hacia un lado, a travs de una puerta y
en la oscuridad de un edificio. Algo le golpe con fuerza en el estmago y Cato cay
de rodillas, con la respiracin entrecortada. Fuera, los pasos crujieron sobre la nieve y
luego se desvanecieron.
Perdona dijo Macro al tiempo que lo ayudaba a levantarse. Pero
necesitaba que te callaras un momento. No quera hacerte dao. Ests bien?
N-no! respondi Cato jadeando Tengo ganas de vomitar!
Djalo para ms tarde. Tenemos cosas mejores que hacer. Ven aqu.
Empuj a Cato a travs de una puerta y lo hizo entrar a una habitacin pequea
iluminada por una sola lmpara. Haba dos mujeres sentadas en un par de camas de
aspecto desastrado que sonrieron cuando Macro apareci en el vano.
Cato, stas son Broann y Deneb. Diles hola a las chicas.
Hola, chicas mascull Cato. Quines son?
En realidad no lo s. Acabo de conocerlas. Resulta que las chicas estn libres
en este momento. Broann es ma. T te quedas con Deneb. Que te lo pases bien.
Macro se acerc a Broann, que sonri con una estudiada ternura, un efecto que la
ausencia de varios de sus dientes delanteros estropeaba un poco. Con un guio hacia
Cato, Macro se retir con Broann tras una cortina hecha jirones.
El optio se volvi a mirar a Deneb y vio a una mujer cuyo rostro estaba tan
cubierto de maquillaje que era imposible adivinar su edad. Unas pocas arrugas en las
comisuras de los labios insinuaban una madurez que en aos deba de ser casi el
doble que la de su cliente. Ella sonri, lo tom de las manos y lo atrajo hacia su cama.
Mientras Cato se arrodillaba entre sus piernas, Deneb se llev una mano a su holgada
cstula{7} de seda y lo abri a lo largo de todo el cuerpo, dejando al descubierto un
par de pechos de pezones marrn oscuro y una rala e hirsuta maraa de vello
pubiano. Cato la mir de arriba abajo un momento. Ella le hizo seas para que se
acercara ms. Cuando l se inclin hacia sus labios pintados de prpura, el vino le
gan la batalla y cay de bruces, inconsciente.

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CAPTULO IV
El general Plautio tena un aspecto envejecido y muy cansado, reflexion
Vespasiano mientras miraba a su comandante estampar su anillo de sello en una serie
de documentos que le haba entregado un administrativo del cuartel. El fuerte olor del
humo que echaba el lacre le irritaba la nariz y Vespasiano se reclin en su asiento. El
hecho de que l y Plautio se reunieran a aquellas altas horas de una noche de invierno
era algo tpico del ejrcito romano. Mientras que otros ejrcitos pasaran el invierno
ablandndose en sus alojamientos, los soldados de Roma se mantenan en forma
haciendo ejercicio de forma habitual y sus oficiales se cercioraban de que se llevaran
a cabo los detallados preparativos para la reanudacin de las operaciones en
primavera.
La campaa anterior haba terminado bastante bien. Las legiones de Plautio
haban desembarcado en una costa hostil y se haban abierto camino a la fuerza por
las tierras de los cantii, cruzando el Medway y el Tmesis antes de tomar
Camuloduno, la capital de la tribu de los catuvelanios, que estaban al frente de la
confederacin que se opona a Roma.
A pesar del considerable talento del comandante enemigo, Carataco, las legiones
haban aplastado a las fuerzas britanas en dos batallas tremendamente reidas. Por
desgracia Carataco no haba cado en sus manos e incluso en aquellos momentos el
jefe britano estaba haciendo sus propios preparativos para continuar oponindose al
intento de Roma de aadir Britania a su vasto imperio.
A pesar de las duras condiciones del invierno en aquel clima norteo, Plautio
haba mantenido activa a su caballera y le haba mandado realizar largas marchas
adentrndose en el corazn de la isla con rdenes estrictas de observar y no entablar
combate con el enemigo. No obstante, algunas patrullas se haban topado con
emboscadas de las que slo unos pocos haban salido con vida para informar de su
suerte. Otras patrullas haban desaparecido por completo. Semejantes prdidas eran
un asunto de bastante gravedad para un ejrcito que ya de por s contaba con
insuficiente caballera, pero la necesidad de obtener informacin sobre Carataco y sus
fuerzas era apremiante. Por lo que el general Plautio y los miembros de su Estado
Mayor pudieron descubrir, Carataco se haba retirado al valle del Tmesis con lo que
quedaba de su ejrcito. All el rey de los catuvelanios haba establecido una serie de
pequeas bases avanzadas desde las cuales los destacamentos de cuadrigas y de
caballera ligera realizaban incursiones en el territorio ocupado por los romanos.
Interceptaron unas cuantas columnas de suministros y se llevaron la comida y el
equipo dejando atrs nicamente los restos humeantes de las carretas y los cadveres
masacrados de las tropas de escolta. Los britanos haban conseguido incluso saquear
un fuerte que vigilaba el paso por el Medway y quemar el pontn all erigido.
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Dichas incursiones tendran un mnimo impacto en la capacidad de las legiones


para emprender la campaa que se preparaba, pero haban levantado la moral de los
britanos, cosa que s era motivo de preocupacin en el cuartel general. Muchas de las
tribus que con tanto entusiasmo haban aceptado un tratado con Roma el otoo
anterior estaban enfriando entonces su relacin. Un gran nmero de sus guerreros se
haba unido a Carataco, asqueados por la prontitud con la que sus lderes se haban
sometido a Roma. En la primavera, Plautio y sus legiones iban a enfrentarse a un
fresco ejrcito britano.
Su experiencia del ao anterior le haba enseado a Carataco muchas cosas sobre
los puntos fuertes y dbiles del ejrcito romano. Haba sido testigo de la frrea dureza
de las legiones y ya no volvera a lanzar a sus valientes guerreros de cabeza contra
una pared de escudos que no tena ninguna posibilidad de romper. La tctica
relmpago que estaba empleando entonces constitua un preocupante indicio sobre la
forma que tomara el conflicto que se avecinaba. Puede que las legiones fueran las
dueas del campo de batalla, pero su lentitud les facilitara las cosas a los britanos a
la hora de circundarlas y eludirlas, y alegremente causar luego estragos en sus lneas
de suministros. Los britanos ya no iban a cometer la idiotez de quedarse quietos y
combatir contra las legiones. En lugar de eso esquivaran todos los golpes e iran
mermando los flancos y la retaguardia de las fuerzas romanas.
Cmo podan hacer frente las legiones a semejante tctica?, se pregunt
Vespasiano. Localizar con exactitud y destruir a Carataco y a sus hombres sera como
tratar de hundir un corcho a martillazos. Sonri con amargura ante aquel smil; era
una comparacin demasiado exacta para que sirviera de consuelo.
Ya est! El general Plautio apret su anillo sobre el ltimo documento. El
administrativo lo cogi rpidamente de la mesa y se lo meti debajo del brazo con
todos los dems. Prepralos para que se enven enseguida. El correo tiene que
tomar el primer barco que salga con la marea de la maana.
S, seor. Eso va a ser todo por esta noche, seor?
S. En cuanto estn listos los despachos, puedes mandar a tus ayudantes de
vuelta a los barracones.
Gracias, seor.
El administrativo salud y se apresur a salir de la oficina antes de que el general
cambiara de opinin. La puerta se cerr y Plautio y el comandante de la segunda
legin se quedaron solos en la estancia.
Vino? ofreci Plautio.
Con mucho gusto, seor.
El general Plautio se alz de la silla con rigidez y estir los brazos mientras se
acercaba a una jarra dorada colocada en un soporte sobre la delicada llama de una
lmpara de aceite. Unas finas volutas de vapor salieron en ondulaciones de la jarra

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cuando Plautio levant el asa de madera y sirvi dos generosas raciones en unas
copas de plata. Regres a su escritorio y las puso all encima, sonriendo con
satisfaccin mientras rodeaba su copa caliente con las manos.
No creo que alguna vez llegue a amar esta isla, Vespasiano. Es hmeda y
cenagosa la mayor parte del ao, con veranos cortos y crudos inviernos. No es un
clima apropiado para hombres civilizados. Por mucho que me guste la vida militar,
preferira estar en casa.
Vespasiano esboz una sonrisa y asinti con un movimiento de cabeza.
No hay nada como estar en casa, seor.
Estoy decidido a hacer de sta mi ltima campaa continu diciendo el
general con un tono ms sombro. Me estoy haciendo demasiado viejo para este
tipo de vida. Ya es hora de que una nueva generacin de generales tome el relevo. Lo
nico que yo quiero es retirarme a mi finca cerca de Pompeya y pasar el resto de mis
das saboreando la vista de la baha mirando a Capri.
Vespasiano dudaba que al Emperador Claudio le entusiasmara la idea de
prescindir de los servicios de un general con tanta experiencia, pero call para que
Plautio disfrutara de su ensueo.
Por lo que dice parece un lugar tranquilo, seor.
Tranquilo? El general frunci el ceo. Ya ni siquiera estoy seguro de
saber lo que significa esa palabra. Llevo demasiado tiempo en la brecha. Para ser
sincero, no estoy completamente seguro de si podra soportar estar retirado. Tal vez
slo sea este lugar. Apenas hace unos meses que estoy aqu y ya estoy harto. Y se
maldito Carataco no para de ponerme a prueba a cada paso. De verdad que pensaba
que lo habamos vencido de una vez por todas en la ltima batalla.
Vespasiano movi la cabeza afirmativamente. Eso era lo que todos haban
pensado. Aunque el combate haba estado a punto de perderse gracias a la estpida
tctica del Emperador, finalmente las legiones arrollaron y aplastaron a los guerreros
nativos. Carataco, junto con los restos de sus mejores tropas, haba huido del campo
de batalla. En circunstancias normales los brbaros habran aceptado su derrota y
habran reclamado la paz. Pero esos malditos britanos no. A ellos les pareca mucho
mejor seguir luchando, que los masacraran y que arrasaran sus tierras en vez de ser
pragmticos y llegar a un acuerdo con Roma. Los ms hostiles de todos eran los
Druidas.
Haban atrapado con vida a un puado de ellos tras la ltima batalla y en aquellos
momentos se hallaban retenidos en unos barracones especiales muy vigilados.
Vespasiano se estremeci con repugnancia al recordar su visita a los Druidas.
Haba cinco de ellos, ataviados con unas vestiduras oscuras y con unos amuletos
hechos con cabellos retorcidos en las muecas. llevaban el pelo lleno de nudos
peinado hacia atrs y endurecido con cal; el hedor que ste desprenda ofendi el

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olfato del legado mientras los observaba con curiosidad desde el otro lado de los
barrotes de madera. Todos ellos tenan una luna creciente tatuada en la frente. Uno de
los Druidas se hallaba separado de los dems, un hombre alto y delgado con un rostro
demacrado y una larga barba blanca. Sorprendentemente, sus cejas eran un cmulo de
gruesos pelos negros bajo los que brillaban unos ojos oscuros en unas hundidas
cuencas. No habl en presencia de Vespasiano, se limit a fulminar con la mirada al
romano, con los brazos cruzados y los pies ligeramente separados. Durante un rato
Vespasiano se content con observar a los dems Druidas, que conversaban en un
bajo y hosco tono de voz, antes de volver a dirigir la mirada hacia su lder, que segua
con los ojos clavados en l. Los delgados labios del druida se haban separado en una
sonrisa, lo que revel unos agudos dientes amarillos que daban la sensacin de haber
sido afilados. Una spera y seca risotada acall a sus seguidores, que dejaron de
rezongar y se volvieron para mirar a Vespasiano.
Uno a uno se fueron sumando a esa risa socarrona. Vespasiano lo soport durante
un rato, luego se dio la vuelta furiosamente y se alej del barracn.
Esos britanos eran unos idiotas pueriles, decidi Vespasiano al acordarse del
comportamiento de los lderes tribales que se haban presentado ante Claudio para dar
su palabra de buena voluntad tras la derrota de Carataco. Arrogantes y estpidos,
demasiado indulgentes y pagados de s mismos. La vacuidad de sus palabras de
amistad ya se estaba haciendo evidente y se iba a derramar mucha ms sangre suya,
as como de las legiones, antes de que aquella isla fuera conquistada.
Un desperdicio intil. Como siempre, los que ms sufriran seran los nativos que
se hallaban en lo ms bajo de aquella sociedad brbara. Vespasiano dudaba que les
afectara demasiado que la clase guerrera que los gobernaba fuera erradicada y
sustituida por Roma. Lo nico que queran era una cosecha decente que les permitiera
pasar el prximo invierno. se era el lmite de su ambicin, y mientras sus caciques
se resistan a Roma, su precaria existencia quedara maltrecha por la oleada de guerra
que se extenda por el lugar. Vespasiano, que provena de una familia elevada a la
aristocracia desde haca muy poco tiempo, era consciente de la realidad de aquellos
que vivan all donde a los ricos y poderosos no les alcanzaba la vista, y le costaba
muy poco identificarse con su difcil situacin. No es que eso le sirviera de mucho; lo
consideraba como una prueba ms de su poca idoneidad para la posicin social que
ocupaba. Envidiaba calladamente la automtica asuncin de superioridad tan
manifiesta en la actitud y comportamiento de aquellos que descendan de las antiguas
familias de la aristocracia.
Sin embargo, eran aquellas mismas cualidades las que casi haban tenido como
consecuencia la destruccin de Claudio y de su ejrcito. Ms que tomar nota de la
habilidad con la que Carataco haba resistido a Roma hasta entonces, el Emperador
haba considerado al comandante britano poco ms que un salvaje, con unos

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conocimientos sobre tctica de lo ms rudimentarios y ninguno sobre estrategia. Tan


lamentable menosprecio por su enemigo haba resultado ser casi fatal. Si Carataco
hubiese estado al mando de un ejrcito ms disciplinado, sera otro el Emperador que
estara gobernando Roma entonces.
Quizs el mundo estara mejor sin aquellos aristcratas que se pasaban la vida
acicalndose, pens Vespasiano, y rpidamente descart la idea por descabellada.
Como haba conocido las limitaciones de lanzar un ejrcito falto de entrenamiento
contra las disciplinadas tropas de las legiones, Carataco haba reorganizado sus
fuerzas en pequeas columnas volantes con rdenes estrictas de conformarse con
pequeas victorias obtenidas al ms bajo precio posible. De ese modo tal vez Roma
se convenciera de que los britanos eran demasiado problemticos para ocuparse de
ellos y abandonara la isla. Pero Carataco no contaba con la tenacidad de las legiones.
No importaba el tiempo que tardaran, no importaba las vidas que costara, Britania
sera incorporada al Imperio porque el Emperador as lo haba ordenado. sa era la
simple realidad de las cosas, Mientras Claudio viviera.
Plautio volvi a llenarse la copa y se qued mirando el vino condimentado con
especias.
Debemos ocuparnos de Carataco. La cuestin es, cmo? l no se arriesgar a
otra batalla campal, no importa cuntos hombres ms haya reclutado. Y nosotros no
podemos rodearlo y adentrarnos en el corazn de la isla. Nos habra chupado la
sangre antes de que terminara la prxima campaa. Debemos acabar con Carataco
para poder establecer la provincia. se es nuestro objetivo inmediato. Plautio
levant la vista y Vespasiano movi la cabeza en seal de asentimiento.
El general cogi un gran rollo de vitela que haba a un lado del escritorio y
despleg cuidadosamente el mapa entre el legado y l. Muchas de las anotaciones
hechas con tinta negra eran recientes, puesto que se haban ido aadiendo a lo largo
del invierno a medida que las patrullas de caballera suministraban cada vez ms
informacin sobre la disposicin del terreno. Vespasiano qued impresionado por lo
detallado del mapa, y as lo expres. Es bueno, verdad? inquiri el general con
una sonrisa de satisfaccin. Se estn preparando unas copias para ti y los dems
legados. Espero que notifiques enseguida a mi cuartel general cualquier detalle
significativo adicional con que te encuentres.
S, seor dijo Vespasiano antes de caer en la cuenta de todas las
implicaciones de aquella orden. Entiendo que la segunda actuar
independientemente del resto del ejrcito una vez hayamos vuelto a cruzar el
Tmesis, no?
Claro. Por eso voy a hacer que te pongas en marcha lo antes posible. Quiero
que t y tu legin estis en posicin para caer sobre Carataco en cuanto empiece la
campaa.

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Cules son las rdenes?


El general Plautio sonri de nuevo.
Cre que agradeceras la oportunidad de demostrarme de lo que sois capaces t
y tus hombres. Muy bien, me gusta ver que tienes inters. Con un dedo seal al
sur del estuario del Tmesis. Calleva{8}. Permaneceris all hasta la primavera. He
asignado a tus rdenes a algunos elementos de la flota del canal. Se unirn a vosotros
a principios de verano. Los utilizars para no quedarte sin suministros durante la
campaa y para rastrear el ro y dejarlo libre de enemigos. Y mientras t le impides a
Carataco el paso hacia la parte sur de la isla, yo lo obligar a salir del valle del
Tmesis y a dirigirse al norte del ro. A finales de ao deberamos haber hecho
avanzar el frente y formado una lnea que se extienda desde la costa oeste hasta los
pantanosos terrenos de los Iceni. Para tal fin llevar a la decimocuarta, novena y
vigsima legiones al norte del Tmesis y avanzar por el valle. La mayora de las
columnas asaltantes han venido por esa direccin. Mientras tanto, t volvers a cruzar
el ro con la segunda y subirs siguiendo la orilla sur. Tienes que fortificar todos los
puentes que encuentres a tu paso. Eso significar penetrar en el territorio de los
durotriges{9}, pero de todas formas bamos a tener que enfrentarnos a ellos en algn
momento. Los informes de los servicios de inteligencia dicen que poseen unos
cuantos poblados fortificados, algunos de los cuales tendrs que tomar, y tomarlos
rpidamente. Crees que podrs hacerlo?
Vespasiano consider las posibilidades. No debera acarrear muchos
problemas, siempre que disponga de suficiente artillera. Ms de la que tengo ahora.
Plautio sonri.
Es lo que dicen todos mis legados.
Puede ser, seor. Pero si quiere que tome esos fuertes y vigile los vados del
Tmesis, me hace falta maquinaria de guerra.
Plautio asinti con un movimiento de la cabeza.
De acuerdo. Queda anotada tu peticin. Ver lo que puedo hacer. Ahora
volvamos al plan. El objetivo es cercar a Carataco poco a poco de modo que se vea
obligado a presentar batalla o a ir replegndose continuamente, alejndose de
nuestras lneas de suministros y del territorio que ya tenemos ocupado. Al final se
quedar sin terreno y no tendr ms remedio que enfrentarse a nosotros o rendirse.
Alguna pregunta?
Vespasiano examin el mapa, proyectando en l los movimientos que el general
acababa de describir. Desde el punto de vista estratgico el plan pareca sensato, si
bien era cierto que ambicioso, pero la perspectiva de dividir el ejrcito era
preocupante, especialmente cuando no disponan ya de informacin precisa sobre el
nmero de hombres del reformado ejrcito de Carataco. No existan garantas de que
Carataco no volviera a operaciones ms convencionales para enfrentarse a una legin
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aislada. Si tena que evitarse que Carataco cruzara el Tmesis sin que lo vieran
tendra que haber un contingente listo para impedirle el acceso a cualquier lugar por
el que pudiera hacerlo, y esa misin le haba correspondido a la segunda legin.
Vespasiano levant la vista del mapa.
Por qu nosotros, seor? Por qu la segunda?
El general Plautio se lo qued mirando fijamente un momento antes de responder:
No tengo que darte mis motivos, legado. Slo mis rdenes.
S, seor.
Pero, preferiras que lo hiciera?
Vespasiano no dijo nada, quera dar la correcta impresin de imperturbabilidad
marcial, an cuando su curiosidad requera una respuesta. Se encogi de hombros.
Entiendo. Pues bien, legado, maana por la maana se te entregarn las rdenes
escritas en tu cuartel general. Si el da es despejado supongo que querrs salir pronto.
S, seor.
Bien. Bueno, terminmonos el vino. Plautio llen ambas copas y alz la suya
para brindar. Por un rpido final de la campaa y un bien merecido permiso en
Roma!
Bebieron unos sorbos del vino tibio. Plautio dirigi una sonrisa burlona a su
subordinado.
Imagino que ests ansioso por volver con tu mujer.
Estoy impaciente contest Vespasiano en voz baja, consciente de la emocin
que le causaba cualquier mencin de su esposa. Trat de apartar la atencin del
general de su persona. Supongo que usted estar igual de impaciente por volver
con los suyos.
Ah! Ah tengo ventaja sobre ti. Los ojos de Plautio brillaron con picarda.
Seor?
Yo no tengo que volver a Roma para verlos. Han emprendido el viaje para
reunirse conmigo. En realidad tendran que llegar cualquier da de stos...

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CAPTULO V
El suelo estaba cubierto de una dura capa de hielo cuando la segunda legin
atraves las puertas del extenso campamento. El revuelto barrizal que se haba
formado al otro lado de los terraplenes de turba durante los lluviosos meses de
principios de invierno estaba duro como una piedra, congelado, y en ese momento
debajo de una espesa capa de nieve que se haba convertido en hielo al paso de los
legionarios. Los tocones de los rboles cados brillaban bajo su centelleante abrigo de
escarcha y bordeaban la ruta que sala del campamento y se diriga hacia el oeste y el
distante Tmesis. Por encima de la lnea del horizonte, que se recortaba ntidamente
detrs de la legin, el sol brillaba en un cielo de ese azul intenso que slo se da en un
despejado da de invierno.
El aire era tan fro que una respiracin profunda provocaba tos a algunos soldados
mientras partan cargados con todo el equipo. La nieve cruja y el hielo se
resquebrajaba debajo de sus botas con clavos. En la retaguardia de la columna, los
que avanzaban con paso menos firme patinaban y se esforzaban por mantener el
equilibrio mientras seguan a la densa concentracin de legionarios. Al frente, a lo
lejos, los exploradores de la caballera se abrieron en abanico y avanzaron al trote por
el ondulante paisaje albo levantando pequeas rociadas de fulgurante nieve a su paso.
Los caballos, vigorizados por el cortante aire y la perspectiva del ejercicio, se
mostraban impacientes y juguetones. Las nubecillas de humeante hlito flotaban
hasta desaparecer a lo largo de las columnas de hombres y bestias mientras stos
seguan las bien definidas sombras que se inclinaban sobre la nieve por delante de
ellos.
Para Cato, el hecho de estar vivo en un momento como aqul supona un placer
inefable. Tras los largos meses enclaustrado en el enorme campamento con las dems
legiones, disponiendo tan slo de las cortas patrullas, la instruccin repetitiva y el
adiestramiento en el manejo de las armas para disipar el aburrimiento de la rutina
diaria, la marcha de ese da supona una liberacin. Recorri el paisaje con los ojos,
empapndose de la agreste belleza de la campia britana en las postrimeras del
invierno. Con la capa bien ajustada alrededor de su cuerpo y unos mitones de lana en
las manos, el paso regular de la marcha enseguida lo hizo entrar en calor. Incluso los
pies, que le haban dolido muchsimo mientras la legin se reuna al alba, los sinti
relajados despus del primer kilmetro y medio de camino. Su buen humor
nicamente se vea un poco empaado por la hosca expresin en el rostro de su
centurin, que marchaba a su lado a la cabeza de la sexta centuria de la cuarta
cohorte. Macro ya echaba de menos las tabernas y los antros de perdicin de
Camuloduno.
El sentimiento era mutuo. De golpe y porrazo, casi una cuarta parte de la clientela
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que frecuentaba dichos establecimientos se haba ido. Los empresarios que haban
acudido en tropel a la ciudad desde los puertos de la Galia pronto empezaran a
volver poco a poco al continente en cuanto el resto del ejrcito iniciara los
preparativos para reanudar la guerra contra Carataco y sus aliados. El abatimiento de
Macro no estaba provocado del todo por la renuncia a los placeres que ofrecan los
proveedores de bebidas alcohlicas y de mujeres. No se haba separado de Boadicea
de una manera muy cordial.
Despus de la noche en que Boadicea y Nessa haban eludido a Prasutago, los
familiares de las muchachas haban decidido restringir cualquier otro encuentro con
soldados romanos.
Boadicea y Macro slo haban podido verse una vez ms, y por muy poco tiempo.
Un rpido achuchn en la parte trasera de un establo mientras los ponis y el ganado
los miraban con curiosidad, masticando su comida de invierno. Macro haba
intentado aprovecharlo al mximo, demasiado para el gusto de la doncella Iceni.
Cuando not que los dedos del centurin se comportaban de una forma bastante ms
ntima de lo que ella hubiera preferido, Boadicea se zaf de l retorcindose, volvi a
echarse sobre la paja y le propin un bofetn.
Y esto a qu demonios viene? pregunt un asustado Macro.
Qu clase de chica te crees que soy? espet ella. No soy una puta barata!
Nunca he dicho que lo fueras. Slo trataba de sacar el mejor provecho posible
de la situacin. Cre que t tambin tenas ganas.
Que tena ganas? Qu clase de invitacin es sa?
Macro se encogi de hombros. Lo hago lo mejor que puedo.
Ya veo. Boadicea lo fulmin con la mirada un momento y Macro se apart
de ella, enfurruado y malhumorado. Boadicea se abland, alarg la mano y le
acarici la mejilla. Lo lamento, Macro. Es que no creo que pueda con todos estos
animales mirando. Es demasiado pblico para mi gusto. No es que no quiera, pero me
imaginaba algo un poco ms carioso.
Y qu diablos tiene de poco carioso un establo? refunfu Macro.
Y en aquel momento fue cuando las cosas se enfriaron repentinamente. Sin decir
una palabra ms, Boadicea se arregl la tnica y la capa a toda prisa, volviendo a
esconder sus pechos. Con una ltima mirada llena de enojo hacia Macro, se puso de
pie y abandon el establo como un vendaval. l estaba furioso de que lo hubiese
dejado de aquella manera y se neg, por una cuestin de principios, a salir corriendo
tras ella. Ahora lo lamentaba tremendamente. Antes de que Camuloduno
desapareciera de la vista, cuando el camino descenda por el lado ms alejado de una
colina baja, Macro lanz una compungida mirada hacia atrs. Ella estaba all, en
algn lugar entre los tejados de paja cubiertos de nieve que se extendan bajo la
alargada y baja nube de humo de lea. Albergaba unos sentimientos tan profundos

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por aquella batalladora mujer nativa que la sangre le arda de deseo a la ms mnima
evocacin de su proximidad fsica. Se maldijo a s mismo por ser un tonto
enamoradizo, apart la mirada de la ciudad y la dirigi por encima de los brillantes
cascos de su centuria hasta posarla en su optio.
Por qu demonios sonres?
Sonrer? Yo no sonrea, seor.
Por las filas de la segunda legin corran innumerables conjeturas sobre su
misin. Algunos soldados se preguntaban incluso si iban a retirar la legin de la isla
ya que Carataco se haba llevado una buena paliza. Los legionarios con ms
experiencia gruan su desprecio por semejantes rumores; los ataques a pequea
escala con que los britanos haban acosado a las fuerzas romanas desde el otoo
demostraban que los nativos an no estaban vencidos. Los veteranos conocan muy
bien la naturaleza de la campaa que les esperaba: un salvaje y agotador perodo de
avance y consolidacin frente a un enemigo astuto que estaba muy familiarizado con
el terreno que pisaba y que slo saldra al descubierto para combatir cuando gozara
de una ventaja absoluta. Nunca estaran libres de la amenaza de un ataque. Era muy
probable que los legionarios condenados a morir en aquella campaa nunca oyeran la
flecha que les matara, que no llegaran a ver la lanza arrojada, o la daga clavada por
la espalda mientras patrullaban sus lneas de piquetes. El enemigo no iba a ser otra
cosa que sombras rodeando las lentas y pesadas legiones, pocas veces lo veran, pero
continuamente notaran su presencia. Esa manera de guerrear era mucho ms difcil
que una dura marcha y una batalla a la desesperada. Requera una tenacidad que slo
posean las legiones. La posibilidad de varios aos de campaa por los pramos
neblinosos de Britania amargaba el pensamiento de los veteranos mientras la segunda
legin marchaba hacia su nueva base de operaciones.
El clima glacial del mes de marzo no se suaviz durante dos das, pero al fin los
cielos permanecieron despejados. Al trmino de cada da, Vespasiano se empeaba en
la construccin de un campamento de marcha frente al enemigo, lo cual conllevaba
la excavacin de una zanja exterior de ms de tres metros y medio de profundidad y
un terrapln interior de tierra, de tres metros, que rodearan la legin y su tren de
bagaje. Al finalizar la marcha diaria, los cansados legionarios tenan que trabajar sin
descanso hasta bien cada la noche para romper el suelo helado con sus herramientas
de atrincheramiento. nicamente cuando completaban las defensas, los soldados,
acurrucados bajo sus capas, podan hacer cola para obtener su humeante racin de
gachas de cebada y carne de cerdo salada. Despus, tras haber llenado el estmago y
entrado en calor junto al resplandor de las hogueras del campamento, los soldados se
deslizaban al interior de sus tiendas de piel de cabra y se enroscaban bajo tantas capas
de ropa como tuvieran. Volvan a salir a la plida luz azulada del amanecer para
enfrentarse a un mundo cubierto de un hielo que centelleaba a lo largo de los faldones

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y las cuerdas tensoras de las tiendas. Los hombres intentaban contrarrestar el crudo
fro de aquellas maanas invernales doblndose sobre s mismos hasta que sus
oficiales los empujaban a volver a la vida con rdenes de desmontar las tiendas y
prepararse para la marcha diaria.
Al tercer da el inconstante clima de la isla se volvi ms benigno y poco a poco
el espeso y blanco manto de nieve empez a desaparecer del paisaje. En tanto que los
legionarios agradecieron el calor del sol, el agua del hielo derretido rpidamente
convirti el camino en una pegajosa cinaga que succionaba las ruedas de la carreta y
los pies calzados con botas de la infantera. Fue con cierto alivio que descendieron
por la suave inclinacin del valle del Tmesis en el cuarto da, y divisaron los
terraplenes de la enorme base del ejrcito construida el verano anterior, cuando por
primera vez las legiones se haban abierto camino a la fuerza hasta el otro lado del
enorme ro. En aquellos momentos la base se hallaba guarnecida por cuatro cohortes
de tropas auxiliares btavas. La infantera btava se haba quedado en la base
mientras los escuadrones de caballera patrullaban por el valle, tratando de localizar y
ahuyentar a cualquiera de los grupos de asalto de Carataco con los que pudieran
toparse. En el interior de la base los suministros se haban ido almacenando durante
todo el invierno, puesto que las embarcaciones procedentes de la Galia siguieron
cruzando el canal hacia Rutupiae siempre que el tiempo lo permita. Desde all, unas
barcazas mas pequeas transportaban las provisiones subiendo por el estuario del
Tmesis hasta la base que se extenda a ambas orillas del ro. El eslabn final en la
cadena de suministros lo constituan unas pequeas columnas de carros que se abran
camino bajo una intensa vigilancia hacia los fuertes de avanzada, guarnecidos por
reducidos destacamentos de tropas auxiliares.
Dicha lnea de defensa haba sido establecida por el general Plautio para mantener
a raya a Carataco. Haba resultado ser un intento vano. Con frecuencia, pequeos
grupos de tropas enemigas lograban pasar sin ser vistos, a cubierto de la oscuridad,
para hostigar las lneas de suministro romanas y causar estragos entre las tribus que
se haban pasado al bando de los invasores. De vez en cuando intentaban un ataque
ms temerario y en un puado de puestos de avanzada sus pequeas guarniciones
fueron vctimas de una masacre. Apenas pasaba un solo da sin que alguna distante
mancha en el despejado cielo de invierno sealara que una columna de suministros,
una aldea nativa o un puesto de avanzada romano haban sido atacados. Los
comandantes de las cohortes auxiliares encargadas de defender la zona no podan
hacer otra cosa que mirar desesperados la prueba de su fracaso por no haber podido
contener a Carataco y a sus hombres. Hasta que no llegara la primavera y mejorara el
tiempo no se podra lanzar una vez ms el lento peso de las legiones romanas contra
los britanos.
La llegada de la segunda legin al campamento del Tmesis slo les proporcion

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un breve respiro de la paliza diaria que supona construir un campamento de marcha.


Al da siguiente, el legado dio la orden de cruzar el puente hacia la orilla sur.
Fue entonces cuando los soldados dotados de una mentalidad ms estratgica
empezaron a comprender cul sera el papel de la legin en la campaa que se
preparaba. Una vez cruzado el ro, la legin vir hacia el oeste y avanz ro arriba
durante ms de dos das siguiendo un camino que los ingenieros haban recubierto de
un modo rudimentario con una mezcla de troncos de rbol y ramas gruesas. Luego el
sendero torca hacia el sur, y a primera hora de la tarde del tercer da la legin lleg al
abrigo de una larga colina. Era desde all que la segunda legin lanzara su ofensiva
sobre el territorio de los durotriges cuando empezara la campaa.
En tanto que el tren de bagaje y los carros de la maquinaria de guerra
maniobraban trabajosamente para subir por la embarrada ladera, el cuerpo principal
de la legin realiz la marcha de ascenso hasta la extensa cima de la colina. Se dio la
orden de dejar las mochilas y empezar a cavar las trincheras.
Mientras los soldados de la sexta centuria emprendan la tarea en su seccin de la
zanja defensiva, el centurin Macro mir hacia el sur.
Ven aqu, Cato! All no hay una especie de ciudad?
Su optio se uni a l y dirigi la mirada all donde el otro sealaba con el dedo. A
varios kilmetros de distancia unas finas estelas de humo se elevaban en remolinos,
apenas visibles en la densa penumbra de la cada de la tarde invernal. Tal vez la luz lo
engaara, pero Cato crey ver las dbiles lneas de un asentamiento nativo, de
considerable tamao.
Supongo que ser Calleva, seor.
Calleva? Sabes algo de ese lugar?
Estuve hablando con un mercader en Camuloduno, seor. Trabaja como socio
en un establecimiento comercial situado en la costa sur. Suministra vino y cermica a
los atrebates. Ahora nos encontramos en su territorio. Calleva es su capital tribal,
seor. El nico lugar un poco grande, segn el mercader.
Y qu estaba haciendo en Camuloduno?
Buscaba una oportunidad para expandir su negocio. Igual que el resto de su
gremio.
Te cont algo til sobre nuestros amigos de ah?
til, seor?
Cosas como si son leales, cmo se comportan en combate. As de til.
Entiendo. Slo me dijo que tanto a l como a los dems comerciantes los
atrebates les parecan una gente muy amistosa. Y ahora que el general ha reinstaurado
a Verica{10} en su trono, tendran que ser fieles a Roma.
Macro dio un resoplido de desdn.
Cuando las ranas cren pelo.

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CAPTULO VI
Se pasaron todo el da siguiente reforzando las fortificaciones del campamento
principal de la legin y construyendo toda una serie de puestos de avanzada al norte,
dominando el Tmesis, y al oeste, para protegerse de las incursiones por parte de los
durotriges. La maana siguiente a su llegada, un grupo de jinetes que provena de la
direccin en la que se encontraba Calleva se aproxim al campamento. Al instante se
convoc a la cohorte de guardia en las defensas, y se hizo llegar al legado la noticia
de los jinetes. Vespasiano acudi a toda prisa a la torre de guardia y, con la
respiracin agitada despus de trepar por la escalera, dirigi la mirada ladera abajo.
La pequea columna de jinetes trotaba con toda tranquilidad hacia la puerta y justo
detrs de la cabeza de la columna ondeaban un par de estandartes, en uno de ellos
apareca la serpiente britana y el otro llevaba la insignia de un destacamento de
vexilarios{11} romanos de la vigsima legin.
Un crujido en la escalera anunci la llegada del tribuno superior de la legin.
Haca poco que Cayo Plinio haba sido designado para el cargo en sustitucin de
Lucio Vitelio, que en aquellos momentos ya se encontraba de camino a Roma y hacia
una brillante carrera como favorito del Emperador.
Quin es, seor?
Verica, me imagino.
Y los nuestros?
Su guardia personal. El general Plautio mand a una cohorte de la vigsima
para dar ms peso a Verica cuando reclamara el trono. Vespasiano sonri. Por si
acaso los atrebates decidan que seran ms felices sin su nuevo gobernante. Ser
mejor que veamos lo que quieren.
El portn de madera toscamente tallada se abri hacia dentro para dejar entrar a
los jinetes. A un lado del revuelto sendero, en el suelo enfangado, una centuria
reunida a toda prisa se aline para dar la bienvenida a los invitados. A la cabeza de la
columna iba un individuo alto de largos y sueltos cabellos canos. Verica haba sido un
hombre impresionante en su juventud, pero la edad y los aos de preocupacin en el
exilio lo haban convertido en una dbil y encorvada figura que desmont
cansinamente de su caballo para saludar a Vespasiano.
Bienvenido, seor! salud Vespasiano y, tras una ligersima vacilacin,
Plinio sigui el ejemplo de su legado, tragndose su aversin a semejante deferencia
hacia un mero nativo, aunque soberano de su pueblo. Verica camin con rigidez hacia
el legado y estrech el antebrazo tendido hacia l.
Saludos, legado! Confo en que el invierno os haya tratado bien a tus hombres
y a ti.
No ha acabado del todo con nosotros. Vespasiano seal con un gesto de la
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cabeza el barro resbaladizo que tenan en torno a ellos.


Va con la hierba! Verica sonri, satisfecho con su chiste. Luego se volvi
hacia los jinetes, cuyas nerviosas bestias se movan impacientes y resoplaban en
aquel entorno desconocido. Centurin! Si eres tan amable, diles a los soldados que
desmonten. Luego renete con nosotros, por favor.
Un oficial romano que estaba junto al portaestandarte de los vexilarios salud y
dio la orden rpidamente.
Vespasiano se volvi hacia su tribuno superior.
Plinio, asegrate de que les den alguna cosa para que entren en calor.
S, seor.
Gracias, legado dijo Verica con una sonrisa. Yo tambin agradecera un
trago. Creo recordar que le tom cierto cario a un vino de Falerno que tenas la
ltima vez que nos vimos.
Por supuesto, seor. Todava me queda un poco. Vespasiano se oblig a
sonrer.
En sus almacenes privados slo quedaba una exigua cantidad de aquel excelente
aejo, y le molestaba tener que compartirlo. Pero las rdenes del general Plautio
haban sido explcitas: tenan que esforzarse al mximo para seguir en perfectas
relaciones con los aliados que Roma se haba ganado entre las tribus de aquella isla.
La invasin tena tantas posibilidades de xito como de fracaso debido a la
mezquindad de Roma a la hora de asignar tropas para dicha tarea. Plautio no se
atreva a avanzar sin estar seguro de que las tribus leales a Roma le guardaban los
flancos. De manera que todo soldado de su ejrcito, sin tener en cuenta su rango,
tena que comportarse con la mayor de las cortesas con las tribus aliadas de Roma o
sufrir la ira del general. Eso inclua tener que ofrecerles vino de Falerno a personas
que juzgaban una bebida puramente por su capacidad de embriagar.
Supongo que ya conoces al centurin Publio Polio Albino, no? Verica alz
la mano para sealar al oficial que se acercaba a ellos a grandes zancadas. El
centurin dirigi un rpido saludo al legado y se cuadr al lado del rey.
Centurin. Vespasiano lo salud con la cabeza antes de volverse de nuevo
hacia su invitado. Albino es uno de nuestros mejores soldados. Confo en que le
est proporcionando un buen servicio.
No me puedo quejar.
Vespasiano mir a Albino, pero la expresin del centurin no se inmut ante el
poco menos que exagerado elogio, justificando as que el general lo hubiese
seleccionado a l para una misin que requera un alto grado de diplomacia y
tolerancia.
Cmo va el entrenamiento de sus hombres, seor?
Bastante bien. Verica se encogi de hombros; era evidente que no le

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preocupaban excesivamente los esfuerzos de Roma para dotar a su rgimen de un eje


central estable. Soy demasiado viejo para que me interesen demasiado los asuntos
militares. Pero yo dira que el centurin Albino est haciendo un buen trabajo.
Tomando en cuenta la calidad del personal que os proporcionan los atrebates, no
deberais tener muchos problemas en crear un cuerpo de soldados eficaz que imponga
mi voluntad, eh, centurin?
No tengo motivos de queja, seor. Vespasiano le lanz una mirada de
advertencia, pero el centurin diriga su vista al frente, impertrrito.
S, bueno, creo que podramos retirarnos a la ms clida comodidad de mis
tiendas. Si sois tan amables de seguirme.
Sentados alrededor de un brasero de bronce, con un leo recin puesto que
crepitaba en las brasas, Vespasiano y sus dos invitados tomaban vino a sorbos en
copas de plata y se empapaban del calor. En torno a ellos, los terrones de barro
ensuciaban el magnfico estampado de las alfombras tejidas que haba esparcidas
sobre los paneles de madera del suelo, y Vespasiano maldijo en su fuero interno la
necesidad de ser tan absolutamente fiel a las rdenes de su comandante con respecto
a la hospitalidad hacia los nativos.
Cmo est el general Plautio? pregunt Verica al tiempo que se inclinaba
para acercarse al brasero.
Est bien, seor. Os manda afectuosos recuerdos y confa en que gocis de
buena salud.
Oh, estoy seguro de que est muy preocupado por ello! Verica solt una
risita. No sera muy amable por mi parte el morirme ahora. Los atrebates no
derramaron ni una sola lgrima cuando Carataco me ech a patadas, y no se puede
decir que acogieran mi retorno, acompaado de guardaespaldas romanos, con afecto.
Quienquiera que me suceda hara mejor afirmando su lealtad a Carataco en lugar de a
vuestro Emperador Claudio si es que quiere ganarse el corazn de su pueblo.
De verdad los atrebates estaran dispuestos a arriesgarse a las terribles
consecuencias de permitir que un hombre como se reclame su trono?
Mi trono es mo porque lo dice vuestro Emperador fue la queda respuesta.
Vespasiano crey detectar un dejo de amargura en el tono del anciano. Si Verica
fuese ms joven, eso le hubiera causado cierta preocupacin al legado. Pero su
avanzada edad pareca haber generado un deseo por la paz y sofocado la ardiente
ambicin que haba acicateado los brillantes logros de juventud de Verica. El rey
britano dio un sorbo a su vino antes de seguir hablando.
Roma seguir estando en paz con los atrebates siempre y cuando el centurin
Albino y sus hombres estn aqu para cerciorarse de que se respeta la palabra del
Emperador. Pero con Carataco por ah suelto y escabullndose entre vuestras legiones
para castigar a las tribus cuyos lderes se han pasado al bando de los romanos, es

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comprensible que algunos entre mi gente puedan poner en duda mi lealtad hacia
Roma.
Por supuesto que lo comprendo, seor. Pero sin duda usted puede hacerles
entender que las legiones terminarn aplastando a Carataco. No puede ser de otro
modo. Estoy seguro de ello.
Ah, s? Verica alz las cejas y movi la cabeza burlonamente. En esta
vida no hay nada seguro, legado. Nada. Y tal vez la derrota de Carataco sea de las
cosas menos seguras.
Muy pronto ser derrotado.
Pues encrgate de que as sea, de lo contrario no puedo responder de la lealtad
de mi gente. Especialmente con esos malditos Druidas revolviendo las cosas.
Los Druidas?
Verica asinti con la cabeza.
Ha habido unos cuantos ataques a pequeas aldeas y establecimientos
comerciales en la costa. Al principio pensamos que podra tratarse de una pequea
banda de los durotriges. Hasta que nos lleg un informe ms detallado, claro est. Al
parecer dichos asaltantes no se contentaron con robar y masacrar un poco. No dejaron
nada. Ni un solo hombre, mujer o nio. Ni siquiera el ganado. Les prendieron fuego a
todas las casas, a todas las chozas, sin importar lo humildes que fueran. Y lo peor an
estaba por venir. Verica hizo una pausa para tomar otro trago de su vino y
Vespasiano observ que la mano que sostena la copa temblaba. Verica apur el vaso
y rpidamente le hizo un gesto a Albino para que lo volviera a llenar. Le hizo un
gesto con la cabeza slo cuando el vino tinto haba llegado casi al borde.
Ser mejor que se lo cuentes t, Albino. Despus de todo estabas all. T lo
viste.
S, seor.
Vespasiano desvi su atencin hacia el centurin, un hombre curtido y lleno de
cicatrices con una carrera bastante larga. Albino era delgado, pero la musculatura de
sus antebrazos era claramente definida. Tena aspecto de ser una persona que no se
asustaba fcilmente y hablaba con el tono brusco y montono de un profesional
avezado.
Cuando la noticia de los primeros ataques lleg a Calleva, el rey aqu presente
me mand a investigar con una centuria.
Slo con una centuria? Vespasiano estaba horrorizado. No es
precisamente la clase de cautela que fomenta el ejrcito, centurin.
No, seor replic Albino con una ligera inclinacin de la cabeza dirigida a
Verica, que estaba ocupado tomando otro largo trago del vino de Falerno del legado
. Pero cre que era mejor que el resto de la cohorte se quedara para proteger los
intereses del rey.

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Bueno, s, claro. Contina.


S, seor. A dos das de marcha de Calleva encontramos los restos de una aldea,
Reconoc el terreno a conciencia antes de acercarnos. Era tal como ha dicho el rey
Verica, no quedaba nada con vida, ni un solo edificio en pie. Slo que no
encontramos ms que un puado de cadveres, todos ellos de hombres, seor.
Debieron de hacer prisioneros a los dems.
Eso es lo que pens, seor. Haba un poco de nieve en el suelo y pudimos
seguirles el rastro fcilmente. Albino hizo una pausa para mirar directamente al
legado. No tena intencin de cometer ninguna estupidez, seor. Slo quera ver de
dnde haban venido y luego regresar para informar.
Est bien.
As pues seguimos las huellas durante otro da ms hasta que justo antes de
anochecer divisamos un poco de humo que se alzaba al otro lado de una pequea
cresta. Pens que tal vez se tratara de otro pueblo que estaba siendo saqueado.
Subimos lentamente por la ladera, en silencio, y luego orden a los hombres que se
quedaran atrs mientras yo segua adelante solo. Al principio o gritos de mujeres y
nios, luego pude escuchar el sonido del mismsimo fuego a no demasiada distancia
al otro lado de la cima de la colina. Ya estaba bien entrado el anochecer cuando hube
avanzado lo suficiente para ver lo que ocurra. Se detuvo, no del todo seguro de
cmo continuar bajo el escrutinio de su superior, y le ech una rpida mirada a
Verica, que haba dejado de beber y observaba al centurin con una temerosa
expresin en el rostro, an cuando ya haba odo la historia.
Bueno, sultalo ya, hombre! orden Vespasiano, que no estaba de humor
para dramatismos.
S, seor. Los Druidas haban construido un enorme hombre de mimbre, hecho
con flexibles tallos retorcidos y ramas entrelazadas. Era hueco y haban llevado a su
interior a las mujeres y los nios. Cuando vi lo que estaba ocurriendo ya estaba
completamente en llamas. Algunas de las personas que estaban dentro an gritaban.
Aunque no por mucho tiempo... Frunci los labios y baj la mirada un momento
. Los Druidas se quedaron mirando un rato ms, luego montaron, se alejaron al
galope y se perdieron en la noche. Llevaban unas tnicas negras, como si fueran
sombras. De modo que me reun con mis hombres y volv directamente a Calleva
para informar.
Esos Druidas. Dices que iban vestidos de negro?
S, seor.
Portaban algn otro rasgo distintivo, alguna insignia?
Estaba oscureciendo, seor.
Pero haba fuego.
Lo s, seor. Lo estaba mirando...

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Est bien. Vespasiano poda comprenderlo, pero era decepcionante que un


centurin veterano pudiera desviar la atencin de los detalles importantes con tanta
facilidad. Se volvi hacia Verica. He ledo cosas sobre los sacrificios humanos de
los Druidas, pero en este caso debe de tratarse de algo ms. Una muestra del destino
que les espera a aquellos que se pongan de parte de Roma, quiz?
Quiz Verica asinti con la cabeza. Casi todas las sectas Druidas se han
pasado al bando de Carataco. Y ahora, al parecer, incluso la Logia de la Luna Oscura.
La Luna Oscura? Vespasiano frunci el ceo un instante antes de que el
recuerdo de los barracones de prisioneros en las afueras de Camuloduno formara una
vvida imagen en su mente. Esos Druidas llevan una media luna oscura en la
frente, verdad? Una especie de tatuaje. Una luna negra.
Los conoces? Verica arque las cejas.
Me top con algunos de ellos. Vespasiano sonri. Invitados del general
Plautio. Los hicimos prisioneros despus de derrotar a Carataco en los alrededores de
Camuloduno. Ahora que lo pienso, fueron los nicos Druidas que apresamos. Los
dems estaban todos muertos, la mayora haban puesto fin a sus vidas con sus
propias manos.
No me sorprende. Vosotros los romanos no sois precisamente famosos por
vuestra tolerancia con los Druidas respondi Verica.
Depende de quin sea Emperador en ese momento replic Vespasiano con
irritacin. Pero si los Druidas prefieren morir antes que ser capturados, por qu
los de la Luna Oscura dejaron que los hiciramos prisioneros?
Creen que son los elegidos. No se les permite acabar con sus propias vidas. Son
los siervos de Cruach, el que trae la noche. Con el tiempo, segn cuenta la leyenda,
resurgir, romper el da en mil pedazos y dominar un mundo de noche y sombras
para siempre.
Suena horrible. Vespasiano esboz una sonrisa. No puedo decir que me
gustase conocer a este tal Cruach.
Sus siervos ya son bastante terribles, por lo que Albino ha descubierto.
Ya lo creo. Me pregunto por qu las tribus de la isla los toleran.
Por miedo admiti Verica sin reparos. Si Cruach viene algn da, el
sufrimiento de los que le rinden culto no ser nada comparado con los tormentos
eternos de los que han insultado a sus siervos y minusvalorado su nombre.
Entiendo. Y usted qu lugar ocupa en todo esto?
Yo creo lo que mi gente considera importante que crea. As que ofrezco mis
plegarias a Cruach, junto con los dems dioses, cada vez que tengo que hacerlo. Pero
sus sacerdotes, esos Druidas, son harina de otro costal. Mientras sigan atacando mis
aldeas y masacrando a mi gente puedo tratarlos de extremistas. Unos fanticos
pervertidos que adoran al ms terrible de nuestros dioses. Dudo que a muchos

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atrebates, o cualquier otra tribu, les conmueva la implacable supresin de esta logia
de Druidas en concreto. Apart la mirada de Vespasiano y la dirigi al corazn del
resplandeciente fuego. Espero que Roma se ocupe de ello lo ms pronto posible.
No tengo rdenes explcitas respecto a los Druidas replic Vespasiano.
Pero el general ha dejado claro que quiere asegurar vuestro territorio antes de que
empiece la campaa en primavera. Si ello significa lidiar con esos Druidas de la Luna
Oscura, entonces nuestros intereses coinciden.
Bien. Verica se puso de pie con cuidado y, cortsmente, los romanos se
alzaron de sus asientos. Bueno, estoy cansado y voy a volver a Calleva con mis
hombres. Supongo que querr hablar un momento con el centurin.
S, seor. Si no es un problema.
En absoluto. Hasta luego entonces, Albino.
S, seor. El centurin salud al tiempo que Vespasiano acompaaba a su
invitado fuera de la tienda, respondiendo a la despedida del rey britano con la mayor
muestra posible de respetuosa formalidad. Luego Vespasiano regres y lanz una
mirada de resentimiento a la jarra vaca que haba sobre la mesa antes de hacerle
seas al centurin para que volviera a sentarse en la silla.
Entiendo que Verica considera la reanudacin de su reinado una especie de
desafo.
Supongo que s, seor. No hemos tenido demasiados problemas con los
atrebates. Parecen ms huraos que rebeldes. Los catuvelanios fueron unos seores
bastante duros. El cambio de monarca tal vez no haya mejorado mucho las cosas,
pero tampoco las ha empeorado.
Espera a que conozcan a algunos agentes catastrales romanos dijo
Vespasiano entre dientes.
Bueno, s, seor. El centurin se encogi de hombros; los expolios que
llevaba a cabo la burocracia civil tras el paso de las legiones no eran de su
incumbencia. De todos modos, Calleva y sus alrededores se han pacificado. Tengo
a dos centurias patrullando la zona continuamente. Una tercera est realizando un
rastreo ms amplio por los pueblos que lindan con los durotriges.
Alguna patrulla se ha topado con los Druidas?
El centurin neg con la cabeza.
Aparte de la vez que los vi, nunca nos hemos encontrado con ellos, seor. Todo
lo que hemos hallado son los restos de las aldeas y los cadveres. Van a caballo, por
supuesto, cosa que nos coloca en inmediata desventaja puesto que no podemos
plantearnos una persecucin.
Pues te ceder la mitad de mis fuerzas montadas mientras estemos emplazados
cerca de Calleva. El resto lo necesito para realizar mi propio reconocimiento del
terreno.

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Sesenta exploradores de la caballera de la legin no iban a tener mucha


influencia sobre los ataques de los Druidas, pero era mejor eso que nada y Albino
movi la cabeza en seal de agradecimiento.
Cmo va el entrenamiento de la gente del lugar?
El rostro del centurin dej entrever un asomo de desesperacin cuando la
mscara de impasible profesionalidad se retir momentneamente.
Yo no dira que no hay esperanza, seor. Pero tampoco creo que debamos ser
demasiado optimistas.
Y eso?
Son fuertes dijo Albino a regaadientes. Ms fuertes que muchos de los
soldados que sirven con las guilas. Pero en cuanto tratas de instruirlos de un modo
disciplinado y formal todo se convierte en un jodido y absoluto caos. Y disculpe mi
lenguaje galo, seor. No se coordinan; cada uno por s mismo realiza una salvaje
carga contra el enemigo. Lo que se les da mejor es la prctica individual con las
armas. An as utilizan las espadas con las que los hemos equipado como si fueran
malditos cuchillos de carnicero. No dejo de repetirles que quince centmetros de
punta valen ms que todo el filo del mundo, pero no me entienden. Son imposibles de
adiestrar, seor.
Ah, s? Vespasiano arque las cejas. No me dirs que un hombre de tu
experiencia no puede entrenarlos? Te has enfrentado a casos ms difciles en otras
ocasiones.
Casos difciles, seor. Pero no razas difciles.
Vespasiano asinti con la cabeza. Todos los celtas que haba conocido compartan
la misma confianza arrogante en la superioridad innata de su cultura y adoptaban una
actitud de profundo desprecio por lo que ellos consideraban los refinamientos,
impropios de un hombre, de las civilizaciones griega y romana. Aquellos britanos
eran los peores. Se pasaban de estpidos, concluy Vespasiano.
Haz lo que puedas, centurin. Si no aprenden de sus superiores nunca sern una
amenaza para nosotros.
S, seor. Albino baj la mirada con desaliento.
El toque amortiguado de un clarn son ms all de la tienda. Momentos despus
oyeron gritar algunas rdenes. El centurin mir al legado pero Vespasiano se neg a
que lo consideraran una persona que se alteraba ante cualquier distraccin pasajera.
Se reclin en la silla para hablarle al centurin.
Muy bien, centurin. Mandar un despacho al general para informarle de tu
situacin, y de los ataques de esos Druidas. Mientras tanto seguirs con el
adiestramiento y mantendrs las patrullas. Tal vez no mantengamos alejados a los
Druidas pero al menos sabrn que les estamos buscando. Los exploradores deberan
hacer ms fcil la tarea. Tienes algo ms que decirme?

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No, seor.
Puedes retirarte.
El centurin cogi el casco, salud y sali de la tienda a paso rpido.
Vespasiano se dio cuenta de que el gritero haba aumentado: el tintineo de las
armas y las corazas indicaba que un gran contingente de soldados se dispona a
ponerse en marcha. Le cost resistir el impulso de salir corriendo de la tienda para
ver qu ocurra, pero que lo asparan si se permita comportarse como un nervioso
tribuno subalterno en su primer da en el ejrcito! Se oblig a coger un rollo y
empezar a leer los ltimos informes de efectivos. Sonaron unas pisadas en las tablas
de madera del suelo que haba justo en el exterior de la tienda.
Est el legado ah dentro? les grit alguien a los centinelas que montaban
guardia junto a los faldones de la entrada a la tienda de Vespasiano. Pues dejadme
pasar.
Los faldones de cuero se abrieron y Plinio, el tribuno superior, entr a toda prisa,
jadeando. Trag saliva ansiosamente.
Seor! Tiene que ver esto.
Vespasiano levant la vista de las hileras de nmeros del pergamino.
Clmate, tribuno. sta no es la manera de comportarse de un oficial superior.
Seor?
Uno no va zumbando por todo el campamento a menos que se trate de una
emergencia de lo ms grave.
Si, seor.
Y estamos en grave peligro, tribuno?
No, seor.
Entonces no pierdas la calma y sirve de ejemplo al resto de la legin.
S, seor. Lo lamento, seor.
Est bien. Qu es eso tan urgente que debes explicarme?
Se acercan unos hombres al campamento, seor.
Cuntos?
Dos, seor. Y algunos ms que se han quedado junto al bosque.
Dos? Y entonces a qu viene todo este alboroto?
Uno de ellos es romano...
Vespasiano esper pacientemente un momento.
Y el otro?
No lo s, seor. No he visto nada igual en toda mi vida.

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CAPTULO VII
A la sexta centuria le haba tocado la segunda guardia del da. Despus de un
apresurado desayuno de gachas humeantes, relevaron a la centuria que patrullaba las
defensas del campamento fortificado. El centurin que acab el turno inform a Cato
de la llegada de los jinetes provenientes de Calleva. La luz del sol de media maana
caa a raudales sobre los terraplenes. Cato haba trepado hasta all tras salir de las
fras sombras que rodeaban las ordenadas hileras de tiendas y entrecerr los ojos. Se
vio obligado a protegerse de la luz unos momentos.
Una maana estupenda, optio! le dijo un legionario a modo de saludo.
Puede que hoy incluso entremos en calor.
Cato se volvi hacia l; era un joven corpulento y cargado de espaldas, con un
rostro alegre y unos cuantos dientes torcidos que parecan los restos de uno de los
crculos de piedra junto a los que haba pasado la legin durante su marcha el verano
anterior. Al ser una persona delgada y con poca grasa gracias a su disposicin
nerviosa, a Cato le costaba mucho mantener el calor y todava temblaba bajo su capa
de lana, que se haba abrochado bien ceida al cuerpo. Se limit a saludar al
legionario con un gesto de la cabeza porque no quera que el hombre viera que le
castaeteaban los dientes. El legionario era uno de los ltimos reemplazos, un galo
que se llamaba Horacio Fgulo. Fgulo era un soldado bastante competente y el
carcter jovial del joven lo haba hecho popular entre los miembros de la centuria.
Con un repentino sobresalto de la conciencia, Cato record que Fgulo tena la
misma edad que l. La misma edad y, sin embargo, los pocos meses ms que haba
servido con las guilas le hacan considerar a aquel recluta con la fra mirada de un
veterano. No haba duda de que un espectador ocasional bien podra imaginar que el
optio era un veterano: las cicatrices de las terribles quemaduras que haba sufrido el
verano anterior eran claramente visibles. No obstante, el vello de sus mejillas era an
tan ralo que sera hilarante el plantearse siquiera afeitarlo. Por el contrario, Fgulo
comparta la peluda fisonoma de sus antepasados celtas; la fina barba de suave pelo
que le cubra las mejillas y la barbilla requera la atencin casi diaria de una hoja
cuidadosamente afilada.
Mira esto, optio! Fgulo apoy su jabalina contra el muro y rebusc un
momento en el interior de su capa antes de sacar una nuez. Llevo toda la semana
practicndolo.
Cato reprimi un gruido. Desde que un prestidigitador ambulante fenicio haba
entretenido a la centuria haca varias semanas, el joven Fgulo haba intentado imitar
el repertorio de trucos del mago... con escaso xito. El aspirante a mago le tendi la
nuez para que la examinara.
Qu es esto?
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Cato se lo qued mirando fijamente un momento y luego alz los ojos al cielo con
una leve sacudida de la cabeza.
Es una nuez normal y corriente, no es as, optio?
Si t lo dices replic Cato con los dientes apretados.
Pues bien, como sabemos, las nueces no tienen la costumbre de desaparecer de
pronto. Tengo razn? Cato asinti con la cabeza, una vez. Pues ahora mira!
Fgulo cerr las manos y las movi entre los dos haciendo un floreo al tiempo que
salmodiaba el sonido que ms se aproximaba a los hechizos del fenicio.
Ozwarzfarevah! Con un amplio movimiento final abri las manos de golpe frente
al rostro del optio.
Por el rabillo del ojo Cato vio que la nuez se elevaba describiendo un arco antes
de caer al otro lado del terrapln.
Dnde te imaginas que ha ido a parar la nuez? Fgulo hizo un guio.
Bien, deja que te lo ensee!
Le puso la mano detrs de la oreja a Cato y frunci el ceo.
Un momento, se supone que esa maldita cosa tiene que estar ah.
Cato le apart el brazo de un manotazo. Sigue con la guardia, Fgulo. Ya has
perdido demasiado el tiempo.
Con una ltima mirada confusa a la oreja de Cato, el legionario volvi a coger su
jabalina y se situ frente a los blancos pramos del territorio atrebate. Aunque el hielo
haba adornado el mundo con su centelleante encaje, la nieve que haba debajo se
estaba derritiendo lentamente y empezaba a verse el suelo despejado en las laderas
encaradas al sur de las colinas de alrededor. El rostro del recluta mostraba una mezcla
de vergenza y confusin y Cato se sinti impulsado a compadecerse de l.
Ha sido un buen intento, Fgulo. Lo nico que necesitas es practicar un poco
ms.
S, optio. Fgulo sonri y al momento Cato lament que lo hubiera hecho...
puramente por una cuestin esttica. Ms prctica, me ocupar de ello.
Bien, estupendo. Pero djalo para ms tarde. Mientras tanto mantente alerta por
si se acerca el enemigo.
S, seor!
Cato lo dej y continu su ronda por el sector del fuerte que le haban
encomendado. Al otro lado, el centurin Macro supervisaba el resto de la centuria.
Ms all de las filas de caballetes de las tiendas que gozaban del resplandor del sol
naciente, Cato vio su baja y poderosa figura pasendose ufana por el terrapln de
enfrente, con las manos entrelazadas a la espalda, la cabeza girada hacia el lejano
Tmesis, con Camuloduno mucho ms all. Cato esboz una sonrisa al imaginar
dnde tena el pensamiento su centurin. A pesar de su naturaleza juvenil, bebedora y
mujeriega, Macro haba dejado que la escultural Boadicea lo volviera loco. Al

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centurin nunca se le haba ocurrido pensar que una mujer pudiera ser una compaera
tan completa, una que, lo igualara en casi todas las esferas del comportamiento
masculino, y el afecto que senta por ella le resultaba ms que evidente a su optio, y
tambin a aquellos que lo conocan bien. Mientras que los dems centuriones y optios
se guiaban el ojo unos a otros y bromeaban en voz baja sobre qu tal sera vivir
dentro del puo de una mujer como aqulla, Cato se alegraba en silencio por su
centurin.
Llamad a la guardia! exclam una voz.
Cato se volvi al instante en la direccin del grito y vio que Fgulo sealaba al
oeste, all donde un bosque trepaba por el extremo ms alejado de la colina. La
inclinacin del terrapln le obstaculizaba la visin a Cato. Solt una maldicin y fue
corriendo por el adarve hacia donde se encontraba Fgulo.
Qu pasa?
Hombres, seor! All! Fgulo seal con el dedo a lo largo de la cima de la
colina en direccin al bosque. Cato no vio nada fuera de lo habitual mientras sus ojos
recorran el paisaje.
Utiliza la instruccin que has recibido! le grit. Indcame la direccin
como es debido!
El recluta alz su jabalina y mir detenidamente a lo largo de ella en direccin al
bosque.
All, seor.
Cato se coloc detrs de Fgulo y mir a lo largo de la jabalina. Ms all de la
oscilante punta, entre los rboles del extremo del bosque, unas oscuras figuras a
caballo surgieron lentamente de las numerosas sombras de su interior y avanzaron
con mucho cuidado hasta el terreno abierto, cubierto de nieve a trozos, situado frente
a las murallas de la legin. All se detuvieron; diez hombres a caballo, vestidos de
negro, las cabezas ocultas debajo de unas enormes capuchas.
En torno a Cato, el resto de las centurias de la alertada cohorte se amonton en el
terrapln y se dispers a lo largo de aquel lado del campamento fortificado, todos
armados y dispuestos a enfrentarse a cualquier ataque repentino. Una trompeta tocaba
la seal para la cohorte y Macro recorri el adarve a la carrera para unirse a ellos.
Los distantes jinetes se separaron y de en medio del grupo un hombre que iba a
pie avanz tambalendose con los brazos firmemente atados a la espalda. Una cuerda
describa una curva desde un cabestro que llevaba alrededor del cuello hasta llegar a
la mano del jinete que, junto a l, llevaba su bestia al paso. El hombre que iba
montado, al igual que sus compaeros, iba muy envuelto en unas negras vestiduras y
llevaba un extrao casco con un elaborado par de cuernos que le daban el aspecto de
un rbol joven despojado de hojas en invierno.
Las dos figuras se acercaron al fuerte; el hombre que iba a pie avanzaba a

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trompicones para mantener el equilibrio sin ahogarse con la soga que su captor
sujetaba con fuerza.
Qu ocurre? Macro haba llegado, respirando con dificultad. Quines
son?
No lo s, seor.
Quin llam a la guardia?
Fgulo, seor.
Macro se dio la vuelta y busc al recluta con la mirada.
Fgulo! Ven aqu! A paso rpido, muchacho!
Fgulo anduvo a paso ligero por el terrapln, se situ frente a su centurin y con
un ruido sordo descans la jabalina en el suelo y se cuadr con rigidez. Macro lo
contempl con una dura expresin.
Llamaste a la cohorte de guardia?
S, seor. El legionario se arm de valor para recibir una fuerte bronca de su
centurin. Lo lamento, seor.
Que lo lamentas? Qu diablos es lo que lamentas, muchacho? Has hecho
bien. Ahora vuelve a tu posicin.
El joven, corto de entendederas, tard un momento en comprender que lo haban
elogiado y una amplia sonrisa desdentada dividi su rostro.
Es para hoy, Fgulo! Es para hoy!
Oh, s, seor! Se dio la vuelta y se alej al trote en tanto que su centurin se
quedaba meneando la cabeza con los labios apretados, maravillado ante la calidad de
algunos de los soldados que se haba visto obligado a admitir en su centuria para que
sta recuperara su nmero de efectivos. Ms all de Fgulo divis la roja cimera de un
tribuno que asomaba por encima del grupo de cascos que emitan un resplandor
dorado bajo la luz del sol. Plinio se abri camino a empujones a travs de la
muchedumbre que abarrotaba el terrapln y se apoy en la empalizada para observar
las dos figuras que se encontraban ya a poco menos de ochocientos metros de la zanja
exterior. El hombre que iba a pie llevaba los andrajosos restos de una tnica roja
ribeteada con hilo dorado. Plinio se volvi y vio a Macro.
El hombre que va delante es romano! Pasa la orden para que los exploradores
de la caballera monten y se preparen para una persecucin. Yo voy a buscar al
legado.
S, seor! Macro se dirigi a Cato. Ya lo has odo. Ve a buscar al
centurin de los exploradores y transmtele sus rdenes. Yo me har cargo de los
soldados que hay aqu arriba. No podemos dejar que se comporten como un atajo de
patanes en una carrera de cuadrigas.
Mientras Macro empezaba a gritarles rdenes y maldiciones a los hombres que se
arremolinaban a lo largo del terrapln, Cato se dirigi a los establos, ms all de la

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tienda del legado. Cuando volvi, los soldados se haban distribuido uniformemente
por las defensas y observaban a las lejanas figuras que avanzaban por la nieve hacia
el fuerte. El legado y el jadeante tribuno superior haban llegado haca un momento y
contemplaban el espectculo en silencio.
Qu diablos lleva ese hombre en la cabeza? rezong Vespasiano.
Cuernos, seor.
Ya veo que son unos malditos cuernos. Pero por qu los lleva en la cabeza?
Debe de ser incmodo.
S, seor. Ser algn tipo de instrumento religioso. Plinio se ech atrs ante
la fulminante mirada que le lanz su superior. Probablemente...
Justo a una distancia que quedaba fuera del alcance de una honda el jinete dio un
fuerte tirn al cabestro y los que estaban en la muralla pudieron or claramente el
agudo grito de dolor del prisionero. El jinete baj de su caballo y tir el ronzal a un
lado. El romano cay de rodillas. No haba duda de que estaba exhausto y dej caer la
cabeza sobre el pecho. Pero su descanso fue momentneo. El jinete le propin un
golpe en la cabeza y seal el fuerte. Los soldados del terrapln oyeron las palabras
pronunciadas a gritos, pero no entendieron nada. El romano alz la cabeza, recuper
el equilibrio y se dirigi a voz en cuello a los que estaban en el muro.
Odme!... Tengo un mensaje para el comandante de esta legin... Est ah?
Vespasiano hizo bocina con las manos y le respondi. Habla! Quin eres?
Valerio Maxentio... prefecto del escuadrn de la armada en Gesoriaco.
En las defensas, los soldados dieron un grito ahogado de sorpresa al or que un
oficial de tan alto rango estuviera en manos de los Druidas y el murmullo del
intercambio de palabras recorri la empalizada.
Silencio! rugi Vespasiano. El prximo que hable ser azotado!
Centurin, asegrese de anotar sus nombres!
S, seor.
Al otro lado del muro, Maxentio les habl de nuevo, con una voz dbil y forzada,
amortiguada por la nieve que cubra el suelo.
Me han dicho que hable en nombre de los Druidas de la Luna Oscura... Mi
barco naufrag en la costa y los supervivientes, una mujer, sus hijos y yo mismo,
fuimos hechos prisioneros por un grupo de asalto de los durotriges... Nos entregaron
a los Druidas. A cambio de la libertad de estos prisioneros, los Druidas quieren que
les sean entregados unos compaeros suyos. Cinco Druidas del crculo principal
fueron apresados por el general el pasado verano... Este hombre, el sumo sacerdote de
la Luna Oscura, es su lder. Os concede de plazo hasta el da de la Primera Floracin,
treinta das a partir de hoy, para responder a su demanda... Si cuando llegue ese da
los Druidas no han sido liberados, quemarn vivos a sus prisioneros como sacrificio a
Cruach.

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Vespasiano record las palabras del centurin Albino y se estremeci. Le vino a


la cabeza la imagen de su propia esposa e hijo gritando en medio del chisporroteo de
las llamas y sus dedos se aferraron con fuerza a la empalizada mientras trataba de
desprenderse de aquella terrible visin.
El jinete se agach, acerc la cabeza a Maxentio y pareci que le deca algo.
Luego retrocedi y se abri la negra capa. Maxentio volvi a gritarles una vez ms.
El druida desea que tengis una... prueba de su determinacin en este asunto!
A sus espaldas, algo brill con la luz del sol. El druida haba sacado una enorme
hoz de hoja ancha de entre los pliegues de su capa. La asi con ambas manos, afirm
los pies en el suelo, bien separados, y ech la hoz hacia atrs.
En el ltimo momento Maxentio intuy el terrible final que el druida tena
pensado para l y empez a darse la vuelta. La hoz emiti un destello al hender el
aire, penetrar y atravesar el cuello del prefecto. Fue todo tan rpido que, por un
instante, algunos de los que miraban desde las murallas creyeron que el druida deba
de haber fallado. Luego la cabeza del prefecto rod a un lado y cay en la nieve. Un
chorro de sangre de una arteria sali a borbotones del mun de su cuello y salpic el
blanco suelo. El druida limpi la ensangrentada hoja sobre la nieve. Despus, al
tiempo que volva a enfundarla bajo la capa, tumb el torso del prefecto de una
patada, volvi a montar en su caballo con toda tranquilidad y lo espole para regresar
con sus compaeros, que lo esperaban en la linde del bosque.

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CAPTULO VIII
Vespasiano se dio la vuelta rpidamente, se llev las manos ahuecadas a la boca y
bram:
Que salgan los exploradores! Traedme a esos Druidas!
Los legionarios a caballo no haban visto la decapitacin y estaban ms alerta que
sus aturdidos camaradas alineados a lo largo de la empalizada. En un momento se
abrieron las puertas y una docena de exploradores salieron al galope. El decurin
enseguida divis a los Druidas en el extremo del bosque y dio la orden de cargar
contra ellos. El golpeteo de los cascos levant nubes de nieve cuando los
exploradores se abrieron en abanico, con las capas de lana agitndose a sus espaldas.
El druida que haba matado a Maxentio volvi su astada cabeza para mirarlos, luego
clav los talones en los ijares de su montura y aceler el paso de la bestia para
dirigirse hacia sus compaeros, que ya desaparecan de nuevo adentrndose en las
sombras del bosque.
Vespasiano no se entretuvo viendo la persecucin; se precipit hacia la puerta y
corri por la nieve que cruja suavemente hacia el cuerpo del prefecto de la armada.
Tras l fueron los hombres de la sexta centuria, a instancias de Macro, que tema por
la seguridad de su comandante. Pero los legionarios se quedaron a cierta distancia del
cadver: el asco y la supersticin los inquietaban, pues los Druidas intimidaban e
inspiraban terror.
La mayora de los cuentos populares que haban odo sentados en el regazo de sus
padres hablaban de los oscuros y siniestros poderes de los magos celtas y los
legionarios eran reacios a acercarse demasiado. Se quedaron ah en silencio; su
aliento se arremolinaba como bruma en la glida atmsfera; el nico sonido era el
distante repiqueteo de los cascos y los chasquidos de la maleza mientras los
exploradores de la caballera iban a la caza de los Druidas.
Vespasiano estaba de pie junto al torso, que yaca de lado. La sangre segua
manando de los diversos vasos sanguneos del cuello. Maxentio iba vestido
nicamente con una tnica cuyos restos hechos jirones se hallaban entonces
empapados y oscurecidos. Llevaba una gran bolsa de cuero atada al cinturn.
Conteniendo las nuseas que le suban desde la boca del estmago y le llenaban la
garganta, Vespasiano se inclin y forceje con el nudo que sujetaba la bolsa. Le
temblaron los dedos al intentar desatar el cordn. Quera desesperadamente alejarse
de la sangre que refulga en la nieve, y de la horrible presencia de la cabeza del
prefecto a apenas dos metros de distancia. Afortunadamente, la cabeza haba rodado
de tal manera que no miraba al legado y lo nico que ste perciba por el rabillo del
ojo era el cabello oscuro y enmaraado.
Por fin se deshizo el nudo. Vespasiano se irgui y retrocedi unos pasos antes de
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examinar la bolsa. Un cordn la cerraba por el extremo y slo unos cuantos bultos en
los suaves pliegues indicaban que no estaba vaca. Trat de no imaginarse lo que los
Druidas podran haber dejado en la bolsa y se oblig a aflojar el cordn. En el oscuro
interior de la misma vio un plido resplandor dorado y meti la mano dentro. Sus
dedos se cerraron sobre un pedacito de tela y un par de anillos que sac a la luz del
da. Uno de ellos era bastante pequeo y sencillo, pero ancho. Grabada en su interior
con cuidadas letras maysculas estaba la leyenda Hijo de Plautio. El otro anillo era
mucho ms ornamentado y tena un gran nice con un camafeo de un elefante, de un
color blanco hueso que contrastaba contra el pulido fondo marrn oscuro. La tela era
de lana delicadamente hilada, tal vez procedente del dobladillo de una toga. A lo
largo de uno de los extremos haba una delgada lnea teida de color prpura, la
antigua seal de que quien la llevara era miembro de una familia senatorial.
De pronto Vespasiano sinti mucho fro, mucho ms del que ya de por s
garantizaban las ltimas horas de aquella maana de invierno. Sinti fro y una
angustia terrible cuando cay en la cuenta de la conexin entre el prefecto y el
contenido de la bolsa. Deba mandar un mensaje al general Plautio inmediatamente.
Con cuidado volvi a meter la tela y los anillos en la bolsa y se aclar la garganta.
Levant la mirada hacia Macro.
Centurin!
S, seor!
Que lleven el cadver al campamento. A la tienda hospital. Quiero que est
listo para la incineracin lo ms pronto posible. Y asegrate de que... de que lo traten
con respeto.
Por supuesto, seor.
El legado fue andando hacia la puerta con la cabeza gacha, reflexionando
silenciosamente mientras consideraba con detenimiento las horribles implicaciones
de lo que haba descubierto en la bolsa. En aquellos momentos la familia del general
se hallaba en manos de los Druidas. Los mismos Druidas que tanto terror estaban
sembrando entre las aldeas limtrofes y los asentamientos comerciales de los
atrebates. Cmo los haban hecho prisioneros? Los britanos no contaban con barcos
que pudieran arrollar a los de la armada imperial. En cualquier caso, Maxentio y sus
pasajeros habran estado realizando la travesa desde Gesoriaco a Rutupiae, a ms de
cien millas del territorio de los durotriges y sus aliados Druidas. Una tormenta debi
de haber desviado el barco de su curso. Pero, por qu el prefecto no haba intentado
alcanzar las tierras de los atrebates en vez de dejarse arrastrar siguiendo la costa hasta
llegar al territorio que gobernaban los enemigos de Roma? Por un instante
Vespasiano maldijo al prefecto por su locura, antes de que unos sentimientos tan
indignos hacia un hombre que haba muerto de una forma tan terrible le hicieran
sentirse culpable. Al fin y al cabo, tal vez Maxentio haba tratado de hacer

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embarrancar su barco en territorio amigo y la ferocidad de la tormenta se lo haba


impedido.
Los dbiles ruidos de persecucin provenientes del bosque de repente tomaron un
nuevo cariz. Unos distantes gritos y chillidos iban acompaados por el agudo sonido
del entrechocar de las armas. Vespasiano y los legionarios de la sexta centuria se
volvieron hacia el bosque. Los sonidos de la lucha se intensificaron rpidamente y
luego se desvanecieron.
Formen en cuadro! bram Macro. Orden cerrado. Los soldados
reaccionaron enseguida y se apresuraron a formar alrededor del cadver del prefecto.
Vespasiano se abri paso a empujones hacia el centro y desenvain la espada. Cruz
la mirada con Macro y con un gesto seal hacia el cuerpo y la cabeza que seguan
sobre la nieve. El centurin se dirigi a sus soldados.
Vosotros dos! Fgulo y Sertorio! Acercaos. Los dos elegidos rompieron filas y
a paso rpido se aproximaron a su centurin.
Fgulo, ponlo encima de tu escudo. Vosotros dos tendris que llevarlo hasta la
puerta. Yo llevar el otro escudo.
Fgulo baj la mirada hacia el ensangrentado cuerpo del prefecto con una
expresin de asco en el rostro.
No te preocupes, muchacho, no te costar sacar la sangre del forro del escudo.
Slo tendrs que restregarlo bien. Vamos, manos a la obra!
Mientras los dos hombres se inclinaban para realizar su truculenta tarea, Macro se
volvi hacia Cato.
T puedes llevar la cabeza.
La cabeza? Cato empalideci Yo?
S, t. Recgela dijo Macro con brusquedad, luego se acord de la presencia
del legado, Y, esto... asegrate de llevarla con respeto.
Hizo caso omiso de la fulminante mirada de Cato y volvi rpidamente con el
legado, que se encontraba entonces en el extremo del cuadro para mirar ms
detenidamente hacia el bosque.
Con los dientes apretados, Cato se agach y alarg una mano para coger la cabeza
del prefecto. Al primer roce con el oscuro cabello ondulado sus dedos retrocedieron.
Trag saliva, nervioso, y se oblig a agarrar suficiente pelo para cerciorarse de que no
se le escapara. Acto seguido se enderez lentamente al tiempo que sujetaba la cabeza
alejada de su cuerpo, con la cara hacia fuera. An as, los viscosos colgajos de
tendones y sangre medio coagulada que pendan del cuello cercenado provocaron que
la bilis le subiera a la garganta y se apresur a apartar la vista.
Un caballo sin jinete sali de repente de entre los rboles y regres al galope al
campamento de la segunda legin. Dos caballos ms le siguieron, y luego otro, este
ltimo con un explorador en la silla, inclinado y clavando los talones, espoleando a su

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bestia hacia la sexta centuria. Nada ms surgi de los rboles, que se quedaron
silenciosos y en calma.
No tendra que haber ordenado una persecucin coment Vespasiano en voz
baja.
No, seor.
El legado se volvi hacia Macro, con las cejas juntas y fruncidas con enojo por la
crtica implcita. Pero saba que el centurin no se equivocaba. Debera habrselo
imaginado. Vespasiano sinti rabia por la facilidad con la que haba mandado a los
exploradores a la muerte.
A poca distancia de los escudos de la sexta centuria, el explorador superviviente
fren su caballo, que se empin y levant una lluvia de nieve. El explorador solt las
riendas y cay de la silla. Est herido! grit Macro. Traedlo aqu, detrs de
los escudos! Deprisa!
Los soldados ms prximos salieron a todo correr, agarraron al explorador y lo
arrastraron hacia el interior del cuadro. El hombre se desplom y se sujet el
estmago con la mano all donde el ensangrentado desgarrn de su tnica revelaba un
largo corte, tan profundo que dejaba al descubierto una parte de los Intestinos. Macro
se arrodill para examinar la herida. Asi el borde de la capa del explorador y le hizo
un tajo con la daga. Enfund la hoja y rasg una ancha tira de tela. Rpidamente
vend con ella al explorador y at firmemente los extremos. El hombre solt un grito
y apret los dientes.
Ya est! Esto servir hasta que podamos llevrselo a los cirujanos.
Qu sucedi? Vespasiano se inclin sobre el explorador. Informa,
soldado! Qu te ocurri?
Seor, haba montones de ellos... esperndonos en el bosque... Los estbamos
siguiendo por un sendero... de repente se nos vinieron encima por todos lados,
chillando como animales salvajes... No pudimos hacer nada... Nos hicieron pedazos.
Por un momento los ojos del explorador se abrieron horrorizados ante el vvido
recuerdo del terrorfico enemigo. Luego su mirada volvi a centrarse en el legado.
Yo me hallaba al final de la columna, seor. En cuanto vi que no tenamos nada que
hacer, intent hacer girar a mi montura. Pero el sendero era estrecho, mi caballo
estaba asustado y no quera darse la vuelta. Entonces uno de los Druidas sali del
bosque y arremeti contra m con su hoz... Lo alcanc con mi lanza, seor! Lo
alcanc bien! Los ojos del explorador brillaron con una salvaje expresin de
triunfo antes de cerrarse con crispacin cuando una oleada de dolor lo sacudi.
Es suficiente por ahora, muchacho le dijo Vespasiano con dulzura. Guarda
el resto de tus fuerzas para informar a tu oficial cuando los cirujanos se hayan
ocupado de ti.
Con los ojos firmemente apretados, el explorador movi la cabeza en seal de

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asentimiento.
Centurin, chame una mano aqu. Vespasiano coloc las manos debajo de
los hombros del explorador y lo levant con cuidado. Aydame a echrmelo a la
espalda.
A su espalda, seor? Quiere que lo haga uno de los soldados, seor?
Maldita sea, hombre! Lo llevar yo. Macro se encogi de hombros e hizo lo
que le haban ordenado. El explorador pas los brazos alrededor del cuello del legado
y Vespasiano se ech hacia delante y le sostuvo las piernas.
Eso es, Macro! Destina a un hombre para que gue a ese caballo, luego
vmonos.
Macro dio la orden a la centuria para que avanzara hacia el campamento en
formacin cerrada, el paso de la centuria era forzosamente lento, por mucho que los
soldados quisieran apresurarse para volver al refugio del campamento. En el centro
del cuadro el legado se tambaleaba bajo su carga. A un lado, Fgulo y Sertorio
llevaban el cuerpo de Maxentio sobre el escudo de Fgulo. Junto a ellos caminaba
Cato, con la vista clavada al frente y su dolorido brazo estirado para mantener la
cabeza que sostena lo ms alejada posible de su cuerpo. Macro, que marchaba en la
parte trasera del cuadro, no dejaba de mirar atrs, hacia el bosque, por si vea alguna
seal de los Druidas y sus seguidores. Pero nada se mova a lo largo del oscuro lmite
de la arboleda y el bosque permaneca completamente silencioso.

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CAPTULO IX
Al cabo de tres das la nieve casi se haba derretido y slo segua brillando en
algn que otro punto, en las hondonadas y grietas donde los rayos del bajo sol
invernal no llegaban. Los primeros das del mes de marzo dieron un poco ms de
calidez a la atmsfera y el camino lleno de surcos se volvi resbaladizo con el barro
acumulado bajo los pies enfundados en botas de la cuarta cohorte. Marchaban hacia
el sur desde Calleva, patrullando por la frontera con los durotriges en un intento de
evitar ms ataques. La misin era ms un gesto de apoyo de los romanos hacia los
atrebates que una tentativa realista de poner freno a los durotriges y a sus siniestros
aliados Druidas. Los informes que le llegaban a Verica sobre la devastacin que se
extenda sobre las pequeas aldeas lo haban puesto tan nervioso que le haba rogado
a Vespasiano que actuara. As pues, la cuarta cohorte y un escuadrn de exploradores,
acompaados de un gua, fueron enviados a recorrer los pueblos y asentamientos
fronterizos para demostrar que la amenaza de los durotriges se estaba tomando muy
en serio.
Al principio los aldeanos tenan miedo de los extraos uniformes y los idiomas
extranjeros de los legionarios, pero la cohorte haba recibido rdenes de comportarse
de un modo ejemplar. El alojamiento y los vveres fueron pagados con monedas de
oro y los romanos respetaron las costumbres locales que el gua de Verica, Diomedes,
les explicaba. Este ltimo era un agente comercial que representaba a un mercader de
la Galia y que haba vivido muchos aos entre los atrebates. Hablaba su dialecto celta
con fluidez. Hasta se haba casado con una mujer de un clan guerrero que haba sido
lo bastante liberal como para tolerar que una de sus hijas menos preciadas se
convirtiera en la esposa de aquel pulcro hombrecillo griego. Con su tez olivcea, sus
aceitados rizos de cabello oscuro, la barba recortada con esmero y su excelente
guardarropa continental, Diomedes no poda parecerse menos a los rudos nativos
entre los cuales haba elegido vivir tanto tiempo. Sin embargo, lo tenan en gran
estima y era calurosamente bienvenido en todas las poblaciones por las que pasaba la
cohorte.
De qu le sirve el dinero a esta gente? refunfu Macro mientras el
centurin superior de la cohorte contaba unas monedas que iba a entregar al cacique
de un pueblo para pagar varios paquetes de ternera en salazn (unas oscuras y
mustias tiras de carne atadas con unos trozos de correa de cuero). Los centuriones de
la cohorte se haban reunido para ser presentados al cacique y en aquellos momentos
se encontraban de pie, a un lado con el gua griego, mientras se cerraba el negocio.
Te sorprenderas! le dijo Diomedes con una amplia sonrisa que revel su
pequea y manchada dentadura. Beben todo el vino que pueden comprar. Les gusta
mucho el de la Galia, por lo que he hecho una pequea fortuna a lo largo de los aos.
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Vino? Beben vino? Macro se gir para mirar la heterognea dispersin de


chozas redondas y pequeos rediles en el interior de una empalizada endeble cuyo
nico propsito era servir de proteccin contra los animales salvajes.
Por supuesto. Ya has probado sus brebajes locales. Estn bien si quieres
emborracharte, pero si no es as no es muy divertido beberlos.
En eso tienes razn.
Y no solamente es el vino continu diciendo Diomedes. Est la ropa, la
cermica, los utensilios de cocina, etctera. Se han aficionado grandemente a las
exportaciones del imperio. Unos cuantos aos ms y los atrebates estarn ya en el
primer peldao de la civilizacin. Diomedes pareca nostlgico.
Y por qu ests tan apesadumbrado?
Porque entonces habr llegado el momento de seguir adelante.
Seguir adelante? Cre que te habas establecido aqu.
Slo mientras se pueda ganar dinero. En cuanto este lugar pase a formar parte
del Imperio se llenar de comerciantes y mis mrgenes de beneficios desaparecern.
Tendr que irme a otro sitio. Tal vez ms al norte. He odo que la reina de los
brigantes le ha tomado el gusto a esto de vivir de forma civilizada. Al griego le
brillaron los ojos de entusiasmo ante aquella perspectiva.
Macro mir a Diomedes con el desagrado especial que reservaba para los
vendedores. Entonces se le ocurri una cosa.
Cmo pueden permitirse todo eso que importas?
No pueden. Eso es lo bueno del asunto. Aqu no hay un sistema monetario,
slo un puado de estas tribus han empezado a acuar sus propias monedas. De modo
que les permito hacer trueques. Salgo ganando con ello. A cambio de mi mercanca
obtengo pieles, perros de caza y joyas, cualquier cosa que hoy en da alcance un alto
precio en Roma. Mir el torques que Macro llevaba en el cuello. sta baratija,
por ejemplo. Podra sacar una buena suma por ella.
No est en venta repuso Macro con firmeza, y automticamente se llev la
mano al torques de oro. El pesado ornamento haba rodeado anteriormente el cuello
de Togodumno, un jefe de los catuvelanio y hermano de Carataco. Macro lo haba
matado en combate singular poco despus de que la segunda legin desembarcara en
Britania.
Te har un buen precio.
Macro dio un resoplido.
Lo dudo. Me estafaras con la misma facilidad con la que lo haces con estos
nativos.
Me avergenzas! protest Diomedes. Nunca se me ocurrira hacer eso.
Por tratarse de ti, centurin, pagara un buen precio.
No. No voy a venderlo.

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Diomedes apret los labios y se encogi de hombros. Ahora no. Tal vez ms
adelante. Consltalo con la almohada.
Macro sacudi la cabeza y cruz la mirada con otro de los centuriones, que alz
los ojos al cielo con empata. Los mercaderes griegos se haban diseminado por todo
el Imperio y mucho ms all de sus fronteras, y no obstante eran todos iguales, unos
oportunistas que andaban a la caza de beneficios econmicos. Vean a todo el mundo
en trminos de lo que podan sacarles. De repente Macro se sinti rechazado.
No me hace falta consultarlo con la almohada. No voy a venderlo, y menos a ti.
Diomedes frunci el ceo y entrecerr los ojos un instante. Luego movi la
cabeza lentamente y sonri de nuevo con su sonrisa de vendedor.
Vosotros los tipos del ejrcito romano os creis realmente mejores que el resto
de nosotros, verdad?
Macro no respondi, se limit a alzar un poco el mentn, lo cual provoc que el
griego se echara a rer a carcajadas. Los dems centuriones interrumpieron su quedo
parloteo y se volvieron a mirar a Macro y a Diomedes. El griego levant las manos
para apaciguar las cosas.
Lo siento, de verdad. Es que me resulta tan familiar esta actitud... Vosotros los
soldados creis que sois los nicos responsables de la expansin del Imperio, de
aadir ms provincias al inventario de tierras del Emperador.
Cierto asinti Macro. T lo has dicho, as es.
En serio? Dime pues, dnde estarais ahora mismo de no ser por nosotros?
Cmo se las arreglara tu superior para comprar provisiones? Y eso no es todo. Por
qu crees que los atrebates estn tan dispuestos a colaborar?
No lo s. La verdad es que no me importa. Pero supongo que me lo vas a
explicar de todos modos.
Con mucho gusto, centurin. Mucho antes de que el primer legionario romano
aparezca en el rincn ms incivilizado de este mundo, algn mercader griego como
yo ha estado viajando y comerciando con los nativos. Aprendemos sus idiomas y sus
costumbres y les presentamos los productos del Imperio. La mayora de las veces
muestran un inters pattico por hacerse con los accesorios de la civilizacin. Cosas
que nosotros consideramos usuales son para ellos objetos de categora. Le toman el
gusto al asunto. Nosotros lo avivamos hasta que empiezan a depender de ello.
Cuando aparecisteis vosotros estos brbaros ya formaban parte de la economa
imperial. Unas cuantas generaciones ms y os hubieran rogado que les dejarais
convertirse en una provincia.
Y una mierda! Todo eso no son ms que gilipolleces replic Macro al
tiempo que le daba con el dedo al griego, y los dems centuriones movieron la cabeza
en seal de asentimiento. La expansin del imperio depende de la espada y de tener
agallas para blandirla. La gente como t slo les vende porqueras a estos bobos

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ignorantes para sacar provecho. Eso es todo.


Pues claro que lo hacemos para sacar provecho! Por qu si no iba uno a
arriesgarse a todos los peligros y privaciones de semejante tipo de vida? Diomedes
sonri en un intento por dar un tono menos grave a la discusin. Yo slo quera
sealar los beneficios que nuestros negocios con los nativos le suponen a Roma. Si,
de alguna modesta manera, las personas como yo hemos contribuido a allanarles el
camino a las avasalladoras legiones de Roma, entonces eso nos complacer
inmensamente. Te ruego que me disculpes si esta humilde ambicin te ofende de
algn modo, centurin. No era sa mi intencin.
Macro asinti con la cabeza. Muy bien. Acepto tus disculpas. Diomedes
esboz una radiante sonrisa.
Y si cambias de opinin sobre el torques...
Mira, griego, si vuelves a mencionar el torques, te.. .
Centurin Macro! lo llam el centurin superior, Hortensio.
Al instante Macro se apart de Diomedes y se puso en rgida posicin de firmes.
Seor?
Basta ya de chchara y haz formar a tus hombres. Eso tambin va por el resto
de vosotros, nos vamos.
Mientras los centuriones se apresuraban a volver a sus unidades y se desgaitaban
dando las rdenes, los habitantes del lugar cargaron rpidamente la carne salada en la
parte trasera de uno de los carros de suministros. En cuanto hubo formado la
columna, Hortensio les hizo una seal con la mano a los exploradores de caballera
para que se adelantaran y luego dio la orden de avanzar a la infantera. Los
angustiados rostros de los aldeanos atrebates eran un elocuente testimonio del terror
que sentan al quedarse otra vez indefensos, y el cacique le suplic a Diomedes que
convenciera a la cohorte para que se quedara. Pero el griego cumpla rdenes y, firme
pero educadamente, se disculp y sali corriendo tras Hortensio. En tanto que la sexta
centuria, que tena el servicio de retaguardia detrs del ltimo de los carros, sala por
las puertas de la ciudad, a Cato le dio vergenza abandonarlos cuando los Druidas y
sus secuaces durotriges seguan realizando ataques a lo largo de la frontera.
Seor?
S, Cato.
Debe de haber algo que podamos hacer por esta gente.
Macro neg con la cabeza.
Nada. Por qu lo preguntas? Qu quieres que hagamos?
Dejar aqu a algunos hombres. Dejar atrs a una de las centurias para que los
proteja.
Una centuria menos debilita a la cohorte en la misma medida. Y luego,
cundo pones fin a eso? No podemos dejar una centuria en cada aldea por la que

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pasemos. No somos suficientes.


Bueno, pues armas entonces sugiri Cato. Podramos dejarles algunas de
las que tenemos de repuesto en los carros.
No, no podemos, muchacho. Tal vez las necesitemos. En cualquier caso, no les
han enseado a utilizarlas. No servira de nada. Vamos, no hablemos ms de eso. Hoy
tenemos una larga marcha por delante. Resrvate las fuerzas.
S, seor respondi Cato en voz baja al tiempo que sus ojos evitaban las
acusadoras miradas de los lugareos que estaban junto a la puerta del pueblo.
Durante el resto del da la cuarta cohorte march pesadamente a lo largo del
lodoso camino que llevaba al sur, al mar y a una pequea poblacin comercial
enclavada junto a uno de los canales que desembocaban en un enorme puerto natural.
Diomedes conoca bien dicha poblacin, pues haba ayudado a su construccin la
primera vez que haba desembarcado en Britania haca muchos aos. Entonces era su
hogar. Noviomago, nombre por el que se la conoca, haba crecido rpidamente y
acogido a una mezcla de comerciantes, sus representantes y sus familias. Los que
venan de fuera y sus vecinos nativos haban convivido en relativa armona durante
aos, segn Diomedes. Pero ahora los durotriges estaban atacando su territorio y los
atrebates culpaban a los extranjeros de provocar a los Druidas de la Luna Oscura y a
sus seguidores. Diomedes tena muchos amigos en Noviomago, adems de a su
familia, y estaba preocupado por su seguridad.
Mientras la cohorte marchaba, el plido sol se abra camino por el cielo plomizo y
gris describiendo un arco bajo. Cuando la penumbra de las ltimas horas del da
empezaba a crecer envolviendo a la cohorte, son un grito repentino que provena de
la cabeza de la columna. Los soldados apartaron los ojos del sendero en el que haban
fijado su mirada mientras el cansancio y el peso de sus mochilas les curvaba las
espaldas. Un puado de exploradores a caballo baj galopando hasta el camino desde
la cima de una colina. La voz del centurin Hortensio lleg claramente al extremo de
la columna cuando dio la orden para que la cohorte se detuviera.
Hay problemas dijo Macro en voz baja mientras observaba a los
exploradores que informaban a Hortensio. El comandante de la cohorte asinti con la
cabeza y volvi a mandar a los exploradores en avanzada. Se volvi hacia la
columna, haciendo bocina con una mano.
Oficiales al frente! Cato se quit la carga del hombro, la dej al lado del
camino y al salir trotando detrs de Macro sinti un estremecimiento de expectativa
recorrindole la espalda.
En cuanto estuvieron presentes todos los centuriones y optios, Hortensio resumi
rpidamente la situacin.
Noviomago ha sido atacada. Lo que queda de ella est justo al otro lado de esa
colina. Movi el pulgar hacia atrs por encima del hombro. Los exploradores

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dicen que no han visto ningn movimiento, por lo que parece que no hay
supervivientes.
Cato mir a Diomedes, que estaba algo apartado de los oficiales romanos, y vio
que el griego tena la mirada clavada en el suelo y una profunda arruga en la frente.
De pronto apret con fuerza la mandbula y Cato se dio cuenta de que el hombre
estaba al borde de las lgrimas. Con una mezcla de compasin e incomodidad por
presenciar el dolor privado de otra persona, volvi su mirada hacia Hortensio
mientras el comandante de la cohorte daba sus rdenes.
La cohorte formar una lnea debajo de la cima de la colina, avanzaremos hacia
el otro lado y bajaremos por la ladera hacia la poblacin. Dar el alto a una corta
distancia de Noviomago y entonces la sexta centuria entrar en ella. se volvi hacia
Macro Echad un vistazo por encima y luego informis.
S, seor.
Pronto anochecer, muchachos. No tenemos tiempo de levantar un
campamento de marcha, as que tendremos que reparar las defensas de la poblacin
lo mejor que podamos y acampar all para pasar la noche. Bien, en marcha.
Los oficiales volvieron con sus centurias y dieron la voz de atencin a sus tropas.
En cuanto los soldados estuvieron formalmente alineados, Hortensio grit la orden
para que se dispusieran en lnea. La primera centuria dio media vuelta a la derecha y
luego gir con soltura sobre sus talones para formar una lnea de dos en fondo. Las
siguientes centurias hicieron lo mismo y extendieron la lnea hacia la izquierda. La
centuria de Macro fue la ltima que se coloc en posicin y ste dio el alto en cuanto
su indicador del flanco derecho lleg a la altura de la quinta centuria. La cohorte se
mantuvo quieta un momento para que los soldados afirmaran la posicin y luego se
dio la orden de avanzar. Las dobles filas ascendieron ondulantes por la poco
empinada ladera hacia el otro lado de la cima. Ante ellos y a lo lejos se extenda el
mar, agitado y gris. Ms cerca haba un gran puerto natural desde el que un ancho
canal se adentraba en el terreno donde haba estado emplazada la poblacin. Una
brisa fra rizaba la superficie del canal. No haba barcos anclados, tan slo un puado
de pequeas embarcaciones arrimadas a la orilla. Todos los soldados se pusieron
tensos al intuir lo que iban a encontrar al otro lado de la colina y, cuando el suelo
empez a descender, los restos de Noviomago aparecieron ante sus ojos.
Los atacantes haban llevado a cabo una destruccin tan concienzuda como les
haba permitido el tiempo del que disponan. Slo se vean las meras lneas
ennegrecidas de los armazones de madera que an quedaban en pie all donde haban
estado las chozas y casas de la poblacin. En torno a stos yacan los restos
chamuscados de las paredes y los tejados de paja. Gran parte de la empalizada
circundante haba sido arrojada a la zanja de debajo. La ausencia de humo indicaba
que ya haban pasado unos cuantos das desde que los durotriges arrasaran el lugar.

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No se mova nada entre las ruinas, ni siquiera un animal.


Lo nico que rompa el silencio eran los desgarrados chillidos de los cuervos que
provenan de un bosquecillo cercano. Los exploradores de la caballera se abrieron en
abanico a ambos flancos de la cohorte en busca de cualquier seal del enemigo.
El tintineo del equipo de los legionarios pareca sonar anormalmente alto a odos
de Cato mientras bajaba marchando hacia el pueblo. Al tiempo que se concentraba
para mantener el paso de los dems, lo cual no era moco de pavo teniendo en cuenta
su desgarbado modo de andar, recorri con la mirada los alrededores de Noviomago,
buscando cualquier indicio de una posible trampa. Bajo aquella luz cada vez ms
apagada, el paisaje del fro invierno se llen de lgubres sombras y l agarr ms
fuerte el asa del escudo.
Alto! Hortensio tuvo que forzar la voz para que se oyera claramente por
encima del sonido del viento. Se form la doble lnea y los soldados se quedaron
quietos un instante antes de que se gritara la segunda orden. Dejad las mochilas!
Los legionarios depositaron sus cargas en el suelo y avanzaron cinco pasos para
alejarse de su equipo de marcha. En su mano derecha slo sostenan entonces una
jabalina y estaban listos para combatir.
Sexta centuria, marchen!
Marchen! Macro transmiti la orden y sus hombres avanzaron separndose
de la lnea y se acercaron a la poblacin desde un ngulo oblicuo. Cato not que el
corazn se le aceleraba a medida que se aproximaban a las ennegrecidas ruinas y una
dbil oleada de energa nerviosa fluy por su cuerpo mientras se preparaba para un
encuentro repentino. Macro hizo detenerse a la centuria al otro lado de la zanja.
Cato!
S, seor!
T llvate las cinco primeras secciones y entra por la puerta principal. Yo con
el resto entrar por el lado que da al mar. Nos veremos en el centro del pueblo.
S, seor respondi Cato, y un sbito escalofro de miedo le hizo aadir:
Tenga cuidado, seor.
Macro hizo una pausa y lo mir desdeosamente. Tratar de no torcerme el
tobillo, optio. Este lugar es como una tumba. Lo nico que se mueve ah dentro son
los espritus de los muertos. Y ahora vamos, en marcha.
Cato salud y se volvi hacia las filas de legionarios. Las cinco primeras
secciones! Seguidme! Acto seguido se dirigi a grandes zancadas hacia lo que
quedaba de la puerta principal y sus hombres tuvieron que apresurarse para no
quedarse atrs. Un sendero lleno de rodadas con una ligera pendiente conduca a las
enormes vigas de madera que formaban la puerta principal y el adarve fortificado que
antes protegan la entrada. Pero las puertas ya no estaban, las haban arrancado
salvajemente de sus goznes de cuerda y las haban hecho pedazos. Cato avanz con

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cuidado por encima de los fragmentos astillados. A ambos lados, las zanjas
defensivas describan una curva alrededor del bajo terrapln y la empalizada
destrozada. Los legionarios lo seguan en silencio, aguzando la vista y el odo ante
cualquier seal de peligro en la tensa atmsfera que los envolva.
Al otro lado de la estropeada puerta se hizo evidente todo el alcance de la
destruccin de los durotriges. Haba cacharros hechos aicos desparramados por
todas partes, ropa hecha jirones y los restos de lo que haban constituido las
posesiones materiales de la gente que viva all. Mientras sus hombres se desplegaban
a un lado y a otro de l, Cato mir a su alrededor y se sorprendi de no ver ni rastro
de ningn cadver; ni siquiera restos animales. Aparte de pequeos remolinos de
cenizas que levantaba la brisa, nada se mova en aquel silencio extrao e inquietante.
Dispersaos! orden Cato al tiempo que se volva hacia sus hombres.
Registrad el lugar a conciencia. Buscamos supervivientes. Volved a informarme en
cuanto lleguemos al centro de la poblacin!
Con las armas en ristre, los legionarios avanzaron con cuidado por las viviendas
destruidas y utilizaban la punta de sus jabalinas para examinar cualquier montn de
escombros que encontraban. Cato se qued un momento observando su avance antes
de ponerse a caminar lentamente por el camino cubierto de cenizas que desde la
puerta conduca al corazn de Noviomago. La ausencia de cadveres lo llenaba de
inquietud. l se haba preparado para los horrores que pudiera ver y el hecho de que
no hubiera ni rastro de la gente y los animales del lugar era casi peor, puesto que su
imaginacin tom el relevo e hizo que lo embargara una terrible aprensin. Se
maldijo a s mismo, enojado. Era posible que los atacantes hubieran sorprendido a la
poblacin, la hubieran tomado sin encontrar resistencia y se hubieran llevado a la
gente y a sus animales como botn. Era la respuesta ms probable, se convenci.
Optio! Una voz lo llam desde no muy lejos. Aqu!
Cato corri hacia la voz. Cerca de los restos de un establo de piedra el legionario
se encontraba junto a un gran hoyo tapado con una cubierta de piel. Haba retrocedido
a un lado y sealaba hacia abajo con la jabalina.
Ah, seor. Eche un vistazo a esto.
Cato se puso a su lado y mir dentro del hoyo. Tena unos tres metros de ancho y
su profundidad era de la altura de un hombre. La tierra de los bordes estaba suelta. En
la penumbra vio una pila de perniles de carne seca, montones de cestos de grano,
unas cuantos utensilios de plata griegos y algunos arcones pequeos. Estaba claro que
la fosa haba sido abierta recientemente, sin duda para almacenar el botn que los
atacantes haban seleccionado. Haban tapado el hoyo con la lona para protegerlo de
los animales salvajes. Cato se despoj del escudo y descendi hasta los arcones.
Rpidamente abri la tapa del que tena ms cerca. Dentro encontr un surtido de
ornamentos celtas hechos de plata y bronce. Cogi un espejo y lo abri al tiempo que

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admiraba el magnfico trabajo de motivos acaracolados del reverso. Volvi a dejarlo


en el cofre y contempl toda aquella coleccin de torques, collares, copas y otros
recipientes, todas ellas piezas de excelente artesana. De aquel conjunto de cosas,
muy pocas habran sido usadas por los habitantes de Noviomago. Deban de haberlas
obtenido mediante el comercio con tribus nativas y almacenado durante el invierno
para mandarlas por barco a la Galia, donde los representantes o tratantes de Roma las
venderan a un alto precio. Ahora los durotriges se haban hecho con ellas y las
haban escondido, sin duda con la intencin de recogerlas cuando volvieran de sus
incursiones por el interior del territorio de los atrebates.
Cato tembl cuando se dio cuenta de todo lo que aquello implicaba. Baj de golpe
la tapa del arcn y sali apresuradamente del hoyo.
Busca a los dems y renelos en el centro del pueblo lo ms rpido posible. Yo
voy a ver si encuentro al centurin. Vamos, deprisa!
Cato cruz a toda prisa por los quebradizos restos de los edificios quemados
donde tan slo quedaban en pie las vigas ms resistentes y las ennegrecidas paredes
de piedra. Oy a Macro dar rdenes a gritos y se dirigi al lugar de donde provena la
voz de su centurin. Al salir de entre las paredes de dos de las construcciones ms
slidas que rodeaban el centro de Noviomago vio a Macro y a unos cuantos de sus
hombres junto a lo que pareca un pozo cubierto de unos tres metros de dimetro. Lo
circundaba un parapeto de piedra que llegaba a la altura de la cintura y todo l estaba
cubierto por un tejado cnico de cuero. Curiosamente, los atacantes haban dejado el
tejado intacto; al parecer era lo nico que no haban tratado de destruir.
Seor! Llam Cato al tiempo que corra hacia ellos. Macro levant la vista
del pozo con una expresin trastornada en su rostro. Al ver a Cato, se irgui y se
encamin hacia l a grandes zancadas.
Habis encontrado algo?
S, seor! Cato no pudo contener su nerviosismo al informar. Hay un
hoyo en el que pusieron el botn cerca de la puerta principal. Deben de tener
intencin de volver por aqu. Seor, tal vez tengamos la oportunidad de tenderles
una trampa!
Macro asinti moviendo la cabeza con aire grave, por lo visto indiferente a la
posibilidad de acechar a los atacantes.
Entiendo dijo. Las ganas de Cato de seguir hablando de su descubrimiento se
apaciguaron ante la extraa falta de vida del rostro de su superior.
Qu ocurre, seor? Macro trag saliva.
Encontrasteis algn cadver?
Cadveres? No, seor. Es una cosa muy curiosa.
S. Macro frunci los labios y movi el pulgar sealando el pozo.
Entonces me imagino que deben de estar todos ah dentro.

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CAPTULO X
Bajo la luz cada vez ms dbil del atardecer, el centurin Hortensio form una
apagada silueta casi carente de detalles cuando, con las manos apoyadas en la
barandilla de piedra, escudri el interior del pozo. Macro y sus hombres se quedaron
atrs, lo ms alejados posible de los espritus de los muertos que pudieran permanecer
ah. Diomedes estaba sentado solo, con la espalda apoyada en la ennegrecida
mampostera de un edificio en ruinas. Tena la cabeza inclinada, la cara oculta entre
los brazos y su cuerpo se sacuda con el dolor.
Se lo est tomando un poco mal mascull Fgulo entre dientes.
Cato y Macro se miraron. Ambos haban visto el retorcido montn de cuerpos
mutilados que casi llenaba el pozo. Dada la extensin de aquella localidad, deba de
haber cientos de ellos. Lo que ms haba horrorizado a Cato fue que ni un solo ser
viviente se haba salvado. La maraa de cadveres inclua hasta los de los perros y
ovejas de los aldeanos, as como los de las mujeres y nios. Los atacantes haban
querido dejar claro qu suerte correran aquellos que se pusieran de parte de Roma.
Al joven optio le haba dado todo vueltas cuando observ el interior del pozo y haba
sentido un escalofro de horror y desesperacin en el momento en que sus ojos se
haban posado en el rostro de un nio, poco ms que un beb, que yaca despatarrado
en lo alto del montn. Bajo una mata de enmaraados cabellos rubios del color de la
paja haba un par de ojos azules abiertos como platos, con una fija mirada de terror.
La boca abierta del nio dejaba al descubierto unos diminutos dientes blancos. Lo
haban matado clavndole una lanza en el pecho y el cuerpo de su basto vestido de
lana tena una negra mancha de sangre seca. A la vez que retroceda, apartndose de
aquel pudridero, Cato se haba dado la vuelta, se haba inclinado y haba vomitado.
En aquellos momentos, media hora despus, senta fro, cansancio y el profundo
dolor de aquellos que haban visto la absoluta escabrosidad de la vida por primera
vez. La muerte violenta era algo con lo que haba convivido desde que se haba
incorporado a las guilas. De eso haca poco ms de un ao.
Muy poco tiempo, reflexion. El ejrcito haba conseguido endurecerlo sin que l
fuera del todo consciente de ello, pero ante el sangriento trabajo de los Druidas del
culto de la Luna Oscura, el horror y la desesperacin lo consuman. Y en tanto que su
mente trataba de aceptar las acciones de aquellas personas que atentaban de aquel
modo contra todos los principios de la civilizacin, un impulso cada vez ms fuerte
de descargar su salvaje venganza sobre ellos amenazaba con dominarlo. La imagen
del rostro del nio volvi a cruzar por su mente una vez ms y, de manera instintiva,
su mano se enrosc con fuerza en el pomo de la espada. Ahora esos mismos Druidas
tenan en su poder a una familia romana, sin duda destinada a correr la misma suerte
que los habitantes de Noviomago.
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Macro not el movimiento. Por un momento se sinti casi impulsado a poner una
mano paternal sobre el hombro de su optio y tratar de consolarlo. Se haba
acostumbrado a la presencia del optio y sola olvidar que Cato posea poca
experiencia de la absoluta brutalidad de la guerra. Costaba creer que el ratn de
biblioteca patoso que haba aparecido con los otros reclutas desaliados un tiempo
atrs en Germania y el oficial subalterno lleno de cicatrices que en aquellos
momentos estaba a su lado en silencio fueran la misma persona. El muchacho ya
haba ganado su primera condecoracin por su valenta; la abrillantada placa de metal
reluca en el correaje del optio. No se poda dudar de su coraje e inteligencia, y si
sobreviva lo suficiente a la dura vida de las legiones, tena un buen futuro por
delante. Pero an era poco menos que un nio, con una tendencia a la timidez que
llegaba al punto de serle dolorosa y que Macro no comprenda. Igual que no
comprenda la intensidad de los ocasionales estados de nimo del muchacho, cuando
pareca encogerse en s mismo y encerrarse en una maraa de insondables hilos de
pensamiento.
Macro se encogi de hombros. Slo con que el chico dejara de pensar tanto,
encontrara la vida mucho ms fcil. Macro no crea en la introspeccin, no haca ms
que confundir las cosas e impedirle a uno actuar. Era mejor dejrsela a esos ociosos
intelectuales de Roma. Cuanto antes aceptara eso Cato, ms feliz sera.
Fgulo segua criticando la desvergonzada exteriorizacin de emociones de
Diomedes.
Malditos griegos! De todo hacen un drama. Tienen demasiadas tragedias y
pocas comedias en sus teatros, se es el problema.
Este hombre ha perdido a su familia dijo Macro en voz baja. As que hazle
un favor antes de que te oiga y cierra tu condenada bocaza.
S, seor. Fgulo aguard un momento y luego se alej paseando
tranquilamente, como si buscara otra cosa que distrajera su atencin mientras la
centuria esperaba recibir rdenes.
El centurin Hortensio ya haba visto suficiente y se acerc a Macro con briosas
zancadas.
Vaya carnicera que hay ah dentro.
Si, seor.
Ser mejor que tus muchachos lo rellenen de tierra. No tenemos tiempo para
darles sepultura como es debido. Adems, no s cmo lo hacen los lugareos.
Podras preguntrselo a Diomedes sugiri Macro. l lo sabr.
Ambos se volvieron para mirar al gua griego. Diomedes haba levantado la
cabeza y tena los ojos clavados en el pozo, su rostro estaba crispado y temblaba
mientras luchaba para tratar de dominar su dolor.
No creo que sea buena idea decidi el centurin Hortensio. Al menos de

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momento. Me ocupar de Diomedes mientras t te encargas del pozo.


Macro asinti con la cabeza antes de que se le ocurriera otra cosa.
Y qu pasa con el botn que descubri mi optio?
Qu pasa con l? Cato mir con irritacin al centurin superior, porque no
haba captado la relevancia de su hallazgo. Antes de que pudiera expresar una
explicacin insubordinada, Macro intervino.
El optio piensa que los atacantes tienen intencin de volver a buscar el botn.
Ah, eso piensa? Hortensio lanz una mirada fulminante al joven optio,
molesto con el hecho de que un soldado tan joven e inexperto se atreviera a suponer
que comprenda las intenciones del enemigo.
De otro modo, qu sentido tendra que lo hubieran guardado?
Quin sabe? Tal vez se trate de alguna especie de ofrenda a sus dioses.
No lo creo replic Cato en voz baja.
Hortensio puso mala cara.
Si tienes algo que decir, dilo como es debido, optio terci con brusquedad.
S, seor. Cato se cuadr. Simplemente deseaba sealar que a m me
parece que los atacantes han dejado aqu todo lo que han podido para llevrselo
cuando se retiren otra vez a territorio Durotrige. Eso es todo, seor. Aparte del hecho
de que podran volver a pasar por aqu en cualquier momento.
En cualquier momento, eh? se burl Hortensio. Lo dudo. Si tienen un
poco de sentido comn habrn vuelto a refugiarse al lugar del que vinieron.
An as, seor, el chico podra tener razn dijo Macro. Deberamos
apostar una guardia en algn punto elevado.
Macro, no he nacido ayer. Ya se han ocupado de ello. Los exploradores de la
caballera estn inspeccionando los accesos al pueblo. Si alguien se acerca, lo
descubriran mucho antes de que suponga una amenaza. Y no es que yo crea que los
atacantes siguen ah todava.
Apenas haba terminado su frase cuando un golpeteo de cascos reson en la
penumbra. Los tres oficiales se dieron la vuelta y momentos despus un explorador
lleg galopando al centro de la poblacin. Detuvo a la bestia y se desliz por su
costado.
Dnde est el centurin Hortensio?
Estoy aqu. Rinde tu informe!
El hombre corri hacia l, salud y tom aire.
Se acerca una columna de hombres, seor! Estn a unas dos millas.
En qu direccin? El explorador se volvi y seal hacia el este, ms all
de una hondonada que haba entre dos colinas y donde un sendero sinuoso se
extenda siguiendo la costa.
Cuntos son?

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Doscientos, tal vez ms.


Bien. Qu est haciendo tu decurin?
Ha hecho retroceder al escuadrn hasta los rboles de la colina ms prxima.
Excepto a dos hombres que van a pie. Estn vigilando la columna.
Bien. Hortensio movi la cabeza con satisfaccin y orden al explorador que
se retirara. Vete. Dile al decurin que se mantenga oculto. Mandar a un mensajero
con rdenes en cuanto me sea posible.
El explorador volvi corriendo a su montura y Hortensio se gir hacia sus
oficiales. Se oblig a esbozar una leve sonrisa.
Bueno, joven Cato. Parece que podras estar en lo cierto. Y si lo ests, a esos
Druidas y a sus amigos les espera una inmensa y jodida sorpresa.

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CAPTULO XI
Est nevando, para variar refunfu Cato al levantar la vista cuando los
primeros copos descendieron del cielo nocturno. Un fro viento soplaba desde el mar
y traa una arremolinada nube de copos blancos que caan sobre los soldados de la
cuarta cohorte mientras stos permanecan escondidos por todo el pueblo en ruinas.
El clima despejado de los ltimos das haba secado el suelo y la nieve empez a
cuajar enseguida, moteando las oscuras capas y escudos de los legionarios que
tiritaban en silencio.
No durar mucho, optio susurr Fgulo. Mira all! Seal un pedazo de
cielo despejado a un lado de los negros e imponentes nubarrones. Las estrellas, y el
tenue cuarto creciente de la luna, brillaban con luz trmula en un cielo casi negro.
Daba la sensacin de que haba pasado mucho tiempo desde que haba
anochecido y la tensa expectacin de los soldados aguzaba sus sentidos mientras
esperaban a que los atacantes cayeran en la trampa. La sexta centuria se haba
ocultado entre las ruinas que rodeaban el centro de la poblacin. Al atisbar por
encima de la mampostera de una choza que llegaba a la altura de la cintura, Cato no
vio a ninguno de los dems soldados de la centuria, pero su presencia era palpable.
As como lo era la presencia de los muertos apilados en el pozo cercano.
La imagen del nio muerto volvi espontneamente a la mente de Cato y sus
resentidas ansias de castigar a los Druidas con una terrible venganza volvieron a
incrementarse.
Dnde diablos estn esos malditos bastardos britanos? dijo entre dientes, y
acto seguido apret la mandbula, furioso consigo mismo por poner de manifiesto su
impaciencia delante de sus hombres. A excepcin de Fgulo, todos se haban sentado
en silencio siguiendo sus rdenes. La mayora de ellos eran curtidos veteranos que
haban sido destinados a la segunda legin el otoo anterior para que la unidad
recuperara su nmero de efectivos. La unidad de Vespasiano haba sufrido graves
prdidas durante las primeras batallas de la campaa y haba tenido la gran suerte de
poder ser la primera en elegir entre los reemplazos de las reservas que se haban
mandado en barco desde la Galia.
Quiere que vaya a echar un vistazo, seor? pregunt Fgulo.
No! respondi Cato con brusquedad. Sintate y estate quieto, maldita sea.
No quiero or ni una palabra ms.
S, seor. Lo siento, seor.
Mientras el recluta se alejaba arrastrando los pies una corta distancia, Cato
sacudi la cabeza con desesperacin. Si dejaban que se las arreglara solo, ese idiota
echara por tierra los planes que el centurin Hortensio haba hecho a toda prisa.
Durante el poco tiempo disponible antes de que la columna enemiga fuera visible
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desde la aldea, se haban desplegado dos centurias en el mismo pueblo y las otras
cuatro se haban escondido en la zanja defensiva preparadas para cerrar el crculo que
atrapara a los atacantes. Los exploradores de la caballera se hallaban ocultos a lo
largo del margen de un bosque cercano con rdenes de salir en cuanto se diera la
seal de ataque. Entonces esperaran y daran caza a cualquier britano que lograra
escapar del poblado. Aunque Cato no tena intencin de darles demasiadas
oportunidades para ello.
Los restos chamuscados de la aldea ya estaban desapareciendo bajo un fino manto
de nieve. Mientras Cato permaneca a la mira del enemigo, la capa de nieve que caa
le record la ms delicada de las sedas blancas y de repente pens en Lavinia: joven,
lozana y llena de un contagioso entusiasmo por la vida. Aquella imagen se
desvaneci enseguida y fue reemplazada por su asustada expresin en el momento de
morir. Cato apart la visin de su mente y trat de concentrarse en otra cosa.
Cualquier otra cosa. Entonces se sorprendi al encontrarse pensando en Boadicea, su
rostro esttico, con la ceja arqueada en aquella expresin ligeramente burlona a la que
l haba tomado un especial cario. Cato sonri.
Seor! exclam Fgulo entre dientes alzndose a medias. Los dems
soldados de la seccin lo fulminaron con la mirada.
Qu? Cato se volvi. Crea haberte dicho que te callaras.
Algo pasa! Fgulo seal hacia el lado opuesto del poblado.
Cierra la boca! mascull Cato con los dientes apretados al tiempo que
levantaba un puo para enfatizar la orden. Agchate!
Fgulo volvi a ponerse en cuclillas para esconderse. Entonces, con toda la
cautela de la que fue capaz, Cato mir hacia el espacio abierto que haba delante del
pozo. Forz la vista para percibir cualquier seal de movimiento. El suave gemido del
viento frustraba sus intentos de captar algn sonido, de manera que, a pesar de la
oscuridad, vio al enemigo antes de orlo. El oscuro contorno de una de las ruinas que
haba enfrente cambi de forma, luego una sombra surgi de entre dos paredes de
piedra. Un jinete. En el umbral del espacio abierto fren y se qued sentado en su
montura sin moverse, como si husmeara el aire en busca de alguna seal de peligro.
Finalmente el caballo relinch, levant una pezua y, rascando, hizo un oscuro corte
en la nieve. Entonces, con un chasquido de la lengua perfectamente audible, el
britano hizo avanzar a su bestia hacia el pozo. La negra figura atraves lentamente el
moteado remolino y Cato tuvo la sensacin de que el hombre recorra las silenciosas
ruinas con la mirada. Se encorv todo lo que pudo detrs de la pared de manera que
pudiera seguir mirando por encima de la ennegrecida mampostera. Cuando el jinete
lleg al pozo volvi a detener su caballo y luego avanz poco a poco por el borde
para ver mejor el hueco del pozo. Cato aferr con la mano la empuadura de su
espada y por un momento la tentacin de desenvainar el arma fue casi insoportable.

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Entonces se oblig a soltarla. A su alrededor, los hombres estaban lo bastante tensos


como para entrar en accin de un salto ante el ms mnimo indicio de que el jinete se
estuviera preparando para lanzarse al ataque. Deban esperar a or la trompeta.
Hortensio estaba mirando desde lo alto de un tmulo funerario en el exterior del
poblado y slo dara la seal de cerrar la trampa cuando todos los jinetes hubiesen
atravesado las ruinas de la puerta principal. Las rdenes eran claras: nadie deba dar
un solo paso hasta que se diera la seal. Cato se volvi hacia sus soldados y en
silencio les hizo seas para que se agacharan, por la manera en que estaban
agazapados, sostenan sus escudos y aferraban sus jabalinas, se dio cuenta de que
estaban listos para entrar en accin.
El jinete que estaba junto al pozo se inclin tranquilamente a un lado, carraspe y
escupi por el hueco. Las fras ansias de venganza que Cato senta en su interior se
avivaron momentneamente para convertirse en una ardiente y terrible ira que hizo
que la sangre le palpitara en las venas. Trat de reprimir el impulso y apret tanto los
puos que sinti cmo las uas se le clavaban dolorosamente en las palmas. El
Durotrige pareci convencerse de que ni a l ni a sus compaeros los amenazaba
ningn peligro, dio la vuelta a su caballo y se alej al trote del centro del pueblo hacia
la puerta principal. Cato mir a sus hombres.
Pronto darn la seal les dijo en voz baja. En cuanto ese explorador les
diga que no hay peligro, los Druidas y sus amigos entrarn por la puerta. Van a
recuperar su botn y es probable que tengan la intencin de pasar aqu la noche.
Estarn cansados y deseando reposar un poco. Eso har que se descuiden. Cato
desenvain la espada y la apunt hacia sus soldados. Recordad, muchachos...
Algunos de los veteranos no pudieron evitar rerse entre dientes por el hecho de
que el joven optio los llamara muchachos, pero respetaban el rango y rpidamente
acallaron su regocijo. Cato respir hondo para disimular su fastidio.
Recordad, atacaremos con todas nuestras fuerzas. Tenemos rdenes de hacer
prisioneros, pero no corris riesgos innecesarios para capturarlos. Ya sabis lo poco
que le gusta al centurin tener que escribir mensajes de condolencia para las familias
que estn en casa. No es probable que os perdone as como as si os matan.
Las palabras de Cato produjeron el efecto deseado y la horrible tensin de la
espera del combate disminuy cuando los soldados volvieron a soltar unas risitas.
Muy bien. Poneos en pie, los escudos en alto y las jabalinas preparadas.
Las oscuras siluetas de los soldados se alzaron y, en medio de aquella lluvia de
grandes copos de nieve, aguzaron el odo para percibir la seal de la trompeta por
encima del leve gemido del viento. Pero antes de que llegara la seal, el primer
britano apareci por la puerta principal. Hombres a pie que conducan sus caballos y
hablaban en tonos contenidos ahora que la marcha del da haba llegado a su fin. Poco
a poco fueron surgiendo de entre la oscuridad an mayor de los edificios incendiados

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y se reunieron en el espacio abierto que haba antes de llegar al pozo. Mientras Cato
los observaba con nerviosismo, los jinetes fueron aumentando en nmero hasta que
hubo ms de una veintena all arremolinados y an aparecan ms saliendo
pesadamente de la oscuridad de la noche. El mascar y piafar de los caballos se
mezclaba con los alegres tonos de los britanos y el sonido pareca insoportablemente
fuerte tras el largo perodo de forzoso silencio. Cato temi que sus hombres no
oyeran la seal de la trompeta por encima del ruido. A pesar de la inmovilidad de
todos ellos, era plenamente consciente de que su ansiedad iba en aumento. Si no se
daba pronto la seal, los desperdigados hombres de la sexta centuria podran verse
superados en nmero por aquellos a los que queran emboscar.
De repente se oy un sonido discordante que provena del centro de la
concentracin de apiados jinetes. Un hombre a caballo se abri camino a la fuerza y
dio una serie de rdenes.
Los britanos guardaron silencio e inmediatamente la desordenada muchedumbre
se convirti en un grupo de soldados listos para actuar en cuanto se lo ordenaran. Un
puado de hombres a los que haban designado para ocuparse de los caballos empez
a realizar la tarea encomendada mientras que los dems formaban frente al jinete.
Con un sentimiento intenso de frustracin, Cato se dio cuenta de que estaba pasando
el mejor momento para lanzar un ataque. A menos que Hortensio diera la seal
inmediatamente, el enemigo an podra organizarse lo suficiente como para ofrecer
una resistencia efectiva.
En el mismo momento en que maldeca el retraso, Cato vio que un hombre
caminaba directamente hacia l. El optio se agach sin hacer ruido y sin dejar de
mirar con preocupacin hacia el contorno de la mampostera por encima de su
cabeza, en tanto que el britano se acercaba, se detena y hurgaba en su capa. Hubo
una pausa antes de que un apagado sonido de agua al caer llegara a odos del optio. El
britano dej escapar un largo suspiro de satisfaccin mientras orinaba contra la pared
de piedra. Alguien lo llam y Cato oy que el hombre rea al tiempo que se volva
para responder y torpemente haca caer las piedras sueltas de lo alto de la pared en
ruinas.
Un enorme pedrusco cay hacia adentro y se precipit sobre la cabeza de Cato.
Instintivamente l se agach y la piedra rebot en un lado de su casco con un sordo
sonido metlico. La cabeza del jinete apareci por encima de la pared, buscando la
fuente del inesperado ruido. Cato contuvo el aliento con la esperanza de que no le
vieran ni a l ni a sus hombres. El guerrero Durotrige tom aire y les lanz un grito
de advertencia a sus compaeros que hendi la oscuridad y que se oy por encima de
los dems sonidos con una claridad asombrosa.
En pie! bram Cato. A por ellos! Levantndose de un salto, hinc su
espada corta en la oscura forma del rostro del britano y not que la sacudida del

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impacto le bajaba por el brazo al tiempo que el agudo chillido del jinete le resonaba
en los odos.
Usad las jabalinas! grit la voz de Macro desde ah cerca. las jabalinas
primero!
Las negras siluetas de los legionarios se alzaron por entre las ruinas alrededor de
los jinetes durotriges.
Lanzad las jabalinas! bram Macro. Con un resoplido de esfuerzo los
soldados en torno a Cato propulsaron sus brazos armados hacia delante, con un
ngulo bajo para lanzar el arma a una distancia muy cercana, y las largas y mortferas
astas salieron volando para caer contra la densa concentracin del enemigo.
Inmediatamente el ruido sordo y el repiqueteo del impacto dieron paso a los gritos de
los heridos y el ms agudo relincho de los aterrorizados caballos alcanzados por las
despiadadas puntas de hierro de las jabalinas.
Cato y sus hombres se abrieron paso con dificultad por encima de la pared, con
las espadas desenvainadas y listos para atacar.
No os separis de m! grit Cato, ansioso por mantener a sus hombres bien
diferenciados de los britanos. Hortensio les haba inculcado a sus subordinados que
deban mantener a sus hombres bajo un control riguroso durante la emboscada. El
ejrcito romano tena una saludable aversin a llevar a cabo acciones nocturnas, pero
aquella oportunidad de tender una trampa y matar al enemigo era una oportunidad
demasiado providencial para que ni siquiera un centurin como Hortensio, que
siempre segua el reglamento, pudiera resistirse a ello.
Cierren filas! exclam Macro a una corta distancia, y la orden fue repetida
por todos los jefes de seccin mientras que pequeos grupos de legionarios se
acercaban a los britanos. Tras sus grandes escudos rectangulares los ojos de los
romanos iban mirando rpidamente a todos lados, buscando el expuesto cuerpo
enemigo ms prximo para clavar en l sus espadas cortas. Cato parpade cuando
una rfaga de viento le arroj un montn de enormes copos en la cara que le
obstaculizaron momentneamente la visin. Una sombra grande se alz frente a l.
Unos dedos se cerraron sobre la parte superior del borde de su escudo, a poca
distancia de su cara, y tiraron de l a un lado. Instintivamente Cato lanz el brazo
hacia delante, cargando todo su peso tras l. El britano segua firmemente agarrado al
escudo y la parte inferior del mismo se alz de manera que le propin un aplastante
golpe entre las piernas. El britano dio un quejido, solt la mano y empez a
encorvarse. Cato estrell el pomo de su espada contra la parte posterior de la cabeza
del hombre para ayudarlo en su movimiento. Pas por encima de aquella figura
tendida boca abajo al tiempo que echaba un vistazo a su alrededor para asegurarse de
que su seccin segua con l. Detrs de sus oscuros escudos rectangulares los
legionarios se abrieron paso por todos lados, combatiendo codo con codo mientras

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arremetan contra la concentracin de britanos que se defendan. stos no ofrecan


una resistencia organizada a la emboscada, sino que simplemente luchaban por
librarse de sus muertos y heridos y de la maraa de equipo y astas de jabalina
dobladas que les estorbaban. Los que haban conseguido escapar de aquel caos
trataban desesperadamente de abrirse camino a golpes a travs del anillo de escudos
que se cerraba y de las mortferas hojas centelleantes de las espadas cortas de los
romanos. Pero muy pocos escaparon, y con una eficacia fra e implacable los
legionarios siguieron avanzando y matando a todo lo que encontraban por delante.
Entonces, por encima de los gritos y los chillidos de los hombres y el traqueteo y
choque de las armas, un estridente toque de trompeta recorri la poblacin cuando,
con retraso, Hortensio dio la seal de ataque. Para aprovechar mejor lo que quedaba
del factor sorpresa, Hortensio lanz a sus soldados contra la oscura columna de
guerreros britanos que estaba entrando en el poblado. El fuerte rugido del grito de
guerra de la cohorte se alz por todas partes y el grupo de jinetes durotriges se par
en seco, pues por un momento quedaron demasiado atnitos para reaccionar. Las
centurias restantes salieron de las zanjas defensivas de la aldea y como un enjambre
se dirigieron hacia su enemigo por encima del brillo de la nieve recin cada. Los
jefes Druidas trataron de volver a concentrar a sus hombres y hacerlos formar para
enfrentarse a la amenaza, pero en un abrir y cerrar de ojos los legionarios cayeron
sobre ellos y rpidamente hicieron pedazos a los miembros de la tribu.
Con renovado fervor, la sexta centuria se ocup de los pocos britanos que
quedaban vivos entre la carnicera que haba alrededor del pozo del poblado. La hoja
de Cato se haba quedado atascada en las costillas de uno de los jinetes y con un
gruido de frustracin clav una bota en el estmago del hombre y liber la espada
de un tirn. Al levantar la vista apenas tuvo tiempo para dar un salto atrs cuando la
cabeza de un caballo empinado se dirigi repentinamente hacia l, resoplando, con
los ojos muy abiertos, aterrorizado por los chillidos y el choque de las armas que
inundaban la noche. Por encima de la cabeza del caballo se alzaba la silueta del
guerrero que haba intentado en vano formar a sus hombres y luchar contra los
romanos. Con una mano blanda una larga espada que sujetaba en alto, apartada de su
asustado caballo. Clav la mirada en Cato e hizo descender la hoja con todas sus
fuerzas. Cato se dej caer de rodillas y alz su escudo para interceptar la trayectoria
de la espada. El golpe cay con un terrible estruendo justo por encima del tachn del
escudo y lo hubiera atravesado limpiamente de no haber dado en el borde reforzado
con metal por el lado que estaba ms cerca del caballo. En cambio, la hoja se qued
clavada y, cuando el guerrero trat de sacarla de un tirn, se llev el escudo con ella.
Con un gruido de rabiosa frustracin, el hombre la emprendi a patadas contra Cato,
arremetiendo con su bota contra un lado del casco del optio. Cato se qued aturdido
slo un momento, tras el cual clav la espada en los leotardos por encima de la bota.

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El britano lanz un aullido de enojo y furia y espole a su caballo para pisotear al


romano. Nada acostumbrado a los caballos en su vida civil y con el respeto de un
soldado de infantera hacia los peligros que representaba la caballera, Cato,
acobardado, se apart de los mortferos cascos. Pero el agolpamiento de legionarios
que haba a su espalda no le dejaba sitio para retirarse. Entonces Cato tir con todas
sus fuerzas para arrancarle su escudo al britano y, con un chasquido, espada y escudo
se separaron. El britano clav los talones y dio una salvaje sacudida a las riendas,
provocando con ello que su bestia se pusiera sobre dos patas sacudiendo los cascos
peligrosamente. Cato rod para situarse bajo el vientre del caballo al tiempo que se
protega el cuerpo con el escudo, terriblemente daado, e hinc su espada en las
tripas del animal.
El caballo forceje como un loco para librarse de la hoja y se empin tanto que
cay sobre el lomo y aplast a su jinete. Antes de que el britano pudiera intentar
sacarse de encima la bestia mortalmente herida, un legionario avanz de un salto y de
una rpida cuchillada en la garganta acab con l.
Fgulo! Encrgate tambin del caballo! orden Cato mientras se arrastraba
para alejarse del zarandeo de los cascos del caballo lacerado. El joven legionario se
acerc a la cabeza y le abri una arteria con un presto tajo de su espada. Cato ya
estaba de nuevo en pie y mirando a su alrededor en busca de un nuevo enemigo, pero
no haba ninguno. La mayor parte de los britanos estaban muertos. Unos cuantos de
los heridos gritaban, pero no les haran caso hasta que fuera hora de poner fin a su
sufrimiento con una estocada misericordiosa. El resto haba huido, corriendo en
tropel a travs de los restos del poblado en un intento por escapar de las siniestras
hojas de sus atacantes.
Los legionarios se quedaron sorprendidos ante la rapidez con la que haban
arrollado al enemigo y por un momento permanecieron en tensin y agazapados,
listos para la lucha.
Sexta centuria! En formacin! Esto no es un jodido ejercicio! Moveos!
Los bien disciplinados soldados respondieron al instante: se acercaron a toda prisa
a su centurin y formaron una pequea columna en el terreno nevado. Macro no vio
huecos en las filas y movi la cabeza satisfecho. El enemigo slo haba tenido tiempo
de herir a no ms de un puado de hombres de su centuria. Salud a Cato con un
gesto de la cabeza cuando ste ocup su posicin al frente de los soldados.
Ests bien, optio? Cato asinti, jadeando.
Pues volvamos a la puerta, muchachos! grit Macro. Le dio una palmada en
el hombro a Fgulo Y no tengis ningn miramiento con los caballos!

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CAPTULO XII
Mientras la nieve caa suavemente en torno a ellos, los legionarios siguieron el
sendero hacia los restos de la puerta, desde donde pudieron or los sonidos de la
batalla, apagados por el viento. Cato not que el viento haba amainado un poco. En
el firmamento, entre las nubes, se estaban abriendo unos claros que dejaban pasar la
luz de las estrellas y de la tenue luna creciente. En el siniestro resplandor que el
manto de nieve reflejaba podan verse las figuras de los britanos que huan por entre
las ruinas. Por un momento Cato sinti que lo invadan la ira y la frustracin al
verlos. An poda ser que escaparan antes de que decayera la sed de venganza de los
legionarios. Entonces Cato forz una sonrisa. Tal vez l fuera el nico que deseaba
hacer pagar al enemigo todo lo que haba visto en el pozo. Tal vez los veteranos que
marchaban por el sendero con l slo vean al enemigo en trminos profesionales. Un
adversario al que vencer y destruir; ni ms, ni menos.
Mientras se acercaban a la puerta destrozada vieron que una oscura y enorme
concentracin de jinetes durotriges surga de entre las ruinas con muy poco sentido
del orden. Unas figuras se abran paso por separado y con dificultad por los restos del
terrapln de tierra, buscando una va de escape entre la empalizada de madera hecha
pedazos y el frreo cordn de la lnea de combate de los legionarios que aguardaban
ms all. Tal vez escaparan unos cuantos jinetes, pero slo unos cuantos, pens Cato
para sus adentros con fra satisfaccin.
Alto! orden Macro. Ah los tenis, chicos, a punto para que los
matemos. No os separis y aseguraos de mirar antes de embestir. Ya tenemos
suficiente con ellos como para que tengis que matar a alguno de nuestros
muchachos! Formad en lnea!
En tanto que la primera fila de la columna se quedaba inmvil, las filas siguientes
ocuparon sus posiciones a ambos lados de la primera hasta que la centuria form una
lnea de dos en fondo por entre los escombros. Mientras Cato esperaba a que su
centurin diera la orden de avanzar, advirti que un pequeo grupo de durotriges se
separaba de sus compaeros y se adentraba subrepticiamente en las sombras de unas
chozas en ruinas.
Seor!
Qu pasa?
Cato alarg el brazo con el que sujetaba la espada y seal hacia las chozas con la
hoja de su arma.
All. Algunos de ellos intentan escapar.
Ya los veo. No podemos permitirlo decidi Macro. Llvate a la mitad de
los hombres y encrgate de ellos.
S, seor.
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Cato, nada de heroicidades. Macro haba observado el sombro estado de


nimo que se haba apoderado de su optio desde que el muchacho haba sido testigo
del nefasto horror del interior del pozo y quera que se supiera que no iba a tolerar
ninguna estupidez. T limtate a darles caza y luego trae a los hombres de vuelta
enseguida.
S, seor.
Yo avanzar primero. En cuanto veas que yo me he ido, sales t.
Cato asinti con la cabeza.
Pelotones a mi derecha... adelante!
Con Macro marcando el paso, las primeras cinco secciones avanzaron mostrando
los escudos al enemigo y las espadas cortas listas. La oscura concentracin de
britanos retrocedi ante la pared de escudos que se les aproximaba y sus gritos de
pnico y desesperacin alcanzaron un nuevo grado de terror cuando la silenciosa
lnea de romanos se acerc a ellos. Unos cuantos de los durotriges ms acrrimos se
separaron del tumulto y se quedaron all parados, con las armas en alto, preparados
para caer luchando, fieles a su cdigo guerrero. Pero eran demasiado pocos para
cambiar las cosas y rpidamente fueron arrollados y cayeron muertos. Momentos
despus empez el apagado estrpito de los golpes de los escudos y el repiqueteo de
las espadas en tanto que Macro y sus hombres se abran camino a cuchilladas entre la
arremolinada multitud.
Cato se dio la vuelta e inspir profundamente el aire fro.
El resto de vosotros, seguidme! Gui a los soldados rodeando el margen del
combate que tena lugar junto a la puerta y los condujo por el sinuoso sendero por
donde haba desaparecido el pequeo grupo de durotriges. All el fuego no haba
daado tanto el interior de las chozas de la poblacin. Los muros de piedra que
llegaban a la altura del pecho y los escuetos restos de los armazones de madera se
alzaban en torno a ellos mientras perseguan al enemigo al trote. Sus arneses de cuero
chirriaban, las vainas y toneletes tintineaban y la nieve cruja suavemente bajo sus
botas. Frente a l, el camino haba sido hollado por el paso de los durotriges haca tan
slo unos momentos y stos haban dejado un visible rastro que los romanos
siguieron. Cato enseguida vio claro por qu aquel pequeo grupo haba salido
corriendo en esa direccin al recordar los hoyos de almacenaje que haban destapado
antes.
Iban detrs de todo el botn que pudieran llevarse consigo.
El estrecho sendero giraba con una curva cerrada y un dbil silbido previno a
Cato, que se agach bajo su escudo justo a tiempo. El hacha de doble hoja rebot en
el borde de su escudo y le dio de lleno en la cara al legionario que iba justo detrs.
Con un crujido escalofriante la pesada hoja cort limpiamente la parte superior del
casco y de la cabeza del soldado. ste ni siquiera grit cuando cay de espaldas y

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salpic de sesos ensangrentados a sus compaeros ms cercanos. Un enorme guerrero


Durotrige se alzaba por encima de Cato. El hombre solt un grito salvaje cuando vio
el dao que su arma haba infligido. La hoja continu con su trayectoria curva y se
clav profundamente en una viga de madera. El guerrero Durotrige gru y desencaj
el hacha de un tirn con un explosivo grito ahogado debido al esfuerzo. Dicha accin
lo dej expuesto un breve instante y Cato le hinc su espada corta en el estmago y
sinti el slido impacto de un buen ataque. Pero en vez de hacerle caer mortalmente
herido, el golpe no pareci tener otro efecto que enfurecer an ms al inmenso
britano. ste bram un grito de guerra, se apart de la sombra de la pared que haba
utilizado para ocultarse y se qued de pie a horcajadas en el camino, donde tena
espacio para blandir sin trabas su hacha de guerra. La hizo oscilar con las dos manos
y desafi a los romanos a que se acercaran.
Por un momento Cato retrocedi, y sus hombres con l, mientras la hoja henda el
aire con un sonido sibilante. El optio la contempl con horror, imaginndose
perfectamente bien el demoledor dao que causara en cualquier soldado lo bastante
tonto como para ponerse al alcance del arco que describa. Cato saba que con cada
instante que dejaba pasar, ms posibilidades tenan los compaeros del britano de
conseguir huir. Pero se hallaba presa de un glido terror que le provocaba unos
escalofros que le recorran la espalda y que hizo que se le helara la sangre en las
venas. Le sorprendi encontrarse temblando. Todo su ser le deca que se diera la
vuelta, que saliera corriendo y dejara que sus hombres lidiaran con aquel gigante
terrorfico. Y al pensarlo le sobrevino un sentimiento de repugnancia y amargo
desprecio de s mismo.
Cato se puso tenso y observ el balanceo del hacha, esperando a que pasara junto
a l. Cuando descendi por delante de su escudo, apret los dientes, se lanz sobre el
britano y hundi de nuevo la espada en su cuerpo. El hombre solt un gruido al
recibir el ataque, baj la rodilla y le propin una patada a Cato. La bota se estrell
contra el muslo de Cato y estuvo a punto de hacerlo caer. Cato volvi a atacar, esta
vez estampndole el escudo en la cara al britano al tiempo que retorca la hoja en el
interior de su oponente, tratando de alcanzar algn rgano vital. La sangre, caliente y
pegajosa, cay por la empuadura de su espada y sobre su mano, pero el guerrero
Durotrige segua acercndose, dando gritos de dolor y desafo. Solt el hacha y con
sus poderosas manos agarr a Cato por la cara y el cuello. El optio dio boqueadas
cuando la trquea le qued aplastada con el apretn del britano. Con un brazo
atrapado en la correa de su escudo, Cato solt la espada y trat de aferrar la mano que
le apretaba el cuello. En aquellos momentos haba otros soldados a su lado que
golpeaban al gigante con los escudos y arremetan con las espadas por todos lados.
Lo aguant todo, con un gruido que surga de lo ms profundo de su pecho, un
sonido de pura furia animal, y an as sigui sujetando a su rival, estrangulndolo.

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Cato, casi a punto de perder el conocimiento, crey que sin duda iba a morir, pero de
pronto la presin se afloj. Mareado, oy el ruido sordo y hmedo de los golpes de
espada mientras los legionarios acababan brutalmente con el britano.
Con un profundo suspiro ronco, el hombre cay de rodillas, sus manos se
desprendieron de la garganta de Cato y se desplom de costado. Uno de los
legionarios le dio una cautelosa patada en el pecho y el gigante qued tumbado de
espaldas sobre la nieve revuelta, completamente muerto.
Ests bien, optio?
Cato estaba apoyado contra la mampostera, respiraba con dificultad y notaba el
latido de la sangre al circular por su cuello. Sacudi la cabeza para intentar despejarse
del mareo.
Sobrevivir dijo con voz ronca y lastimera. Tenemos que seguir tras los
dems... Vamos.
Alguien le pas la espada de mango de marfil que el centurin Bestia le haba
legado y Cato continu avanzando por el sendero. El miedo a otra emboscada era un
fuerte factor en contra del deseo de seguir adelante a toda prisa, pero se oblig a
correr, decidido a no dejar que sus hombres se dieran cuenta de que se senta casi
como un nio pequeo y asustado, perdido en medio de una pesadilla espantosa. Las
sombras a ambos lados del camino que tenan por delante se convirtieron en las ms
oscuras profundidades del averno, de las que amenazaban emerger unos horrores
indescriptibles.
Entonces el camino describa una curva, y ah delante se encontraban las zanjas
de almacenamiento. Se haban retirado las cubiertas y, al otro lado de las zanjas an
se hallaba a la vista un puado de enemigos, cargados con el lastre del botn y
esforzndose por alcanzar a sus compaeros, los cuales haban puesto el sentido
comn por encima de la avaricia.
A por ellos! bram Cato. Los legionarios avanzaron a todo correr en orden
abierto. Aquel combate iba a ser de uno contra uno, la pared de escudos no sera
necesaria. Al tiempo que lanzaban el grito de guerra de la legin, Arriba la
Augusta! , cayeron sobre los britanos como si estuvieran cazando ratas en un
granero. Justo por delante de Cato, un romano alcanz a un guerrero Durotrige que
arrastraba un enorme fardo por la nieve. El britano percibi el peligro a sus espaldas
y se dio la vuelta al tiempo que levantaba un brazo, aterrorizado, cuando la espada
corta se alz sobre l. Cato se encontr maldiciendo el fallo del legionario; la espada
corta estaba diseada para apualar, no para tajar, y el soldado no deba ser tan tonto
como para dejar que su sed de sangre abrumara la instruccin que haba recibido. Era
tan malo como los jodidos reclutas que eran flor de un da. El improperio le vino a la
cabeza de forma espontnea y lo escandaliz por un instante hasta que, con una
sonrisa irnica, se dio cuenta de cun sumido se hallaba en el mundo militar.

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El britano grit cuando la espada corta le atraves el antebrazo y rompi el hueso


de manera que el miembro qued colgando como un pez recin pescado.
Cuando Cato pas junto al legionario, le grit:
Utiliza el arma como es debido!
El legionario asinti con aire de culpabilidad y luego se volvi para liquidar con
la punta de su espada a su vctima, que no haba dejado de chillar.
Cato pas junto a ms cuerpos tendidos en la nieve con el botn desparramado a
su alrededor: oscuros fardos de tela de los que haban cado copas y vajilla de plata,
joyas personales y, extraamente, un par de muecas de madera labrada. Un guerrero
Durotrige que sin duda buscaba un regalo que llevar a casa para sus hijos, imagin
Cato. Se sobresalt ante la idea de que los hombres que tan terrible destruccin
haban causado en aquel poblado, y que eran capaces de masacrar incluso a sus ms
tiernos infantes, pudieran tener hijos propios. Apart la mirada de las muecas y vio
unas figuras borrosas que se deslizaban por los restos de la empalizada, seguidas por
los romanos que jadeaban roncamente debido al esfuerzo de la persecucin y al
nerviosismo de la batalla.
Cato trep por la empinada cuesta cubierta de hierba hasta las estacas de la
empalizada, hecha de madera toscamente tallada. A lo lejos, al otro lado,
desperdigados ms all de la zanja, y por el blanco paisaje que vena despus, se
podan ver las oscuras siluetas de aquellos que haban logrado escapar a la matanza
que haba acabado con sus compaeros all en el poblado. Unos cuantos de sus
hombres se unieron a l, ansiosos por salir tras el enemigo.
Quietos! logr gritar Cato con voz spera a pesar del dolor que senta en la
garganta. Algunos de los soldados siguieron adelante y Cato tuvo que volver a gritar,
haciendo un esfuerzo para que su orden sonara ms fuerte. Alto!
Seor! protest alguien. Se escapan!
Eso ya lo veo, maldita sea! exclam Cato con enojo. No podemos hacer
nada. No los atraparamos nunca. Tenemos que esperar que los exploradores de la
caballera los vean.
La disciplina y el sentido comn detuvieron a los soldados. Con el pecho
palpitante a causa del esfuerzo y el vaporoso aliento que se alzaba por encima de sus
cabezas, observaron cmo el enemigo hua adentrndose en la oscuridad. Cato estaba
temblando, en parte debido al fro viento que soplaba an con ms fuerza en lo alto
del terrapln y en parte por la liberacin de la tensin nerviosa.
Tan poco tiempo haba pasado desde que haban cargado contra el enemigo en el
centro de la aldea? Se oblig a concentrarse y se dio cuenta de que todo el asunto no
poda haber durado ms que un cuarto de hora. El viento no traa sonidos de combate,
de modo que la escaramuza en la puerta deba haber finalizado tambin. As de
rpido haba terminado todo. Record la primera batalla en la que haba combatido.

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Un pueblo en Germania, no muy distinto de aqul. Pero aquella lucha desesperada


haba durado toda una tarde y toda una noche hasta que aparecieron los primeros
rayos del amanecer.
Por muy corta que hubiese podido ser aquella refriega, la misma exultacin
ardiente por haber sobrevivido le llenaba las venas y por algn motivo le haca
sentirse ms viejo y ms sabio.
Le dola la garganta de manera espantosa y le supona todo un suplicio tragar
saliva o mover demasiado la cabeza en cualquier direccin. Ese enorme guerrero
Durotrige casi haba acabado con l.

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CAPTULO XIII
El tenue resplandor rosado del cielo le daba un tono an ms plido a la nieve
depositada sobre el poblado arruinado. Como si la mismsima tierra hubiese sangrado
durante la noche, pens Cato mientras se levantaba con rigidez de la esquina de una
pared donde haba estado descansando bajo su capa del ejrcito. No haba dormido.
La incomodidad haba sido demasiado grande para que pudiera hacerlo; su delgadez
le haca sentir el fro de una manera ms intensa que los ms musculosos y
endurecidos veteranos de la legin, como Macro. Tal y como era habitual, los fuertes
ronquidos del centurin haban llenado la noche, hasta que lo despabilaron para el
turno de guardia de su centuria. Luego, tras haber despertado al siguiente oficial de la
lista de turnos, haba vuelto a sumirse al instante en un sueo profundo con un
retumbo gutural que sonaba como un terremoto lejano.
Una fina capa de nieve cay silenciosamente en cascada de los pliegues de la
capa de Cato cuando ste se puso en pie. Cansado, se sacudi el resto y se desperez.
Pisando con cuidado entre los escombros, se acerc a la acurrucada figura de Fgulo y
le toc suavemente con la punta de su bota. El legionario rezong y se dio la vuelta
sin abrir los ojos, por lo que Cato tuvo que propinarle un puntapi.
En pie, soldado.
Aunque era nuevo en el ejrcito, Fgulo saba cundo le haban dado una orden y
su cuerpo respondi deprisa, aunque su mente, ms lenta, hizo lo que pudo para no
quedarse atrs.
Enciende una hoguera le orden Cato. Asegrate de hacerla en un lugar
despejado, lejos de cualquier cosa que sea combustible.
Seor?
Cato le lanz una dura mirada al legionario, sin estar seguro de que el muchacho
no le estuviera tomando el pelo. Pero Fgulo lo mir sin comprender; no haba ni
rastro de malicia en sus simples facciones y Cato sonri.
No hagas el fuego demasiado cerca de algo que pueda prender.
Oh, entiendo Fgulo movi la cabeza en seal de asentimiento. Ahora
mismo me pongo a ello, optio.
Por favor.
Fgulo se alej sin ninguna prisa al tiempo que se rascaba el trasero entumecido.
Cato lo mir y chasque la lengua. Aquel muchacho era demasiado corto de luces y
demasiado inmaduro para las legiones. Debera sentirse extrao al estar haciendo ese
tipo de juicios sobre alguien que era unos cuantos meses mayor que l, y sin embargo
no era as. La experiencia le aportaba ms madurez de la que nunca podra
proporcionar la edad, y eso era lo que contaba en el ejrcito. Una sensacin de
bienestar fluy por el cuerpo de Cato ante aquella otra prueba de que se estaba
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adaptando completamente a la vida de soldado.


Cato se arrebuj en la capa y sali de entre las chozas destrozadas donde la sexta
centuria haba pasado la noche. Ya se haban levantado unos cuantos soldados que, no
del todo despiertos y con ojos adormilados, estaban sentados contemplando cmo
rompa el alba en un cielo despejado. Algunos de ellos llevaban las marcas de la
escaramuza de la noche anterior: trapos ensangrentados atados en las cabezas y los
miembros. Slo un puado de soldados de la cohorte haban resultado mortalmente
heridos. Por el contrario, los britanos haban quedado hechos pedazos. Casi ochenta
miembros de su banda yacan agarrotndose junto a la puerta y otros veinte o ms
estaban amontonados al lado del pozo. Los heridos y prisioneros sumaban ms de un
centenar, y estaban apiados en los restos de un establo bajo la cautelosa mirada de la
media centuria designada para vigilarlos. Unos cuantos Druidas haban sido atrapados
con vida y se encontraban firmemente atados en una de las zanjas de almacenaje.
Mientras sus pasos crujan por la helada nieve en direccin a los hoyos, Cato vio
a Diomedes que, sentado en cuclillas junto a uno de los bordes, miraba fijamente a
los Druidas. Tena una tira de tela enrollada en la cabeza y una mancha de sangre seca
a un lado de la cara. No levant la vista cuando el optio se acerc y no dio seales de
vida, aparte del ondulado vaho que a intervalos regulares exhalaba al respirar. Cato se
qued un momento de pie a unos pocos pasos de l, esperando que el griego
advirtiera su presencia, pero ste no se movi, sigui con la mirada clavada en los
Druidas.
Por su parte, los Druidas estaban tendidos de costado, con las manos bien sujetas
a sus espaldas y los tobillos atados. Aunque no estaban amordazados, no intentaron
hablar y se limitaban a fulminar con iracundas miradas a sus guardias mientras
temblaban sobre el suelo nevado. A diferencia de los otros britanos con los que Cato
se haba topado, aquellos hombres llevaban el pelo largo, sin seales de que hubieran
tratado de adornar su cabello con cal. Abundante y enmaraado, lo llevaban peinado
hacia atrs, atado en una larga y desarreglada cola de caballo, mientras que las barbas
las llevaban sueltas. Todos tenan un tatuaje de color oscuro en forma de luna en la
frente y vestan unas tnicas negras.
Son gente con un aspecto de lo ms desagradable dijo Cato en voz baja, ya
que por algn motivo no quera que lo oyeran los drudas. Nunca he visto nada
igual.
Pues considrate afortunado, romano mascull Diomedes.
Afortunado?
S respondi Diomedes entre dientes, y se volvi hacia el optio.
Afortunado. Afortunado por no tener a una escoria malvada y sanguinaria como sta
viviendo al margen de tu mundo, sin saber nunca cundo pueden aparecer entre
vosotros para sembrar el terror. Nunca me hubiera imaginado que tuvieran agallas

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para caer tan al interior del territorio de los atrebates. Nunca. Ahora todos los que
vivan aqu estn muertos, no queda ni un solo hombre, mujer o nio. Todos ellos han
sido asesinados y arrojados a ese pozo. Diomedes arrug la frente y apret los
labios con fuerza un momento. Luego se puso en pie y se meti una mano en la capa
. No veo por qu tendra que permitirse que estos cabrones sigan con vida. Los
indeseables como ellos no merecen otra cosa ms que la muerte.
An reconociendo el hecho de que Diomedes haba contribuido a la fundacin del
poblado y tena familia entre aquella gente cuyos cuerpos se hallaban amontonados
en el pozo, Cato se sinti desconcertado ante la escalofriante intensidad de sus
palabras. El griego empez a retirar el brazo de debajo de los pliegues de su capa y
Cato, al darse cuenta de lo que pretenda hacer, levant los brazos de forma instintiva
para contener a Diomedes.
Buenos das! exclam una voz llena de alegra.
Cato y Diomedes se volvieron y vieron al centurin Hortensio que se diriga hacia
ellos a grandes zancadas. Cato se irgui en posicin de firmes y salud; Diomedes
frunci el ceo y lentamente retrocedi un paso del borde del hoyo. Hortensio se
qued de pie a su lado, mir a los Druidas y sonri con satisfaccin.
Un buen botn! La cohorte obtendr una pequea fortuna con lo que se
recaude de vender a los prisioneros, y unas palmaditas en la espalda por parte del
legado por haber capturado a estas bellezas. La lista de bajas es de las ms reducidas
que nunca he tenido despus de un combate. Y ahora contamos con una maana
estupenda para marchar de vuelta a la legin. Somos personas afortunadas, optio!
S, seor. Cuntos hombres hemos perdido al final?
Tenemos cinco muertos, doce heridos y algunos rasguos.
Los dioses nos han tratado bien, seor.
Mejor que a otros aadi Diomedes con voz queda.
Bueno, s, eso es cierto asinti Hortensio. De todos modos, ahora tenemos
a estos hijos de puta. Eso pondr fin a sus juegos.
No, no lo har, centurin. Hay muchos ms Druidas y guerreros durotriges
rondando por nuestras fronteras, esperando para continuar con el juego. Va a morir
mucha ms de esta gente antes de que vosotros, romanos, aniquilis finalmente a los
Druidas.
Hortensio no hizo caso de aquel desaire. Las legiones slo empezaran la
campaa cuando fuera prudente hacerlo. Eso no iba a cambiar por ms provocacin
enemiga que hubiera o por todos los ruegos de que Roma honrara la integridad de su
alianza con los atrebates. Pero cuando llegara la hora de empuar la espada contra los
durotriges y sus lderes Druidas no habra piedad, y las botas tachonadas de hierro de
las legiones retumbaran en su avance por la nueva frontera del Imperio. Hortensio le
sonri con comprensin al griego y le puso una firme mano en el hombro.

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Diomedes, con el tiempo obtendrs tu venganza.


Podra vengarme ahora mismo... Diomedes seal a los Druidas con un
movimiento de la cabeza y Cato entrevi un siniestro instinto asesino en la expresin
del griego. Si el comandante de la cohorte le permita salirse con la suya, Diomedes
se cerciorara de que su venganza fuera lo ms prolongada y dolorosa posible. Por un
momento el recuerdo de lo que haba visto en el pozo hizo que Cato se inclinara a
apoyar la sed de sangrienta venganza de aquel hombre, pero entonces rechaz aquella
posibilidad con indignacin. Un terrible despertar de la conciencia de su propia
identidad lo hizo temblar ante aquella voluntad de violencia que haba descubierto en
s mismo.
Hortensio neg con la cabeza.
No es posible, Diomedes. Los vamos a llevar ante el legado para ser
interrogados.
No hablarn. Creme, centurin, no les sacars nada.
Tal vez. Hortensio se encogi de hombros. O tal vez no. En el cuartel
general tenemos a algunos muchachos adiestrados en el arte de soltar lenguas.
No conseguirn nada.
No ests tan seguro.
Ya te digo yo que no lo harn. Es mejor dar un castigo ejemplar a estos Druidas
aqu y ahora. Matarlos, mutilarlos como ellos han mutilado a otros. Luego podemos
dejar sus cabezas clavadas en unas estacas como advertencia a sus seguidores de lo
que pueden esperar.
Buena idea asinti Hortensio. Puede que eso desanimara a sus amigos,
pero no podemos hacerlo. Tengo rdenes con respecto a estos tipos. Todos los
Druidas que caigan en nuestras manos tienen que ser llevados de vuelta para su
interrogatorio. El legado los necesita en buenas condiciones si tiene intencin de
cambiarlos por esa familia romana que los Druidas han apresado. Lo siento, pero as
son las cosas.
Diomedes se acerc ms al centurin. Hortensio arque las cejas sorprendido
pero no hizo ningn movimiento ni retrocedi ante la feroz expresin de aquel rostro
que en aquellos momentos se encontraba a pocos centmetros del suyo.
Djame que los mate dijo Diomedes en voz baja y con los dientes apretados
. No soporto vivir viendo que estos monstruos siguen respirando. Deben morir,
centurin. Debo hacerlo.
No. S buen chico y clmate.
Cato observ cmo Diomedes fulminaba con la mirada el rostro del centurin, los
labios le temblaban mientras trataba de controlar su ira y frustracin. Hortensio, en
cambio, le devolvi con calma la mirada sin atisbo de emocin alguna en su
expresin.

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Espero que no vivas para lamentar tu decisin, centurin.


Estoy seguro de que no voy a hacerlo.
Los labios de Diomedes se movieron para esbozar una dbil sonrisa.
Una ambigua eleccin de palabras. Esperemos que los dioses no se vean
tentados por tu despreocupacin.
Los dioses harn lo que les venga en gana. El centurin Hortensio se encogi
de hombros y luego se volvi hacia Cato. Vuelve a tu centuria. Dile a Macro que
prepare a sus hombres para iniciar la marcha lo antes posible.
Despus del desayuno, seor?
Hortensio le clav un dedo en el pecho a Cato.
Dije yo algo del jodido desayuno? Eh, lo hice?
No, seor.
Bien. Nunca interrumpas a un oficial antes de que termine de dar las rdenes.
Hortensio habl con el tono bajo y amenazador de un instructor y sigui golpeando
con el dedo para enfatizar lo que deca. Vuelve a hacerlo y usar tus malditas
pelotas de pisapapeles. Lo has entendido?
S, seor.
Perfecto. Pues bien, quiero a la cohorte formada en el exterior de la puerta en
cuanto el sol haya salido del todo.
S, seor! Cato salud, se dio la vuelta y se alej al trote. Mir una vez
hacia atrs y vio que Hortensio mantena una ltima y queda conversacin con
Diomedes.
Hombre, optio! Fgulo sonri al tiempo que se levantaba.
A sus pies una fina nube de humo se elevaba en suaves espirales en el glido aire
de la maana. El fuego est bien. Aunque no ha sido fcil.
Djalo contest Cato con brusquedad. Nos vamos.
Y qu pasa con el desayuno?
Por un instante Cato estuvo muy tentado de echarle a Fgulo la misma bronca que
l acababa de recibir por parte de Hortensio. Pero hubiera sido una grosera y, contra
todo pronstico, el legionario se las haba arreglado para encender el fuego.
Lo siento, Fgulo. No hay desayuno. Apaga el fuego y preprate para ponerte
en camino.
Que apague el fuego? el rostro de Fgulo adquiri esa afligida expresin
normalmente asociada con la muerte de una apreciada mascota familiar. Que
apague mi fuego?
Cato suspir y rpidamente utiliz el lado de su bota para rascar un montoncito de
nieve del suelo y echarlo sobre las apiladas ramitas en llamas. Con una bocanada de
humo y un silbido, la diminuta hoguera se extingui.
Ya est. Y ahora en marcha, soldado.

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Macro se acababa de despertar cuando Cato volvi al lugar donde se haba


alojado la sexta centuria. Movi la cabeza como respuesta a las rdenes y luego estir
los hombros con un profundo gruido antes de darse la vuelta y bramarles a sus
hombres:
Arriba, bastardos haraganes! En pie! Nos vamos!
Un suave coro de lamentos y quejas recorri las ruinas.
Y qu hay del desayuno? salt alguien.
Desayuno? El desayuno es para los perdedores replic Macro con irritacin
. Y ahora, moveos!
Mientras los soldados se levantaban y se colocaban cansinamente la armadura,
Macro dio una vuelta por ah pisando fuerte y asestando puntapis de nimo a
aquellos cuya lentitud era ms evidente. Cato fue a buscar a toda prisa su arns de
marcha. En cuanto su plato de hojalata y el resto del equipo de campaa estuvieron
bien sujetos al correaje, Cato se puso como pudo el chaleco de malla y se estaba
atando el talabarte de la espada cuando un soldado de una de las otras centurias lleg
a todo correr.
Dnde est Macro? dijo jadeando.
El centurin Macro est ah Cato seal hacia los restos de un muro y el
mensajero empez a moverse.
Espera! le grit Cato. Le enojaba la forma en que algunos de los hombres de
las dems centurias permitan que el resentimiento que sentan por su juventud
anulara el respeto que se mereca su rango.
El hombre se detuvo y de mala gana se dio la vuelta de cara al optio y se puso
firmes.
Eso est mejor asinti Cato. La prxima vez que hables conmigo te diriges
a m como optio o seor. Entendido?
S, optio.
Muy bien. Puedes seguir con lo tuyo.
El soldado desapareci por el extremo del muro y Cato continu ponindose el
equipo. Momentos despus el mensajero reapareci, dirigindose de nuevo hacia la
puerta, y entonces lleg Macro en busca de su subordinado.
Qu ocurre, seor?
Se trata de ese maldito idiota de Diomedes. Se ha largado.
Cato sonri ante la aparente estupidez de la afirmacin. Adnde iba a ir el
griego? Y lo que era an ms importante, por qu iba a escapar de la seguridad de la
cohorte?
Y eso no es todo continu diciendo Macro con una adusta expresin en el
rostro. Dej sin sentido a uno de los muchachos que vigilaban a los Druidas y
luego los destrip antes de desaparecer.

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CAPTULO XIV
Hum! No es una visin agradable dijo el centurin Hortensio entre dientes
. Diomedes hizo un trabajo muy concienzudo.
A los Druidas les haban apartado las tnicas de un tirn y los haban rajado
salvajemente desde las costillas hasta la entrepierna. junto a cada uno de ellos haba
una maraa de brillantes tripas y vsceras en un charco de sangre. Con una basca
convulsiva, a Cato le subi el vmito por la garganta y se atragant con su sabor
agrio. Se dio la vuelta en tanto que Hortensio empezaba a dar instrucciones a los
dems centuriones.
No hay ni rastro del griego. Es una lstima. Hortensio arrug la frente,
furioso. Ardo en deseos de emprenderla con l a patadas hasta que cambie de color
siete veces. Nadie mata a mis prisioneros a menos que me los haya comprado
primero.
Los dems oficiales asintieron con un gruido. Los prisioneros que iban a ser
vendidos como esclavos se conseguan a costa de un gran riesgo personal, y eso
ocurra demasiado poco frecuentemente como para que se perdieran de esa manera,
incluso aunque se tratara de una cuestin de venganza. Si Diomedes reapareca,
Hortensio se asegurara de exigir una compensacin.
Alz una mano para acallar las enojadas voces de fondo.
Nos dirigiremos de vuelta a la legin con los dems prisioneros. Son muchos
para mandarlos con una escolta, la cohorte se resentira demasiado. Y sin el griego
para que hable por nosotros, dudo que seamos muy bien recibidos en las otras aldeas
atrebates que se supone tenemos que visitar. De modo que regresaremos
inmediatamente.
Eso supona incumplir las rdenes, pero la situacin lo mereca y Macro movi la
cabeza en seal de aprobacin.
Vamos a ver continu diciendo Hortensio. Unos cuantos de esos cabrones
hijos de puta y sus monturas lograron escabullirse y podis estar seguros de que
regresarn con sus amiguitos echando leches. El poblado fortificado Durotrige ms
prximo se encuentra a ms de un da a caballo. Si van a movilizar a un ejrcito para
que nos siga, al menos hasta dentro de dos das no tendramos que verlo.
Aprovechemos al mximo esta ventaja. Que vuestros hombres marchen con bro,
tenemos que alejarnos lo ms posible de este lugar antes de que anochezca. Alguna
pregunta?
Y los cadveres, seor?
Qu pasa con ellos, Macro?
Los vamos a dejar ah y ya est?
Los durotriges pueden ocuparse de los suyos. Yo me he encargado de nuestros
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muertos y de los habitantes del pueblo. El escuadrn de caballera tiene instrucciones


de poner a nuestros hombres en el pozo con los lugareos y llenarlo de tierra antes de
seguirnos. Es lo mejor que podemos hacer. No hay tiempo para piras funerarias.
Adems, creo que los habitantes de aqu prefieren el entierro.
Los romanos se estremecieron con desagrado ante la idea de someter a los
muertos a una descomposicin gradual. Era una de las prcticas ms desagradables
que empleaban las naciones menos civilizadas del mundo. La incineracin era un
pulcro y limpio final para la existencia corprea.
Volved a vuestras unidades. Nos vamos enseguida.
El sol dibujaba una suave parbola en un cielo despejado el segundo da de
marcha de la cohorte de vuelta a la segunda legin. Haban pasado la noche anterior
en un campamento de marcha levantado a toda prisa y, a pesar del extenuante
esfuerzo de romper el suelo helado para hacer la zanja y el terrapln, el fro y el
temor al enemigo privaron del sueo a los hombres de la cohorte. Desde que
despuntaba el da Hortensio no permita que se realizara ninguna parada para
descansar y no les quitaba los ojos de encima a los soldados. Cualquier legionario que
diera muestras de aflojar el paso reciba una sonora bronca, acompaada de su
sarmiento de vid blandido a troche y moche cuando era necesario dar un poco ms de
nimo. Aunque el aire era fro y la nieve se haba compactado en forma de hielo bajo
sus pies, los soldados pronto empezaron a sudar bajo la carga de sus arneses con el
equipo. Los prisioneros britanos, si bien iban encadenados, no llevaban nada a
cuestas, lo cual les favoreca. Uno de ellos, que estaba herido en las piernas, se haba
dejado caer al suelo abandonando la columna hacia el final del primer da. Hortensio
se qued de pie junto a l y arremeti contra el britano con su sarmiento de vid, pero
el hombre se limit a hacerse un ovillo para protegerse y no se levantaba. Hortensio
movi la cabeza con aire grave, clav el sarmiento en el suelo y con un solo
movimiento amplio desenvain la espada y le cort el cuello al britano. Dejaron el
cadver junto al camino y la columna sigui avanzando. Desde entonces ningn otro
prisionero se haba separado de la lnea.
Sin perodos de descanso que permitieran aliviar la presin de las duras barras del
arns sobre los hombros de los soldados, la marcha se estaba convirtiendo en un
suplicio. En las filas los soldados se quejaban de sus oficiales en voz baja y cada vez
con ms resentimiento mientras se obligaban a poner un pie delante del otro. No eran
muchos los que haban dormido desde la noche anterior al ataque contra los
durotriges. A primera hora de la tarde del segundo da, cuando el sol empezaba a
descender hacia el borroso gris del horizonte invernal, Cato se pregunt si podra
resistir mucho ms aquella presin. La carga le haba rozado la clavcula hasta
dejrsela en carne viva, los ojos le escocan a causa de la fatiga y a cada paso que
daba unas punzadas de dolor le suban desde las plantas de los pies.

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Cuando mir al resto de la centuria, Cato vio las mismas expresiones crispadas
grabadas en todos los rostros. Y cuando el centurin Hortensio diera la orden de
detener la marcha al final de la tarde, los soldados tendran que empezar con el
agotador trabajo de preparar un campamento de marcha. La perspectiva de tener que
emprenderla con el suelo helado a golpes de pico aterraba a Cato. Al igual que en
muchas otras ocasiones, se maldijo por estar en el ejrcito y su imaginacin se
concentraba en las relativas comodidades de las que haba disfrutado anteriormente
en su condicin de esclavo en el palacio imperial de Roma.
En el preciso momento en que se rindi a la necesidad de cerrar los ojos y
saborear la imagen de un pequeo y ordenado escritorio junto al clido y parpadeante
resplandor de un brasero, un inesperado grito devolvi a Cato a la realidad. Fgulo
haba tropezado y se haba cado y trataba de recuperar rpidamente su equipo
desparramado. Contento de tener un motivo para abandonar la columna, Cato dej su
mochila en el suelo y ayud a Fgulo a ponerse en pie.
Recoge tus cosas y vuelve a alinearte.
Fgulo asinti con la cabeza y alarg la mano para coger su arns.
Madre ma! Qu diablos est pasando aqu? grit Hortensio al tiempo que
bajaba corriendo junto a la columna hacia los dos soldados. No se les paga por
horas, jovencitas! Optio, es uno de los tuyos?
S, seor.
Entonces, por qu no le ests dando unas cuantas patadas bien dadas?
Seor? Cato se sonroj. Patadas? Dirigi la mirada ms arriba de la
columna, hacia Macro, con la esperanza de recibir apoyo por parte de su centurin.
Pero Macro posea la veterana suficiente como para saber cundo no deba intervenir
en una confrontacin y ni siquiera mir hacia atrs.
Eres sordo adems de mudo? le rugi Hortensio muy cerca de su cara. En
mi cohorte slo se permite romper filas a los soldados muertos, comprendido?
Cualquier otro desgraciado que lo intente desear estar jodidamente muerto!
Entiendes?
S, seor.
A un lado, Fgulo continuaba enganchando tan rpidamente como poda su equipo
al arns. El centurin superior gir sobre sus talones.
He dicho yo que pudieras moverte?
Fgulo sacudi la cabeza en seal de negacin y al instante el bastn de vid del
centurin superior se alz contra el legionario y choc contra un lado de su casco con
un fuerte sonido metlico.
No te oigo! Tienes una maldita boca. Utilzala!
S, seor respondi bruscamente Fgulo con los dientes apretados para
protegerse contra el doloroso zumbido en su cabeza. Solt el equipo y se cuadr.

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No, seor. No dijo que pudiera moverme.


Bien! Ahora recoge el escudo y la jabalina. Deja el resto. La prxima vez te lo
pensars dos veces antes de tirar el equipo.
A Fgulo le hirvi la sangre a causa de la injusticia de la orden. Le iba a costar
varios meses de paga reemplazar el equipo.
Pero, seor. Estaba cansado, no pude evitarlo.
No pudiste evitarlo! grit Hortensio No pudiste evitarlo? s QUE
PUEDES EVITARLO, MALDITA SEA! Como digas una palabra ms te cortar los
ligamentos de la corva y te dejar aqu para que te encuentren los Druidas. Ahora
vuelve a la formacin!
Fgulo tom su equipo de combate y, tras dirigir una afligida mirada a su arns y a
sus desperdigadas pertenencias, regres corriendo al hueco de la sexta centuria en el
que haba estado marchando. Hortensio volc de nuevo su ira contra Cato.
Se inclin para acercarse ms a l y le habl con un susurro amenazador.
Optio, si tengo que tomar cartas en el asunto otra vez e imponerles disciplina a
tus hombres en tu lugar, juro que ser a ti a quien dejar inconsciente de una paliza y
al que abandonar para que lo atrape el enemigo. Qu crees que les parece a los
dems soldados que t vayas y actes como si fueras su condenada niera? Antes de
que te des cuenta van a estar todos cayendo como moscas y lloriqueando que estn
demasiado cansados. Tienes que aterrorizarlos hasta el punto de que ni se les pase por
la cabeza descansar. Hazlo y podrs salvarles la vida. Pero si pierdes el tiempo como
te he visto hacerlo, cualquier rezagado que el enemigo mate ser responsabilidad
tuya. Lo has entendido?
S, seor.
Espero que as sea, ricura. Porque si hay algo...
Enemigo a la vista! grit una voz distante, y desde ms all de la cabeza de
la cohorte uno de los jinetes del escuadrn de caballera bajaba galopando por la
lnea, buscando a Hortensio. El animal dio un giro brusco para detenerse frente al
centurin. A su lado, por el sendero, los soldados de la cohorte siguieron marchando
puesto que no se les haba dado el alto, pero el grito del jinete haba hecho que se
alzaran todas las cabezas y los hombres miraban a su alrededor en busca de cualquier
seal del enemigo.
Dnde?
Delante de nosotros, al otro lado del sendero, seor. El explorador de la
caballera seal camino arriba hacia un punto en el que describa una curva y
rodeaba una baja colina arbolada. El resto del escuadrn, unas diminutas formas
oscuras que contrastaban con el paisaje nevado, formaban en lnea en el lugar donde
el camino empezaba a torcer en torno a la loma.
Cuntos son?

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Centenares, seor. Y tienen carros de guerra e infantera pesada.


Entiendo. Hortensio asinti con la cabeza y bram la orden para que la
cohorte se detuviera. Se volvi hacia el explorador. Dile a tu decurin que los
mantenga vigilados. Hacedme saber cualquier movimiento que hagan.
El explorador salud, hizo dar la vuelta a su caballo y regres hacia las distantes
figuras del escuadrn con un retumbar de cascos que, a su paso, lanzaron la nieve que
levantaban contra los rostros de los legionarios.
Hortensio hizo bocina con las manos.
Oficiales! Venid aqu!
No queda mucho rato de luz dijo Cato entre dientes al tiempo que miraba el
cielo con preocupacin.
Macro asinti pero no levant la vista de la gruesa lnea de guerreros enemigos
que bloqueaban el camino all donde pasaba por un estrecho valle. Aquellos hombres
permanecan quietos y en silencio, cosa poco habitual en los britanos, con la
infantera pesada alineada en el centro, la infantera ligera a ambos lados y un
pequeo contingente de cuadrigas en cada flanco. Haba por lo menos unos mil
hombres, calcul l. Dado que la cuarta cohorte dispona de cuatrocientos cincuenta
efectivos, sta tena todas las de perder. El escuadrn de caballera ya no estaba con
ellos; Hortensio les haba ordenado que rodearan al enemigo sin que ste se diera
cuenta y que se dirigieran a toda velocidad al cuartel general de la legin para rogarle
al legado que les mandara una columna de apoyo. La legin se encontraba a unas
veinte millas de distancia, pero los exploradores deberan llegar all durante la noche,
si todo iba bien.
La cohorte tena otro problema mientras se hallaba en estado de alerta, formada
en un cuadro hueco que se extenda a ambos lados del sendero. En el centro,
agachados y rodeados por media centuria de nerviosos legionarios, se encontraban los
prisioneros que haban capturado en el poblado. Estaban agitados y estiraban el cuello
para ver a sus camaradas, cuchicheando unos con otros con tono apremiante hasta
que un spero grito y un brutal golpe de escudo los hicieron callar. Pero era como
tratar de contener una corriente irresistible y en cuanto se acallaba una seccin, los
murmullos surgan en otra parte.
Optio! le bram Hortensio al oficial al cargo de los prisioneros. Haz que
cierren el maldito pico! Mata al prximo britano que abra la boca.
S, seor. El optio se volvi hacia los prisioneros y desenvain la espada,
desafindolos a que pronunciaran un solo sonido. Su postura era lo bastante elocuente
y los nativos retrocedieron y se sumieron en un silencio hosco.
Y ahora qu, me pregunto yo dijo Macro.
Por qu no nos atacan, seor?
No tengo ni idea, Cato. Ni idea.
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Mientras que la luz del cielo se debilitaba y creca la penumbra de ltima hora de
la tarde, los dos ejrcitos permanecieron en silenciosa confrontacin. Cada uno de
ellos esperaba que el otro se rindiera a la necesidad imperiosa de hacer algo para
poner fin a la tensin que los sacaba de quicio. Macro, veterano como era, se
encontr dando golpes con los dedos en el borde del escudo y slo fue consciente de
ello por la curiosa mirada de soslayo que le dirigi su optio. Retir la mano, hizo
crujir los dedos con una fuerza que hizo que Cato se estremeciera y apoy la palma
de la mano en la empuadura de su espada.
Bueno, yo no he visto cosa igual dijo tratando de entablar conversacin.
Los durotriges deben de poseer el mayor dominio de s mismos que nunca he visto en
una tribu celta, o bien es que tienen ms miedo de nosotros que nosotros de ellos.
Cul de las dos cosas cree que es, seor?
Yo no estara muy seguro de que estn asustados.
Mientras l hablaba, la lnea enemiga se separ para dejar pasar a un grupo de
hombres. Con un estremecimiento de terror Cato vio que su lder llevaba una especie
de casco astado en la cabeza y que tanto l como sus seguidores a caballo iban
envueltos en las mismas vestiduras negras que llevaban cuando su jefe haba
decapitado al prefecto de la marina, Maxentio, frente a los terraplenes de la segunda
legin. Con un lento, amenazador y deliberado modo de andar, los Druidas hicieron
avanzar a sus caballos al paso en direccin a la cohorte y los frenaron con suavidad
en un punto fuera del alcance de las jabalinas. Por unos instantes no hubo ms
movimiento que el ligero piafar de sus caballos. Entonces el lder levant la mano.
Romanos! Quisiera hablar con vuestro jefe! El druida tena un marcado
acento que delataba sus orgenes galos. Su voz grave reson cansinamente en las
laderas cubiertas de nieve del valle. Que venga aqu!
Macro y Cato se volvieron para mirar a Hortensio. ste frunci los labios con
desprecio un instante antes de que la conciencia del peligro que corra la cohorte le
devolviera el dominio de s mismo. El soldado ms prximo a l lo vio tragar saliva,
tensar la espalda y luego dejar las filas de la cohorte y dirigirse confiado hacia los
Druidas. Al observarlo, Cato sinti un cosquilleo de temor en la nuca. No poda ser
que Hortensio fuera tan tonto de arriesgarse a acabar como Maxentio. Cato se inclin
hacia delante, mordindose el labio.
Tranquilo, chico le dijo Macro con un quedo gruido. Hortensio sabe lo
que hace. As que no demuestres lo que sientes, o pondrs nerviosas a las mujeres.
Con un gesto de la cabeza seal a los soldados de la sexta centuria que estaban ms
cerca y aquellos que lo oyeron esbozaron una sonrisa burlona. Cato se ruboriz y se
qued quieto, obligndose a evitar cualquier movimiento de sus facciones mientras
miraba cmo Hortensio se acercaba a los Druidas.
El centurin superior se detuvo a una corta distancia de los jinetes y se qued ah

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con los pies separados y la mano en el pomo de su espada. Ambas partes


conversaron, pero las palabras eran apenas perceptibles y no se podan entender. La
conversacin fue breve. Los jinetes permanecieron donde estaban en tanto que
Hortensio retrocedi unos cuantos pasos antes de darse la vuelta poco a poco y
regresar a la seguridad de la cohorte. En cuanto estuvo dentro de la pared de escudos,
llam a sus oficiales. Macro y Cato acudieron al trote para unirse con los dems,
todos ellos ardiendo en deseos de saber lo que haba pasado entre Hortensio y los
siniestros Druidas.
Dicen que nos dejarn proseguir la marcha sin trabas Hortensio hizo una
pausa y les ofreci una sonrisa irnica a sus oficiales, siempre y cuando dejemos
libres a nuestros prisioneros.
Y una mierda! Macro escupi en el suelo. Deben de creer que nacimos
ayer.
Eso es exactamente lo que pienso yo. Les dije que slo soltara a sus
compaeros cuando estuvisemos tras las paredes del campamento de la segunda
legin. La propuesta no les convenci y sugirieron un compromiso. Que liberramos
a los prisioneros en cuanto divisramos el campamento.
Los oficiales consideraron la oferta, ponderando todos ellos la probabilidad de
que la cohorte pudiera llegar al campamento, sin cargar con los cautivos, antes de que
los britanos incumplieran el pacto y trataran de hacerlos pedazos.
Habr muchas ms oportunidades de hacer prisioneros ms adelante durante la
campaa sugiri uno de los centuriones, que se call cuando Hortensio rompi a
rer y sacudi la cabeza.
Ese cabrn de Diomedes nos la ha jugado bien!
Seor?
No quieren a esos desgraciados de ah! Hortensio seal con el dedo a los
britanos que estaban en cuclillas. Estn hablando de los Druidas que capturamos en
el poblado. Los que mat ese mierdoso de Diomedes.

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CAPTULO XV
Volved a vuestras unidades. Hortensio dio la orden en voz baja. Decidles
que se preparen para avanzar en cuanto yo d la seal.
Los oficiales se dirigieron a paso rpido hacia sus centurias. Cato ech un vistazo
a los Druidas que esperaban la respuesta de Hortensio a su oferta. Muy pronto
obtendran contestacin, reflexion l, y se encontr esperando con desesperacin
que la cohorte pudiera arreglrselas para matarlos antes de que pudieran dar la vuelta
a sus monturas y escapar.
Los hombres de la sexta centuria se haban olvidado de su agotamiento y
escucharon atentamente cuando Macro y su optio recorrieron la columna, preparando
en voz baja a los soldados para la orden de avance. Incluso con aquella luz mortecina
Cato pudo ver un destello de determinacin en los ojos de los legionarios mientras
comprobaban las correas de los cascos y se aseguraban de tener bien sujetos los
escudos y jabalinas. Aqul iba a ser un combate directo, distinto al demencial ataque
de la trampa que haban tendido en la aldea destruida.
Ninguno de los dos bandos contara con la ventaja de la sorpresa. Tampoco
influira para nada la habilidad tctica. Slo el entrenamiento, el equipo y el mero
coraje determinaran el resultado. La cuarta cohorte se abrira camino a cuchilladas
entre los britanos o quedara hecha pedazos en el intento.
La sexta centuria formaba el lado izquierdo de la cara frontal de la formacin de
cuadro. A su derecha se encontraba la primera centuria y otras tres formaban los
flancos y la retaguardia del cuadro. La ltima centuria actuaba como reserva y la
mitad de sus efectivos vigilaban a los prisioneros. Macro y Cato se dirigieron al
centro de la primera lnea de su centuria y esperaron a que Hortensio diera la orden.
En el camino, por delante de ellos, los Druidas ya se haban dado cuenta de que algo
pasaba. Estiraban el cuello para atisbar por encima de la pared de escudos en busca
de sus compaeros. El cabecilla clav los talones y espole a su montura para
acercarse a los legionarios. Levant una mano que se llev a la boca para que se le
oyera mejor.
Romanos! Dadnos vuestra respuesta! Ahora, o moriris!
Cuarta cohorte! rugi Hortensio. Adelante!
La cohorte avanz y sus botas hicieron crujir la nieve helada mientras se
acercaban a la silenciosa concentracin de durotriges que los aguardaba. Cuando la
pared de escudos empez a avanzar, los Druidas hicieron girar sus monturas y
volvieron al galope junto a sus seguidores para ponerse a salvo. Tras el brocal de su
escudo, los ojos de Cato escudriaron las oscuras figuras que bloqueaban el paso de
la cohorte y despus miraron con ansia ms all, hacia el lugar donde el sendero
conduca a la seguridad del campamento de la segunda legin. Su mano izquierda se
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haba asido con ms fuerza a la empuadura de la espada y la hoja se elev hasta


quedar en posicin horizontal.
En tanto que la distancia entre los dos bandos iba disminuyendo, los Druidas
bramaron unas rdenes a los guerreros durotriges. Con un chasquido de riendas y el
gritero de las instrucciones y el nimo dirigidos a sus caballos, los aurigas de los
flancos empezaron a desplazarse hacia el exterior, dispuestos a lanzarse como una
exhalacin contra cualquier hueco que se abriera en la formacin romana. Los ejes
chirriaron y las pesadas ruedas retumbaron mientras los carros se movan bajo la
ansiosa mirada de los legionarios. Cato intent tranquilizarse dicindose que poco
tenan que temer de aquellas anticuadas armas. Siempre y cuando las lneas romanas
se mantuvieran firmes, las cuadrigas podan considerarse poco ms que una
desagradable distraccin.
Siempre y cuando la formacin se mantuviera firme.
Mantened la alineacin! grit Macro cuando algunos de los soldados ms
nerviosos de la centuria empezaron a dejar atrs a sus compaeros. Al ser
aleccionados, los hombres ajustaron el paso y las lneas se nivelaron para ofrecer al
enemigo una pared de escudos continua. Los durotriges se encontraban ya a no ms
de unos cien pasos de distancia y Cato pudo distinguir las facciones individuales de
aquellos a los que matara o a manos de quienes morira en los momentos siguientes.
La mayor parte de la infantera pesada enemiga llevaba puestas cotas de malla encima
de sus tnicas y leotardos de vivos colores. Las barbas greudas y las colas de caballo
salan por debajo de los cascos bruidos y cada uno de aquellos hombres llevaba una
lanza de guerra o una espada larga. Aunque estaban organizados en una pequea
unidad, la desigualdad de su lnea de escudos dejaba claro que era muy poca la
instruccin que haban recibido.
Cato percibi un extrao zumbido que iba subiendo de tono por encima del
crujido de la nieve y el tintineo del equipo y dirigi una rpida mirada a la infantera
ligera a ambos lados del centro enemigo.
Honderos! exclam no se supo quin, por entre las filas romanas.
El centurin Hortensio reaccion enseguida. Las primeras dos filas! Los
escudos en alto y agachados! Cato cambi la forma en que agarraba el escudo y se
agach un poco de manera que el borde inferior le protegiera las espinillas. El
legionario que tena justo detrs alz su escudo por encima de Cato. Dicha accin se
repiti a todo lo largo de las primeras dos filas de manera que el frente de la
formacin romana qued resguardado de la descarga que se avecinaba.
Al cabo de un momento el zumbido subi bruscamente de tono y fue acompaado
de un sonido semejante al de un ltigo. Un golpeteo ensordecedor inund el aire
cuando la mortfera descarga de proyectiles alcanz los escudos romanos. Cato se
estremeci cuando uno de aquellos proyectiles de plomo golpe contra una esquina

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de su escudo. Pero la lnea romana no flaque y avanz implacablemente mientras los


disparos de honda continuaban rebotando estrepitosamente en los escudos con un
sonido igual al de mil martillazos. No obstante, unos cuantos gritos pusieron de
manifiesto que algunos proyectiles haban alcanzado su objetivo. Aquellos que
cayeron y rompieron la formacin fueron rpidamente reemplazados por los
legionarios de la siguiente fila y sus retorcidas figuras quedaron atrs para ser
recogidas por un puado de soldados que se encargaban de transportar las bajas y
depositarlas en una de las carretas de la cohorte que tambin iba avanzando entre
traqueteos en el interior del cuadro.
A poca distancia del hormiguero de la lnea enemiga, Hortensio orden a la
cohorte que se detuviera.
Filas delanteras! Jabalinas en ristre! Aquellos que todava tenan una
jabalina que lanzar despus del combate en la aldea echaron los brazos hacia atrs al
tiempo que plantaban los pies separados en el suelo y se preparaban para la prxima
orden. Lanzad las jabalinas!
Bajo la luz mortecina pareci como si un fino velo negro se lanzara de las filas
romanas y describiera un arco para descender sobre el remolino de durotriges. Un
traqueteo y estrpito tremendos fueron rpidamente seguidos de gritos cuando las
pesadas puntas de hierro de las jabalinas atravesaron escudos, armaduras y carne.
Desenvainad las espadas! bram Hortensio por encima de aquel estruendo.
Un spero ruido metlico reson en todos los lados del cuadro cuando los legionarios
desenfundaron sus cortos estoques y mostraron sus puntas al enemigo. Casi al
instante el discordante fragor de los cuernos de guerra son por detrs de los
durotriges que, con un enorme rugido de blica furia, se precipitaron hacia delante.
Al ataque! grit Hortensio y, con los escudos firmemente sujetos al frente y
las espadas a la altura de la cintura, las primeras lneas romanas se lanzaron contra el
enemigo. Cato sinti su corazn golpeando contra las costillas y el tiempo pareci
ralentizarse, lo suficiente para que pudiera imaginarse que lo mataban o que caa
gravemente herido a manos de uno de los hombres cuyos salvajes rostros se
encontraban a tan slo unos pasos de distancia. Una glida sensacin le recorri las
tripas antes de que se llenara de aire los pulmones y diera salida a un desaforado
grito, decidido a destruir todo lo que encontrara a su paso.
Las dos lneas se precipitaron una contra otra con un vibrante traqueteo de lanzas,
espadas y escudos que son como si una ola enorme batiera una orilla pedregosa.
Cato not la sacudida del escudo al golpear la carne. Un hombre dej escapar un
jadeo al quedarse sin aire en los pulmones y luego un estertor cuando el legionario
que haba junto a Cato le clav la espada en la axila al britano. Cuando se desplom,
Cato lo ech a un lado de un puntapi al tiempo que arremeta a su vez contra el
pecho desprotegido de un britano que empuaba su hacha por encima de la cabeza de

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Macro. El britano vio venir el golpe y retrocedi para apartarse de la punta de la


espada de Cato que nicamente le raj el hombro en lugar de causarle una pualada
mortal. No grit cuando la sangre empez a caerle por el pecho. Ni tampoco cuando
Macro hinc su espada con tanta ferocidad que sta atraves al britano y le sali,
ensangrentada, por la parte baja de la espalda. Una expresin asustada cruz su rostro
desencajado y luego cay entre los dems muertos y heridos que haba tirados en la
nieve revuelta y manchada de sangre.
Seguid avanzando, muchachos! grit Cato. No os separis y dadles duro!
A su lado, Macro sonri con aprobacin. Por fin el optio se comportaba como un
soldado en batalla. Ya no le turbaba dar voces de nimo a unos hombres mayores y
con ms experiencia que l, y se mantena lo bastante sereno para saber cmo tena
que luchar la cohorte para poder sobrevivir.
Los fuertemente armados britanos se lanzaron contra la pared de escudos romanos
con una violencia fantica que horroriz a Cato. A cada lado de la formacin de
cuadro, los nativos ms ligeramente armados se fueron aproximando a los flancos,
profiriendo sus gritos de guerra y siendo alentados por los Druidas. Los sacerdotes de
la Luna Oscura permanecan un poco ms atrs de la lnea de combate, dejando caer
una lluvia de maldiciones sobre los invasores y exhortando a los miembros de la tribu
a expulsar a aquel puado de romanos del suelo britano profanado por sus estandartes
del guila. Pero el fervor religioso y el valor ciego no les proporcionaban ninguna
proteccin a sus pechos desprovistos de armadura. Muchos sucumbieron a las
mortferas arremetidas de unas espadas diseadas para acabar en un santiamn con
los actos heroicos estpidos como aqul.
Finalmente la infantera pesada britana se dio cuenta de la gran cantidad de bajas
que se apilaban frente al cuadro acorazado, mientras que la lnea romana segua
intacta y firme. Los durotriges empezaron a retroceder ante las terribles hojas que los
acuchillaban por entre los escudos que casi no les dejaban ver a sus enemigos.
Ya los tenemos! bram Macro. Adelante! Obligadlos a retroceder!
Los durotriges, valientes como eran, nunca se haban topado con un rival tan
implacable y eficiente. Era como luchar contra una enorme mquina de hierro,
diseada y construida nicamente para la guerra. Avanzaba sin piedad, demostrando a
todo el que se encontraba a su paso que slo poda haber un nico desenlace para
aquellos que osaran desafiarla.
Un grito de angustia y miedo se form en las gargantas de los durotriges y
recorri sus arremolinadas filas cuando se dieron cuenta de que los romanos se
estaban imponiendo. Los hombres ya no estaban dispuestos a lanzarse intilmente
contra aquel cuadro de escudos en movimiento que se abra camino a travs de las
hileras de espadas y lanzas. Cuando los durotriges que haba al frente retrocedieron,
los hombres situados en la retaguardia empezaron tambin a echarse atrs, al

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principio slo para mantener el equilibrio, pero luego sus pies fueron adquiriendo
ms velocidad, como si tuvieran voluntad propia y los quisieran alejar del enemigo.
Les siguieron ms hombres, veintenas y luego cientos de britanos que se separaron de
la densa concentracin de sus compaeros y se dieron a la fuga camino abajo.
No os detengis, maldita sea! rugi Hortensio desde la primera fila de la
primera centuria. Seguid avanzando. Si nos detenemos estamos muertos!
Adelante!
Un ejrcito menos experimentado se hubiese parado justo all, exaltado por haber
superado al enemigo, temblando con la emocin de haber sobrevivido y sobrecogido
por la carnicera que haba llevado a cabo. Pero los soldados de las legiones
continuaron su avance tras una slida pared de escudos, con las espadas preparadas y
listas para atacar. Casi todos ellos haban llegado a adultos bajo la frrea voluntad de
una disciplina militar que los haba despojado del blando y maleable material de la
humanidad y los haba convertido en luchadores mortferos, totalmente subordinados
a los deseos y las palabras de mando. Tras una mnima pausa necesaria para alinearse,
los hombres de la cuarta cohorte siguieron avanzando por el camino que atravesaba el
valle.
El sol se haba ocultado al otro lado del horizonte y la nieve iba adquiriendo un
tono azulado a medida que caa la noche. A ambos lados, las filas desmembradas de
los durotriges se extendan de forma desordenada por las laderas y observaban en
silencio cmo el cuadro progresaba pesadamente. Aqu y all sus cabecillas, y los
Druidas, se haban puesto a reagrupar a sus hombres a la fuerza y les propinaban
crueles golpes con la plana de la hoja de las espadas. Los cuernos de guerra dejaban
escapar las estridentes notas que los instaban a volver a la formacin y los guerreros
empezaron a recuperarse paulatinamente.
No aflojis! orden Macro. Mantened el paso!
Las primeras unidades enemigas que volvieron a formar empezaron a marchar
tras la cohorte. La formacin de cuadro estaba pensada para proporcionar proteccin,
no velocidad, y las unidades ms ligeramente armadas dejaron atrs a los romanos sin
problemas. Mientras caa la noche, los soldados de la cuarta cohorte vieron,
alarmados, la oscura concentracin de hombres que los iban adelantando por las
laderas en un intento por volverles a cortar el paso a los legionarios. Y en esa ocasin,
reflexion Cato, los durotriges habran preparado una lnea de ataque ms efectiva.
Las marchas nocturnas son difciles an en las mejores circunstancias. El suelo es
prcticamente invisible y tiene muchas trampas para un pie desprevenido: una
madriguera de conejos oculta o la entrada de una tronera pueden torcer un tobillo o
quebrar un hueso con facilidad. La desigualdad del terreno enseguida amenaza con
romper una formacin y sus oficiales tienen que hacer subir y bajar las filas
incansablemente para asegurarse de que se mantiene un ritmo regular y de que no

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aparecen huecos en la unidad. Aparte de estas dificultades inmediatas existe el ms


grave problema de encontrar el camino.
Sin la luz del sol para guiar a los hombres y, cuando est nublado, sin estrellas,
poca cosa ms que la fe puede servir para fijar la lnea de marcha. Para los soldados
de la cuarta cohorte las dificultades para la marcha nocturna eran especialmente
grandes. La nieve haba enterrado el sendero que llevaban varios das siguiendo en
direccin sur y Hortensio no poda hacer otra cosa que seguir el curso del valle,
evaluando cautelosamente todas las elevaciones y hondonadas por si la cohorte se
equivocaba de camino. A ambos lados, los sonidos de los britanos ocultos acababan
con los agotados nervios de los soldados que seguan adelante arrastrando los pies.
Cato estaba ms cansado de lo que nunca lo haba estado en toda su vida. Hasta la
ltima fibra de su cuerpo le peda reposo a gritos. Le pesaban tanto los prpados que
apenas poda mantenerlos abiertos y el fro ya no era aquella entumecedora
distraccin del comienzo del da. En aquel momento acrecentaba el deseo de sumirse
en un profundo y clido sueo. De manera insidiosa, su mente consider la idea y
poco a poco consumi la determinacin de luchar contra la exigencia de descanso de
todos sus doloridos msculos. Desvi la atencin del mundo que lo rodeaba y dej de
vigilar las filas de legionarios y el peligro del enemigo que, sin dejarse ver,
merodeaba ms all. El ritmo montono del avance contribuy al proceso y al final
sucumbi al deseo de cerrar los ojos, slo un momento, lo justo para librarse un
instante de la sensacin de escozor. Los abri con un parpadeo para cerciorarse de por
dnde iba y luego volvieron a cerrarse casi por propia voluntad. Lentamente la
barbilla le fue bajando hacia el pecho...
Tente en pie, maldita sea!
Cato abri los ojos de golpe; por su cuerpo corra el fro temblor que se siente
cuando a uno lo arrancan por la fuerza de su sueo. Alguien le sujetaba el brazo con
una firmeza que le haca dao.
Qu?
Te estabas quedando dormido susurr Macro, que no quera que sus hombres
le oyeran. Arrastr a Cato hacia delante. Casi te me echas encima. Si vuelve a
ocurrir te cortar las pelotas. Venga, espabila.
S, seor.
Cato sacudi la cabeza, alarg la mano para coger un puado de nieve y se la
frot por la cara, agradeciendo el efecto reconstituyente de su glido ardor. Volvi a
colocarse junto a su centurin, lleno de vergenza por su debilidad fsica. Aunque
estuviera al lmite de su resistencia no deba demostrarlo, no delante de los hombres.
Nunca ms, se prometi a s mismo.
Cato se oblig a centrar su atencin en los soldados mientras la cohorte segua
adelante penosamente. Recorri las oscuras lneas de sus hombres arriba y abajo con

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ms frecuencia que antes, dando bruscas rdenes a aquellos que daban muestras de
rezagarse.
Varias horas despus del anochecer, Cato se dio cuenta de que el valle se
estrechaba. A ambos lados, las sombras laderas, slo levemente ms oscuras que el
cielo, empezaban a elevarse ms abruptamente.
Qu es eso que hay all delante? pregunt de pronto Macro. All. T
tienes mejor vista que yo. A ti qu te parece?
Al otro lado de la nieve que se extenda frente a la cohorte, una lnea poco
definida cruzaba el valle. All se perciba cierto movimiento y, cuando Cato forz la
vista para tratar de distinguir ms detalles, un suave zumbido llen el fro aire
nocturno.
Arriba los escudos!
La advertencia de Cato lleg momentos antes de que la descarga de las hondas
saliera volando de la oscuridad y cayera sobre la cohorte con un estrepitoso traqueteo.
Comprensiblemente, la puntera no fue muy buena y la mayor parte de los proyectiles
pasaron de largo por encima de los legionarios o impactaron contra el suelo a poca
distancia del objetivo. An as, se oyeron muchos gritos y un alarido por encima del
estruendo.
Cohorte, alto! exclam el centurin Hortensio. La cohorte se detuvo y todos
los soldados se encogieron bajo la proteccin de sus escudos cuando el zumbido
empez de nuevo. La siguiente descarga fue tan desigual como la primera y en esa
ocasin las nicas bajas se produjeron en el grupo de prisioneros bajo vigilancia
situados en el centro de la formacin.
Espadas preparadas!
La orden fue coreada por un spero fragor proveniente de las oscuras filas de
legionarios. Luego la cohorte volvi a quedar en silencio.
Adelante!
La formacin avanz ondulante un momento antes de adaptarse a un paso ms
acompasado. Desde la primera lnea de la sexta centuria, Cato pudo ver entonces con
ms detalle lo que haba delante. Los durotriges haban construido una tosca barrera
con ramas y rboles cados que se extenda a lo largo del estrecho suelo del valle y
que se prolongaba ascendiendo un poco a ambos lados. Detrs de aquella ligera
proteccin se aglomeraba una siniestra horda. Los honderos ya no disparaban a
descargas, con lo que el zumbido de las hondas y el seco chasquido de los proyectiles
era casi constante. Cato se estremeci ante aquel sonido y agach la cabeza bajo el
borde del escudo mientras la cohorte avanzaba hacia la barrera. Hubo ms gritos en
las filas de legionarios a medida que stos se iban poniendo cada vez ms cerca del
alcance del enemigo y los honderos podan apuntar con ms precisin. El hueco entre
la cohorte y los rboles cados se fue haciendo cada vez ms pequeo hasta que al

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final los hombres de la primera fila se toparon con la maraa de ramas. Al otro lado,
el enemigo haba dejado de utilizar las hondas y ahora blandan lanzas y espadas al
tiempo que proferan sus gritos de guerra en las mismsimas narices de los romanos.
Alto! Levantad las barricadas! Pasad la orden! grit Macro, consciente de
que sus instrucciones apenas se oiran por encima del alboroto.
Los legionarios envainaron rpidamente las espadas y empezaron a arrancar las
ramas, dando desesperados tirones y sacudidas para deshacer aquella maraa. Cuando
los soldados se lanzaron contra las improvisadas defensas de los durotriges, un
salvaje rugido de voces proveniente de detrs de la centuria reson por todo el valle.
Cato volvi la vista atrs y vio un oscuro remolino de hombres que avanzaba por la
nieve en direccin a las dos centurias situadas en la retaguardia del cuadro. A voz en
cuello Hortensio les dio la orden a aquellas dos centurias de que se dieran la vuelta y
se enfrentaran a la amenaza.
Bonita trampa! exclam Macro con un resoplido al tiempo que tiraba de una
gruesa rama para desprenderla de la barricada y se la pasaba a los hombres que tena
detrs. Deshaceos de esto cuanto antes!
Mientras los durotriges se lanzaban contra la retaguardia de la formacin, los
legionarios del frente desmontaban la barrera con desesperacin, sabiendo que, a
menos que la cohorte pudiera continuar su avance, quedara atrapada y sera
aniquilada. Lentamente se logr romper la barrera y se abrieron unos pequeos
huecos por los que poda pasar una persona. Macro enseguida hizo correr la voz de
que nadie deba enfrentarse solo al enemigo. Tenan que esperar a que l diera la
orden. No obstante, algunos durotriges no fueron tan prudentes y salieron disparados
a por los romanos en cuanto apareci una abertura. Pagaron muy cara su
impetuosidad y fueron abatidos en el mismo instante en que alcanzaron a los
soldados. Pero con su muerte consiguieron al menos retrasar el trabajo de los
legionarios. Finalmente hubo unas cuantas aberturas lo bastante grandes para que
pudieran pasar varios hombres y Macro grit la orden de desenvainar las espadas y
formar junto a los huecos.
Cato! Ve al flanco izquierdo y encrgate de l. En cuanto d la orden pasa al
otro lado y vuelve a formar en lnea a los hombres enseguida. Entendido?
S, seor!
Vete!
El optio se abri camino por entre las filas de la centuria y luego corri hacia el
flanco izquierdo de la formacin.
Dejad paso ah! Dejad paso! grit Cato al tiempo que avanzaba a
empujones hacia el frente. Vio una abertura en la barricada, a no mucha distancia de
donde se encontraba.Pegaos a m! Cuando el centurin d la orden pasaremos
todos juntos al otro lado!

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Los legionarios se agruparon a ambos lados de su optio y juntaron los escudos


para que el enemigo tuviera pocas probabilidades de alcanzarlos mientras se abran
paso hacia el otro lado. Entonces aguardaron, con las espadas preparadas y aguzando
el odo a la espera de or la orden de Macro por encima de los gritos de guerra y los
alaridos de los durotriges.
Sexta centuria! A Cato le dio la impresin de que el centurin estaba muy
lejos.Adelante!
Ahora! grit Cato. No os separis de m!
Empujando un poco su escudo para absorber cualquier posible impacto, Cato
inici la marcha asegurndose de que los dems no se separaran y conservaran la
integridad de la pared de escudos. Aunque se haban quitado las ramas ms grandes,
el suelo estaba lleno de restos retorcidos de madera y cada paso deba darse con
cuidado. En cuanto los durotriges se percataron de la ofensiva romana, sus gritos
alcanzaron un nuevo tono de furia y se lanzaron contra los legionarios. Cato not que
alguien chocaba con su escudo y rpidamente clav la espada, sintiendo que haba
herido de forma superficial a su enemigo antes de retirar la hoja a toda prisa y
prepararse para asestar el prximo golpe. En ambos flancos y en la parte de atrs, los
soldados de la centuria se abran paso entre la oscura concentracin de britanos que
haba al otro lado de la barricada.
Estaba claro que los Druidas confiaban en que las descargas de las hondas y la
barricada detendran el avance de los romanos, y haban guarnecido esta ltima con
su infantera ligera en tanto que lo que quedaba de su infantera pesada atacaba la
retaguardia del cuadro romano. A los bien acorazados legionarios no les cost mucho
abrir brechas en las filas enemigas y, a medida que ms soldados iban atravesando la
barricada, se fueron desplegando a ambos lados. Los ligeramente armados durotriges
se vieron totalmente superados. Ni siquiera su temeraria valenta poda hacer nada
para alterar el resultado de aquel enfrentamiento. Al cabo de poco tiempo, las
centurias que iban en cabeza del cuadro romano haban formado una lnea continua al
otro lado de la barricada destrozada.
Los britanos ya se haban enfrentado en otra ocasin a la implacable mquina de
matar romana y una vez ms rompieron filas ante ella y se alejaron en tropel para
ocultarse en la oscuridad de la noche. Mientras observaba cmo huan, Cato baj la
espada y se dio cuenta de que estaba temblando. Ya no saba si era de miedo o de
agotamiento. Era extrao pero tena la mano que manejaba la espada tan apretada
alrededor de la empuadura que le dola de una manera casi insoportable. No
obstante, necesit toda la fuerza de voluntad que pudo reunir para hacer que su mano
se aflojara. Entonces, tuvo ms conciencia de lo que le rodeaba y vio la lnea de
cuerpos que yacan a lo largo de toda la barricada, muchos de ellos an retorcindose
y gritando a causa de las heridas.

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Primera y sexta centurias! vociferaba Hortensio. Seguid adelante!


Avanzad cien pasos y deteneos!
La lnea romana avanz y lentamente las centurias de los flancos y las carretas de
suministros se deslizaron por los huecos y volvieron a ocupar sus puestos en la
formacin de cuadro, llevando con ellos a los prisioneros supervivientes. Slo
permanecieron al otro lado de la barricada las dos centurias de retaguardia que poco a
poco iban cediendo terreno bajo la arremetida de los mejores guerreros durotriges.
Mientras su centuria estaba detenida, Macro orden a Cato que realizara un rpido
recuento de sus efectivos.
Y bien?
Si no me equivoco hemos perdido a catorce, seor.
De acuerdo. Macro movi la cabeza en seal de satisfaccin. Haba temido
que las bajas fueran ms numerosas. Ve e informa de ello al centurin Hortensio.
S, seor.
Hortensio no fue difcil de localizar; un torrente de rdenes y gritos de nimo se
oa por encima de los sonidos de la batalla, aunque entonces la voz tena la aspereza
del agotamiento extremo. Hortensio escuch el informe de efectivos e hizo un rpido
clculo mental.
Eso quiere decir que tenemos ms de cincuenta bajas, y todava quedan por
contar las cohortes de retaguardia. Cunto crees que falta para que amanezca?
Cato se oblig a concentrarse.
Calculo que unas cuatro o quiz cinco horas.
Demasiado tiempo. Vamos a necesitar a todos y cada uno de los hombres de la
formacin. No puedo prescindir de ms soldados para utilizarlos de guardianes...
El centurin superior se dio cuenta de que no tena alternativa. Vamos a tener que
perder a los prisioneros dijo con una amargura inequvoca.
Seor?
Vuelve con Macro. Dile que rena a algunos hombres y que mate a los
prisioneros. Que se cerciore de que se dejan los cadveres junto a los britanos que
acabamos de matar al otro lado de la barricada. No tiene sentido proporcionarle al
enemigo mas motivos de queja. A qu ests esperando? Vete!
Cato salud y regres corriendo a su centuria. Unas nuseas le subieron de la
boca del estmago cuando pas junto a las figuras arrodilladas de los prisioneros. Se
maldijo por ser un dbil idiota sentimental. Acaso aquellos mismos hombres no
haban matado a todos sus prisioneros? Y no tan slo los haban matado, sino que
adems los haban torturado, violado y mutilado. La imagen del rostro del nio de
rubsimos cabellos que miraba inerte desde el montn de cadveres del pozo empez
a girar ante sus ojos, de los que brotaron unas amargas lgrimas de confusa ira al
tiempo que lo invada un sentimiento de injusticia. Por mucho que hubiera deseado la

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muerte de todos y cada uno de los durotriges, llegado el momento de matar a esos
prisioneros una extraa reserva de moralidad haca que le pareciera mal.
Macro tambin vacil al or la orden.
Matar a los prisioneros?
S, seor. Ahora mismo.
Entiendo. Macro estudi la ensombrecida expresin del joven optio y tom
una rpida decisin. Pues ya me encargo yo. T qudate aqu. Mantn a los
hombres formados y dispuestos, no vaya a ser que a esos tipos se les meta en sus
cabezotas britanas volver a atacar.
Cato clav la mirada en la nieve revuelta que se extenda por delante de la
cohorte. An cuando los gritos y chillidos lastimeros se alzaron desde una corta
distancia a sus espaldas, se neg a darse la vuelta e hizo ver que no los oa.
La vista al frente! les bram a los hombres ms prximos a l, que se haban
vuelto para ver de dnde provena aquel horrible alboroto.
Finalmente ste se fue apagando y los ltimos gritos quedaron ahogados por los
sonidos del combate que tena lugar en la retaguardia de la formacin. Cato aguard
nuevas rdenes, entumecido a causa del fro, y el agotamiento, abrumado su espritu
por el acto sangriento que el centurin Hortensio haba mandado llevar a cabo. No
importaba lo mucho que intentara justificar la ejecucin de los prisioneros en
trminos de la supervivencia de la cohorte, o del bien merecido castigo por la
masacre de los atrebates habitantes de Noviomago: no le pareca bien matar a sus
cautivos a sangre fra.
Macro se abri paso lentamente entre sus hombres para volver a ocupar su puesto
en la primera fila de su centuria.
Se situ al lado de Cato, con una expresin adusta en el rostro y en silencio. Cato
mir a su superior, un hombre al que haba llegado a conocer bien durante el ltimo
ao y medio. Enseguida haba aprendido a respetar a Macro por sus cualidades como
soldado y, lo que era ms importante, por su integridad como ser humano. Si bien
dudara en llamar amigo al centurin directamente, s que entre ellos se haba creado
una cierta intimidad. No exactamente como la del padre y el hijo, sino ms bien como
la que poda darse entre un hermano bastante mayor y de mucho mundo y su hermano
menor. Macro, Cato lo saba, senta por l cierto orgullo y se alegraba de sus logros.
Para Cato, Macro personificaba todas aquellas cualidades a las que l aspiraba. El
centurin viva a gusto consigo mismo. Era soldado hasta la mdula y no tena otra
ambicin en la vida. El tortuoso auto anlisis que Cato se infliga a s mismo no iba
con l. Las actividades intelectuales que le haban animado a ser indulgente consigo
mismo cuando lo educaron como miembro del servicio imperial no servan de
preparacin para la vida en las legiones. No servan de preparacin en absoluto. El
noble idealismo que Virgilio prodigaba en su visin del destino de Roma como

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civilizadora del mundo no guardaba relacin con el terror manifiesto del combate de
aquella noche, ni con el sangriento horror de la necesidad militar que haba obligado
a matar a los prisioneros.
Estas cosas pasan, muchacho dijo Macro entre dientes. Estas cosas pasan.
Hacemos lo que tenemos que hacer para ganar. Hacemos lo que debemos hacer para
ver la luz al da siguiente. Pero eso no lo hace ms fcil.
Cato observ durante un momento a su centurin antes de asentir sombramente
con un movimiento de cabeza.
Cohorte! bram Hortensio desde la retaguardia de la formacin.
Adelante!
Las ltimas centurias haban atravesado la barricada y haban vuelto a formar al
otro lado sin dejar de rechazar el asalto, cada vez ms desesperado, de la infantera
pesada de los durotriges. Pero en cuanto qued claro que el intento de atrapar y
destruir a la cohorte haba fallado, la lucha de los durotriges decay de ese modo
extrao e indefinible con el que un sentimiento anlogo se extiende en una multitud.
Con cautela, se separaron de los romanos y simplemente se quedaron quietos en
silencio mientras la cohorte se alejaba de ellos marchando lentamente. Las
desafiantes lneas de los legionarios permanecan intactas y haban dejado un rastro
de cadveres nativos a su paso. Pero la noche estaba lejos de terminarse. An
quedaban largas horas antes de que el alba extendiera sus primeros y dbiles dedos
por encima del horizonte. Las suficientes para ajustar cuentas con los romanos.
La cohorte sigui adelante en la oscuridad, con la formacin de cuadro bien
compactada alrededor de los carros de suministros que cargaban con las bajas. Los
gemidos y gritos de los heridos coreaban cualquier sacudida y les crispaban los
nervios a los compaeros que an estaban en condiciones de marchar. stos aguzaban
el odo, atentos a cualquier seal de que el enemigo se acercaba, y maldecan a los
heridos y el chirrido y estruendo de las ruedas de las carretas. Los durotriges
continuaban ah, siguiendo a la cohorte. Los disparos de honda salan zumbando de la
oscuridad y la mayora de ellos repiqueteaba contra los escudos, pero a veces daban
en el blanco e iban reduciendo los efectivos de la cohorte uno a uno. Las filas se
cerraban y la formacin iba mermando paulatinamente a medida que transcurra la
noche. Las hondas no eran el nico peligro. Los carros de guerra que la cohorte haba
visto por ltima vez antes de anochecer avanzaban entonces con gran estruendo por
las laderas y de vez en cuando se abalanzaban contra los legionarios profiriendo unos
gritos de guerra que helaban la sangre. Luego, en el ltimo momento, viraban y se
alejaban, despus de haber arrojado sus lanzas contra las filas romanas. Algunas de
ellas causaron entre los legionarios unas heridas an ms terribles que las de los
proyectiles de honda.
Mientras dur todo aquello el centurin Hortensio sigui dando rdenes a gritos y

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amenazaba con terribles castigos a aquellos a los que motivaba ms el miedo, en


tanto que animaba al resto. Cuando los durotriges les lanzaban improperios desde la
oscuridad, Hortensio les responda a un volumen propio de un campo de desfiles.
Por fin el cielo empez a iluminarse por el este y lentamente fue adquiriendo una
plida luminiscencia hasta que no qued ninguna duda de la proximidad del alba. A
Cato le dio la sensacin de que la maana era atrada al horizonte casi nicamente por
la fuerza de voluntad de los legionarios en tanto que todos y cada uno de los soldados
miraba con ansia hacia la luz creciente. Poco a poco la oscura geografa que los
rodeaba se descompuso en tenues sombras grisceas y los romanos al fin pudieron
ver de nuevo al enemigo, unas dbiles figuras que se extendan a ambos flancos y que
seguan de cerca a la cohorte mientras sta continuaba avanzando como poda,
agotada y maltrecha pero an intacta y dispuesta a reunir fuerzas suficientes para
resistir un ltimo ataque.
Ms adelante el terreno se elevaba suavemente formando una loma baja, y cuando
las primeras filas de la centuria llegaron a la cima Cato levant la mirada y vio, a no
ms de tres millas de distancia, el bien definido contorno de los terraplenes del
campamento fortificado de la segunda legin. Por encima de la fina y oscura lnea de
la empalizada penda una nube de humo de lea de un sucio color castao y Cato se
dio cuenta de lo hambriento que estaba.
Ya falta poco, muchachos! exclam Macro. Llegaremos a tiempo para el
desayuno!
Pero en el preciso momento en que el centurin hablaba, Cato vio que los
durotriges se estaban concentrando para realizar otro ataque. Un ltimo intento de
destruir al enemigo que durante toda la noche se las haba arreglado para evitar su
destruccin. Un ltimo esfuerzo para vengarse de forma sangrienta de sus
compaeros, cuyos cuerpos yacan desparramados a lo largo de la lnea de marcha de
la cuarta cohorte.

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CAPTULO XVI
Ayer por la tarde, dices? Vespasiano arque las cejas cuando el decurin de
caballera termin su informe.
S, seor respondi el decurin. Aunque ya ms bien era de noche que por
la tarde, seor.
Y cmo es que no habis regresado a la legin hasta el amanecer?
El decurin baj la mirada y parpade un instante.
Al principio nos bamos topando con ellos continuamente, seor. Daba la
impresin de que estaban por todas partes, jinetes, cuadrigas, infantera... de todo. De
modo que dimos la vuelta, retrocedimos y efectuamos un rodeo durante la noche. Al
cabo de un rato me di cuenta de que me haba perdido y tuve que modificar el rumbo.
Antes del amanecer ya estbamos de camino al oeste, seor. Tardamos un poco en
divisar Calleva. Entonces vinimos lo ms rpido que pudimos, seor.
Entiendo. Vespasiano escudri la expresin del decurin buscando alguna
seal de malicia. No tolerara que ningn oficial antepusiera su seguridad personal a
la de sus compaeros. Cubierto de barro y al parecer agotado, el decurin se cuadr
con toda la dignidad de la que fue capaz. Hubo un tenso silencio mientras Vespasiano
lo miraba fijamente. Al final, dijo: Con cuntos efectivos contaban los durotriges?
Se alegr al ver que el decurin haca una pausa para considerar su respuesta, en
vez de tratar de complacer de forma impulsiva a su legado con un clculo apresurado.
Dos mil... dos mil quinientos tal vez, pero no ms, seor. Quizs una cuarta
parte fuera infantera pesada. El resto eran tropas ligeras, algunas de ellas armadas
con hondas, y haba unos treinta carros de guerra. Eso es todo lo que vi, seor.
Podran haberse aadido ms durante la noche.
Lo sabremos muy pronto. Vespasiano hizo un gesto con la cabeza para
sealar la entrada de la tienda. T y tus hombres podis retiraros. Que coman y
descansen.
El decurin salud, se dio la vuelta rpidamente y se alej del escritorio del
legado. A sus espaldas, Vespasiano llam con un grito al oficial de Estado Mayor que
estaba de servicio. Al cabo de un instante uno de los tribunos subalternos, uno de los
hijos menores del clan de los Camilos (mucha tnica ricamente adornada y poco
cerebro) irrumpi en la tienda apartando al decurin al pasar.
Tribuno! rugi Vespasiano. Tanto el decurin como el tribuno se
estremecieron. Te agradecera que no trataras a tus compaeros oficiales con tanta
descortesa!
Seor, yo slo responda a...
Basta! Si vuelve a suceder algo parecido har que el decurin aqu presente te
lleve con l a una prolongada patrulla que no olvidars fcilmente.
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El decurin esboz una amplia sonrisa de deleite al imaginarse ese joven y


delicado culo aristocrtico en carne viva a causa del roce de la silla. Luego agach la
cabeza para salir de la tienda y fue a ver a sus hombres.
Tribuno, da la orden para que la legin se ponga en estado de alerta. Quiero a la
primera, segunda y tercera cohortes listas para emprender la marcha lo ms pronto
posible. El resto guarnecern las defensas. Las quiero formadas en el sendero al otro
lado de la puerta sur. Lo has entendido?
S, seor!
Pues ocpate de ello, por favor. El joven se dio la vuelta y corri hacia la
entrada. Tribuno! lo llam Vespasiano.
El tribuno se gir y se sorprendi al ver una dbil sonrisa en el rostro de
Vespasiano.
Quinto Camilo, trata de irradiar una calmada profesionalidad cuando ests
cumpliendo con tu deber. Encontrars que te ayudar en las relaciones con los
oficiales de carrera y no alarmar tanto a los soldados bajo tu mando. A nadie le gusta
pensar que su destino est en manos de un colegial demasiado crecido.
El tribuno se puso rojo como un tomate pero se las arregl para contener el enojo
y la vergenza que senta. Vespasiano lade la cabeza para sealar la entrada y el
tribuno se volvi y se alej caminando con rigidez.
Haba sido un severo desaire, pero a partir de entonces Camilo considerara con
ms detenimiento su manera de comportarse. La forma en que uno se presentaba ante
los oficiales de carrera y la tropa determinaba la estima en la que stos tendran a las
clases ms altas de la sociedad romana. Vespasiano era muy consciente de que, por
regla general, los jvenes aristcratas que cumplan su perodo de servicio en las
legiones eran despreciados por la tropa. Y la arrogante inmadurez de jvenes
caballeros como Camilo no haca ms que empeorar el lamentable estado de las
cosas. Las distinciones sociales dentro de la esfera militar eran ya de por s un tema
delicado, sin necesidad de que la situacin empeorara. Si en el futuro Camilo
adoptaba el porte de un profesional tranquilo, eso contribuira en cierta medida a
paliar el resentimiento de los soldados que tal vez algn da tuviera que dirigir en
batalla.
Los pensamientos de Vespasiano volvieron al asunto que haba estado
considerando antes de que le llegara la noticia de la situacin apurada de la cuarta
cohorte. Todava no haba recibido respuesta al mensaje que le haba enviado al
general Plautio. El mensajero poda haberse retrasado, por supuesto. Los senderos de
los nativos eran de una calidad muy mala an cuando haca buen tiempo. No
obstante, incluso considerando ese factor, a esas alturas ya debera haber tenido
noticias del general.
Un da ms, decidi. Si a la maana siguiente segua sin saber nada, mandara

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otro mensaje. Mientras tanto, las trompetas hacan sonar el toque de reunin; los
legionarios estaran saliendo a trompicones de las tiendas, soltando maldiciones a la
vez que se abrochaban como podan la coraza y las armas.
Todos los soldados estaban entrenados para responder instantneamente a la
llamada de la trompeta y el legado no era una excepcin.
Pasad la orden de que venga mi esclavo personal! grit Vespasiano.
El ascenso por las escaleras de la atalaya situada por encima de la puerta sur
sirvi para recordarle a Vespasiano la baja forma que haba adquirido durante los
ltimos meses. Se meti por la trampilla y se qued apoyado en el antepecho un
momento, respirando con dificultad. Tena que haber hecho aquello antes de ponerse
la robusta coraza. El peso muerto del bronce plateado sumado al resto de su equipo
duplicaba el esfuerzo requerido para trepar por las escaleras. Demasiado papeleo y
muy poco ejercicio, reflexion Vespasiano, y eso iba a ser su ruina como soldado. A
sus treinta y cinco aos empezaba a sentir el comienzo de la madurez y era muy
humano preferir las comodidades domsticas a las penurias fsicas de las campaas.
El perodo de servicio de Vespasiano finalizara el ao prximo y la perspectiva de
volver a Roma, con todas las oportunidades para darse caprichos que ello implicaba,
era muy reconfortante. Hasta valdra la pena perder un miembro si ello supona
escapar del horrible clima de aquella isla de humedad y llovizna perpetuas. No
obstante, ninguno de los nativos con los que haba tenido trato social en Camuloduno
haba expresado la ms mnima queja sobre el clima britano cuando l haba sacado
el tema. La humedad deba de habrseles subido a la cabeza, decidi Vespasiano con
una sonrisa irnica.
Levant la vista, apart todos sus pensamientos y se concentr en la situacin que
se revelaba ante l bajo la luz del sol de primera hora de la maana. Abajo, los
slidos troncos de la puerta sur se haban abierto hacia el interior y la primera
cohorte, con el doble de efectivos que las dems, pas lentamente por la puerta. Tras
ellos emprenderan la marcha dos cohortes ms, casi dos mil hombres en total.
Vespasiano confiaba en que dicha fuerza sera ms que suficiente para ahuyentar a los
durotriges que se aglomeraban alrededor de las lejanas filas de la cuarta cohorte,
apenas visibles en la cima de una colina distante. Calcul que la cuarta se encontraba
todava a unas tres millas de distancia, lo cual significaba que la columna de relevo
no la alcanzara hasta al cabo de una hora ms o menos. La cuarta cohorte tendra que
ser capaz de mantener a raya a los durotriges al menos durante ese tiempo.
Vespasiano estaba contento con la manera en que haban ido las cosas. En lugar de
tener que pasarse infructuosas semanas consolidando las defensas de los atrebates y
tratando de dar caza a los grupos de asaltantes durotriges, sus jefes Druidas los haban
entregado amablemente a la segunda legin. Si ese da podan infligirles una rpida
derrota, la inminente campaa iba a tener muy buen comienzo.
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Un crujido en la escalera le hizo volver la cabeza. Un hombre corpulento apareci


por la trampilla. Con ms de metro ochenta de altura y unos anchos hombros acordes
con ella, el prefecto del campamento de la segunda legin era un veterano canoso con
una lvida cicatriz atravesndole la cara desde la frente hasta la mejilla. Dado que era
el oficial de carrera de ms rango de la legin, era un soldado de enorme experiencia
y coraje. En ausencia de Vespasiano, o en caso de que ste muriera, Sexto asumira el
mando de la legin.
Buenos das, Sexto. Has venido a ver el combate?
Por supuesto, seor. Qu tal lo estn haciendo los muchachos de la cuarta?
No demasiado mal. Mantienen la formacin y se dirigen hacia aqu. Para
cuando llegue all con los refuerzos imagino que ya habr terminado todo.
Puede ser replic Sexto encogindose de hombros al tiempo que
entrecerraba los ojos para observar la distante contienda. Est seguro de que
quiere ir al frente de la columna de relevo, seor?
Crees que no debera hacerlo?
Para serle sincero, seor, no. Los legados deben ocuparse de la legin como
unidad, no de ir ganseando por ah con detalles secundarios.
Vespasiano sonri.
Y sos son cosa tuya, supongo.
S, seor. Da la casualidad de que s.
Bueno, me hace falta ejercicio. A ti no. De modo que s buen chico y encrgate
de todo aqu durante una hora ms o menos. Intentar no dejar tu primera cohorte
hecha un desastre.
Ambos se rieron; los prefectos del campamento eran ascendidos del rango de
centurin superior de la primera cohorte y tenan fama de proteger el ltimo mando
de campaa de sus carreras.
Vespasiano se dio la vuelta y, atravesando la trampilla con soltura, baj por la
escalera de la torre de guardia. De nuevo en el suelo, se detuvo junto a la puerta,
donde su esclavo personal le puso el casco con cuidado y le at bien las correas bajo
la barbilla. Los soldados de la tercera cohorte pasaban por su lado pisando fuerte,
dirigindose hacia las puertas para franquearlas y unirse a la columna formada en el
sendero que haba fuera. Vespasiano sinti que lo inundaba una oleada de entusiasmo
ante la perspectiva de dirigir la columna de refuerzo y acudir en ayuda de la cuarta
cohorte. Tras el tedio del largo invierno, cuya mayor parte haba pasado
cmodamente en los barracones provisionales, se presentaba la oportunidad de volver
a servir como un soldado propiamente dicho.
Vespasiano dej que su esclavo personal diera un ltimo pellizco a la cinta roja
atada en su coraza y luego se dio la vuelta para salir del campamento y ocupar su
puesto al frente de la columna. Antes de que cruzara la puerta, un grito agudo que

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vena de lo alto de la torre de vigilancia hizo que se detuviera a mitad de una zancada.
Se acercan unos jinetes por el nordeste!
Y ahora qu pasa? rezong Vespasiano al tiempo que se propinaba una
airada palmada en el muslo. A travs de la puerta vio a las tres cohortes que
aguardaban para ir a ayudar a sus compaeros. Pero no poda dejar la legin hasta no
haber aclarado si el campamento estaba amenazado por otro frente. Al mismo tiempo,
cualquier retraso en la misin de ayuda a la cuarta cohorte costara vidas. La columna
de refuerzo tena que ponerse en camino enseguida. Y puesto que l tena que
investigar lo que se haba divisado por el nordeste, hara falta otro comandante.
Levant la vista hacia la atalaya. Prefecto!
Un rostro, oscuro en contraste con el cielo, apareci por encima de la empalizada.
S, seor?
Toma el mando aqu.
Despus de atravesar el campamento a todo correr y trepado a la torre de
vigilancia de la puerta norte, Vespasiano ya volva a estar absolutamente sin resuello.
Al tiempo que se agarraba al antepecho y respiraba profundamente, ech un ltimo
vistazo a la columna de refuerzo que avanzaba serpenteando por la ondulada campia
hacia la oscura concentracin de diminutas figuras que constituan la cuarta cohorte.
Se poda confiar en Sexto para que se encargara de que la operacin de rescate se
llevara a cabo con el menor nmero de vctimas posible. Por regla general, los
prefectos de campamento haca tiempo que haban dejado atrs el desagradable (y
peligroso) afn de gloria de algunos de los oficiales subalternos. A decir verdad, los
hombres de la columna de refuerzo probablemente estuvieran ms seguros con Sexto
al mando que bajo sus propias rdenes. Esa idea no contribuy demasiado a mitigar
la frustracin que haba sentido al tener que transferir el mando al prefecto del
campamento.
En cuanto se le normaliz la respiracin, Vespasiano se dio la vuelta y se acerc
al centinela que vigilaba el norte.
Veamos, dnde estn esos malditos jinetes?
Ahora mismo no los veo, seor respondi el centinela con nerviosismo
porque no quera que su legado sospechara que podra ser una falsa alarma. Continu
hablando rpidamente. Descendieron por esa hondonada de ah, seor. Hace tan
slo un instante. Deberan volver a aparecer en cualquier momento, seor.
Vespasiano mir en la direccin indicada, un valle poco profundo que se extenda
paralelo al campamento a apenas una milla de distancia. Pero la nica seal de vida
era una fina voluta de humo que surga de un pequeo grupo de chozas de techo de
paja. Esperaron en silencio y el centinela se iba poniendo cada vez ms nervioso,
deseando con todas sus fuerzas que reaparecieran los jinetes.
A cuntos viste?

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A unos treinta ms o menos, seor.


De los nuestros?
Estaban demasiado lejos para asegurarlo, seor. Podra ser que llevaran capas
rojas.
Podra ser? Vespasiano mir al centinela, un hombre mayor que deba de
haber servido bastantes aos con las guilas. Sin duda los suficientes para saber que
un centinela slo deba informar de los detalles cuando estuviera seguro de ellos. El
legionario se puso tenso bajo la mirada del legado y fue lo bastante astuto como para
abstenerse de hacer ningn otro comentario. En su interior, Vespasiano estaba furioso
por haber tenido que acudir a la torre de vigilancia. Si hubiera sabido antes cuntos
eran los jinetes que se acercaban, podra haber dejado que Sexto se ocupara del
asunto. Bueno, ya era demasiado tarde, reflexion, y sera de mala educacin
desquitarse con aquel nervioso centinela. Mejor sera mantener un aire de
imperturbabilidad y mejorar la imagen de comandante impasible que les ofreca a los
hombres de su legin.
Mire, seor! El centinela seal con la mano por encima de la empalizada.
Una fila de cascos con penacho suba cabeceando por la ladera del valle. Por
encima de ellos ondeaba un bandern de color prpura.
Es el general en persona! exclam el centinela con un silbido.
Vespasiano se acongoj. De modo que el general haba recibido su mensaje.
Entonces ya saba que su familia corra un grave peligro. Vespasiano se acord de su
propia mujer embarazada y de su hijo pequeo y comprendi a su general. Pero la
compasin no disip su temor sobre el estado de nimo de su superior.
De pronto Vespasiano fue consciente de que el centinela lo observaba.
Qu pasa, soldado? No has visto nunca a un general?
El centinela se sonroj pero, antes de que pudiera responder, Vespasiano le
orden que bajara a avisar al centurin de servicio de la llegada del general Plautio.
Las habituales formalidades que se le deban a un general al mando tendran que
organizarse a toda prisa. Vespasiano se qued en la atalaya hasta que regres el
centinela, observando la columna que se acercaba a medio galope a la puerta norte.
La guardia montada del general iba delante, seguida por el mismo Plautio y un
puado de oficiales del Estado Mayor. Con ellos cabalgaban dos figuras
encapuchadas y detrs vena la seccin de retaguardia, que avanzaba escoltando a
cinco Druidas que iban atados a sus monturas.
A medida que se aproximaban, Vespasiano pudo distinguir la espuma en las ijadas
de los caballos; era evidente que a las bestias las haban llevado al lmite de su
resistencia a causa del deseo del general de llegar a la segunda legin con la mxima
prontitud.
Vespasiano descendi rpidamente de la torre y ocup su puesto al final de la

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guardia de honor formada a ambos lados de la entrada. Dara buena impresin si


reciba al general en persona. El golpeteo de los cascos ya era perfectamente audible
y Vespasiano le hizo un gesto con la cabeza al centurin al mando de la guardia de
honor. Abrid las puertas! grit el centurin. La tranca fue retirada y luego, con
un intenso crujido, se tir de las puertas para abrirlas lo mximo posible. Se hizo en
el momento justo, puesto que al cabo de unos instantes el primer miembro de la
guardia personal del general fren su caballo a un lado de la entrada y esper a que
Plautio entrara primero al campamento. El general, seguido por los miembros de su
Estado Mayor, puso el caballo al paso mientras el centurin de la guardia bramaba
sus rdenes.
Guardia de honor... presenten armas!
Los legionarios empujaron las jabalinas hacia delante, inclinadas, y el general
respondi con un saludo en direccin a las tiendas de mando donde se haban
depositado los estandartes de la segunda legin en un santuario provisional. Plautio se
detuvo junto a Vespasiano y desmont.
Me alegro de verlo, general! sonri Vespasiano.
Vespasiano. Plautio lo salud con una breve inclinacin de la cabeza.
Tenemos que hablar, enseguida.
S, seor.
Pero antes, por favor, ocpate de que mi escolta... y mis compaeros seal a
los oficiales de Estado Mayor y a las dos figuras encapuchadas, ocpate de que
estn cmodos, en algn lugar tranquilo. Los Druidas se pueden dejar atados con los
caballos.
S, seor. El legado le hizo una seal con la mano al centurin de guardia
para que se acercara y le pas las instrucciones. Los caballos, reventados por el
esfuerzo al que haban sido sometidos, resoplaban, ensanchando los ollares con cada
respiracin profunda.
La escolta del general llev los caballos hacia los establos y el centurin de
guardia condujo a los oficiales del Estado Mayor, sucios de barro, al comedor de los
tribunos. Las dos figuras con capa y capucha siguieron a los dems en silencio.
Vespasiano las observ con curiosidad y Plautio le dirigi una dbil sonrisa.
Te lo explicar luego. Ahora mismo tenemos que hablar de mi mujer y mis
hijos.

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CAPTULO XVII
En cuanto los exhaustos soldados de la cuarta cohorte divisaron el campamento
de la segunda legin, una ovacin espontnea brot de sus labios. Los durotriges, y
sus cabecillas Druidas, an podan ver frustrados sus esfuerzos por aniquilarlos. A
una distancia de una hora escasa de marcha se encontraba la seguridad de las
defensas y el final de aquella horrible prueba de resistencia por la que los haba hecho
pasar el centurin Hortensio. Pero si bien a los romanos se les levant el nimo al ver
el campamento, lo mismo ocurri con la determinacin del enemigo de acabar con
los hombres de la cohorte antes de que sus compaeros acudieran en su ayuda. Con
un aullido salvaje, los durotriges cayeron sobre las apiadas filas de la formacin
romana.
Haca ya rato que el escudo y la espada de Cato se haban convertido en una carga
insoportable y los msculos de los brazos le ardan debido al suplicio de soportar su
peso. Aunque haba compartido con los dems soldados los gritos de entusiasmo al
ver el campamento, la distancia que mediaba lo llen de desesperacin. La misma
desesperacin que siente un hombre que se ahoga al ver la costa a lo lejos en un mar
encrespado. Acababa de pensarlo cuando el inmenso rugido de furia del ataque de los
durotriges se oy a ambos lados y en la retaguardia del cuadro. El sordo repiqueteo
de los golpes de escudo y el choque metlico de las armas se oan con ms intensidad
que nunca. La formacin romana flaque, luego se detuvo por el impacto del ataque y
tard un momento en volver a afirmar su pared de escudos.
En cuanto Hortensio se convenci de que su cohorte saba cmo defenderse, dio
la orden de continuar el avance. El cuadro hueco sigui adelante de nuevo,
rechazando a los frenticos guerreros que se aferraban a sus talones. Las bajas
romanas empezaban a ser tan numerosas que ya quedaba poco sitio en los carros
apiados en el reducido espacio del centro del cuadro. Los heridos observaban con
expresiones desoladas cmo sus compaeros hacan lo que podan en una lucha
desigual. Cada sacudida de una carreta provocaba nuevos gemidos y gritos de
aquellos que iban en su interior, pero no haba tiempo para detenerse y ocuparse de
sus heridas. Bajo aquellas desesperadas circunstancias Hortensio poda prescindir de
muy pocos hombres para que cuidaran de las bajas y nicamente las heridas ms
graves se haban vendado de cualquier manera.
La sexta centuria, al frente del cuadro, poda ver con claridad el campamento de
la legin. Aquella visin atormentaba a Cato, pero el paso de tortuga de la cohorte
slo serva para convencerlo de que nunca conseguiran llegar. Los durotriges
acabaran con los exhaustos legionarios mucho antes de que stos pudieran alcanzar
la seguridad de los terraplenes.
Qu demonios estn haciendo ah abajo? A Macro le centellearon los ojos
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con amarga frustracin cuando vio la tranquila quietud del campamento. Esos
jodidos centinelas deben de estar ciegos. Ya vers cuando les ponga las manos
encima...
A un lado, la infantera pesada de los durotriges, que haba vuelto a reunirse tras
el feroz combate nocturno, pas a toda prisa junto al cuadro. Cato no poda hacer
nada ms que mirarlos con desesperacin, pues el plan de los britanos estaba claro.
Cuando quedaran unos cien pasos de distancia entre ellos y la cohorte, la columna
enemiga se movera oblicuamente respecto a la cara del cuadro romano y
rpidamente se desplegara en una lnea de batalla, con un pequeo grupo de
honderos en cada extremo. Y se mantendran all firmes, lanzando sus gritos de
desafo a la cohorte mientras la pared de escudos se aproximaba.
Los legionarios haban vencido a los durotriges durante toda la noche, pero en
aquellos momentos se encontraban ya al lmite de sus fuerzas. Apenas haban
dormido una hora en los casi tres das de dura marcha. Medio adormilados, sus
doloridos ojos atisbaban desde unos rostros mugrientos y enmaraados con barba de
varios das. Los romanos ms jvenes, de la edad de Cato, tenan poco vello facial,
pero sus facciones demacradas los hacan parecer mucho ms viejos. Los lados y la
retaguardia del cuadro ya no formaban una lnea firme y empezaron a ceder terreno
bajo la incesante presin de sus menos cansados rivales, que empezaban entonces a
intuir por fin la victoria. Muy pronto el cuadro dej de serlo, para convertirse en un
grupo deforme de soldados que luchaban por sobrevivir. La voz del centurin
Hortensio, ronca y cascada, volvi a alzarse por encima del estrpito de la batalla.
Ya vienen, muchachos! La legin viene a por nosotros. Al frente del cuadro,
Cato mir por encima de las filas de los britanos (que se encontraban ya a apenas
unos cuarenta pasos) y vio que las cohortes salan por la puerta sur del campamento
con sus bruidos cascos que brillaban bajo el sol de primera hora de la maana. Pero
los separaban algunas millas y tal vez no llegaran a tiempo de salvar a los hombres de
la cuarta.
No os paris! grit Hortensio. No os paris!
Cada paso adelante disminua la distancia entre las dos columnas romanas. Cato
apret los dientes y esgrimi su espada hacia la revuelta concentracin de infantera
pesada de los durotriges.
Cuidado! chill Macro. Hondas!
Los romanos consiguieron resguardarse bajo sus escudos justo a tiempo cuando la
primera descarga sali disparada en diagonal desde los flancos de la lnea enemiga.
Con un rugido los durotriges se lanzaron al ataque inmediatamente despus. El seco
golpeteo y el chasquido de los proyectiles de honda en el frente del cuadro
demostraron que los honderos se haban asegurado de apuntar bien. Pero un proyectil
pas volando por encima de la cabeza de Cato y alcanz a una de las mulas

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enjaezadas a una carreta en el centro de la formacin. Le pulveriz el ojo y el hueso


que rodeaba la cuenca y, con un alarido de agona, la mula corcove, tirando de los
arreos y aterrorizando a las otras tres bestias enganchadas al mismo carro. En un
instante el carro vir bruscamente golpeando a su vecino y, con un crujido de protesta
por parte del forzado eje, se fue inclinando lentamente y volc. Los heridos salieron
despedidos y quedaron desparramados bajo los lacerantes cascos de las mulas presas
del pnico. Un soldado, aplastado por un lado de la carreta, dej escapar un terrible
quejido antes de ahogarse con la sangre que le sala a borbotones por la boca. Cay
de espaldas, inerte. Los estridentes rebuznos de la descalabrada mula hendan el aire e
hicieron que Cato se estremeciera. Los heridos que haban cado al suelo se
arrastraron tratando por todos los medios de alejarse de las aterrorizadas mulas, pero
muchos de ellos fueron pisoteados antes de poder salir de ah. Entonces volc otra
carreta y nuevos alaridos de terror y dolor llenaron el aire.
Cohorte! Alto! grit Hortensio. Apaciguad a esas malditas mulas!
Se abalanz hacia el animal herido que haba organizado aquel caos y hundi la
espada en la garganta de la mula. La sangre sali a borbotones. Por un momento la
mula se qued all parada con la cabeza colgando tontamente mientras miraba el
charco carmes que se estaba formando junto a sus cascos. Luego le fallaron las
rodillas y se desplom sobre la sangre, el barro y la nieve.
Matadlas a todas! chill Hortensio, y empuj a los soldados ms prximos
hacia los aterrorizados animales.
Acab todo en un momento y los heridos supervivientes fueron depositados de
nuevo bajo la escasa proteccin de los carros que permanecan intactos. La cohorte ya
no poda moverse, no sin abandonar a sus heridos a la sangrienta ferocidad de los
durotriges. Por un instante, Cato se pregunt si Hortensio tendra la sangre fra
suficiente para salvar lo que quedaba de su cohorte e intentar escapar hacia la
centuria de refuerzo. Pero se mantuvo fiel al cdigo de su rango.
Cerrad filas! Cerrad filas en torno a las carretas!
Los legionarios que se encontraban en la retaguardia y en los lados trataron de
distanciarse poco a poco al tiempo que propinaban estocadas a los durotriges, los
cuales arremetan a golpes y cuchilladas contra la pared de escudos, hacindola
retroceder hasta que los romanos formaron un pequeo grupo compacto alrededor de
los carros que an eran utilizables.
Los legionarios que tropezaron y cayeron a medida que iban cediendo terreno
quedaron aplastados bajo los pies de los dems y luego los britanos los despedazaron.
Cato se qued pegado a Macro, protegindose tras su escudo y acometiendo contra el
mar de rostros y miembros enemigos que tena frente a l.
Ten cuidado, muchacho! le grit Macro. Estamos justo al lado de las
mulas!

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Cato pis la sangre de los animales con un chapoteo y not el roce de la piel de la
mula en la pantorrilla. A ambos lados, los soldados de la sexta centuria retrocedan
hacia los cuerpos de las mulas, demasiado apiados a causa de los durotriges para
poder rodearlas o pasar por encima de ellas. Con un rugido desafiante, Macro clav la
punta de la espada en el rostro de un rival. Mientras el hombre caa, aprovech la
oportunidad para pasar apresuradamente por encima del ijar de la mula.
Vamos, Cato!
Por un momento el optio se vio frente a dos britanos jvenes como l, pero con
una espesa mata de pelo encalado en forma de unas desgreadas puntas blancas. Uno
de ellos iba armado con una lanza de guerra de hoja ancha mientras que el otro
llevaba una espada corta que le haba arrebatado a algn romano muerto. Ambos
empezaron a amagar con la esperanza de que el optio se distrajera lo suficiente como
para poder propinarle una estocada mortal, pero l no dej de mover su escudo,
presentndolo primero de una manera, luego de otra, pasando rpidamente la mirada
de la lanza a la espada y viceversa. No osaba tratar de pasar por encima de la mula
muerta mientras los dos guerreros esperaban a que cometiera un error defensivo. De
pronto la punta de la lanza se precipit hacia delante. Cato movi su escudo de forma
instintiva para responder a la amenaza y baj la punta de la lanza de un golpe.
Aprovechando la ocasin, el otro britano se adelant y arremeti contra el estmago
de Cato. Una mano agarr a Cato con brusquedad por la correa del arns y tir de l,
levantndolo a peso por encima del cadver de la mula. La espada no le alcanz y
Cato se qued tumbado en el suelo, jadeando sin aliento.
Ah casi te pillan! Macro se ri y de un tirn puso a Cato de pie. Respirando
con dificultad y agarrndose el pecho, Cato no pudo evitar maravillarse por la forma
en que su centurin pareca regocijarse ante la perspectiva de una muerte inminente.
Le resultaba extraa aquella locura, aquella euforia de la batalla, reflexion Cato. Era
una pena que no fuera a vivir lo suficiente para considerar ms detalladamente el
fenmeno.
Los soldados de la cuarta cohorte cerraron filas instintivamente y formaron una
irregular elipse alrededor de sus compaeros heridos. El enemigo se aglomer en
torno a ellos, golpeando y acuchillando los escudos romanos con creciente frenes
mientras trataba de destruir la cohorte antes de que la alcanzara la columna de
refuerzo que marchaba a paso rpido hacia ellos, pero que an estaba lejos. En la
salvaje intimidad del corazn del combate, la mente de Cato qued maravillosamente
libre de cualquier pensamiento que no fuera la necesidad de acabar con la vida de su
enemigo y de conservar la suya. Senta el escudo y la espada como si fueran una
prolongacin natural de su cuerpo. Desviando los golpes con uno y atacando con la
otra, Cato se mova con la mortfera eficacia de una mquina bien entrenada. Al
mismo tiempo, unos minsculos detalles sensoriales, imgenes congeladas de la

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lucha, se consuman en su memoria: el acre hedor del sudor de mula y el ms dulzn


olor de la sangre, el suelo revuelto bajo sus botas enfangadas, los rostros de amigos y
enemigos salpicados de sangre, salvajes y rabiosos, y el fro cortante de aquella
maana de invierno que haca temblar todo su agotado cuerpo.
Los durotriges iban acabando con los hombres de la cohorte de uno en uno. A los
heridos los arrastraban hacia el centro en tanto que a los muertos los arrojaban fuera
de la formacin para evitar que sus cadveres fueran un peligro bajo los pies de los
compaeros que an vivan. Y la cohorte perduraba; los enemigos muertos se
apilaban frente a sus escudos de manera que los durotriges tenan que trepar por
encima de ellos para atacar a los legionarios. Ofrecan un blanco perfecto para las
espadas cortas mientras mantenan precariamente el equilibrio sobre aquella blanda e
irregular masa de carne muerta y agonizante de la cual emanaban los aterrorizados
gritos de los que an vivan, que se oan por encima del ruido sordo de los escudos y
del sonido agudo del choque del metal.
La intensidad del momento priv a Cato de todo sentido del paso del tiempo. Se
hallaba hombro con hombro con su centurin a un lado y el joven Fgulo al otro. Pero
Fgulo ya no era aquel muchacho de facciones dulces permanentemente fascinado por
un mundo que tan distinto era de aquellos miserables barrios bajos de Lutecia en los
que haba nacido. Fgulo haba recibido una cuchillada encima de un ojo; la carne
desgarrada le colgaba de la frente y tena media cara cubierta de sangre. Sus
delicados labios estaban retrados en una mueca feroz al tiempo que bufaba y escupa
debido al esfuerzo de la batalla. Podra haber pasado sin los meses de entrenamiento;
dominado por la ira y el sufrimiento, propinaba golpes y cuchilladas con su espada
corta, utilizndola de una manera para la que sta no haba sido diseada. An as, los
durotriges se apartaron de l, intimidados por su terrible clera. Ech atrs la hoja
para volver a acometer a fondo y le dio un codazo en la nariz a Cato. Por un instante
al optio se le llen la cabeza de una luz blanca antes de que le sobreviniera el dolor.
Ten cuidado! le grit Cato al odo. Pero Fgulo estaba totalmente absorto y
cualquier llamada a la razn era intil. Frunci el ceo y sacudi la cabeza una vez,
luego volvi al ataque con un gruido gutural. Un britano que empuaba un hacha de
guerra de mango largo se abalanz sobre Cato. l levant el escudo y se dej caer de
rodillas, apretando los dientes a la espera del impacto. El golpe astill la madera y
alcanz el pecho de un cadver que yaca a los pies de Cato. El mpetu del guerrero lo
impuls hacia delante, directo a la punta de la espada de Cato que le atraves la
clavcula y se le hundi en el corazn. Se desplom de lado, llevndose con l la hoja
de Cato. El optio agarr el arma que tena ms cerca, una larga espada celta de
ornamentada empuadura. Aquella arma poco familiar le result incmoda y difcil
de manejar cuando trat de blandirla como si se tratara de una espada corta romana.
Vamos, cabrones! gru Macro, y present la punta de su espada al

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enemigo ms cercano. Vamos, he dicho! A quin le toca? Venga! A qu estis


esperando, mariquitas de mierda?
Cato solt una carcajada que detuvo de golpe cuando oy el dejo de histeria que
haba en su risa. Sacudi la cabeza para tratar de desprenderse de una sbita
sensacin de mareo y se dispuso a seguir luchando.
Pero no haca falta. Las filas de los durotriges se estaban reduciendo visiblemente
ante sus ojos. Ya no proferan sus gritos de guerra, ya no blandan sus armas.
Simplemente se esfumaron, alejndose de los escudos romanos hasta que qued un
espacio de unos treinta pasos entre los dos bandos, cubierto de cuerpos
desparramados y armas abandonadas o rotas. Aqu y all los heridos geman y se
retorcan lastimeramente. Los legionarios guardaron silencio, a la espera del prximo
movimiento de los britanos.
Qu ocurre? pregunt Cato con voz queda en medio de aquella mudez
repentina. Qu estn tramando ahora?
No tengo ni puetera idea contest Macro. Se oy un sbito sonido de pasos
apresurados y los honderos y arqueros tomaron posiciones en la lnea enemiga.
Entonces hubo un momento de pausa, tras el cual se grit una orden desde detrs de
las tropas durotriges.
Ahora s que estamos listos dijo Macro entre dientes, y entonces se volvi
rpidamente hacia el resto de la cohorte para lanzar una advertencia. Cubros!
Los legionarios se agacharon y se resguardaron bajo sus astillados escudos. Los
heridos no podan hacer otra cosa que apretarse contra el fondo de las carretas y rogar
a los dioses que les salvaran de la inminente descarga. Arriesgndose a mirar por el
espacio que quedaba entre su escudo y el de Fgulo, Cato vio que los arqueros
estiraban las cuerdas de sus arcos, acompaados por el zumbido creciente de las
hondas. Se dio una segunda orden y los durotriges desataron su descarga a bocajarro.
Las flechas y los proyectiles de honda salieron volando hacia las apiadas tropas de
la cohorte junto con lanzas y espadas recogidas del campo de batalla, e incluso
piedras, tal era el ardiente deseo de los durotriges de destruir a los romanos.
Cato se agach cuanto pudo bajo su maltrecho broquel, estremecindose ante el
increble estrpito causado por aquel aluvin de proyectiles que caan y golpeaban
contra cuerpos y escudos. Volvi la vista atrs y cruz la mirada con la de Macro bajo
la sombra de su propio escudo.
Siempre llueve sobre mojado! exclam Macro con una sonrisa forzada.
Hasta ahora esa es la historia de mi vida en el ejrcito, seor replic Cato al
tiempo que trataba de esbozar una sonrisa que se correspondiera con la aparente
intrepidez de su centurin.
No te preocupes, muchacho, me parece que ya se termina.
Pero de pronto los disparos renovaron su intensidad y Cato se encogi mientras

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esperaba lo inevitable: el agudo martirio de una herida de flecha o de honda. Cada


momento que permaneca ileso le pareca un autntico milagro. Entonces, de golpe y
porrazo, la descarga ces. La atmsfera se calm extraamente. Sonaron los cuernos
de guerra enemigos y Cato fue consciente de algn movimiento, pero no se atrevi a
mirar, por si haba ms proyectiles dirigindose hacia ellos.
Preparaos, muchachos! exclam la lastimera y ronca voz de Hortensio muy
cerca de all. Va a haber un ltimo intento de ataque. En cualquier momento.
Cuando yo lo diga, poneos en pie y preparaos para recibir la carga!
No hubo ninguna carga, slo el tintineo del equipo y el repiqueteo de los
extremos de las lanzas mientras los durotriges se alejaban del anillo de escudos
romanos y se marchaban en direccin opuesta al campamento de la segunda legin.
El enemigo fue adquiriendo velocidad paulatinamente hasta que acab marchndose
a paso rpido. Una delgada cortina de tiradores form en la retaguardia de la columna
y se apresuraron a seguirla al tiempo que iban lanzando frecuentes miradas nerviosas
hacia atrs.
Macro se puso en pie con cautela y empez a seguir al enemigo que se retiraba.
Bueno, que me ... ! Rpidamente enfund su espada y se llev la mano a la
boca haciendo bocina. Eh! Adnde vais gilipollas?
Cato dio un respingo, alarmado.
Seor! Qu cree que est haciendo?
Los dems legionarios retomaron los gritos de Macro y todo un coro de burlas y
abucheos persigui a los durotriges mientras stos caminaban por la cima de la poco
elevada colina en direccin al valle que haba al otro lado. La pulla de los romanos
continu unos momentos ms antes de convertirse en gritos de jbilo y triunfo. Cato
mir hacia atrs y vio el frente de la columna de refuerzo que ascenda por el sendero
hacia ellos. Sinti nuseas al mismo tiempo que una oleada de delirante felicidad lo
inundaba. Se dej caer al suelo, solt la espada y el escudo y apoy la cabeza
pesadamente en sus manos. Cato cerr los ojos y respir profundamente unas cuantas
veces antes de abrirlos de nuevo con gran esfuerzo y levantar la mirada. Una figura se
separ de la cabecera de la columna y subi al trote por el camino para acercarse a
ellos. Al aproximarse, Cato reconoci en aquel hombre las marcadas facciones del
prefecto del campamento. Cuando Sexto se acerc a los supervivientes de la cohorte,
afloj el paso y sacudi la cabeza ante la espantosa escena que tena delante.
Haba montones de cuerpos desparramados por el suelo y apilados en torno a la
cohorte. Haba cientos de astas de flecha clavadas en el suelo y sobresaliendo de los
cadveres y de los escudos, los cuales en su gran mayora estaban tan destrozados y
astillados que ya no tenan arreglo. Por detrs de los escudos se alzaban las
mugrientas y ensangrentadas formas de los legionarios exhaustos. El centurin
Hortensio se abri camino por entre sus hombres y se dirigi a grandes zancadas

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hacia el prefecto del campamento, con el brazo levantado a modo de saludo.


Buenos das, seor! A pesar de todos sus esfuerzos, se not que tena que
forzar la voz. S que habis tardado, carajo.
Sexto le estrech la mano sin hacer caso de la sangre que se coagulaba en una
herida que el centurin tena en la palma. El prefecto del campamento se qued ah
parado, con las manos en las caderas, e hizo un gesto con la cabeza en direccin a los
supervivientes de la cuarta cohorte.
Y qu es todo este maldito desquicio? Tendra que poneros a todos a hacer
faenas durante un mes!
Junto a Cato, Fgulo observ cmo el centurin y el prefecto del campamento
intercambiaban sus saludos. Se qued callado un momento antes de escupir en el
suelo.
Malditos oficiales! joder! Vosotros no los odiis?

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CAPTULO XVIII
El general se sent con cuidado sobre el cojn de una silla con una momentnea
mueca de dolor. Varios das de viaje a caballo no le haban ido muy bien a su trasero
y la ms mnima presin era dolorosa. Su expresin se fue relajando paulatinamente y
acept la copa de vino caliente que Vespasiano le ofreca. Quemaba quizs demasiado
para su gusto, pero Plautio necesitaba una copa y algo caliente en el estmago para
contrarrestar el entumecimiento del resto de su cuerpo. As que apur el vaso e hizo
un gesto para que se lo volvieran a llenar.
Hay alguna otra noticia? pregunt.
Ninguna, seor respondi Vespasiano al tiempo que serva ms vino. Slo
los detalles que le mand a Camuloduno.
Bueno, y algn tipo de informacin que sea de utilidad? continu diciendo
Plautio, esperanzado.
Todava no, pero tengo una cohorte a punto de regresar de patrulla por la
frontera con los durotriges. Tal vez ellos hayan reunido alguna informacin til. Por
lo visto se han topado con un pequeo problema cuando regresaban. He mandado a
unas cuantas cohortes para que se ocupen de que vuelvan a casa sin ningn percance.
Ah, s. sa deba de ser la escaramuza que vi al otro extremo del campamento
mientras nos acercbamos.
S, seor.
Que el comandante de la cohorte rinda informe inmediatamente en cuanto
llegue al campamento. El general frunci el ceo un momento con la mirada fija en
las dbiles espirales de vapor que se alzaban de la copa que tena apretada entre las
manos. Vers, es que... tengo que saberlo cuanto antes.
S, seor. Por supuesto.
Vespasiano tom asiento frente a su general y se hizo un silencio incmodo. Aulo
Plautio haba sido su oficial al mando durante casi un ao y no estaba seguro de cmo
reaccionar en un contexto ms personal. Por primera vez desde que conoca a Plautio
(comandante de las cuatro legiones y las doce unidades auxiliares a las que se les
haba encomendado la tarea de invadir y conquistar Britania), el general se estaba
mostrando como un hombre normal y corriente, un marido y padre al que consuma la
preocupacin por su familia.
Seor?
Plautio sigui con la mirada baja, golpeando suavemente con el dedo el borde de
su copa.
Vespasiano tosi. Seor.
El general levant la vista con un parpadeo, cansado y desesperado.
Qu es lo que debo hacer, Vespasiano? Qu haras t?
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Vespasiano no respondi. No poda hacerlo. Qu puede decir una persona


cuando otra est en una situacin difcil? Si los Druidas tuvieran retenidos a Flavia y
Tito, no dudaba que su primer y ms poderoso impulso sera coger un caballo e ir a
buscarlos. Liberarlos o morir en el intento. Y si llegaba demasiado tarde para
salvarlos, entonces descargara su ms terrible venganza sobre los Druidas y su gente
hasta que lo mataran tambin a l. Porque, qu era la vida sin Flavia y Tito, y sin el
beb que Flavia esperaba? Vespasiano se aclar la garganta con incomodidad. Para
distraerse de aquel hilo de pensamiento se levant bruscamente y se dirigi a la
portezuela de la tienda para ordenar con un grito que trajeran ms vino. Cuando
regres a su asiento ya haba recobrado la compostura, aunque por dentro estaba
furioso por lo que l consideraba su debilidad. El sentimentalismo no le estaba
permitido a un soldado raso; en un comandante de la legin equivala a un crimen. Y
en un general? Vespasiano dirigi una mirada comedida a Plautio y se estremeci. Si
alguien tan poderoso y de tan alta posicin como el comandante del ejrcito tena
tantos problemas para ocultar su sufrimiento personal, qu se poda esperar de
alguien de menos vala?
Con un esfuerzo evidente Aulo Plautio sali de su introspeccin y cruz la mirada
con la del legado. El general frunci el entrecejo un instante, como si no fuera capaz
de precisar el tiempo que haba estado sumido en su propia desesperacin. Entonces
movi la cabeza enrgicamente.
Tengo que hacer algo. Necesito disponer las cosas para hacer que rescaten a mi
familia antes de que se acabe el tiempo. Tan slo faltan veintitrs das para la fecha
lmite que fijaron los Druidas.
S, seor replic Vespasiano, y formul su siguiente pregunta con cuidado
para evitar cualquier dejo de censura. Va a intercambiar los prisioneros Druidas
por su esposa e hijos?
No... al menos de momento. No hasta que haya intentado rescatar a mi familia.
No dejar que un puado de asesinos supersticiosos le impongan condiciones a
Roma!
Entiendo. Vespasiano no estaba convencido del todo. Por qu si no iba el
general a traer consigo a los Druidas desde Camuloduno?-. En ese caso, qu plan
tiene en mente para recuperar a su familia, seor?
Todava no lo he decidido admiti Plautio. Pero lo ms importante es
actuar con rapidez. Quiero a la segunda legin lista para ponerse en marcha lo antes
posible.
Lista para ponerse en marcha? Adnde, seor?
Quiero empezar pronto la campaa. Al menos, quiero que la segunda legin la
empiece pronto. He redactado las rdenes para que tu legin se adentre en el territorio
de los durotriges. Tenis que arrasar todos los fuertes, todos los poblados fortificados.

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No se har prisionero a ningn guerrero enemigo o druida. Quiero que todas las tribus
de esta isla sepan cul es el precio que se paga por matar a un prefecto y tomar
rehenes romanos. Si los Druidas y sus amigos durotriges tienen un poco de sentido
comn nos devolvern a mi esposa e hijos enseguida, y harn el llamamiento a la paz.
Y si no lo hacen?
Entonces empezaremos a matar a nuestros prisioneros Druidas y reservaremos
a su cabecilla para el final. La terrible determinacin en la voz de Plautio era
inconfundible. No vamos a dejar nada con vida, lo entiendes?
Vespasiano no contest. Aquello era una locura. Una locura. Era comprensible,
pero no dejaba de ser una locura. Nada de aquello tena el menor sentido estratgico.
Pero saba que tena que tratar al general con prudencia.
Cundo quiere que mi legin inicie el avance?
Maana.
Maana! Vespasiano estuvo a punto de soltar una carcajada ante aquella
idea ridcula. Lo estuvo hasta que capt el intenso brillo en los ojos de su superior.
Es imposible, seor.
Por qu?
Por qu? Por dnde quiere que empiece? El terreno an no est lo bastante
firme para que mis carros de maquinaria de guerra y carretas pesadas puedan avanzar.
Eso significa que slo podemos transportar comida para tres das, tal vez cuatro. Y no
tengo la menor idea sobre la capacidad del enemigo.
Eso ya lo he previsto. He trado a un britano que conoce bien la zona. Fue un
iniciado a druida. l y su intrprete os harn de guas. En cuanto a tus provisiones,
para empezar puedes marchar con medias raciones. Ms adelante puedes utilizar la
flota para que os abastezca por el ro y yo te mandar todos los carros ligeros de los
que pueda prescindir. Puede que hasta encuentres provisiones que el enemigo haya
escondido. El invierno casi ha llegado a su fin, pero seguro que tienen reservas en las
que puedes hurgar. Y para facilitar tu ataque a los poblados fortificados enemigos he
dispuesto que se traspase a tu unidad la maquinaria de guerra de la vigsima...
Aunque encontremos sus fuertes, no tendremos proyectiles de apoyo para
realizar un ataque contra las defensas en caso de que la maquinaria quede
empantanada. Nuestros soldados sern masacrados.
Cun formidables pueden ser las defensas? dijo bruscamente el general con
amargura. Al fin y al cabo, estos salvajes ni siquiera han odo hablar del asedio.
Todos sus terraplenes y empalizadas son apropiados para disuadir a algn que otro
lobo hambriento o intruso ambulante. Estoy seguro de que un hombre de tu ingenio
se las puede arreglar para asaltar semejantes defensas sin perder muchas vidas. O
encuentras que estar al mando de una legin es una responsabilidad demasiado
pesada, o demasiado peligrosa?

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Vespasiano apret con fuerza el brazo de la silla para evitar levantarse de un salto
y protestar con enojo ante semejante afrenta. El general haba ido demasiado lejos.
Ordenar a la segunda legin que emprendiera una tarea absurda ya era una locura,
pero rebatir sus razonadas protestas con acusaciones de incompetencia y cobarda era
un vil insulto. Por un momento, Plautio se burl framente de l con la mirada, luego
el general frunci el ceo y volvi a bajar la vista hacia su copa.
Perdname, Vespasiano dijo Plautio en voz baja. Lo siento. No debera
haber dicho eso. En este ejrcito nadie pone en duda tus cualidades como legado.
Como digo, perdname.
Plautio alz la mirada, pero Vespasiano no hall ninguna expresin de disculpa; el
arrepentimiento del general no era ms que una formalidad dicha con el nico
propsito de retomar la consideracin de sus descabellados planes.
Vespasiano apenas pudo evitar el glacial tono de escarnio en su voz al responder.
Mi perdn no tiene sentido comparado con el que va a necesitar usted de los
cinco mil hombres de esta legin y de sus familias si se empea en que la segunda
lleve a cabo este mal concebido plan suyo. Seor, no sera ni ms ni menos que una
misin suicida.
No exageres. Plautio deposit su copa en una mesa auxiliar y se inclin para
acercarse ms a su legado. Muy bien, Vespasiano. No te ordenar que hagas esto.
Te lo pedir. T no tienes familia? No comprendes los demonios que me empujan a
hacerlo? Por favor, accede a hacer lo que te pido.
No. Vespasiano sacudi la cabeza en seal de negacin. No puedo
permitirlo. Lo que le aflige, Plautio, es una tragedia personal. No lo convierta en una
tragedia pblica. El Imperio ya no puede permitirse ms desastres como el de Varo.
Usted es un general en servicio activo. En campaa su familia es el ejrcito que tiene
a su alrededor. Los soldados son como sus hijos. Ellos confan en usted para que los
dirija con sensatez y no para que los exponga a un riesgo innecesario.
Por favor, ahrrame la retrica barata, Vespasiano. No soy ningn plebeyo
veleidoso del foro.
No, no lo es... Permtame que pruebe con otro argumento. Piense en sus
sentimientos hacia su esposa y sus hijos. Tal como ha dicho, yo tambin tengo una
familia, y slo el hecho de imaginrmelos en manos de los Druidas ya es bastante
tormento. Pero para usted es una realidad, y comparado con eso mi imaginacin
atormentada no es otra cosa que una burda imitacin. Ahora, multiplquelo por mil y
ms. sa es la magnitud del sufrimiento que va a infligirles a las familias y amigos de
los soldados a los que condenara a muerte si ordena que la segunda legin se ponga
en marcha maana sin provisiones ni apoyo de maquinaria de guerra.
Plautio cerr los ojos y se frot la arrugada frente, como si de algn modo eso
pudiera aliviar su sufrimiento interno. Vespasiano lo observ con detenimiento,

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intentando hallar cualquier seal de que sus argumentos hubieran logrado su objetivo.
Si el general no cambiaba de opinin, Vespasiano saba que tendra que negarse a
asumir el mando de la segunda al da siguiente. Eso condenara completamente su
carrera. Pero no iba a tomar parte en el intil e insensato plan del general. Desafiara
a Plautio a que encontrara otro hombre al que nombrar legado. En cuanto Vespasiano
pens en ello se dio cuenta de que a su sustituto lo elegiran por su buena disposicin
para hacer lo que al general se le antojara, no por sus dotes de liderazgo. Semejante
nombramiento no hara otra cosa que empeorar mucho ms el inevitable desastre.
Vespasiano fue consciente de que estaba atrapado. Abandonar el mando sera
incrementar el riesgo, ya terrible, de sus hombres. Permanecer al mando al menos le
ofrecera una oportunidad de limitar el dao. Maldijo su suerte en silencio.
Muy bien, Vespasiano. Cundo puede estar lista la segunda legin para atacar
a los durotriges?
Con carros de suministros y maquinaria?
Plautio dijo que s con la cabeza de mala gana y la desesperacin de Vespasiano
se desvaneci. Por muy insensato que pudiera ser el resto del plan, al menos la
segunda legin tendra ocasin de combatir. Al mirar a Plautio, juzg que el general
haba cedido todo el terreno que estaba dispuesto a ceder.
Necesito veinte das.
Veinte! Eso es dejar muy poco margen.
Reconozco que eso nos deja veinte das menos para encontrarlos, pero compare
ese retraso con la prdida de la legin. Adems... Por un momento a Vespasiano se
le agolparon las ideas en la cabeza.
Adems, qu?
El legado se apresur a unir todas las piezas en su pensamiento antes de seguir
hablando.
Bueno, seor, tal vez la legin tarde veinte das en estar lista para ponerse en
marcha, pero, por qu esperar hasta entonces para empezar a buscar a su familia?
No estoy de humor para pistas crpticas. Habla claro, legado, y mejor ser que
valga la pena.
Por qu no mandar a unos cuantos hombres a explorar los pueblos y fuertes
mientras la legin se prepara para avanzar? Ese hombre que trajo consigo, el iniciado
a druida. Usted dijo que conoce a los durotriges. l podra guiar al grupo e intentar
descubrir dnde retienen a su familia. Quin sabe? Puede que incluso logren
rescatarlos ellos solos. No puede ser peor que tener a la segunda legin abrindose
camino a la fuerza por el campo; los Druidas se enteraran con mucha anticipacin e
iran trasladando a su familia de un lugar a otro. Vespasiano hizo una pausa.
Probablemente no los recuperaramos si nos basramos en una estrategia tan burda. Si
estn retenidos en un fuerte y nosotros lo asediamos, lo ms seguro es que los

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Druidas los maten antes que darnos la oportunidad de conseguirlo.


El general Plautio consider la propuesta un momento.
No me gusta. No puedo arriesgarme a que un puado de soldados lleven a cabo
un chapucero intento de rescate en medio de territorio enemigo. Es ms probable que
eso lleve al asesinato de mi familia ms que otra cosa.
No, seor replic Vespasiano con firmeza. Yo dira que es nuestra gran
oportunidad. Si su britano realmente conoce el terreno que pisa y a sus gentes,
tenemos muchas posibilidades de encontrar a los rehenes antes de que el enemigo se
entere del avance de la segunda.
Plautio frunci el ceo.
Tu gran oportunidad acaba de bajar a la categora de muchas posibilidades.
Mejor muchas que pocas o ninguna, seor.
Ests pensando en alguien para esta misin?
No, seor admiti Vespasiano. No he previsto tantas cosas. Pero
necesitamos a unos soldados con mucha iniciativa. Tendrn que ser personas de
recursos, buenos en combate... si es que al final la cosa se reduce a eso...
Plautio alz la vista. Qu me dices del centurin que enviaste a recuperar el
arcn de la paga del Csar poco despus de desembarcar? l y ese optio que tiene.
Que yo recuerde lo hicieron muy bien.
S, es cierto reflexion Vespasiano. Muy bien, ya lo creo.

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CAPTULO XIX
Vamos, bellezas soolientas! rugi el centurin Hortensio al tiempo que
meta la cabeza en la tienda de Macro. ste se hallaba profundamente dormido en su
catre de campaa y roncaba con un profundo y grave retumbo. A un lado estaba Cato,
desplomado sobre un escritorio en el que haba estado recopilando los efectivos de la
sexta centuria que haban regresado cuando la irresistible necesidad de descansar
finalmente lo haba vencido. Fuera, en la hilera de tiendas de la centuria, los soldados
tambin estaban profundamente dormidos, y lo mismo ocurra con el resto de la
cuarta cohorte a excepcin del centurin superior Hortensio. Tras ocuparse de los
heridos y dar rdenes de que se preparara una comida caliente para la cohorte, se
haba ido a presentar su informe.
Estar en presencia no tan slo del legado, sino tambin del comandante de todas
las fuerzas romanas en Britania, le sorprendi un poco. Cansado como estaba,
Hortensio se cuadr y se qued mirando rgidamente al frente mientras resuma la
corta historia de la patrulla de la cuarta cohorte. Aportando los detalles estrictamente
necesarios, sin aderezos, Hortensio dio el parte con la formal monotona de un
profesional con muchos aos de servicio. Contest a las preguntas con el mismo
estilo.
Mientras renda su informe, Hortensio tuvo la sensacin de que, al parecer, el
general quera mucho ms de sus respuestas de lo que l poda proporcionar con ellas.
El hombre pareca estar obsesionado hasta con los ms pequeos detalles
concernientes a los Druidas y se horroriz cuando le contaron el asesinato de los
prisioneros Druidas a manos de Diomedes.
Los mat a todos?
S, seor.
Qu hicisteis con los cadveres? pregunt Vespasiano.
Los arrojamos al pozo, seor, y luego lo rellenamos. No quera darles ms
excusas a sus amigos para que nos lo hicieran pasar mal.
No, supongo que no repuso Vespasiano al tiempo que le diriga una rpida
mirada al general. Las preguntas continuaron un rato ms antes de que el general
cediera y le sealara la puerta con un gesto brusco. A Vespasiano lo enoj el
despreocupado modo en que el general haba despedido al veterano centurin.
Una ltima cosa, centurin lo llam Vespasiano. Hortensio se detuvo y se
dio la vuelta.
Seor?
Hiciste un excelente trabajo. Dudo que haya muchos hombres que hubiesen
podido dirigir la cohorte como t lo hiciste.
El centurin inclin levemente la cabeza como seal de reconocimiento ante
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aquel halago. Pero Vespasiano no estaba dispuesto a que el asunto quedara ah. Puso
mucho nfasis en sus siguientes palabras.
Imagino que habr algn tipo de distincin o galardn por tu comportamiento...
El general Plautio levant la vista.
Esto, s... s, por supuesto. Algn tipo de galardn.
Muchas gracias, seor. Hortensio dirigi la respuesta a su legado.
En absoluto. Es algo bien merecido dijo resueltamente Vespasiano. Y
ahora, una ltima cosa: tendras la gentileza de decirles al centurin Macro y a su
optio que vengan a vernos? Enseguida, si eres tan amable.
Cato haba sumergido la cabeza en un barril de agua helada para intentar estar
ms despierto frente a su legado y, cuando Macro y l entraron en la tienda de mando,
ofreca un aspecto lamentable. Tena el cabello oscuro pegado a la frente y unas gotas
de agua le bajaban por los lados de la nariz y goteaban dejando oscuras salpicaduras
en su tnica. Macro lo mir de reojo y frunci el ceo, ajeno en gran medida a su
propio aspecto. Desde que haba regresado al campamento slo se haba quitado los
correajes y la armadura y todava llevaba puestas las mismas tnicas sucias, rotas y
ensangrentadas de los tres ltimos das de marcha y combate. Sus cortes superficiales
y rasguos tampoco se haban vendado en absoluto; la sangre seca an formaba una
costra en sus brazos y piernas. El jefe administrativo del legado frunci el labio al
verlos cuando se aproximaron a su escritorio situado en el exterior de la tienda de da
del general; era muy poco probable que, a ojos de Plautio, esos dos hicieran mucho
bien a la reputacin de la legin. El administrativo aadi una nariz arrugada a su
expresin de desagrado cuando los dos soldados se detuvieron ante l.
Centurin Macro? No poda haberse presentado en condiciones ms
respetables, seor?
Nos dijeron que viniramos lo antes posible.
S, pero an as... El administrativo jefe mir con desaprobacin a Cato, del
que caan gotas peligrosamente cerca de sus papeles. Al menos podras haber
dejado que primero se secara tu optio.
Estamos aqu dijo Macro, demasiado cansado para enfadarse con el
administrativo. Ser mejor que se lo digas al legado.
El administrativo se levant de su taburete.
Esperen. Se desliz por la lona de la tienda y la volvi a cerrar a sus
espaldas.
Tiene alguna idea de qu va todo esto, seor? Cato se frot los ojos; ya casi
se le haba pasado la refrescante impresin del agua fra.
Macro neg con la cabeza.
Lo siento, muchacho. Trat de pensar en alguna falta que l o sus hombres
pudieran haber cometido de forma involuntaria. Probablemente haban vuelto a

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sorprender a alguno de los reclutas haciendo sus necesidades en la letrina de los


tribunos, pens para sus adentros. Dudo que estemos metidos en ningn problema
serio, as que tranquilzate.
S, seor.
El administrativo reapareci. Se qued de pie a un lado de la lona de la tienda y la
mantuvo abierta para que pasaran.
De todos modos, muy pronto lo vamos a averiguar mascull Macro al
tiempo que se adelantaba. Una vez dentro arque las cejas al ver al general, igual que
Hortensio haba hecho antes que l. Luego se acerc a los oficiales superiores y se
puso en posicin de firmes. Cato, que al ser ms joven careca de la resistencia del
veterano centurin, avanz arrastrando los pies hasta situarse a su lado y se puso
rgido, adoptando la postura apropiada como pudo. Macro salud a su legado.
El centurin Macro y el optio Cato a sus rdenes, seor.
Descansen orden Plautio. El general les lanz una mirada de desaprobacin
antes de volverse hacia Vespasiano. stos son los hombres de los que estbamos
hablando?
S, seor. Acaban de volver de patrulla. No los ha pillado en su mejor
momento.
Eso parece. Pero, son tan de fiar como dices?
Vespasiano movi la cabeza afirmativamente, incmodo por estar hablando de los
dos soldados como si ellos no estuvieran presentes. Haba notado que las personas de
ascendencia aristocrtica, como Aulo Plautio, tenan tendencia a considerar a las
clases bajas como parte del decorado sin pararse a pensar ni por un momento lo
humillante que era ser tratado de esa manera. El abuelo de Vespasiano haba sido un
centurin, igual que aquel hombre que estaba ante ellos, y fue nicamente gracias a
las reformas sociales del Emperador Augusto que las personas de ms humilde linaje
pudieron ascender hasta los ms altos cargos de Roma. A su debido tiempo,
Vespasiano y su hermano mayor, Sabino, tal vez se convirtieran en cnsules, la
posicin ms elevada que poda alcanzar un senador. Pero los senadores de las
familias ms antiguas seguiran mirando a los Flavios por encima de sus distinguidos
hombros y mascullando comentarios maliciosos entre ellos acerca de la falta de
refinamiento de los arribistas.
Confas en ellos? insisti Plautio.
S, seor. Absolutamente. Si alguien puede hacer el trabajo son estos dos.
A pesar de su agotamiento, a Cato le pic la curiosidad y eso agudiz su
concentracin. Apenas pudo contener una mirada hacia su centurin. Fuera cual fuera
ese trabajo, provena directamente de las altas esferas y tena que ser una
oportunidad para distinguirse y demostrarles a los dems soldados de la legin y, lo
que era ms importante, a s mismo, que era digno del galn blanco de optio que

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llevaba en el hombro.
Muy bien dijo el general. Entonces ser mejor que los informes.
S, seor. Vespasiano puso en orden sus pensamientos rpidamente. Tal
como estaban las cosas, la segunda tena que desviar su ofensiva hacia el corazn del
territorio de los durotriges en lugar de apoyar la campaa principal al norte del
Tmesis. La preocupada mente de Vespasiano se vea atormentada por los peligros
que aquello representaba para s mismo y para sus hombres, a dos de los cuales deba
mandar entonces a una muerte casi certera. Una muerte, adems, a manos de los
Druidas, que se aseguraran de causar el mayor tormento posible durante el proceso.
Centurin, recordars la muerte del prefecto de la flota, Valerio Maxentio, hace
unos das.
S, seor.
Quiz te acuerdes de las peticiones que le obligaron a hacer antes de asesinarlo.
S, seor repiti Macro, y Cato asinti con la cabeza, rememorando
vvidamente la escena.
Los rehenes que mencion, los que se ofrecieron a cambio de los Druidas que
capturamos en Camuloduno, son la esposa y los hijos del general Plautio.
Tanto Macro como Cato se quedaron estupefactos y no pudieron evitar dirigir la
mirada al general. Estaba sentado con los ojos clavados en su regazo, completamente
inmvil. Cato vio los hombros cados de cansancio y el rostro atribulado de aquel
hombre. Por un momento sinti lstima del general hasta que lo vergonzoso de tal
sentimiento lo incomod. Cuando Aulo Plautio levant la mirada y la cruz con l
fue como si intuyera que haba revelado ms cosas de s mismo de las que debera. El
general enderez los hombros y se concentr en la elucidacin del legado con una
expresin severa y atenta.
El general Plautio me ha autorizado para que mande a un pequeo grupo al
territorio de los durotriges para que busquen y, si se presenta la oportunidad, para que
rescaten a su familia, a Pomponia y los dos nios, Julia y Elio. Se acuerda de la
discrecin con la que vosotros dos recuperasteis el arcn de la paga de Csar el ao
pasado y yo estoy de acuerdo con su eleccin para la tarea. Vespasiano dej que
sus palabras hicieran mella. Centurin, conozco tu vala, y el optio aqu presente
no tiene necesidad de demostrarme nada ms. No os voy a engaar, esta misin es
ms peligrosa que cualquier otra que os hayan podido encomendar hasta ahora. No os
ordenar que vayis, pero no se me ocurren otros dos miembros de la legin con ms
probabilidades de realizar con xito este cometido. La decisin es vuestra. Pero si lo
logris, el general y yo nos aseguraremos de recompensaros generosamente. No es
as, seor?
El general movi la cabeza afirmativamente. Macro frunci el ceo.
Igual que nos recompensaron cuando recuperamos ese arcn...

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Ha mencionado un grupo pequeo, seor lo interrumpi rpidamente Cato


. Imagino que el centurin y yo no vamos a estar solos en esto.
No. Hay dos personas ms, dos britanos que conocen la zona. Os servirn de
guas.
Entiendo.
Uno de ellos es una mujer intervino el general. Ella ser vuestra intrprete.
El otro fue un iniciado a druida, de la orden de la Luna Oscura.
Igual que esos cabrones con los que nos tropezamos dijo Macro. Cmo
podemos estar seguros de que se puede confiar en l, seor?
No s si podemos fiarnos de l. Pero es la nica persona que he encontrado que
conoce bien la zona y que estaba dispuesta a guiar a los romanos por territorio
Durotrige. Es consciente de los riesgos. Si a l o a la mujer los descubren actuando al
servicio de Roma, seguramente los matarn.
A menos que quieran hacernos caer en una trampa, seor. Entregarles a los
Druidas dos rehenes ms para negociar.
Plautio se dirigi al centurin con una sonrisa forzada.
Si estaban dispuestos a asesinar a un prefecto de la armada para reafirmar su
postura, dudo que se molesten en tomar como rehenes a dos soldados de la tropa.
Centurin, no te equivoques con esto, si el enemigo os captura lo mejor que podis
esperar es una muerte rpida.
Si me lo plantea de esta forma, seor, no estoy seguro de que el muchacho y yo
queramos presentarnos voluntarios para esta misin suya. Sera una completa locura.
Plautio no dijo nada, pero Cato se fij en que agarraba los brazos de la silla con
tanta fuerza que los tendones del brazo le sobresalan como nudosas varas de madera.
Cuando se aplac su furia, habl con voz forzada.
Esto no es fcil para m, centurin. Los Druidas retienen a mi familia... T
tienes familia?
No, seor. La familia es un estorbo para un soldado.
Comprendo. Entonces no puedes hacerte a la idea de lo mucho que me
atormenta este asunto y lo degradante que es para m tener que pediros a ti y al optio
que los encontris.
Macro apret fuertemente los labios para contener su respuesta instintiva. Luego
su habitual calma bajo presin se reafirm.
Permiso para hablar con franqueza, seor?
El general entrecerr los ojos. Depende de lo que quieras decir.
Bien, seor. Macro alz la barbilla, se cuadr y permaneci quieto y en
silencio.
De acuerdo, centurin. Habla sin tapujos.
Gracias, seor. Comprendo perfectamente lo que nos est diciendo. Su tono

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era crispado debido a la fatiga y al mal disimulado desprecio. Est en un aprieto y


quiere que yo y mi optio arriesguemos el pellejo por usted. Y como somos plebeyos
somos prescindibles. Qu posibilidades tenemos si vamos deambulando por
territorio enemigo con una condenada mujer y uno de esos magos charlatanes? Nos
est enviando a la muerte y usted lo sabe. Pero al menos habr intentado hacer algo, y
eso har que se sienta mejor. Mientras tanto, al muchacho y a m nos habrn cortado
la cabeza o nos habrn quemado vivos. Resume esto la situacin... seor?
Cato palideci ante aquel inusitado arrebato y contempl con preocupacin a los
oficiales superiores. La expresin indignada del rostro de Vespasiano era mucho
menos alarmante que el siniestro brillo que centelleaba en los ojos del general.
Yo me ofrezco voluntario, seor! espet Cato. Los otros tres se lo quedaron
mirando sorprendidos, y su atencin se desvi instantneamente de la tensa
confrontacin que slo poda haber terminado en un desastre para Macro. Cato se
pas rpidamente la lengua por los labios y asinti con la cabeza para confirmar sus
palabras.
T? el general arque las cejas.
S, seor. Djeme ir. Lo har lo mejor que pueda.
Optio dijo Vespasiano. No dudo de tu coraje y de tu inteligencia. Y tienes
cierta inventiva. Eso no puedo negarlo. Pero creo que es demasiado pedir para una
sola persona,
Que apenas es un hombre, adems aadi el general. No voy a mandar a
un nio a hacer el trabajo de un hombre.
No soy ningn cro replic Cato con frialdad. Hace ms de un ao que soy
soldado. Ya me han condecorado una vez y he demostrado que se puede confiar en
m. Seor, si realmente piensa que casi no hay posibilidades de tener xito en esta
misin, entonces seguro que la prdida de un solo soldado es mejor que la prdida de
dos o ms, no?
No tienes que hacerlo dijo Macro entre dientes.
Seor, estoy decidido. Voy a ir.
Macro fulmin a Cato con la mirada. El chico estaba loco, completamente loco;
sin duda fracasara estrepitosamente al primer obstculo. Imaginarse a Cato, sin lugar
a dudas inteligente y valeroso pero que an estaba un poco verde y pecaba de
ingenuo, en manos de algn taimado britano y su mujer llen de consternacin a
Macro. Maldito fuera el muchacho! Maldito fuera! De ninguna manera poda dejar
que el chico se las arreglara solo.
Muy bien, de acuerdo! Macro se volvi de nuevo hacia el general. Ir. Si
tenemos que hacerlo, ser mejor que lo hagamos como es debido.
Gracias, centurin dijo el general en voz baja. Ya vers que no soy un
desagradecido.

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Si es que regresamos.
Plautio se limit a encogerse de hombros. Antes de que la situacin pudiera
volver a degenerar, Vespasiano se puso en pie y grit una orden para que trajeran ms
vino. Luego se situ entre su general y los dos soldados y seal unos asientos que
haba a un lado de la tienda.
Debis de estar cansados. Sentaos y beberemos algo mientras mando avisar a
nuestros exploradores britanos. Ahora que habis aceptado ir es mejor que los
conozcis. Queda poco tiempo, tan slo faltan veintids das para que se cumpla el
plazo de los Druidas. Partiris maana al amanecer.
Macro y Cato fueron andando hasta los asientos y descansaron sus agotados
cuerpos sobre los cmodos almohadones.
A qu demonios ha venido todo eso? susurr Macro con enojo.
Seor?
Qu te he dicho yo sobre presentarse voluntario? Es que no escuchas ni una
puta palabra de lo que digo?
Y qu me dice del arcn de la paga, seor? Nos presentamos voluntarios para
eso.
No, yo no lo hice, maldita sea! El maldito legado me dijo que lo hiciera. Pero
ni siquiera l hubiera sido capaz de ordenarle hacer esto a nadie. En qu jodida
mierda nos has metido?
Usted no tena que presentarse voluntario, seor. Dije que ira solo. Macro
dio un resoplido de desprecio ante semejante idea y movi la cabeza con
desesperacin por la presteza con que su optio pareca aceptar la oportunidad de
morir de forma macabra y solitaria en algn sombro rincn de un campo brbaro.
Cato, por su parte, se preguntaba qu otra cosa habra podido hacer en tales
circunstancias. El ejrcito romano no toleraba la clase de insubordinacin que Macro
haba manifestado... y nada menos que a un general. Qu demonios le haba pasado?
Cato maldijo a su centurin y a s mismo por igual. l haba dicho lo primero que se
le haba pasado por la cabeza y ahora senta nuseas ante la perspectiva de
aventurarse en el territorio de los Druidas, ante la certeza de su propia muerte. Aparte
de eso slo haba una fra rabia dirigida a esa parte de l que haba querido salvar al
centurin de la ira de su general.
Un suave ruido spero de cuero hizo que Cato levantara la vista. Un esclavo haba
entrado en la tienda con una bandeja de bronce en la que haba seis copas y una jarra
angosta, tambin de bronce, llena de vino tinto. El esclavo dej la bandeja y, cuando
Vespasiano le hizo una seal con la cabeza, llen las copas sin derramar ni una gota.
Cato lo estaba observando y por eso no vio entrar a los britanos hasta que casi
llegaron a la mesa. El antiguo iniciado druida era un individuo enorme y descollaba
sobre los oficiales romanos. A su lado haba una mujer alta envuelta en una capa

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oscura cuya capucha echada hacia atrs revelaba un cabello pelirrojo peinado en
apretadas trenzas. El general salud con la cabeza y Vespasiano irgui los hombros
de forma inconsciente al tiempo que miraba a la mujer con apreciacin.
Me cago en la mar! susurr Macro cuando la mujer se volvi un poco y le
vieron la cara. Boadicea!
Ella oy su nombre y los mir, poniendo unos ojos como platos a causa de la
sorpresa. Su compaero tambin volvi la vista en la misma direccin.
Oh, no! Cato retrocedi ante la fulminante mirada de aquel gigante.
Prasutago!

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CAPTULO XX
Cato se despert con un persistente dolor de cabeza que le martilleaba la frente.
Fuera era de noche y slo una rendija apenas visible indicaba el lugar donde la
portezuela de lona de la tienda se haba bajado pero no atado. Sin saber la hora que
era, cerr los ojos y trat de volver a dormirse. Fue intil; pensamientos e imgenes
se deslizaron de nuevo por los lmites de su conciencia, negndose a no ser tomados
en cuenta. Todava no se haba recuperado de las noches en blanco de marcha y
combate y ya estaba a punto de embarcarse en aquella nueva y peligrosa empresa
cuando debera estar descansando. A pesar de sus preocupaciones tras la larga
reunin de la noche anterior, se haba quedado dormido enseguida cuando se
acurruc bajo la manta. Los dems soldados de su seccin ya estaban fuera de
combate, con Fgulo que rezongaba para s mismo en sueos como siempre.
Cuando los soldados de la sexta centuria se levantaran al amanecer, su centurin y
su optio habran abandonado el campamento. se sera el menor de los cambios en su
mundo inmediato. Aqulla iba a ser la ltima maana en la que se levantaran siendo
compaeros de la misma unidad. La sexta centuria iba a desintegrarse y los hombres
que an la formaban seran repartidos por otras centurias de la cohorte para cubrir sus
bajas.
A Macro le dio mucha pena cuando Vespasiano le inform de ello. La sexta
centuria haba sido suya desde que lo haban ascendido a centurin y Macro haba
desarrollado el acostumbrado orgullo intenso y la actitud protectora tpicos del primer
mando de un oficial. Desde que desembarcaron en Britania, l y sus hombres haban
luchado juntos en numerosas batallas sangrientas y enconadas escaramuzas. Muchos
haban muerto, otros haban quedado tullidos y los haban mandado de vuelta a Roma
para que les concedieran la baja prematura. Los huecos en las filas se haban llenado
con un torrente de nuevos reclutas. Pocas caras quedaban de los ochenta hombres
originales que tuvo frente a l por primera vez haca ao y medio en la plaza de
armas. Pero mientras que los soldados iban y venan, la centuria, su centuria, haba
perdurado, y Macro haba llegado a considerarla como una prolongacin de s mismo
que responda a su voluntad y estaba orgulloso de su reida eficiencia en combate.
Perder la sexta centuria era para l como perder un hijo y Macro estaba enojado y
afligido.
Pero qu otra cosa se poda hacer?, haba razonado con el legado. La centuria no
poda quedarse sin nadie al mando mientras esperaba el regreso de su comandante y
las dems centurias necesitaban unos reemplazos experimentados. El general Plautio
ya haba recurrido a todos los refuerzos destinados a las legiones en Britania y no
caba esperar ms en varios meses. Cuando terminara la misin y volviera a la legin,
a Macro le ofreceran el primer mando que quedara vacante.
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Cato haba mirado a Macro y el centurin se haba encogido de hombros con


pesar. El ejrcito no haca distincin de equipos bien forjados y no haba nada que
hacer si el legado haba tomado una decisin.
Y qu pasa con mi optio, seor? haba preguntado Macro. Si es que
conseguimos regresar.
Vespasiano haba mirado al joven alto y delgado un momento y luego haba
asentido con la cabeza.
Cuidaremos de l. Tal vez un puesto temporal en mi Estado Mayor mientras
esperamos una vacante en la lista de optios.
Cato haba intentado que no se notara su decepcin; ser destinado a una centuria
distinta de la de Macro no era una perspectiva tentadora. Haba tardado meses en
ganarse el renuente respeto de su centurin y en convencerlo de que era digno del
rango de optio. Cuando se haba alistado en la legin Cato, un antiguo esclavo
imperial, haba sido vctima de un amargo resentimiento y de muchos celos a causa
de su inmediato ascenso, del cual tena que dar las gracias al mismsimo Emperador.
El padre de Cato haba sido un distinguido miembro del servicio imperial y, al morir,
el Emperador Claudio le haba concedido la libertad al chico y lo haba mandado a
que se uniera a las guilas, con un amable empujn hacia el primer peldao de la
escala de ascensos. Haba sido un gesto hecho con la mejor intencin, pero una
persona tan noble como el Emperador no poda imaginarse la amargura con la que las
personas de los estratos ms bajos de la sociedad reaccionaban ante el nepotismo
descarado.
Cato se resista a recordar sus primeras experiencias de la vida en la segunda
legin: la dura disciplina de los instructores que recaa mucho ms sobre l que sobre
cualquier otro recluta, la intimidacin por parte de un cruel ex convicto llamado
Pulcher y, tal vez lo peor de todo, la manifiesta desaprobacin de su centurin. Eso le
haba dolido ms que nada y lo haba impelido a demostrar su vala siempre que le
fue posible. Ahora, aquella lucha por el reconocimiento de sus aptitudes volvera a
empezar de nuevo. Adems, tena cierta estima personal por Macro, junto al cual
haba combatido en las batallas ms terribles de la campaa hasta el momento. No le
iba a ser fcil adaptarse al estilo de otro centurin.
Vespasiano se haba fijado en la expresin del optio y trat de ofrecerle unas
palabras de consuelo.
No importa. No puedes seguir siendo optio para siempre. Algn da, quizs
antes de lo que crees, tendrs tu propia centuria.
Vespasiano no dudaba que estaba apelando a las ambiciones ms ntimas del
muchacho. Todos los jvenes que haba conocido soaban con el honor y el ascenso,
an a sabiendas de lo muy poco probables que stos pudieran ser. Pero aqul podra
lograrlo. Haba demostrado su coraje y su inteligencia y, con una pequea ayuda por

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parte de alguien lo bastante bien situado como para poder influir, seguro que servira
bien al Imperio. Dado que haba pocas posibilidades de que ni l ni Macro volvieran
nunca a la segunda legin, aquellas palabras amables de Vespasiano eran claramente
vanas. Eran tpicas del manido nimo que todos los comandantes dirigan a aquellos
que se enfrentaban a una muerte segura y Cato haba sentido desprecio por s mismo
por haberse dejado engaar por un momento por la astucia del legado. La amargura
del joven no le haba abandonado en toda la noche.
Idiota! mascull para sus adentros dndose la vuelta en su saco de dormir
relleno de helechos. Se envolvi bien con la gruesa manta del ejrcito y se tap
tambin la cabeza para resguardarse del fro. Una vez ms trat de dormirse y apartar
as de su mente cualquier pensamiento, y una vez ms las sutiles artimaas del
insomnio volvieron a empujarlo a pensar en el encuentro de la noche anterior.
La sorpresa al ver a Boadicea y a su peligroso primo se vio reflejada en los
rostros del general Plautio y de Vespasiano cuando se dieron cuenta de que los recin
llegados no eran unos desconocidos para el centurin y su optio.
Veo que ya os conocis sonri Plautio. Esto tendra que facilitar las cosas
en todos los sentidos.
Yo no estoy tan seguro de ello, seor replic Macro al tiempo que miraba
recelosamente al guerrero britano, mucho ms alto que l. La ltima vez que nos
vimos, Prasutago aqu presente no pareca sentir mucho afecto por los romanos.
En serio? Plautio mir fijamente a Macro. No mucho afecto por los
romanos, o no mucho por ti?
Seor?
Deberas saber, centurin, que este hombre se ha ofrecido voluntario para
ayudar en todo lo que pueda. En cuanto hice saber a los ancianos Iceni que mi familia
estaba prisionera, este hombre se present voluntario para hacer todo lo que estuviera
en sus manos para ayudarme a recuperarlos.
Se fa de l, seor?
Tengo que hacerlo. Qu otra alternativa tengo? Y vosotros vais a trabajar en
estrecha colaboracin con l. Es una orden.
Crea que ramos voluntarios, seor.
Lo sois, y ahora que lo sois vais a obedecer mis rdenes. Tenis que cooperar
totalmente con Prasutago. Conoce el territorio y las costumbres de los durotriges y
sabe muchas cosas sobre las prcticas y los lugares secretos de los Druidas de la Luna
Oscura. l es nuestra mejor oportunidad. De manera que cuidad de l y prestad
mucha atencin a lo que os diga, o mejor dicho, a todo lo que esta seora de aqu os
traduzca. Al parecer tambin la conocais de antes.
Ni que lo diga, seor replic Macro en voz baja, e inclin formalmente la
cabeza ante Boadicea.

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Centurin Macro respondi ella a su saludo. Y tu encantador optio.


Seora. Cato trag saliva, nervioso. Prasutago fulmin a Macro con la
mirada un momento y luego se sirvi una copa del vino del legado, que bebi con
tanta rapidez que por ambos lados del borde unas gotas del rojo lquido se
derramaron sobre el grueso y abundante pelo rubio de su ornamentado bigote.
Es curioso dijo Vespasiano entre dientes al tiempo que alzaba las cejas con
preocupacin cuando el britano volvi a tomar la jarra para servirse una tercera copa.
Como parece que estis de acuerdo... Boadicea se uni a Prasutago y se
sirvi una copa que llen hasta el borde. Por un regreso sin percances.
Se llev la copa a los labios y bebi, apurando hasta la ltima gota, y luego la
baj de golpe. Boadicea esboz una sonrisa burlona ante las escandalizadas
expresiones del general y su legado. Aqul era un mundo alejado de las remilgadas
pautas de comportamiento a las que estaban acostumbrados entre las mujeres
romanas de clase ms alta.
Prasutago rezong algo y le dio un suave codazo a Boadicea para que lo tradujera.
Dice que el vino no est mal.
Vespasiano sonri sin abrir la boca y se sent.
Muy bien, ya basta de formalidades. No disponemos de mucho tiempo.
Centurin, dar las instrucciones a tu equipo con todo el detalle que pueda y luego os
har falta descansar. Tendr preparados unos caballos, armas y provisiones para que
podis salir del campamento antes de que amanezca. Es importante que nadie vea que
tu grupo abandona la legin. Principalmente viajaris por la noche y durante el da no
os moveris. Si por casualidad os tropezis con alguien necesitaris una historia que
os sirva de tapadera. Lo mejor que podis hacer es fingir que sois unos artistas
ambulantes. Prasutago adoptar el papel de un luchador que se ofrecer a enfrentarse
por dinero a todos los que quieran. Ella se har pasar por su mujer.
Vosotros dos vais a ser un par de esclavos griegos, unos ex soldados que
compraron para proporcionarles proteccin en esta tierra salvaje. Las tribus del sur de
Britania estn acostumbradas a las idas y venidas de mercaderes, comerciantes y
artistas.
Una imagen de las masacradas vctimas de la aldea incendiada le pas
fugazmente por la cabeza a Cato.
Disculpe, seor, a juzgar por la manera en que tratan a los atrebates qu le
hace pensar que no nos matarn ya de entrada?
Una convencin tribal: nadie tira piedras sobre su propio tejado. Hay que
asaltar por todos los medios a las dems tribus, pero no hay que ahuyentar el
comercio exterior. se es el modo de actuar de todas las tribus de los confines del
imperio. No obstante, haris bien en tener cautela. Los Druidas son un elemento
desconocido en todo esto. No sabemos lo que harn los durotriges bajo su influencia.

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Prasutago es el que se encuentra en mejor situacin de resolver cualquier


circunstancia a la que os enfrentis. Observadlo con atencin y seguid su ejemplo.
Yo lo observar con muchsima atencin dijo Macro en voz baja.
De verdad cree que va a funcionar, seor? pregunt Cato. Los
durotriges no desconfiarn un poco de los desconocidos ahora que hay un
campamento romano tan cerca de sus fronteras?
Admito que esto no soportar un escrutinio demasiado prolongado, pero puede
que os haga ganar tiempo en caso de que lo necesitis. A Prasutago lo recordarn en
algunos lugares, cosa que tendra que servir de algo. El optio y t deberis
permanecer ocultos lo ms lejos posible y dejar que Prasutago y Boadicea se
acerquen a los durotriges de cualquiera de los poblados que os encontris. Ellos
estarn atentos a las noticias que haya sobre mi familia. Seguid cualquier pista que
tengis durante el tiempo que haga falta y encontradles.
Pensaba que slo nos quedaban veintitantos das, seor, Antes de que finalice
el trato de los Druidas.
Plautio le respondi. S, es cierto. Pero en cuanto haya vencido el plazo y... y si
sucede lo peor, me gustara poder ofrecerles un funeral como es debido. Aunque todo
lo que quede sean huesos y cenizas.
Una mano agarr a Cato por el hombro y lo sacudi de forma violenta. Sus ojos
parpadearon hasta abrirse y su cuerpo se puso tenso con aquel brusco despertar.
Shhh! sisc Macro en la oscuridad. No hagas ruido! Es hora de irse.
Tienes tu equipo?
Cato asinti con la cabeza y luego se dio cuenta de que an estaba demasiado
oscuro para que Macro pudiera verle.
S, seor.
Bien. Entonces vmonos.
An cansado y reacio a abandonar el relativo calor de la tienda, Cato se
estremeci al salir de ella con sigilo, llevando consigo el fardo que haba preparado la
noche anterior antes de acostarse. Envueltos en una tnica de repuesto estaban su cota
de malla y su arns de cuero junto con su espada y su daga. El casco, el escudo y todo
lo dems lo recogera el personal del cuartel general, que lo guardara hasta su
regreso para evitar que se lo robaran. A Cato no le caba la menor duda de que
acabara convirtindose en propiedad de otra persona en un futuro prximo.
Mientras segua a Macro entre las oscuras hileras de tiendas en direccin a los
establos, el miedo a lo que le aguardaba empez a deshacer su determinacin de
llevar la misin a buen trmino. Estuvo tentado de tropezar a propsito con una
cuerda tensora y caerse para fingir que se haba torcido un tobillo. En la oscuridad
podra pasar por una excusa creble. Pero poda imaginarse las desdeosas dudas que
con seguridad albergaran, o expresaran, Macro y el legado. Aquella vergonzosa

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perspectiva le hizo descartar la idea y pisar con ms cautela, no fuera a darse el caso
de que sufriera un accidente de verdad. Adems, no poda dejar que Macro anduviera
dando tumbos por lo ms profundo del territorio enemigo con Prasutago y Boadicea
como nica compaa. El guerrero Iceni lo tendra demasiado fcil para cortarle el
cuello a Macro mientras durmiera. Pero no lo sera tanto si se turnaban para vigilarse
unos a otros. No haba ninguna manera de salir de aquella situacin, concluy con
tristeza. Si Macro no hubiera sido tan grosero con el general l no hubiese tenido que
intervenir. Ahora los dos iban camino del matadero, gracias a Macro.
Refunfuando en silencio para sus adentros, Cato olvid prestar atencin a donde
pona los pies. Se le enganch la espinilla con una cuerda tensora y cay de cabeza
con un grito agudo. Macro se dio la vuelta rpidamente.
Silencio! Quieres despertar a todo el maldito campamento?
Lo siento, seor susurr Cato mientras trataba de volver a ponerse en pie
sujetando el pesado fardo con ambos brazos.
No me lo digas, ahora resulta que te has torcido el tobillo.
No, seor! Claro que no!
Alguien se movi en el interior de la tienda.
Quin anda ah?
Nadie respondi Macro con brusquedad. Vuelve a dormirte... Vamos,
muchacho, y mira por donde pisas.
Junto a la caballeriza, una tenue luz brillaba en el interior de la gran tienda en la
que se almacenaban los arreos y las armas de la caballera. Cato sigui a Macro a
travs de la portezuela de lona bajo el plido resplandor de una lmpara de aceite que
haba colgada. Prasutago, Boadicea y Vespasiano los esperaban all.
Ser mejor que os cambiis ahora mismo dijo Vespasiano. Vuestros
caballos y bestias de carga estn preparados.
Dejaron los fardos que llevaban y se desnudaron hasta quedarse en taparrabos.
Bajo la curiosa mirada de Boadicea, Cato se apresur a cubrirse con una tnica limpia
y se coloc encima la cota de malla. Se puso el arns sujet las vainas de la espada y
de la daga y alarg la mano para coger su capa militar.
No! Vespasiano interrumpi el gesto. sa no. Poneos stas. Seal un
par de mugrientas capas de color marrn, muy gastadas y manchadas de barro.
Ser mejor que no parezcis un par de legionarios cuando lleguis a territorio
Durotrige. Y poneos tambin estas correas alrededor de la cabeza.
Les dio dos tiras de cuero que eran anchas por delante y se estrechaban en los
extremos.
Los griegos las llevan para sujetarse el cabello hacia atrs.
Vuestro corte de pelo militar os delata al instante, as que no os las quitis, llevad
siempre las capuchas y tal vez pasis por un par de griegos... de lejos. No intentis

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entablar conversacin con nadie.


De acuerdo, seor. Macro hizo una mueca al ver la correa y luego se la at a
la cabeza. Prasutago observaba a Macro mientras Boadicea sonrea a Cato:
No s por qu pero tienes un aspecto ms convincente como esclavo griego que
el que nunca has tenido como legionario.
Gracias. Te lo agradezco mucho.
Dejadlo para despus orden Vespasiano. Venid conmigo.
Le hizo una sea a Prasutago y los llev fuera. Atados a los postes haba cuatro
caballos con unas sencillas mantas echadas sobre sus lomos que ocultaban la marca
de la legin. De cada ijada colgaba una alforja y a un lado haba dos ponis que
llevaban ms provisiones.
Bueno, ser mejor que os vayis. El oficial de guardia os espera en la puerta,
as podris salir de aqu sin que algn idiota os grite el alto. El legado los examin
por ltima vez y rpidamente le dio una palmada en el hombro a Macro. Buena
suerte!
Gracias, seor.
Macro respir hondo, puso una pierna por encima de su caballo y empuj el
cuerpo tras ella. Acto seguido profiri una serie de maldiciones contenidas antes de
que se hubiese sentado adecuadamente y tuviera bien agarradas las riendas. Al ser
ms alto, Cato logr montar su caballo con un poco ms de estilo.
Prasutago le dijo algo entre dientes a Boadicea y Macro se volvi.
Qu ha dicho?
Se preguntaba si no sera mejor que t y tu optio fuerais a pie.
Ah, s? Muy bien, pues le dices...
Basta, centurin! exclam Vespasiano con brusquedad. Marchaos ya.
El guerrero Iceni y la mujer montaron con confiada soltura e hicieron girar sus
caballos en direccin a la puerta del campamento. Tras ellos, Macro y Cato tiraron de
las largas riendas de los animales de carga y los siguieron. Mientras los cascos
golpeaban el barro helado del camino, Cato ech una ltima mirada por encima del
hombro. Pero Vespasiano caminaba ya de vuelta al calor de sus aposentos y
enseguida lo envolvi la oscuridad.
Frente a ellos se alzaba la puerta y mientras se acercaban a ella se dio una orden
en voz baja. La tranca se desliz en su soporte con un chirrido y uno de los portones
se abri hacia adentro. Cuando lo atravesaron, un puado de legionarios los
observaron en silencio, curiosos pero obedientes a las instrucciones estrictas de no
pronunciar una sola palabra. Al otro lado de las defensas, Prasutago sacudi las
riendas y los condujo cuesta abajo hacia el bosque del cual haban salido los Druidas
con el prefecto de la flota varios das antes.
Sin el casco y el escudo, y sin la seguridad del campamento a su alrededor, de

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pronto Cato se sinti terriblemente expuesto. Aquello era peor que entrar en combate.
Mucho peor. Por delante se extenda el territorio enemigo. Y aquel enemigo era de
naturaleza diferente a la de cualquier otro al que los romanos se hubieran enfrentado.
Al mirar hacia el oeste, all donde el terreno estaba tan oscuro que casi se funda con
la noche, Cato se pregunt si le engaaba la vista o si acaso las sombras de los
Druidas de la Luna Oscura no ennegrecan ms an aquella negrura.

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CAPTULO XXI
Cuando el sol ya haba salido por encima del lechoso horizonte en un cielo de un
apagado color gris, ellos ya se haban adentrado en lo ms profundo del bosque.
Cabalgaban por un sendero muy hollado que serpenteaba por entre los nudosos
troncos de unos ancianos robles cuyas ramas retorcidas se vean ms desnudas a
medida que aumentaba la luz. Algunas de las ramas ms altas tenan nidos y el spero
graznido de los cuervos se oa por todas partes mientras aquellos pjaros negros
observaban al pequeo grupo que pasaba por debajo con ojos rapaces. El suelo del
bosque estaba cubierto de oscuras hojas muertas. La nieve casi haba desaparecido y
el aire era fro y hmedo. La sombra atmsfera era opresiva y Cato miraba de un
lado a otro con inquietud, atento a cualquier seal de presencia enemiga. Iba el
ltimo, con tan slo un pony de carga tras l, avanzando sobre las hojas mojadas con
un susurro. Justo delante caminaba el pony que iba atado a la silla de Macro. El
centurin, con la cabeza descubierta y balancendose incmodamente encima de su
montura, pareca indiferente al lgubre entorno. Tena mucho ms inters en la mujer
que tena delante. Boadicea llevaba la capucha puesta y, que Cato supiera, no haba
mirado hacia atrs desde que haban abandonado el campamento.
Aquello lo desconcertaba; haba dado por supuesto que Boadicea tendra muchas
ganas de volver a ver a Macro. Pero en la reunin de la noche anterior, su actitud
hacia ambos haba sido de clara frialdad. Y ahora aquel prolongado silencio desde
que haban salido del campamento. Al frente iba Prasutago, ms alto que nunca en la
silla del caballo ms grande que se pudo encontrar para l. Encabezaba la marcha a
un paso tranquilo y pausado, contemplando con aire despreocupado el camino que
tena enfrente de l. En la reunin no les haba hecho ni caso, se haba limitado a
escuchar y a hablar con el legado a travs de Boadicea.
Cato mir la abundante mata de pelo que Prasutago tena en la cabeza y se
pregunt cunto recordara el gigante de aquella noche en Camuloduno cuando,
borracho y enojado, haba encontrado a su prima bebiendo en una taberna llena de
romanos. Fuera lo que fuera lo que hubiera pasado despus de esa noche, pareca
haber causado un cambio en Boadicea y haber vuelto tensa su amistad con Macro. Tal
vez Nessa estaba en lo cierto. Quiz Boadicea y Prasutago eran algo ms que primos.
De entre todos los britanos que podan haberse ofrecido para ayudar al general, el
hecho de que hubieran resultado ser Prasutago y Boadicea pareca algo tpico de las
perversas parcas que gobernaban la vida de Cato. Aquella misin ya era bastante
peligrosa, reflexion Cato, sin las posibles tensiones que pudieran surgir a raz de la
aventura de Macro y Boadicea y la consiguiente afrenta al orgullo aristocrtico que
Prasutago experimentaba por todos y cada uno de los miembros de su familia.
Luego estaban los particulares conocimientos de Prasutago acerca de los
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durotriges y los Druidas de la Luna Oscura. Casi todos los nios romanos se criaban
escuchando exageradas historias sobre los Druidas y su misteriosa magia, sus
sacrificios humanos y las arboledas sagradas empapadas de sangre. Cato no era
ninguna excepcin y haba visto con sus propios ojos una de esas arboledas el verano
anterior. La terrible atmsfera de aquel lugar an perduraba, con vvido detalle, en su
memoria. Si se era el mundo en el que Prasutago haba estado inmerso una vez,
entonces, en qu proporcin aquel hombre segua siendo druida y no completamente
humano? Qu lealtades poda seguir albergando Prasutago hacia sus antiguos
maestros y compaeros iniciados? Su entusiasmo por ayudar al general, no sera
simplemente una traicionera estratagema para entregar dos romanos a los Druidas?
Cato refren su imaginacin. El enemigo difcilmente llegara a esos elaborados
extremos para capturar a un simple centurin y a su optio. Se reprendi por pensar
como un colegial paranoico e inflar de forma monstruosa su propia importancia.
Eso le record otros tiempos en el palacio imperial, muchos aos atrs, cuando
apenas era ms que un nio y se haba encaprichado de una cucharilla de marfil
tallado que haba visto en la mesa de un banquete. Le haba resultado fcil hacerse
con ella y esconderla luego entre los pliegues de su tnica. En un lugar tranquilo del
jardn la haba examinado, maravillado ante el elaborado trabajo del mango con sus
delfines y ninfas sinuosamente retorcidos. De pronto oy gritos y el sonido de pasos
apresurados. Se arriesg a atisbar desde detrs de un arbusto y vio a un pelotn de la
guardia pretoriana que sala corriendo de las puertas de palacio hacia el jardn y
empezaba a buscar entre los setos y arbustos. Cato qued aterrorizado al ver que se
haba descubierto el robo de la cuchara y que los hombres del Emperador trataban
entonces de dar caza al ladrn. Lo atraparan de un momento a otro, con la prueba en
la mano, y lo tiraran al suelo ante la fra mirada de Sejano, el comandante de la
guardia pretoriana. Si slo una pequea parte de lo que los esclavos de palacio se
susurraban unos a otros era verdad, Sejano hara que le cortaran el cuello y arrojaran
su cuerpo a los lobos.
Los pretorianos se fueron acercando cada vez ms al escondite donde Cato
temblaba y se morda el labio para evitar que su gimoteo atrajera la atencin.
Entonces, en el preciso momento en que un brazo grueso y musculoso buscaba a
tientas por el arbusto en el que estaba agachado, se oy una exclamacin distante.
Cayo! Lo han encontrado! Vamos.
La mano se retir y unos pesados pasos se alejaron por las losas de mrmol. Cato
estuvo a punto de desmayarse de alivio. Haciendo el menor ruido posible, volvi a
entrar en palacio sin que lo vieran y devolvi la cuchara. Luego regres a la pequea
habitacin que comparta con su padre y esper, rezando para que no tardaran en
darse cuenta de la reaparicin de la cuchara y as cesara el revuelo y el mundo
pudiera volver a la segura normalidad.

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No fue hasta ltima hora de la tarde que su padre regres de las oficinas de la
secretara imperial. Bajo el dbil resplandor de una lmpara de aceite Cato vio la
preocupada expresin en su rostro surcado de arrugas. Sus ojos grises se volvieron
parpadeando hacia su hijo y denotaron su sorpresa por el hecho de que el chiquillo
estuviera an despierto.
Deberas estar durmiendo le susurr.
No poda dormir, pap. Hay demasiado ruido. Qu ha pasado? pregunt
Cato con toda la inocencia de la que fue capaz. La guardia pretoriana corra por
todo el palacio. Es que Sejano ha atrapado a otro traidor?
Su padre le respondi con una triste sonrisa.
No. Sejano ya nunca volver a atrapar a ms traidores. Se ha ido.
Se ha ido? Ha abandonado el palacio? Una sbita preocupacin asalt a
Cato. Eso significa que ya no podr volver a jugar con el pequeo Marco?
S... s, as es. Marco... y su hermana... El rostro de su padre se retorci en
una mueca por la espantosa atrocidad de la que haban sido vctimas los inocentes
hijos de Sejano durante el derramamiento de sangre de aquel da. Luego se inclin
sobre su hijo y le dio un beso en la frente. Se han ido con su padre. Me temo que
no volvers a verlos.
Por qu?
Ya te lo contar. Dentro de unos cuantos das, quiz.
Pero su padre nunca se lo explic. En cambio, Cato se enter de todo por boca de
los dems esclavos de la cocina de palacio a la maana siguiente. Al conocer la
muerte de Sejano, la primera reaccin de Cato fue de alivio, pues se dio cuenta de
que los acontecimientos del da anterior no tenan nada que ver con el robo de la
cuchara. Todo el peso de la inquietud y de la terrible expectativa de ser capturado y
castigado desapareci de sus hombros infantiles. Eso fue lo nico importante para l
aquella maana.
En aquellos momentos, ms de diez aos despus, su rostro arda de vergenza al
acordarse. Aquel momento, y otros semejantes, volvan a l para atormentarlo con un
inevitable odio hacia s mismo. Del mismo modo en que lo haca, y sin duda volvera
a hacerlo en el futuro, su actual miedo engredo. Pareca incapaz de evitar aquellas
sesiones de severo auto anlisis que lo sacaban de quicio y se preguntaba si algn da
llegara a poder vivir en paz consigo mismo.
El cielo permaneci de un deprimente color gris durante el resto del da y no
corra ni un soplo de brisa en el bosque. Los quietos y silenciosos rboles provocaban
un inquietante nerviosismo en los jinetes. Cato se convenci a s mismo de que en
unas circunstancias menos peligrosas la cruda esttica del invierno le dara al bosque
una especie de belleza. Pero de momento, cualquier susurro de la maleza o crujido de
una rama le hacan dar un salto en la silla y escudriar las sombras con preocupacin.

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Siguieron una curva en el sendero y empezaron a pasar junto a la maraa de


pinchos de una zarzamora. De repente, de su interior surgi un fuerte chasquido y
ruido de golpes. Cato y Macro se echaron la capa hacia atrs y desenvainaron las
espadas. Los caballos y los ponis, con los ollares ensanchados y los ojos muy abiertos
a causa del miedo, se empinaron y retrocedieron, alejndose de la zarza. El matorral
se agit y se abult y un ciervo sali al camino. Con numerosos rasguos
ensangrentados y resoplando un vaporoso aliento que empaaba la hmeda
atmsfera, el ciervo baj su cornamenta hacia el caballo ms prximo y la sacudi de
modo amenazador.
Dejadle paso! grit Macro con los ojos clavados en los afilados extremos
blancos de las astas. Apartaos de su camino!
El ciervo vio un hueco en medio del alboroto de caballos y ponis que giraban y lo
atraves de un salto. Mientras los jinetes se esforzaban en controlar sus monturas, el
ciervo se adentr en las profundidades del bosque por el lado opuesto del camino,
levantando grandes montones de hojas cadas a su paso.
Prasutago fue el primero en dominar a su caballo; luego mir a los romanos y se
ech a rer. Macro le puso mala cara, pero se dio cuenta de que todava empuaba su
espada corta, lista para clavarla. Con una sbita liberacin de la tensin, le devolvi
la risa al guerrero Iceni y enfund la espada. Cato sigui su ejemplo.
Prasutago murmur algo, dio un tirn a las riendas del caballo y sigui avanzando
por el camino.
Qu ha dicho? le pregunt Macro a Boadicea.
No est seguro de quin se sobresalt ms, si t o el ciervo.
Muy divertido. Dile que l tampoco lo hizo nada mal.
Mejor que no lo haga le advirti Boadicea. Es un poco quisquilloso en
cuestiones de orgullo.
Ah, s? Entonces tenemos algo en comn al fin y al cabo. Y ahora tradcele lo
que he dicho. La mirada de Macro no vacil al retar a Boadicea a que fuera en
contra de su voluntad. Bien, adelante, tradcele lo que he dicho.
Prasutago mir hacia atrs por encima del hombro.
Venga! Vamos! grit, y luego continu en su propia lengua, pues haba
agotado sus conocimientos de latn.
Seor intervino Cato en voz baja. Por favor, no insista. l es el nico que
sabe el camino. Sgale la corriente.
Que le siga la corriente! bram Macro. Ese cabrn est pidiendo pelea.
Una pelea que no nos podemos permitir dijo Boadicea. Cato tiene razn.
No debemos dejar que se arme un lo por una nimia rivalidad si tenemos que rescatar
a la familia de tu general. Tranquilzate.
Macro apret los labios y le lanz una mirada fulminante a Boadicea. Ella se

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limit a encogerse de hombros e hizo girar a su caballo para seguir a Prasutago.


Como conoca muy bien la rapidez con la que Macro cambiaba de humor, Cato
guard silencio y se qued mirando distradamente hacia un lado hasta que, con un
juramento hecho entre dientes, Macro clav los talones para hacer avanzar a su
caballo y el pequeo grupo sigui su camino.
Salieron del bosque al caer la noche. Las sombras y los oscuros rboles
centenarios quedaron atrs y Cato se anim un poco. Ante ellos el suelo descenda
suavemente hacia una franja de terreno pantanoso junto a un ro que serpenteaba
hacia el horizonte a ambos lados. Haba unas cuantas ovejas desperdigadas por los
prados que se alimentaban afanosamente de los verdes brotes que la nieve dejaba al
descubierto al derretirse. El sendero descenda sinuosamente y se alejaba hacia la
derecha. A eso de un kilmetro y medio de distancia una delgada columna de humo
sala de una gran choza redonda construida detrs de una empalizada. Prasutago la
seal y le dirigi unas pocas palabras a Boadicea.
All es donde pernoctaremos. Hay un vado no mucho ms adelante por el que
podremos cruzar el ro por la maana. Debera ser un lugar seguro donde estar a salvo
durante la noche. Prasutago conoci al granjero hace unos cuantos aos.
Hace unos cuantos aos? dijo Macro. Las cosas pueden cambiar en unos
cuantos aos.
Tal vez. Pero yo no quiero pasar la noche a la intemperie hasta que no me
quede ms remedio.
Cuando la montura de Boadicea empezaba a avanzar, Macro se inclin en la silla
y la agarr del hombro.
Espera un momento. Algn da tendremos que hablar.
Algn da respondi Boadicea. Pero ahora no.
Cundo entonces?
No lo s. Cuando sea el momento oportuno. Ahora sultame, por favor, me
ests haciendo dao.
Macro busc en su mirada algn indicio del afecto y el buen carcter que haba
conocido, pero la expresin de Boadicea era de cansancio y estaba vaca de toda
emocin. l dej caer la mano y, con un rpido golpe de talones, Boadicea hizo
avanzar a su caballo.
Malditas mujeres refunfu Macro. Cato, un consejo. No tengas nunca
una relacin demasiado estrecha con ellas. Pueden hacer cosas raras con el corazn
de un hombre.
S que pueden, seor.
Claro. Perdona, lo olvid.
Con pocas ganas de dedicar mucho tiempo al recuerdo de Lavinia, Cato dio un
tirn a las riendas de su pony y baj siguiendo el sendero que conduca a la distante

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granja. El cielo plomizo se oscureci ms an con la menguante luz y el paisaje se


desdibujaba con unos borrosos tonos grisceos. La empalizada y la choza se
volvieron indistintas, excepto por un diminuto fulgor anaranjado que se vea a travs
del marco de la puerta de la cabaa y que los atraa con una promesa de calor y cobijo
contra el fro de la noche.
Cuando se acercaron, las puertas del cercado se cerraron rpidamente y una
cabeza que surgi de entre las sombras por encima de las afiladas estacas les dio el
alto. Prasutago bram una respuesta y, cuando estuvieron lo bastante cerca como para
que se confirmara su identidad, las puertas se abrieron de nuevo y el pequeo grupo
espole a las bestias para que avanzaran. Prasutago desmont y se dirigi a grandes
zancadas hacia un hombre bajo y fornido que no tena aspecto de ser mucho mayor
que Cato. Se agarraron el uno al otro por el antebrazo en un saludo formal pero
amistoso. Sali a relucir que el granjero al que Prasutago conoca haba muerto haca
tres aos y haba sido enterrado en un pequeo huerto detrs de la empalizada. Su
hijo mayor haba muerto el verano anterior luchando con los romanos en la batalla
para cruzar el ro Medway. El hijo menor, Vellocato, diriga entonces la granja y
recordaba perfectamente a Prasutago. Ech una ojeada a los compaeros de este
ltimo y dijo algo en voz baja. Prasutago se ri y respondi con una rpida sacudida
de la cabeza en direccin a Boadicea y los dems. Vellocato se los qued mirando
fijamente un momento antes de asentir.
Con un gesto para indicarles a los dems que lo siguieran, encabez la marcha por
el embarrado interior de la empalizada hacia una hilera de rediles de factura
rudimentaria. Otros dos hombres, mucho mayores, estaban atareados con las horcas
metiendo el alimento del invierno en los establos del ganado e hicieron una pausa en
su trabajo para observar a los recin llegados mientras stos conducan sus monturas
al interior de una pequea cuadra. Dentro, los jinetes desensillaron cansinamente los
caballos, teniendo cuidado de dejar las mantas sujetas con correas sobre la marca de
la legin. En cuanto los arreos, las provisiones y el equipo se hubieron guardado
cuidadosamente a un lado del establo, su anfitrin les proporcion un poco de grano y
pronto los caballos estuvieron mascando con satisfaccin, con la cabeza envuelta en
el vaho que su aliento formaba en la fra atmsfera.
Ya haba anochecido del todo cuando, andando con mucho cuidado, se dirigieron
a la gran choza redonda hecha con la gruesa y aislante mezcla de paja y juncos. El
granjero los hizo entrar y luego corri una pesada cubierta de cuero que tapaba la
entrada. En contraste con el cortante frescor del aire del exterior, la humeante fetidez
del interior hizo toser a Cato.
Pero al menos all se estaba caliente. El suelo de la choza se inclinaba hacia el
hogar donde la madera silbaba y cruja entre las parpadeantes llamas anaranjadas que
se alzaban del tembloroso resplandor de la base de la hoguera. Por encima de las

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llamas, un caldero ennegrecido colgaba de un trbede de hierro. Inclinada sobre el


vapor que emanaba del caldero haba una mujer en avanzado estado de gestacin. Se
sujetaba la espalda con la mano que le quedaba libre al tiempo que remova el
contenido con un largo cucharn de madera. Cuando ellos se acercaron levant la
mirada y le dirigi una sonrisa a su marido a modo de saludo antes de que sus ojos se
posaran en los invitados y su expresin se volviera recelosa.
Vellocato seal los anchos y confortables taburetes dispuestos a un lado de la
chimenea e invit a sus huspedes a que se sentaran. Prasutago le dio las gracias y los
cuatro viajeros, agradecidos, acomodaron sus entumecidos y doloridos miembros. En
tanto que Prasutago hablaba con el granjero, los dems se quedaron mirando las
llamas con satisfaccin y absorbiendo el calor. El rico aroma a carne guisada que
sala del caldero hizo que Macro se sintiera desesperadamente hambriento y se
relami. La mujer se dio cuenta y alz el cucharn. Hizo un gesto con la cabeza hacia
l y dijo algo.
Qu dice? le pregunt l a Boadicea.
Cmo pretendes que yo lo sepa? Ella es atrebate. Yo soy Iceni.
Pero las dos sois celtas, no?
El hecho de que seamos de la misma isla no significa que hablemos todos el
mismo idioma, sabes?
En serio? Macro puso cara de ingenua sorpresa.
En serio. En el imperio todo el mundo habla latn?
No, claro que no.
Y cmo os hacis entender los romanos?
Gritamos ms al hablar. Macro se encogi de hombros. Por regla general
la gente capta la idea esencial de lo que ests diciendo. Si eso no funciona,
empezamos a repartir golpes.
No lo dudo, pero, en nombre de Lud, aqu no intentes esa forma de
aproximacin. Boadicea movi y sacudi la cabeza. Y luego hablan de la
sagacidad de la raza superior... Da la casualidad de que conozco bastante bien este
dialecto. Te est ofreciendo comida.
Comida! Vaya, por qu no lo decas antes? Macro mir a la mujer y movi
vigorosamente la cabeza en seal de asentimiento. Ella se ri, meti la mano en un
gran cesto de mimbre que haba junto a la chimenea y sac algunos cuencos que
deposit en el duro suelo de tierra. Sirvi el humeante caldo en los cuencos y los
reparti, primero a los invitados, como dictaba la costumbre. Del cesto de mimbre
salieron tambin unas pequeas cucharas de madera y momentos despus se hizo el
silencio en la choza cuando todos se pusieron a comer.
El caldo estaba hirviendo y Cato tuvo que soplar cada cucharada antes de
llevrsela a la boca. Al mirar el cuenco con ms detenimiento se dio cuenta de que

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era de cermica de Samos, esa loza barata fabricada en la Galia y exportada a gran
parte del Imperio occidental. Y ms all, por lo visto.
Boadicea, puedes preguntarle de dnde ha sacado estos cuencos?
Las dos mujeres conversaron con dificultad unos momentos antes de que la
pregunta se comprendiera del todo y obtuviera una respuesta.
Se los cambi a un mercader griego.
Griego? Cato code ligeramente a Macro. Eh?
Seor, la mujer dice que consigui estos cuencos de un mercader griego.
Ya lo he odo, y bien?
El mercader se llamaba Diomedes?
La mujer asinti con la cabeza y sonri, luego le dirigi unas rpidas palabras a
Boadicea con el tono cadencioso de la lengua celta.
Diomedes le cae muy bien. Dice que es una persona encantadora. Siempre
tiene a punto un pequeo obsequio para las mujeres y una aguda ocurrencia para
apaciguar despus a sus maridos.
Hay que tener cuidado con los griegos que traen regalos, puede haber gato
encerrado mascull Macro. Esa gente es capaz de saltar sobre cualquier cosa que
se mueva, ya sea hombre o mujer.
Boadicea sonri.
Segn mi propia experiencia yo dira que vosotros los romanos sois tan slo un
poquito ms refinados. Debe de ser a causa de algo que le ponen a todo ese vino que
a las razas del sur os gusta tanto beber.
Es un reproche? pregunt Macro mirando atentamente a Boadicea.
Digamos que fue instructivo.
Y supongo que ya te has enterado de todo lo que te haca falta saber sobre los
hombres de Roma.
Algo parecido.
Macro mir a Boadicea con un brillo enojado en sus ojos antes de volver a su
caldo y continuar comiendo en silencio.
Una incmoda tirantez embarg el ambiente. Cato removi el caldo y desvi la
conversacin de nuevo al tema, menos delicado, de Diomedes.
Cundo fue la ltima vez que lo vio?
Hace tan slo dos das.
Cato dej de remover.
Lleg a pie continu diciendo Boadicea. Slo se qued a comer y sigui
su camino, rumbo al oeste, hacia territorio Durotrige. Dudo que all haga mucho
negocio.
No va en busca de negocio dijo Cato en voz baja. Ya no. Lo ha odo,
seor?

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Pues claro que lo he odo. Esta maldita misin ya es bastante peligrosa de por
s sin ese griego complicando las cosas. Esperemos que lo encuentren y lo maten
pronto, antes de que nos cause algn problema.
Continuaron comiendo en silencio y Cato no hizo ningn intento ms por
mantener la conversacin. Reflexion sobre las implicaciones de la informacin
acerca de Diomedes.
Por lo visto al griego no le bastaba con haber matado a los prisioneros Druidas.
Su sed de venganza lo estaba llevando al corazn del territorio de los Druidas de la
Luna Oscura. l solo tena muy pocas posibilidades de salir airoso, podra alertar a
los durotriges y que stos anduvieran a la caza de forasteros. Eso slo poda aumentar
el riesgo al que ellos cuatro se enfrentaban ya. Con pesimismo, Cato tom otra
cucharada de caldo y mastic con fuerza un trozo de cartlago.
La hospitalidad de Vellocato y de su esposa se ampli a una bandeja de plata llena
de bizcochos de miel en cuanto se hubieron terminado el cuenco de caldo. Cato cogi
un bizcocho y se fij en el diseo geomtrico de la bandeja que haba debajo. Baj la
cabeza para observarlo ms de cerca.
Otro de los artculos del griego, me imagino dijo Boadicea al tiempo que
tomaba un bizcocho para ella. Debe de ganarse bien la vida con ello.
Apuesto a que s dijo Macro, y mordi el bizcocho. Sus ojos se iluminaron al
instante y mir a su anfitriona moviendo la cabeza en seal de aprobacin.
Buensimo!
Ella sonri encantada y le ofreci otro. Mujer, no te dira que no acept
Macro mientras unas migas caan sobre su tnica. Venga, Cato! Hrtate,
muchacho!
Pero Cato estaba sumido en la reflexin, mirando fijamente la bandeja de plata
hasta que la retiraron y la volvieron a meter en el cesto de mimbre. Estaba seguro de
haberla visto antes y le haba impresionado mucho volverla a ver. All, donde su
presencia resultaba extraa. Mientras los dems se coman alegremente los
bizcochos, l tuvo que obligarse a mordisquear el suyo. Observ a Vellocato y a su
mujer con una creciente sensacin de inquietud y desasosiego.
Ests segura de que estn dormidos? susurr Macro.
Boadicea ech un ltimo vistazo a las quietas formas acurrucadas bajo sus pieles
en los bajos lechos y asinti con un movimiento de cabeza.
Bien, ser mejor que dejes que Prasutago diga lo que tiene que decir.
Antes, el guerrero Iceni le haba pedido en voz baja a Boadicea que les
comunicara a los dems su intencin de hablar con ellos antes de que al da siguiente
penetraran en territorio Durotrige. Su anfitrin se haba empeado en espitar un barril
de cerveza y haba realizado suficientes brindis para asegurarse una alegre
embriaguez antes de acercarse a su mujer haciendo eses y caer dormido. Ahora
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respiraba con el ritmo profundo y regular de alguien que no iba a despertarse en las
prximas horas. Con el fondo de los espordicos ronquidos que surgan de entre las
sombras, Prasutago inform al resto del grupo en un tono de voz bajo y serio.
Observ detenidamente a los dems mientras Boadicea traduca, para asegurarse de
que se comprenda del todo la gravedad de sus palabras.
Dice que, una vez crucemos el ro, debemos dejarnos ver lo menos posible.
sta podra ser muy bien la ltima noche que podamos disfrutar de cobijo. De noche
no haremos fuego si existe el ms mnimo riesgo de que pueda ser visto por el
enemigo, y mantendremos el menor contacto posible con los durotriges. Buscaremos
durante veinte das ms, hasta que la fecha lmite de los Druidas se haya cumplido.
Prasutago dice que si para entonces no hemos encontrado nada volveremos atrs.
Sera peligroso quedarnos ms tiempo dado que vuestra legin marchar contra los
durotriges al cabo de pocos das. En cuanto el primer legionario pise suelo Durotrige,
cualquier extranjero que viaje por sus tierras ser considerado un espa en potencia.
se no era el trato protest Macro sin levantar la voz. Las rdenes eran
encontrar a la familia del general, vivos o muertos.
No si la fecha lmite se ha cumplido, dice l.
El acatar las rdenes como el resto de nosotros.
Habla por ti, Macro replic Boadicea. Si Prasutago se va, yo me voy y t
te quedas solo. Nosotros no hemos aceptado el suicidio.
Macro lanz una mirada furiosa a Boadicea.
Nosotros? A quin te refieres cuando dices nosotros, Boadicea? La ltima
vez que estuvimos juntos ste no era ms que un pariente bruto que no poda
resistirse a hacer el papel de figura paterna con tu amiga y t. Qu es lo que ha
cambiado?
Todo respondi rpidamente Boadicea. Lo pasado, pasado est, y el
pasado no debe empaar el porvenir.
Empaar? Macro arque las cejas. Empaar? Es todo lo que signifiqu
para ti?
Es todo lo que significas para m ahora.
Prasutago sise. Seal a sus anfitriones con la cabeza y le hizo un gesto
admonitorio con el dedo a Macro, advirtindole que bajara la voz. Luego le habl en
voz queda a Boadicea, que repiti sus palabras.
Prasutago dice que la ruta que ha planeado nos llevar por el corazn del
territorio de los durotriges. All es donde encontraremos las aldeas y poblados ms
grandes, donde es ms probable que la familia del general est cautiva.
Y si nos descubren?
En caso de que nos descubran y nos entreguen a los Druidas, a vosotros dos os
quemarn vivos. l tendr que enfrentarse a una muerte mucho peor.

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Peor? terci Macro con un resoplido. Qu podra ser peor?


Dice que lo desollaran vivo y luego, mientras an respirara, lo iran cortando a
trozos que daran a comer a sus perros de caza. La piel y la cabeza las clavaran en un
roble junto al ms sagrado de sus claros, como advertencia para los Druidas de todos
los niveles de lo que le suceder a todo aquel que traicione la hermandad.
Ah...
Se hizo un breve silencio. Luego Prasutago les dijo que durmieran un poco. Al
da siguiente iban a encontrarse en territorio enemigo y tendran que andar lo ms
alerta que les fuera posible.
Hay una cosa ms dijo Cato en voz baja. Prasutago haba empezado a
ponerse en pie y le dijo que no con la cabeza al optio.
Na! A dormir!
Todava no insisti Cato, y Prasutago volvi a sentarse dando un bufido de
enojo. Cmo podemos estar seguros de que este granjero es de fiar? susurr
Cato.
Prasutago se lo explic con impaciencia y le indic a Boadicea que lo tradujera.
Dice que conoce a Vellocato desde que era un nio. Prasutago confa en l y se
atendr a dicha confianza.
Vaya, eso es muy tranquilizador! terci Macro.
Pero no entiendo cmo Vellocato puede vivir aqu, justo a las puertas de los
durotriges y no tener miedo a los ataques fronterizos insisti Cato. Me refiero a
que, si destruyen un poblado entero en el interior del territorio de Verica, por qu
dejan en paz este sitio?
Qu quieres decir? pregunt Boadicea cansinamente.
Simplemente esto. Cato meti la mano en el cesto de mimbre que estaba
junto a la chimenea y sin hacer ruido sac la bandeja de plata, con cuidado de no
tocar la loza. Le mostr la fuente a Macro. Estoy casi seguro de haberla visto antes,
en el hoyo de almacenamiento en Noviomago. Si lo recuerda, dejamos el botn all,
seor. No haba sitio en los carros.
Lo recuerdo suspir Macro con pesar. Pero si se trata de la misma
bandeja, cmo vino a parar aqu?
Cato se encogi de hombros, reacio a expresar sus sospechas. Si acusaba a
Vellocato de colaborar con el enemigo, podra ser que Prasutago no reaccionara
demasiado bien.
Supongo que tal vez Diomedes se la cambi. Pero si es la misma, Vellocato
slo puede haberla recibido de manos del grupo asaltante. Imagino que, en cuanto nos
fuimos, los durotriges supervivientes volvieron a por el botn.
O tal vez el mismo Vellocato estuviera en ese grupo aadi Macro.
Cuando Boadicea tradujo del latn, Prasutago mir atentamente la bandeja y de

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pronto se puso de pie, se volvi hacia Vellocato y empez a desenvainar la espada.


No! Cato se levant de un salto y agarr la mano con la que Prasutago
blanda la espada. No tenemos pruebas. Tal vez estemos equivocados. Matarlos no
sirve de nada. Slo alertar a los durotriges de nuestra presencia si los encuentran
muertos.
Boadicea lo tradujo y Prasutago frunci el ceo al tiempo que profera una sarta
de juramentos en voz baja. Solt la empuadura de su arma y se cruz de brazos.
Pero si ests en lo cierto en cuanto a Vellocato seal Macro, no podemos
dejarlo con vida para que le cuente al primero que pase que nos ha visto. Tendremos
que matarlo tanto a l como al resto antes del amanecer.
Cato se qued horrorizado. Seor, no tenemos por qu hacer eso.
Tienes alguna idea mejor?
El joven optio se puso a pensar con rapidez bajo la fra mirada de los dems.
Si Vellocato colabora con los durotriges, an podramos sacar partido de ello
cerciorndonos de que lo que le cuente a cualquier otra persona sirva para nuestros
propios fines.

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CAPTULO XXII
Se pusieron en marcha otra vez mientras an era oscuro, siguiendo a Vellocato
por un sendero que conduca al vado. El grupo haba desayunado los restos del caldo
sin calentar, lo cual no reconfortaba demasiado en medio de la hmeda bruma que
flotaba sobre el agua helada y envolva los sauces que bordeaban la orilla. Al llegar al
extremo del vado Vellocato se hizo a un lado y los observ mientras montaban.
Cuando todo estuvo dispuesto, Prasutago se inclin desde la silla y le dio las gracias a
su amigo en voz baja, estrechndole la mano. Entonces, en tanto que el granjero
volva a sumergirse en las negras sombras de los sauces, Prasutago espole a su
montura y el rpido chapoteo de los caballos al entrar en el ro rompi el silencio. La
impresin del agua helada sobresalt a los animales, que relincharon a modo de
protesta. El agua llegaba a las ijadas de los caballos y por encima de las botas de
Cato, lo que aumentaba su suplicio. Trat de consolarse pensando que al menos la
corriente le quitara un poco la mugre que haca das que le cubra los pies. No por
primera vez, Cato dese volver a ser un esclavo al servicio del palacio imperial en
Roma. Tal vez no tuviera libertad, pero al menos se librara de la eterna incomodidad
de ser un legionario en campaa. En aquel momento hubiera entregado su alma a
cambio de poder pasar unas cuantas horas sudando en alguno de los baos pblicos
de Roma. En lugar de eso estaba tiritando de forma incontrolable, los pies se le
estaban entumeciendo y el futuro inmediato pareca reservarle nicamente una
muerte horrible.
Estamos contentos? le pregunt Macro con una sonrisa burlona, mientras
cabalgaba a su lado.
Estamos jodidos! Cato complet el dicho del ejrcito con sentimiento.
Fue idea tuya, recuerdas? Tendra que haber dejado que fueras t solo,
maldita sea!
S, seor.
El lecho del ro empez a ascender gradualmente hacia la otra orilla y los caballos
salieron con impaciencia de las glidas aguas. Al mirar atrs por encima de la
revuelta superficie apenas pudieron ver nada en la otra orilla, el ltimo vistazo a tierra
amiga. Por si acaso las sospechas de Cato sobre Vellocato eran justificadas, primero
se dirigieron ro arriba, alejndose de las fortalezas de los durotriges, y se pusieron a
un rpido trote para que el sonido de los cascos sobre el camino de tierra llegara a
odos del granjero en la otra ribera en caso de que estuviera esperando y escuchando
bajo los sauces.
Tras seguir el sendero durante una milla se detuvieron, pusieron rumbo sudoeste y
avanzaron en silencio con los caballos al paso a travs del fro pantano hasta que
volvieron a tomar el camino que conduca tierra adentro desde el vado. Cuando las
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primeras luces del da empezaron a filtrarse por entre la oscuridad, Prasutago apret
el paso, ansioso de que el amanecer no le sorprendiera en campo abierto. Siguieron el
camino a un suave medio galope hasta que el terreno circundante se volvi ms firme
y los pantanos dieron paso a unos prados, y luego a unos grupos de rboles ms
robustos. Poco despus haban entrado en un pequeo bosque. Prasutago sigui el
camino una corta distancia y luego torci por una serpenteante senda lateral que se
adentraba en una zona en la que crecan los pinos, de tronco recto y hoja perenne.
Como las ramas ms bajas se extendan a ambos lados del camino, tuvieron que
desmontar y conducir sus caballos a pie. Finalmente, el estrecho sendero desemboc
en un reducido claro. Cato se sorprendi al ver una pequea choza de madera
recubierta de turba por uno de los lados. A su alrededor se alzaban unos desnudos
armazones de madera. Del dintel de la puerta de la choza colgaba la calavera de un
venado con una espectacular cornamenta. No se perciba ni un solo movimiento.
Cre que se supona que tenamos que evitar a los lugareos le dijo Macro a
Boadicea con un bufido.
Y lo estamos haciendo. Ella transmiti la respuesta. Esto es una caseta de
caza de los Druidas. Pasaremos el da aqu, descansando. Seguiremos por el camino
principal al anochecer.
En cuanto los caballos fueron aliviados de su carga y amarrados, Prasutago ech a
un lado el pesado teln de cuero que serva de puerta a la choza y entraron. Se trataba
del habitual suelo de tierra batida y de un armazn hecho con ramas de pino que
sostena el tupido entramado de paja y juncos del techo. Un intenso aroma a pino y a
moho les inund el olfato.
En un extremo haba un pequeo hogar bajo una abertura en el techo y una hilera
de sencillos catres de madera cubran la pared del fondo. Los helechos de los catres
estaban ligeramente hmedos pero an servan.
Parece bastante confortable dijo Macro. Pero, estamos seguros aqu?
Estamos seguros replic Boadicea. Los Druidas slo utilizan la cabaa en
verano y la mayora de los durotriges tienen demasiado miedo de los Druidas como
para aventurarse a venir por aqu cerca.
Macro prob uno de los camastros con la mano y luego se tumb sobre los
crujientes helechos.
Ahhh! A esto s que lo llamo yo comodidad.
Ser mejor que descanses cuanto puedas. Todava nos queda un buen trecho
que recorrer en cuanto anochezca.
Est bien.
Cato se acomod con cuidado en el catre de al lado, con los ojos que ya se le
cerraban solos ante la perspectiva de dormir un poco. Sus dudas acuciantes sobre la
honradez de Vellocato le haban privado del sueo la noche anterior y tena la mente

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embotada debido al agotamiento. Se tumb y se tap bien con la capa. Sus doloridos
ojos se cerraron y su pensamiento se alej enseguida de las duras incomodidades del
mundo real.
Prasutago contempl a los romanos con una dbil mirada de desprecio, luego se
dio la vuelta y se dirigi hacia la baja entrada. Macro se incorpor rpidamente.
Adnde crees que vas?
Prasutago se acerc la mano a la boca. A buscar comida.
Macro mir framente al britano, preguntndose hasta qu punto era de fiar.
Prasutago sostuvo su mirada un momento, luego se dio la vuelta y agach la
cabeza para salir de la choza. Un destello de perlada luz del da inund el interior
antes de que la cortina de cuero cayera de nuevo tapando la puerta y todo quedara
tranquilo y silencioso dentro de la cabaa. Con su instinto de veterano de aprovechar
cualquier oportunidad que se le presentara para descansar, Macro se qued dormido
casi al instante.
Se despert con un sobresalto, abri los ojos de golpe y se qued perplejo ante la
maraa de ramas de pino que haba por encima de su cabeza. Luego recuper el
sentido de la ubicacin y record que estaba en la cabaa. Por la palidez de la luz que
se filtraba por una estrecha rendija de la pared era evidente que estaba a punto de
anochecer. Por lo tanto, haba dormido casi todo el da. Se oy un brusco crujido de
ramitas en el otro extremo de la choza y Macro volvi la cabeza. Boadicea estaba
agachada junto a la chimenea con un montn de astillas para encender el fuego a su
lado. Tom otro puado de ellas mientras l miraba. No haba ni rastro de Prasutago y
no se oa ningn sonido proveniente del exterior. Cato estaba an profundamente
dormido y yaca con la boca abierta, su respiracin acompaada por un ocasional
chasquido que surga de su garganta.
Es hora de que hablemos dijo Macro en voz baja. Boadicea pareci no
haberlo odo y continu partiendo ramitas y colocndolas en forma de nido alrededor
del montoncito de helechos secos que haba sacado de uno de los camastros.
Boadicea, he dicho que es hora de que hablemos.
Ya te he odo respondi ella sin volverse. Pero, qu sentido tiene hacerlo?
Todo ha terminado entre nosotros.
Desde cundo?
Desde que me promet a Prasutago. Vamos a casarnos en cuanto regresemos a
Camuloduno.
Macro se incorpor y baj las piernas por un lado del camastro.
Casarte? Con l? Y cundo se decidi todo esto? No ha pasado ni un mes
desde que nos vimos por ltima vez. Entonces no podas ni verle. Al menos, as lo
pareca a juzgar por tu comportamiento. A qu ests jugando, mujer?
Jugando? Boadicea repiti la palabra con una dbil sonrisa. Luego se dio la
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vuelta y lo mir. Ya se me han acabado los juegos, Macro. Ahora soy una mujer y
se supone que debo comportarme como tal. Eso es lo que me dijeron.
Quin te lo dijo?
Mi familia. Cuando terminaron de pegarme. Baj la mirada al suelo. Al
parecer los avergonc un poco tras aquella ltima noche que pasamos en la posada.
Cuando llegu a casa de mi to me estaban esperando todos. De alguna manera se
haban enterado. Mi to me llev al establo y me azot. No dejaba de gritar que lo
haba avergonzado a l, a mi familia y a mi tribu. Y no dej de azotarme todo el
tiempo. Yo... yo no saba que se pudiera llegar a sentir tanto dolor...
A Macro le haban pegado unas cuantas veces en sus aos mozos... un centurin
que blanda una vara de vid con toda la brutalidad de la que el oficial era capaz.
Recordaba muy bien el sufrimiento y comprenda lo que ella deba de haber
soportado. Lo invadieron la rabia y la compasin. Se levant del camastro y fue a
sentarse junto a ella.
Pens que iba a matarme susurr Boadicea.
Macro le pas el brazo por el hombro y le dio un apretn reconfortante. Not que
su cuerpo se encoga al tocarla.
No lo hagas, Macro. No me toques, por compasin. No puedo soportarlo.
El fro desespero de aquel rechazo hizo que a Macro se le helaran las entraas.
Frunci el ceo, enojado consigo mismo por haber dejado que aquella mujer se
hubiera metido tan dentro de su corazn. Ya poda imaginarse a los dems
centuriones rindose desdeosamente sobre sus copas si alguna vez llegaban a
enterarse de su encaprichamiento con una chica nativa. Tirrselas era una cosa;
entablar con ellas una relacin emocional era algo muy distinto. Se trataba
precisamente de esa clase de comportamiento pattico que l mismo haba criticado
tanto anteriormente. Record las burlas que le haba dedicado a Cato cuando el
muchacho se haba enamorado de la esclava Lavinia. Pero eso haba sido una
inofensiva aventura de adolescente, justo lo que se poda esperar de los jvenes antes
de que las duras exigencias de la edad adulta pusieran fin a semejante
experimentacin con todo lo que la vida ofreca. Macro tena treinta y cinco aos, era
casi diez aos mayor que Boadicea. Existan relaciones con una diferencia de edad
an mayor, cierto, pero la mayora de personas se burlaban de ellas y con toda la
razn. Esa diferencia de edad que tan completamente lo haba cautivado unos meses
antes ahora lo pona en ridculo. El centurin se senta como uno de aquellos
patticos viejos sobones que rondaban el Circo Mximo y lo intentaban con mujeres
que podan ser sus nietas. La comparacin hizo que le hirviera la sangre de
vergenza. Se agit, incmodo.
De modo que te obligaron a no volver a verme?
Boadicea movi la cabeza afirmativamente.

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Y t te conformas.
Ella volvi el rostro hacia l con una mueca amarga.
Qu otra cosa poda hacer? Me dijeron que si alguna vez volvan a pillarme
con un romano me daran otra paliza. Creo que prefiero morirme antes que volver a
pasar por eso. De verdad. Su expresin se suaviz. Lo lamento, Macro. No
puedo arriesgarme. Tengo que pensar en mi futuro.
Tu futuro? El tono de Macro era desdeoso. Te refieres a tu matrimonio
con Prasutago? Debo admitirlo, eso ha sido toda una maldita sorpresa. Por qu
accediste a ello? Me refiero a que no es precisamente un Pitgoras.
No, no lo es. Pero cuenta con una buena posicin para el porvenir. Un prncipe
Iceni con casa en Camuloduno y una creciente reputacin en la tribu. Ahora est
fomentando una provechosa relacin con tu general. Con esta misin se ganar la
gratitud de Plautio.
Yo no confiara demasiado en ello dijo Macro entre dientes. Ya tena
experiencia sobre lo efmera que poda ser la gratitud del general.
Boadicea le dirigi una mirada curiosa. Al ver que l no entraba en detalles,
continu hablando.
Si conseguimos encontrar a la familia del general, Prasutago casi tendr ms
influencia con Roma que cualquier otro britano. Y si al final Roma conquista esta
isla, todas las personas que le prestaron ayuda seguro que sern recompensadas.
Esas personas y las mujeres de esas personas.
S.
Entiendo. Vaya, has cambiado mucho durante el ltimo mes. Apenas te
reconozco. Boadicea se sinti herida por su tono cnico y desvi la mirada. Macro
no se arrepinti de su comentario, pero al mismo tiempo no poda conseguir tomarle
la antipata suficiente a Boadicea como para disfrutar insultndola. Lamentaba no
poder encontrar algn indicio de la chica ordinaria y cariosa de la que haba
quedado prendado en Camuloduno. De verdad eres tan cruel?
Cruel? La idea pareci sorprenderla. No. No soy cruel. Tan slo saco el
mejor partido posible de lo que me ha sido impuesto. Si fuera un hombre, si tuviera
poder, las cosas seran muy distintas. Pero soy una mujer, el sexo dbil, y tengo que
hacer lo que me digan. Es la nica alternativa que tengo, por ahora.
Hubo una pausa antes de que Macro reuniera el coraje para hablar.
No, s que tenas otra alternativa. Podas haberme escogido a m.
Boadicea se volvi y lo mir con detenimiento. Lo dices en serio, verdad?
Mucho. A Macro se le levant el nimo cuando vio sonrer a Boadicea.
Luego ella baj la mirada y sacudi la cabeza.
No. Es imposible.
Por qu?

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Para m eso no sera vida. Sera una marginada en mi tribu. Y si t te cansabas


de m al cabo de un tiempo? No me quedara nada. S lo que les ocurre a esas
mujeres, unas brujas patticas que siguen al ejrcito y se alimentan de las sobras de la
legin hasta que la enfermedad o algn borracho violento acaban con ellas. Es eso lo
que deseas para m?
Por supuesto que no! No sera as. Yo me encargara de que no te faltara nada.
De que no me faltara nada? No suena muy tentador. Estara desarraigada y a
tu merced, en tu mundo. No podra soportarlo. A pesar de lo que he aprendido sobre
la vida que hay ms all de las tierras de los Iceni, yo sigo siendo Iceni hasta la
mdula. Y t eres romano. Tal vez domine bastante bien vuestro idioma, pero no
quiero que Roma penetre en mi ser ms all de este punto.. . y ahora no me vengas
con alguna de esas indecentes insinuaciones tuyas!
Ambos sonrieron un momento y luego Macro le puso su spera mano de soldado
en la mejilla, maravillndose de su tersura. Boadicea se qued quieta. Entonces, con
mucha ternura, ella le roz la palma con los labios en un dulce beso que hizo que
Macro sintiera un cosquilleo por todo el brazo. l se inclin lentamente hacia delante.
Fuera de la choza se oy un fuerte ruido sordo. La cortina de cuero que colgaba
en la entrada se ech a un lado. Macro y Boadicea se apartaron de golpe. El centurin
agarr unas astillas y empez a romperlas en pedazos y a drselas a Boadicea, que
volvi a la tarea de preparar el fuego. Una negra figura tap la luz que entraba por la
puerta. Macro y Boadicea miraron aquella forma perfilada con los ojos entrecerrados.
Prasutago?
Sa! Entr en la cabaa arrastrando tras de s el cuerpo destripado de un
pequeo ciervo. La luz cay sobre el rostro del guerrero Iceni, y revel en sus ojos
una mirada divertida apenas perceptible.

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CAPTULO XXIII
Durante los cinco das siguientes se adentraron ms an en territorio Durotrige,
cabalgando con cautela por los senderos durante la noche y buscando algn lugar en
el que ocultarse y descansar de da. Prasutago pareca incansable, nunca dorma ms
que unas pocas horas. Planeaba cada etapa de su viaje de manera que los llevara cerca
de un pueblo. Descansaba hasta el medioda y luego entraba sigilosamente en cada
una de esas aldeas en busca de alguna seal de rehenes romanos. Regresaba al
atardecer con carne para los dems, que cocinaban en una pequea hoguera alrededor
de la cual se acurrucaban para que las llamas les proporcionaran todo el calor posible
en la glacial atmsfera nocturna. En cuanto acababan de comer apagaban el fuego y
seguan a Prasutago mientras l avanzaba con mucha cautela por los hollados
senderos. Tenan cuidado de evitar todas las granjas y pequeos poblados y hacan
frecuentes paradas durante las cuales el guerrero Iceni se cercioraba de que el camino
que tenan delante estuviera despejado antes de proseguir. Antes de amanecer los
apartaba de los caminos y los conduca hacia el bosque ms prximo, y no dejaba que
se detuvieran hasta que descubra una hondonada en el fondo de la espesura en la que
el grupo pudiera descansar durante el da sin ser visto.
Se cubran con las capas y las mantas de sus monturas y dorman lo mejor que
podan en condiciones tan incmodas.
Se montaba guardia durante todo el da y los cuatro hacan su turno,
permaneciendo entre las sombras del bosque sin hacer ruido, a poca distancia del
campamento.
Cato, ms joven y delgado que los dems, sufra ms el fro y dorma de manera
irregular, despertndose cada dos por tres. El segundo da la temperatura haba
descendido muchsimo y el fro penetrante de la tierra helada le entumeci tanto las
articulaciones de la cadera que al despertar apenas poda mover las piernas.
En el quinto da una neblina se cerni sobre ellos. Prasutago los dej solos como
de costumbre para ir a explorar el prximo pueblo. Mientras esperaban vidamente a
que reapareciera con la racin de carne diaria, Boadicea y los dos romanos
prepararon una pequea fogata. Por el bosque soplaba una pequea brisa y tuvieron
que construir un parapeto de turba alrededor de la hoguera para protegerla del viento.
Cato recogi unas cuantas ramas cadas de debajo de los rboles ms cercanos,
parndose de vez en cuando para frotarse las caderas y aliviar el agarrotamiento de
sus articulaciones. Cuando hubo reunido bastante combustible para mantener el fuego
durante las pocas horas necesarias, se dej caer entre Boadicea y su centurin, que se
hallaban sentados uno frente a otro a ambos lados de la hoguera. Al principio nadie
dijo nada. El viento se iba intensificando paulatinamente y se arrebujaron an ms en
sus capas para protegerse de aquel fro cortante. A pocos pasos de distancia los
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caballos y ponis permanecan en un hosco silencio y sus lacias crines se alzaban y se


agitaban con cada rfaga. Faltaban entonces tan slo quince das para que se
cumpliera el plazo dado por los Druidas. Cato dudaba que encontraran a tiempo a la
familia del general. No tena sentido que estuvieran all. No haba nada que ellos
pudieran hacer para evitar que los Druidas asesinaran a sus rehenes. Nada. Las cinco
tensas noches abrindose paso por territorio enemigo manifestaban sus efectos y Cato
no crea que pudiera aguantar mucho ms. Sucio y muerto de fro, con la mente y el
cuerpo exhaustos, no se encontraba en condiciones de seguir buscando a los rehenes,
y mucho menos de rescatarlos. Era una misin estpida, y las hostiles miradas que
Macro le lanzaba cada vez con ms frecuencia convencieron a Cato de que nunca le
iba a perdonar su estupidez... suponiendo que consiguieran regresar a la segunda
legin.
Por encima de las entrelazadas ramas que se agitaban, el cielo se iba oscureciendo
y an no haba seales de Prasutago. Al final Boadicea se puso en pie y estir los
brazos por detrs de la espalda con un profundo gruido.
Seguir un poco el camino dijo. A ver si lo veo.
No replic Macro con firmeza. Sintate y no te muevas. No podemos
arriesgarnos.
Arriesgarnos? Quin en su sano juicio saldra en un da as?
Aparte de nosotros? se ri Macro entre dientes. No quiero ni pensarlo.
Bueno, de todos modos voy a ir.
No, no vas a hacerlo. Sintate.
Boadicea se qued de pie y habl en voz baja.
De verdad que pensaba que eras mejor persona, Macro.
Cato se revolvi, hundindose ms en su capa, y se qued mirando fijamente la
hoguera an sin encender, deseando poder desaparecer.
Slo estoy siendo prudente explic Macro. Espero que tu hombre vuelva
pronto. No tienes que preocuparte por l. As que sintate y no te muevas.
Lo siento, tengo que cagar. No puedo esperar ms. De modo que si no dejas
que vaya a un lugar ms discreto tendr que hacerlo aqu.
Macro se puso rojo de vergenza e ira, consciente de que sera una estupidez
acusarla de mentir. Apret los puos con frustracin.
Entonces ve! Pero no te alejes demasiado y vuelve enseguida.
Tardar lo que haga falta replic ella con brusquedad y, pisando fuerte, se
adentr en las sombras del bosque.
Condenadas mujeres! mascull Macro. No son ms que un maldito
incordio, todas ellas. Quieres un consejo, muchacho? No tengas nada que ver con
ellas. No causan ms que problemas.
S, seor. Quiere que encienda el fuego?

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Qu? S, es una buena idea.


Mientras Cato golpeaba el pedernal en su yesquero, Macro continu esperando el
regreso de Boadicea y Prasutago. Una pequea llama anaranjada prendi en los
trozos de helecho del recipiente y Cato la traslad con cuidado a la hoguera,
procurando protegerla del viento con su cuerpo. Las astillas prendieron enseguida y
poco despus Cato pudo calentarse las manos frente a una crepitante hoguera
mientras el fuego segua atacando los trozos de madera ms grandes con los que
haba alimentado las llamas. Un dbil brillo azafranado tembl en los rboles
circundantes al tiempo que empezaba a caer la noche.
Boadicea no volva y Cato empez a preguntarse si les habra pasado algo a los
dos britanos. Aunque no hubiese ocurrido nada, sera capaz Boadicea de encontrar el
camino de vuelta en la oscuridad? Y si los haban capturado los durotriges? Los
torturaran para sonsacarles informacin sobre sus cmplices? Acaso los durotriges
estaran ya buscndoles a l y a su centurin?
Seor?
Macro se volvi, apartando la mirada del oscuro bosque. Qu?
Cree que les ha ocurrido algo?
Cmo quieres que lo sepa? respondi Macro con brusquedad. Por lo que
s puede que hayan ido a negociar con los lugareos el precio de nuestras cabezas.
Era una estupidez y casi inmediatamente Macro lament haberlo dicho. Era la
inquietud por Boadicea lo que le haba hecho hablar as, y la preocupacin por lo que
les sucedera si Prasutago no regresaba. Las perspectivas no eran muy esperanzadoras
para dos legionarios abandonados en un bosque oscuro en medio de territorio
enemigo.
A m me pareci una persona bastante de fiar dijo Cato, angustiado.
Usted no confa en l, seor?
Es britano. Esos durotriges puede que sean de una tribu distinta a la suya, pero
tienen muchas ms cosas en comn con ellos que con nosotros. Macro hizo una
pausa. He visto a gente que venda a sus compatriotas a Roma en casi todas las
fronteras en las que he estado de servicio. Te lo digo yo, Cato, no has visto nada hasta
que no has servido en Judea. Aquellos venderan a sus propias madres si creyeran que
eso podra ayudarles a superar en lo ms mnimo a otro rival. stos no son mucho
mejores. Mira cuntos de esos nobles britanos exiliados han hecho un trato con Roma
para recuperar sus reinos. Se prostituiran con cualquiera a cambio de un poco de
poder e influencia. Prasutago y Boadicea no son distintos. Permanecern leales a
Roma siempre y cuando les interese hacerlo. Entonces te dars cuenta de su
verdadero valor como amigos y aliados. Ya lo vers.
Cato frunci el ceo.
De verdad lo piensa?

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Quiz. De pronto el curtido rostro de Macro rompi en una sonrisa jovial.


Pero me alegrara mucho estar equivocado!
Una ramita se rompi por all cerca. En un instante los romanos se pusieron en
pie con las espadas desenvainadas.
Quin anda ah? dijo Macro. Boadicea?
Con un susurro de hojas muertas y ms crujidos de las chascas, dos figuras
salieron de las negras sombras al titilante resplandor mbar de la hoguera. Macro se
relaj y baj la espada.
Dnde diablos habis estado?
Prasutago sonrea y hablaba con excitacin al tiempo que se acercaba al fuego a
grandes zancadas y le daba una palmada en el hombro a Macro. Como siempre, haba
trado consigo un poco de carne, un lechn ya abierto colgaba de una correa de su
cinturn. Prasutago dej el cuerpo del animal junto al fuego y continu hablando.
Boadicea lo tradujo lo ms rpidamente que pudo.
Dice que los ha encontrado... a la familia del general!
Cmo? Est seguro?
Ella asinti con la cabeza. Ha estado hablando con el cabecilla local. Se
encuentran retenidos en otro pueblo a unas pocas millas de distancia. El jefe de esa
aldea es uno de los seguidores ms leales de los Druidas. Es l quien adiestra a su
escolta personal. Recluta a los jvenes ms prometedores de todos los poblados de la
periferia y los forma para que sean fanticamente fieles a sus nuevos seores. Cuando
terminan su instruccin prefieren morir antes que decepcionar al jefe. Hace unos
cuantos das estuvo en la aldea que Prasutago acaba de visitar. Vino a reclamar su
cupo de nuevos reclutas. Estaba bebiendo con los guerreros del pueblo y fue entonces
cuando se le escap que tena bajo custodia a unos rehenes importantes.
Prasutago movi la cabeza en seal de asentimiento y los ojos le brillaban de
entusiasmo ante la perspectiva de entrar en accin. Puso una de sus anchas manos en
el hombro de Macro.
Es estupendo, romano! S?
Macro se qued mirando un momento el rostro radiante del guerrero Iceni y todo
el desasosiego de los ltimos das desapareci bajo una oleada de alivio, pues su
misin haba alcanzado su primer objetivo. El prximo paso sera mucho ms
peligroso. Pero por el momento Macro estaba satisfecho y correspondi a la excitada
expresin de Prasutago con una afectuosa sonrisa.
Es estupendo!

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CAPTULO XXIV
Cato apart suavemente los altos juncos y avanz con sigilo, camin al bajo
montculo donde horas antes haba dejado a Macro. En torno a l, el denso olor de la
vegetacin putrefacta impregnaba la fra y hmeda atmsfera. Sus pies chapoteaban
por el barro que le manchaba de negro las pantorrillas a medida que avanzaba
haciendo el menor ruido posible, arrastrando tras de s una rama de acebo que haba
cortado. Al final el suelo se volvi firme y Cato se agach, subiendo con cautela por
el altozano y agudizando la vista y el odo para intentar captar alguna seal de su
centurin.
Pssst! Aqu.
Una mano sali de entre los juncos que haba en lo alto del montculo y le hizo
seas. Cato avanz con cuidado, procurando no agitar los juncos, no fuera que
alguien en el pueblo estuviera mirando en su direccin. Justo debajo se hallaba la
pequea zona que haban despejado en silencio antes del amanecer. Macro estaba
tumbado sobre un lecho de carrizos y atisbaba por entre los secos restos pardos de las
plantas crecidas el verano anterior. Cato solt el extremo de la rama de acebo y se
estir en el suelo junto a su centurin. Al otro lado del altozano, los juncos se
extendan por las riberas de un ro de lenta corriente que serpenteaba alrededor de una
aldea Durotrige y le proporcionaba una defensa natural. Al otro extremo del pueblo
se alzaba un elevado terrapln rematado con una slida empalizada que se poda
franquear a travs de una estrecha puerta. La aldea en s consista en uno de esos
habituales lugares sombros que al parecer eran lo mejor que podan construir los
celtas ms rsticos. Una revuelta maraa de chozas redondas de adobe y caas
coronadas por un techo de juncos cortados provenientes de la orilla del ro. Desde la
ligera elevacin del montculo, Cato y Macro tenan una buena vista del pueblo.
La choza ms grande estaba situada junto a la orilla que Cato y Macro tenan
enfrente y posea su propia empalizada. Unas chozas ms pequeas bordeaban el
crculo de estacas por la parte interior. Unos cuantos postes gruesos se erguan a un
lado del complejo. Les eran muy familiares a los romanos: postes para practicar el
manejo de la espada. En ese preciso momento, mientras observaban, un pequeo
grupo de hombres con capas negras sali de una de las chozas ms pequeas, se
despojaron de las capas y desenvainaron sus largas espadas. Cada uno de ellos eligi
un poste y empezaron a arremeter contra l con unos golpes bien ejecutados. Los
secos chasquidos y ruidos sordos se oan con claridad desde el otro lado de la vtrea
superficie del ro. La mirada de Cato se pos en una peculiar estructura construida a
un lado de la choza grande. Tena aspecto de ser algn tipo de pequea cabaa. Pero
no tena ventanas, y la nica abertura visible la tapaba una portezuela de madera
asegurada por fuera con una slida tranca. Otra figura con capa negra montaba
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guardia en la entrada con una lanza de guerra en una mano y la otra descansando en
el borde de un escudo en forma de cometa que tena apoyado en el suelo.
Alguna seal de los rehenes, seor?
No. Pero si estn en algn lugar de la aldea, apuesto a que es en esa cabaa.
Hace un rato vi que alguien entraba ah con una jarra y un poco de pan.
Macro apart la mirada del pueblo y se volvi a tumbar con cuidado sobre la
crujiente masa de juncos cortados.
Ya est todo dispuesto?
S, seor. Nuestros caballos se hallan a salvo en la hondonada que Prasutago
nos ense. He acordado una seal con Boadicea en caso de que haya algn
problema. Cato seal la rama de acebo.
Si esperan mucho ms se har de noche antes de empezar dijo Macro en voz
baja.
Prasutago dijo que me dara tiempo suficiente para volver aqu con usted y que
entonces se pondran en marcha.
Los dejaste en la hondonada?
S, seor.
Entiendo. Macro frunci el ceo y luego se levant y se puso de nuevo en
posicin para seguir vigilando la aldea. Pues supongo que tendremos que esperar
un poco ms antes de que aparezcan.
Aunque los meses de invierno ya casi haban llegado a su fin, todava haca fro y
la persistente llovizna haba penetrado totalmente en sus ropas. Al cabo de un rato a
Cato ya le castaeteaban los dientes y tiritaba. Tens los msculos para tratar de
combatir dicha sensacin. Aquellos ltimos das haban sido los ms desagradables
de su vida. Aparte de las incomodidades fsicas que haban soportado, el miedo
constante a que los descubrieran y el terror ante lo que les pasara entonces haban
hecho que cada instante fuera un tormento para los nervios. En aquellos momentos,
mientras se hallaban tendidos en la hmeda orilla de un ro con las piernas cubiertas
de estircol maloliente, congelados de fro y murindose por un buen plato de comida
caliente, Cato empez a fantasear con la idea de conseguir que le dieran la baja de la
legin de forma honorable. No era la primera vez que se le pasaba por la cabeza dejar
el ejrcito. No era la primera vez ni mucho menos. Ya le resultaba familiar aquel
pensamiento que fundamentalmente se centraba en cmo obtener rpidamente una
baja remunerada con una pensin sin sufrir una herida que lo inutilizara. Por
desgracia, los equipos de agudos administrativos imperiales haban estudiado
minuciosamente el reglamento mucho antes de que Cato naciera y haban logrado
eliminar casi todas las escapatorias. Pero en algn lugar, de algn modo, tena que
haber una forma de que pudiera derrotar al sistema.
De pronto Macro solt un gruido.

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Ah estn. Debe de haberse dado el gusto de echar un polvito.


Qu?
Nada, muchacho. Estn ah, en el sendero frente a la puerta.
Cato mir ms all de la aldea y vio dos diminutas formas grises a caballo que
salan del bosque. Cuando bajaron trotando con audacia por el camino que conduca
al pueblo, el vigilante que haba en lo alto de la puerta se dio la vuelta y les grit algo
a un grupo de hombres acurrucados alrededor de una resplandeciente fogata. stos
respondieron inmediatamente a su llamamiento y subieron por los rudimentarios
escalones de madera que haba en la parte interior del terrapln. Prasutago y Boadicea
se perdieron de vista al acercarse a la puerta. Cuando vio a los habitantes de la aldea
blandiendo sus armas en la empalizada, por un momento Cato sinti unas punzadas
de preocupacin. Pero al cabo de un instante los portones se abrieron hacia adentro y
los dos Iceni entraron.
Enseguida los rodearon y cogieron las riendas de sus monturas. Incluso desde el
otro lado del ro Macro y Cato pudieron or a Prasutago dando bramidos de
indignacin y haciendo pblico su reto de acuerdo con su papel de luchador
ambulante. Uno de los lugareos sali corriendo y desapareci entre las chozas antes
de entrar sbitamente en el cercado que rodeaba la cabaa ms grande. Entr en ella a
toda prisa y volvi a salir con rapidez en compaa de una alta y erguida figura que
llevaba la capa negra abrochada en el hombro con un enorme broche de oro. El
hombre de la capa sigui con calma al vigilante de nuevo hacia la puerta principal.
Mientras tanto, Prasutago sigui gritando su desafo a los habitantes de la aldea con
su voz profunda y retumbante y cuando lleg el jefe ya se haba congregado una
numerosa multitud al pie del terrapln. El cabecilla se abri camino a empujones y
con grandes pasos se acerc a los visitantes que an seguan a lomos de sus monturas.
Prasutago demostr la arrogancia justa cruzando los brazos y quedndose as un
momento. Luego pas la pierna sobre su bestia con indiferencia y se desliz hasta el
suelo. An as era ms alto que el jefe y alz la barbilla para dar nfasis a su
desdeosa mirada.
Prasutago volvi a repetir su desafo. En aquella ocasin se desabroch la capa y
se la lanz a Boadicea, que tambin haba desmontado y haba permanecido junto a
los caballos tras recuperar las riendas de manos de los lugareos. El guerrero Iceni se
quit la tnica y se qued con el pecho desnudo, los brazos en alto y los puos
apretados, contrayendo la musculatura para deleite de la multitud.
Maldito fanfarrn! exclam Macro entre dientes. Haciendo mariconadas
como si fuera el amiguito gladiador de una vieja puta rica! Una ms de esas poses y
vomitar.
Clmese, seor. Todo forma parte del plan. Mire ah, en el cercado.
Los hombres que se estaban entrenando con las espadas en los postes se haban

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detenido, y enfundaban sus armas y se ponan las capas negras rpidamente. Cuando
salan del recinto, el guardia que haba en la puerta de la cabaa dio unos pasos hacia
ellos y los llam. La respuesta fue un fuerte grito y, con una hosca expresin en su
rostro, el guardia regres a su puesto en la puerta de la cabaa.
Ahora es nuestra oportunidad! Macro volvi a apartarse de la cima del
montculo y empez a quitarse la ropa. Ech un vistazo a Cato. Vamos,
muchacho! A qu esperas?
Con un suspiro de resignacin, Cato se desliz por los carrizos y empez a
desnudarse. Se sac la capa, el arns, la cota de malla y, por ltimo, la tnica. Cuando
se desprenda de la ltima capa de tela mojada que cubra su cuerpo, el aire fro hizo
que se le pusiera la piel de gallina y empez a tiritar intensamente. Macro examin su
delgado fsico con desaprobacin.
Ser mejor que te metas algo de comida decente en el cuerpo y te entrenes un
poco cuando volvamos a la legin. Pareces una mierda.
Gra-gracias, seor.
Vamos, qutate las botas. Lo nico que necesitas es la espada y el flotador.
Sus habilidades natatorias eran, como mucho, rudimentarias, resultado de la falta
de prctica y de un profundo miedo y aversin al agua. Macro le dio un odre inflado.
Esto me ha costado hasta la ltima gota de un vino del bueno.
No lo tir?
Claro que no. Era vino del Msico. No poda tirarlo, as que me lo termin.
Ayuda a combatir el fro. Da igual, toma. Coge esto, y ahora no se te ocurra ahogarte.
No, seor. Cato se abroch firmemente el cinturn de cuero de la vaina
alrededor de la cintura y descendi por el otro lado del montculo detrs de Macro,
poniendo mucho cuidado en no mover los carrizos al pasar. Ech un ltimo vistazo a
la puerta de la aldea donde Prasutago y uno de los habitantes del lugar ya se estaban
poniendo en guardia. Entonces se arrojaron el uno contra el otro y los aldeanos
dejaron escapar un rugido de entusiasmo.
Muvete, joder! le espet Macro a Cato. Entre los juncos, el agua tranquila
y estancada estaba tremendamente fra y Cato se qued sin respiracin cuando se
agach junto a Macro. El helado lquido le hera la piel, como si se la quemara. Los
dos romanos avanzaron con un murmullo a travs de los carrizos y se agacharon
dentro del agua hasta que nicamente les qued la cabeza fuera. Bajo la superficie,
Cato se abrazaba con fuerza al odre hinchado.
Bueno, vamos all susurr Macro. Haz el menor ruido posible. Un solo
chapoteo y estamos muertos.
El centurin se adelant con mucho cuidado para sumergirse en la lenta corriente
y dio unas suaves brazadas en el agua. Cato respir hondo, se apart de la orilla y
sigui a Macro haciendo uso de las piernas para darse impulso detrs de su centurin.

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En aquel punto la anchura del ro tal vez fuera de unos cincuenta pasos, pero a
Cato aquella distancia le pareca insalvable. Tena la certeza de que, o se desinflara el
odre y se ahogara, o el terrible y doloroso fro lo congelara hasta matarlo. El peligro
de que el enemigo los viera y los atravesara con una lanza era la menor de sus
preocupaciones. Eso pondra fin al horrible sufrimiento de estar metido hasta el
cuello en aquella glida corriente.
Bracearon en direccin a la parte trasera de la choza grande; la exasperante
lentitud de su avance supona un martirio necesario si no queran ser descubiertos.
Cuando salieron del agua Cato tena los dedos de ambas extremidades totalmente
entumecidos. Macro a su vez tambin sufra y temblaba de manera incontrolable
cuando ayud a Cato a subir a la orilla del ro; luego le frot vigorosamente las
extremidades a su optio para intentar que recuperaran un poco de sensibilidad. A
continuacin ascendieron por la orilla y rodearon la choza en direccin a la cabaa.
Macro le hizo una seal con la cabeza a Cato para que se preparara, pero ste no
poda dejar de tiritar y no tena suficiente sensibilidad en las manos para desenvainar
la espada y empuarla con firmeza.
Ests listo?
Cato asinti con la cabeza.
Adelante.
Los gritos y vtores de la lucha alcanzaron una repentina culminacin, luego hubo
un intenso gruido colectivo. Prasutago haba derribado al campen de la aldea. Ante
aquella calma repentina Macro extendi la mano para que Cato se detuviera. El
guerrero Iceni volvi a lanzar otro bramido de desafo. Alguien respondi y el
gritero fue aumentando otra vez.
Vamos. Macro avanz sigilosamente en cuclillas, agachndose todo lo que
poda y valindose de su mano libre para mantener el equilibrio. Subieron por una
lengua de tierra que haba en lo alto de la ribera y luego se quedaron pegados a la
negra pared de la choza principal. An les dolan los pulmones debido al esfuerzo de
nadar por el ro y, temblando de fro, Macro se desliz a lo largo de la pared. Tras l
Cato aguz el odo, atento por si oa aproximarse a algn miembro de la tribu. Macro
alcanz a ver la esquina de la cabaa de troncos y se detuvo, pegndose bien a la
pared. Por encima del bajo tejado de cortezas de rbol vio la punta de la lanza del
guardia y por debajo de ella la cimera de su casco de bronce. Macro se agach y, casi
sin respirar, avanz con cuidado hacia el ngulo donde la cabaa se apoyaba contra la
choza. De espaldas a la cabaa le hizo una seal a Cato. Se quedaron escuchando
unos momentos pero no oyeron ningn ruido procedente de la parte anterior de la
cabaa. Macro le indic a Cato que se quedara ah y luego l se fue abriendo camino
poco a poco a lo largo de la rugosa madera hacia la esquina.
Con la espada preparada, observ durante un rato y comprob que el guardia

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estaba a menos de seis pies de distancia, delante de la baja entrada. A pesar de la


lanza, el casco y la larga y suelta capa negra, no era ms que un nio. Macro volvi la
cabeza de nuevo y con la mirada escudri el suelo a sus pies. Cogi un duro terrn
de tierra y piedras y se dispuso a lanzarlo.
De repente el guardia empez a hablar. Macro se qued inmvil. Alguien
respondi al guardia, una voz queda y cercana, y con un sobresalto Cato se dio cuenta
de que provena del interior de la cabaa. Seal con el dedo la pared de la choza a
sus espaldas y Macro asinti con la cabeza. Deba de haber alguien ms encerrado
con la familia del general. Antes de que el guardia pudiera contestar, Macro lanz el
terrn hacindole describir un arco bajo por encima del tejado de la cabaa. En el
preciso momento en que cay con un ruido suave, se levant y dobl la esquina
rpidamente. Tal como esperaba, el guardia se haba dado la vuelta para investigar la
causa del ruido y, antes de que pudiera reaccionar al dbil rumor de sus pasos, Macro
sujet al guardia tapndole la boca con la mano. Le tir de la cabeza hacia atrs y le
hinc la espada en la capa negra con la punta hacia arriba, por debajo de las costillas
del britano y dirigida al corazn. El guardia se sacudi y retorci un momento, sin
poder hacer nada contra la fuerza con la que lo sujetaba el centurin. Sus
movimientos enseguida se hicieron ms dbiles y luego cesaron. Macro lo sigui
sujetando un momento ms para asegurarse de que estaba muerto y a continuacin
llev el cuerpo a la vuelta de la esquina de la cabaa sin hacer ruido y lo dej
apoyado contra la pared de la choza.
Desde el interior llam una voz. Ser mejor que acabemos con esto susurr
Macro. Antes de que nos oiga alguien.
Macro se adelant y tom la tranca que cerraba la puerta de la cabaa, la corri y
la tir al suelo. Con un fuerte impulso empuj hacia adentro la slida puerta. La luz
del exterior cay sobre el parpadeante rostro de otro hombre con capa negra. Se haba
levantado apoyndose en un brazo y trat apresuradamente de coger la espada corta
que tena junto a l. Macro se lanz hacia delante, se ech encima del britano y le
propin un golpe con el pomo de la espada a un lado de la cabeza. Con un gruido el
britano se qued exange, fuera de combate a causa del golpe.
Seor! exclam Cato, pero antes de que Macro pudiera reaccionar a la
advertencia, una figura surgi de la penumbra del extremo de la cabaa y se abalanz
lanza en ristre para clavarla en el desnudo costado de Macro. Se oy un seco
chasquido cuando Cato arremeti con su espada contra el astil de la lanza y el filo en
forma de hoja se clav en la tierra prensada a unos centmetros del agitado pecho de
Macro. Cuando a causa del impulso el britano se fue hacia delante, Cato hizo girar su
espada de una sacudida, el hombre cay de cara y la punta del arma le atraves la
garganta. La hoja penetr en su cerebro y el britano muri en el acto.
Mierda! Me ha ido de un pelo! Macro pestae mirando la lanza incrustada

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en el suelo junto a su pecho. Gracias, muchacho!


Cato asinti al tiempo que extraa su espada del crneo del segundo hombre. La
hoja sali con un dbil crujido, manchada de sangre. A pesar de todas las muertes que
haba visto en el poco tiempo que llevaba sirviendo con las guilas, Cato se
estremeci. Haba matado antes, en combate, pero era algo instintivo y no haba
tiempo para reflexionar sobre el asunto. Al contrario que entonces.
Hay alguien aqu? pregunt Macro al tiempo que escudriaba con la mirada
la penumbra de la cabaa. No hubo respuesta. En uno de los extremos haba una pila
de troncos partidos. En el otro, unas formas indistintas yacan amontonadas en el
suelo junto a la jarra y lo que quedaba de los panes que Macro haba visto introducir
en la cabaa un poco antes.
Mi seora? llam Cato. Mi seora?
No hubo ni un solo movimiento, ni un sonido, ninguna seal de vida en la cabaa.
Cato levant la espada y se acerc lentamente, con un angustioso sentimiento de
desesperacin que le brotaba de las entraas. Haban llegado demasiado tarde. Con la
punta del arma levant la primera capa de harapos y los ech a un lado. Debajo haba
un montn de capas de lana y pieles. Era ropa de cama, no cadveres. Cato frunci el
ceo un instante y luego movi la cabeza afirmativamente.
Es una trampa dijo.
Cmo?
La familia del general nunca ha estado aqu, seor. Los Druidas debieron de
imaginarse que intentaramos un rescate y quisieron alejarnos del lugar en el que
realmente tienen a los prisioneros. De modo que hicieron correr el rumor de que los
cautivos estaban retenidos en esta aldea. Prasutago se enter y aqu estamos. Nos han
tendido una trampa.
Y nosotros hemos picado replic Macro. El alivio instantneo que haba
sentido al no encontrar ningn cadver se convirti con la misma rapidez en un terror
glacial. Tenemos que salir de aqu.
Y qu pasa con los dems?
Podemos hacerles una seal cuando regresemos al montculo.
Y si los durotriges descubren los cuerpos de sus hombres antes de que
podamos hacer la seal?
Pues mala suerte.
Macro empuj a Cato fuera de la cabaa, cerr la puerta y se apresur a volver a
colocar la tranca en su sitio. Agachados, corrieron hacia la parte de atrs de la choza
y bajaron deslizndose por la orilla del ro. Cato recogi su flotador de entre los
juncos al borde del agua y se sumergi, apretando los dientes al tiempo que el agua le
iba cubriendo el pecho desnudo. Luego se puso a agitar los pies mientras trataba
desesperadamente de alcanzar a su centurin. El trayecto de vuelta se le hizo ms

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largo. Cato escuch por si oa los primeros gritos que indicaran que el enemigo haba
descubierto los cadveres de los Druidas, pero afortunadamente el vocero
proveniente de la aldea continuaba con todo su fervor y al fin, entumecido a causa del
fro, se adentr detrs de Macro en los carrizos de la otra orilla.
Momentos despus ya estaban sentados junto a sus ropas y equipo, ambos con sus
pesadas capas de lana apretadas sobre sus cuerpos temblorosos. Macro volvi la vista
hacia el pueblo, donde Prasutago y su ltimo contendiente se hallaban enzarzados en
una incmoda y tambaleante llave cuyo fin ltimo era derribar al contrario. A un
lado, en medio del terrapln, estaba Boadicea.
Est all. Haz la seal orden Macro. Lo ms rpido que puedas.
Cato agarr la rama de acebo y la sostuvo erguida sobre el suelo blando justo por
debajo de la cima del altozano. La ha visto, seor?
No lo s... No. Oh, mierda!
Qu ocurre, seor?
Alguien ha regresado al cercado.
Mientras Macro observaba, la figura con capa negra pas de largo la cabaa sin ni
siquiera mirarla y sigui andando a grandes zancadas junto a la hilera de postes de
entrenamiento antes de dar la vuelta hacia una de las chozas ms pequeas y perderse
de vista. Macro respir profundamente, aliviado, luego volvi a mirar hacia la puerta
del pueblo. Boadicea segua inmvil, como si estuviera mirando el combate. Cuando
Prasutago tir al suelo a su rival, Boadicea sigui sin reaccionar. De pronto se llev la
mano a la capucha y se la quit.
La ha visto! Ya puedes bajar esa cosa!
Cato baj la rama rpidamente y avanz culebreando para reunirse con su
centurin. Prasutago estaba de pie junto a las puertas, erguido; su magnfica
arrogancia era evidente incluso a esa distancia. Los aldeanos gritaban para que saliera
otro contendiente. Cuando Boadicea se acerc a Prasutago y le tendi la tnica y la
capa el rugido de la multitud se convirti en enojo. El jefe guerrero, con unas plumas
negras que adornaban su casco, se encar con Prasutago. El Iceni movi la cabeza en
seal de negacin y alarg la mano pidiendo el premio que se le deba por haber
derrotado a sus oponentes. El jefe lanz un furioso grito y, despojado de su capa, l
mismo ret a Prasutago.
Ni se te ocurra! dijo Macro entre dientes.
Seor! Cato seal hacia la cerca. El hombre que haban visto antes haba
vuelto a salir de su choza e iba caminando hacia la puerta del cercado con un
monedero colgado en la mano. Justo antes de torcer hacia la estrecha entrada, se
detuvo y mir hacia la cabaa. Grit algo, esper, y volvi a gritar.
Al no obtener respuesta, se encamin hacia la cabaa al tiempo que se ataba el
monedero al cinturn.
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Macro volvi la vista de nuevo hacia la puerta de la aldea, donde an se


encontraba Prasutago, con la cabeza alta en actitud altiva y al parecer considerando el
desafo del jefe. Macro dio un puetazo contra el suelo.
Muvete, imbcil!
En el complejo, el guerrero Durotrige haba llegado a la cabaa. Volvi a llamar,
esa vez enojado, con las manos en las caderas y la capa por detrs de los codos.
Entonces dio la casualidad de que mir al suelo. Al minuto siguiente se agach y sus
dedos investigaron algo que haba a sus pies. Levant la vista y se llev la mano a la
espada. El Durotrige se puso en pie y rode la cabaa con cautela. Se detuvo cuando
vio el cadver que haban dejado en la esquina junto a la choza.
Ahora s que estamos listos murmur Cato.
En la puerta de la aldea, Prasutago acab cediendo y se puso la tnica y la capa.
La multitud expres su desprecio a gritos. El jefe se volvi hacia su gente y alz los
puos al cielo triunfalmente, ya que su enemigo se haba echado atrs. Dentro del
cercado, el Durotrige desatranc la puerta de la cabaa y entr. Al cabo de un
momento volvi a salir precipitadamente y corri hacia la puerta del recinto, gritando
a ms no poder.
Vamos, Prasutago, cabrn, muvete! gru Macro.
El Iceni subi a lomos del caballo que Boadicea sujetaba para l. Entonces, en
medio de los abucheos de los aldeanos, los dos atravesaron las puertas del pueblo
tratando de que no pareciera que tenan prisa. Cuando haban recorrido unos
cincuenta pasos del camino que conduca al bosque, el guerrero Durotrige lleg a
toda la multitud y se abri camino a empujones para llegar a su jefe. Momentos
despus el jefe ya estaba bramando rdenes. La multitud qued en silencio. Los
hombres se dirigieron a toda prisa hacia el cercado y el jefe los sigui a grandes
zancadas, luego se detuvo, gir sobre sus talones y seal a travs de la puerta a
Prasutago y Boadicea. Fuera lo que fuera lo que grit, los Iceni lo oyeron e
inmediatamente hostigaron a sus monturas con los talones y galoparon hacia el
bosque para salvar la vida.

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CAPTULO XXV
Est claro que alguien se lo dijo, maldita sea! exclam Macro con
brusquedad. Me refiero a que no es la clase de trampa que uno tiende por si acaso.
Y si ha sido l, me comer sus pelotas para desayunar. Le dio con el dedo a
Prasutago, que estaba sentado en un rbol cado, masticando una tira de carne de
ternera seca. Macro fulmin con la mirada a Boadicea. Dselo.
Ella alz los ojos con cansada frustracin.
Dselo t mismo. En serio quieres pelea? Con l?
Pelea? Prasutago dej de masticar y su mano derecha se pos con toda
tranquilidad en el talabarte. Vas a pelear conmigo, romano?
Tu diminuto cerebro est empezando a conocer el mejor idioma del mundo,
no es cierto, majete?
Prasutago se encogi de hombros.
Quieres pelear?
Macro pens en ello un momento y luego dijo que no con la cabeza. Puedo
esperar.
No tiene ningn sentido dijo Cato. Prasutago corre tanto peligro como el
resto de nosotros. Si alguien les dijo a los durotriges que venamos tuvo que ser otra
persona. Ese granjero, por ejemplo, Vellocato.
Es posible admiti Macro. El cabrn tena un aspecto sospechoso. Y
ahora qu? El enemigo sabe lo que nos traemos entre manos. Estarn en guardia all
donde vayamos. El tarugo este no podr ni acercarse a los lugareos para conseguir
informacin sobre la familia del general. Yo dira que ahora ya no tenemos ninguna
posibilidad de encontrarlos. Organizar un rescate es imposible.
Cato tuvo que darle la razn. El lado racional de su mente saba que deban
abandonar la misin y regresar a la segunda legin. Cato estaba seguro de que
Vespasiano era lo bastante inteligente para darse cuenta de que ellos haban hecho
todo lo que haban podido antes de regresar. Sera una imprudencia continuar cuando
los durotriges los andaban buscando. Tal como estaban las cosas, ya sera bastante
peligroso intentar volver a territorio amigo. Pero, al tiempo que la nocin de amenaza
se introduca furtivamente en su conciencia, Cato no pudo evitar pensar en el peligro
infinitamente mayor en el que se encontraba la familia del general. Como posea la
lacra de una viva imaginacin, casi poda ver a la mujer de Plautio y a sus hijos
viviendo cada da aterrorizados ante la posibilidad de que los ataran y los metieran en
uno de esos gigantescos muecos de mimbre que a los Druidas les gustaba construir.
Los quemaran vivos all dentro, y la imagen mental de sus rostros dando gritos le
sobrevino con tal intensidad que Cato se estremeci. El hijo del general, al que no
conoca, adquiri los rasgos del nio rubio que haba visto en el pozo...
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No. No poda dejar que eso ocurriera. Dar la vuelta y seguir viviendo a sabiendas
de que no haba hecho nada para evitar la muerte del nio le sera insoportable.
Aquella era la irreductible verdad de la situacin. Daba igual lo mucho que se
reprendiera a s mismo por ser presa de sus emociones, por ser demasiado sentimental
para actuar segn el razonamiento objetivo, no poda desviarse del curso de la accin
que le exiga un perverso instinto tan interiorizado que eluda cualquier tipo de
anlisis.
Cato se dirigi a Macro.
Est diciendo que debemos regresar, seor?
Es lo ms sensato. T qu opinas, Boadicea? T y l.
Los Iceni intercambiaron unas palabras. Prasutago no daba la impresin de estar
muy interesado en la propuesta del centurin y slo Boadicea pareca tener un punto
de vista y al parecer lo animaba a actuar de una manera determinada. Al final desisti
y baj la vista a su regazo.
Y bien? Cul es la opinin del druida de la casa?
A l le da igual. Es vuestra gente a quien se supone que tenemos que salvar. A
l le da lo mismo si viven o mueren. Si queris dejar que los quemen es cosa vuestra.
Dice que ser una interesante prueba de carcter.
Una prueba de carcter, eh? Macro mir framente al guerrero Iceni. A
diferencia de vosotros, nosotros los romanos somos capaces de tomar decisiones
difciles. No nos limitamos a ir a la carga y morir por pura estupidez. Mira dnde os
han conducido a los celtas vuestras tontas heroicidades a lo largo de los aos.
Nosotros hemos hecho lo que hemos podido aqu. Ahora descansaremos un poco e
iniciaremos la marcha de vuelta a la legin en cuanto caiga la noche.
Macro mir a Cato. El optio le devolvi una mirada inexpresiva. Eso desconcert
al centurin.
Qu pasa, muchacho?
Seor? Cato pareci salir de una especie de trance y Macro record que
haban dormido muy poco durante los ltimos das. Deba de tratarse de eso.
Estaba pensando...
Macro sinti un fuerte peso que lo desanim; cuando Cato empezaba a compartir
sus ideas, tena una tendencia a la complicacin que sacaba de quicio a los que
intentaban seguir el ritmo de sus pensamientos. Por qu demonios se negaba Cato a
ver el mundo con la misma sencillez con la que lo hacan otras personas era una de
las grandes frustraciones que Macro tena que padecer en su trato con el optio.
Qu estabas pensando exactamente?
Que tiene usted razn, seor. Lo mejor para nosotros es poner pies en
polvorosa y alejarnos todo lo que podamos de esos Druidas. No tiene sentido correr
riesgos innecesarios.

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No. No tiene sentido.


Seguro que el general entiende su razonamiento, seor. l se cerciorar de que
nadie lo acuse de carecer de... cmo lo dira?... de carecer de fibra.
Carecer de fibra? A Macro no le gust cmo sonaba la frase. Le haca
parecer un civil haragn cualquiera. Macro era de ese tipo de personas que se sentan
contrariadas al ser descritas como carentes de cualquier cosa y le lanz una mirada
acusadora a su optio. Ahora no me vengas con ninguna de tus tonteras
rimbombantes, chico. Limtate a decir claramente lo que piensas. Me ests diciendo
que tal vez nos acusen de cobarda cuando regresemos a la legin? Es eso?
Podra ser. Sera un error comprensible, claro est. Algunos podran decir que
estuvimos a punto de meternos en los y que con eso tuvimos suficiente.
Naturalmente el general comprender las implicaciones de que Prasutago se haya
quedado sin tapadera. Aunque ello signifique la muerte certera de su familia, l se
asegurar de tratar de persuadir a los dems de que no tenamos otra alternativa. Con
el tiempo todo el mundo se dar cuenta y aceptar su manera de pensar.
Hum! Macro asinti lentamente con la cabeza, con los nudillos de una mano
apretados contra la frente como si eso ayudara a concentrar su cansada mente.
Necesitaba tiempo para considerarlo detenidamente.
Cabalgaremos con el mnimo equipo, no, seor? continu diciendo Cato
alegremente. Supongo que lo mejor ser que descargue todo lo que no nos haga
falta. Todo aquello que pudiera hacernos ir ms despacio cuando volvamos corriendo
a la legin.
Nadie va a volver corriendo a ningn sitio!
Lo siento, seor. No pretenda que sonara as. Yo estoy ansioso por ponerme en
marcha.
Ah, s? Pues mira, ya puedes dejar de estarlo. Deja tranquilo el equipo.
Seor?
He dicho que lo dejes. No vamos a volver. Al menos de momento. No hasta
que hayamos buscado un poco ms.
Pero usted acaba de decir...
Cierra el pico! Ya he tomado una decisin. Seguiremos buscando. Alguien
ms tiene alguna objecin? Macro se dirigi a los Iceni, impulsando hacia delante
el mentn, animndolos a que lo desafiaran. Boadicea hizo lo que pudo para ocultar
una sonrisa burlona. Prasutago, como siempre, lo entendi al revs y asinti
moviendo la cabeza enrgicamente.
Peleamos ahora, romano?
No. Ahora no! espet Macro, exasperado. Cuando dispongamos de un
poco ms de tiempo y slo si te portas bien hasta entonces. De acuerdo? Ser mejor
que te asegures de que le quede claro, Boadicea.

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Prasutago pareci decepcionado, pero su buen humor innato super cualquier


inclinacin a enfurruarse. Alarg la mano hacia Macro y le propin al centurin una
fuerte palmada en el hombro con su enorme manaza.
Ja! T buen hombre, romano. Nosotros amigos, quizs.
No cuentes con ello. Macro sonri con toda la dulzura que su veterano rostro
lleno de cicatrices le permita. Mientras tanto tenemos que decidir lo que vamos a
hacer a continuacin.
Cato carraspe.
Seor, se me ocurre que los Druidas tal vez tengan algn lugar sagrado, algn
lugar secreto que slo conocen ellos.
S. Y qu?
Pues que podramos insistirle a Prasutago sobre ese punto . Al fin y al cabo en
otro tiempo l fue un nefito. Tal vez quiera preguntarle si los Druidas tienen un
lugar semejante, algn sitio seguro en el que la familia del general pudiera estar
retenida.
Es verdad. Macro observ al guerrero Iceni con expresin pensativa. Me
parece que tal vez nuestro hombre nos lo haya estado ocultando... Pregntaselo,
Boadicea.
Ella se volvi hacia su pariente y se lo tradujo. La expresin del guerrero cambi
por completo. Dijo que no con la cabeza.
Na!
Hay alguien que no parece estar muy contento. Qu ocurre?
Dice que no existe semejante lugar sagrado.
Est mintiendo. Y no lo hace muy bien. Ser mejor que se lo digas. Y dile que
quiero la verdad, ahora mismo.
Prasutago volvi a negar con la cabeza y empez a alejarse de Macro arrastrando
los pies hasta que el centurin alarg rpidamente la mano y agarr de la mueca al
guerrero Iceni con una fuerza frrea.
Ya basta de sandeces! Quiero que me digas la verdad.
Los dos hombres quedaron mirndose fijamente el uno al otro unos instantes con
una expresin rgida e intransigente en sus rostros. Entonces Prasutago movi la
cabeza afirmativamente y empez a hablar en voz baja, con un tono resignado y
temeroso.
Hay una arboleda sagrada tradujo Boadicea. A l lo formaron all durante
un tiempo... Fue all donde no super la iniciacin al segundo nivel. Los Druidas lo
llaman la arboleda de la media luna sagrada. Es el lugar donde Cruach resucitar y
reclamar el mundo algn da. Cualquier da. Hasta ese momento su espritu se cierne
como una sombra negra sobre cada piedra, hoja y brizna de hierba del bosquecillo. Se
oye el fro ruido spero de su respiracin al pasar entre las ramas de los rboles.

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Prasutago te advierte que Cruach notar vuestra presencia enseguida y no tendr


piedad con los enemigos de sus servidores. No tendr piedad.
He visto mundo suficiente como para saber que lo nico que uno debe temer es
a los dems dijo Macro. Si tu primo tiene miedo dile que ya lo llevar de la
mano.
Boadicea hizo caso omiso del ltimo comentario y sigui adelante con la
advertencia de Prasutago.
Dice que la arboleda se encuentra en una isla situada en el centro de un gran
pantano a unos dos das a caballo de aqu. Hay un pequeo paso elevado que conduce
a la entrada principal y que siempre est muy vigilado. Por ah nunca conseguiramos
pasar.
Entonces, hay otra entrada imagin Cato con perspicacia. Una entrada
que Prasutago descubri?
S. Boadicea le dirigi una rpida mirada a su pariente y l le hizo un gesto
con la cabeza para que continuara hablando. l la utilizaba para visitar a la hija de
un hombre que estaba al mando de la guardia de los Druidas. La muchacha se qued
embarazada y cuando los Druidas descubrieron que haba roto su juramento de
celibato lo expulsaron de la orden.
Macro estall en carcajadas, cosa que hizo que los dems echaran un vistazo a su
alrededor con preocupacin, pero no hubo ni un solo movimiento entre los rboles de
su entorno.
Oh, vaya! Macro se enjug los ojos y le sonri a Prasutago. No pudiste
resistirte a un condenado reto, verdad? Te echaron por un polvo... qu imbcil!
Sabes? Creo que tal vez nos llevemos bien despus de todo.
Esta entrada Cato se inclin para acercarse a Boadicea, alguien ms la
conoce?
Prasutago cree que no. Se trata de una lnea de bajos a travs del agua. Acaba
en unos matorrales en la orilla de la isla ms cercana a la arboleda. Prasutago dice
que la marc con una fila de estacas que tal y coloc muy separadas.
Podra encontrarla otra vez? Despus de todos estos aos?
Cree que s.
Yo no estoy tan seguro dijo Macro.
Tal vez no replic Cato. Pero es la nica oportunidad que nos queda, seor.
O la aprovechamos o volvemos a casa con las manos vacas. En cualquier caso nos
enfrentaremos a las consecuencias.
Macro se qued mirando a Cato un momento antes de contestarle.
Qu alentadoras suenan tus palabras!

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CAPTULO XXVI
Tus amigos Druidas han encontrado un buen lugar para esconderse del mundo
mascull Macro al tiempo que escudriaba el anochecer con los ojos entrecerrados.
A su lado, Prasutago dio un gruido como para entablar conversacin y mir de reojo
a Boadicea, la cual susurr una rpida traduccin de las palabras del centurin.
Sa! asinti enrgicamente Prasutago. Sitio seguro para Druidas. Mal sitio
para romanos.
Puede ser. Pero vamos a entrar ah de todos modos. T qu opinas,
muchacho?
Los oscuros ojos de Cato observaron con detenimiento el escenario a travs del
enmaraado follaje. Se encontraban en lo alto de una pequea loma, mirando hacia
una gran isla situada al otro lado de una ancha extensin de agua salobre. Parte de la
isla pareca natural, el resto era artificial y se sostena gracias a unos slidos
conjuntos de troncos y unos resistentes pilares clavados profundamente en el blando
lecho del lago. Una densa espesura de sauces mezclados con fresnos se alzaba a corta
distancia de la costa de la isla. Bajo su ramaje se distingua una alta empalizada. Sus
miradas no podan penetrar ms all. A su derecha, a lo lejos, un paso elevado largo y
estrecho se alzaba sobre el lago y se extenda hacia una slida puerta, provista de una
torre, que conduca a la arboleda ms sagrada y secreta de los Druidas.
Es un buen emplazamiento, seor. El paso elevado es lo bastante largo como
para mantenerlos fuera del alcance de las flechas y hondas y lo bastante estrecho para
restringir cualquier ataque a un frente de dos o tres hombres. Incluso contra un
ejrcito, con los hombres adecuados los Druidas podran resistir varios das, tal vez
un mes.
Buena valoracin asinti Macro moviendo la cabeza en seal de aprobacin
. Has aprendido mucho durante el ltimo ao. Qu recomendaras dada la
ausencia de un ejrcito atacante?
Entrar por el acceso principal es totalmente imposible bajo cualquier
circunstancia ahora que ya han sido alertados de la presencia de Prasutago. Parece ser
que no tenemos eleccin. Tenemos que tratar de entrar por el sitio que l conoce.
Macro mir las sombras aguas que se extendan entre ellos y la isla de los
Druidas. En el terreno ms cercano no haba orilla, slo una maraa de juncos y
rboles bajos que surgan de un oscuro fango de turba. Si los descubran mientras
transitaban por ah no tendran ninguna posibilidad de escapar. Se asombr ante lo
seguro que estaba el guerrero Iceni de poder volver a encontrar el camino en la
oscuridad. No obstante, Prasutago haba jurado por todos sus dioses ms sagrados
que los llevara sanos y salvos hasta la isla. Pero tenan que confiar en l y seguir sus
pasos con sumo cuidado.
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Nos iremos cuando haya oscurecido bastante decidi Macro. Nosotros


tres. La mujer se queda.
Qu? Boadicea se volvi hacia l con enojo.
Chitn! Macro hizo un gesto con la cabeza hacia la isla. Si encontramos a
la familia del general pero no conseguimos volver, alguien tiene que llegar hasta la
legin y hacrselo saber.
Y cmo exactamente me lo hars saber a m?
Macro sonri. No asciendes a centurin si no se te puede or a distancia.
En esto tiene toda la razn dijo Cato entre dientes.
Pero, por qu yo? Por qu no dejar aqu a Cato? Me necesitis como
intrprete.
No har falta hablar mucho. Adems, Prasutago y yo estamos llegando a un
entendimiento, si se le puede llamar as. Ahora ya sabe unas cuantas palabras. Unas
cuantas palabras de un verdadero idioma, eso es. No tengo razn?
Prasutago movi su greuda cabeza en seal de asentimiento.
As pues, mantn aguzado el odo. Si grito tu nombre, yo o cualquiera de
nosotros, sa es la seal. Los hemos encontrado. No esperes ni un momento. Regresa
donde estn los caballos, monta en uno y galopa como el viento. Informa de todo a
Vespasiano.
Y qu pasa con vosotros? pregunt Boadicea.
Si nos oyes gritar a alguno, lo ms probable es que sas sean nuestras ltimas
palabras. Macro alz una mano y la asi suavemente por el hombro. Te ha
quedado todo claro?
S.
Bien, entonces ste es un lugar tan bueno como cualquier otro para esperar.
Qudate aqu. En cuanto haya oscurecido lo suficiente nos despojaremos de las
tnicas y las espadas y seguiremos a Prasutago hasta la isla.
Y para variar dijo Macro en voz baja, estamos metidos hasta las pelotas en
agua helada.
El olor a descomposicin que emanaba de las perturbadas aguas que los rodeaban
era tan acre que Cato crey que vomitara. Aquello era peor que cualquier otra cosa
que haba olido antes. Peor incluso que la curtidura situada al otro lado de las
murallas de Roma y que una vez visit con su padre. Los fuertes curtidores,
indiferentes al hedor desde haca tiempo, se haban redo a ms no poder al ver a
aquel niito vestido con los estupendos ropajes imperiales vomitando hasta el hgado
en una cuba llena de vsceras de oveja.
All en aquel manglar, la acritud de la vegetacin podrida se combinaba con el
olor a excrementos humanos y el hedor dulzn de carne en descomposicin. Cato se
tap la nariz con la mano y se trag la bilis que le suba a la garganta. Al menos la
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oscuridad ocultaba los desechos que flotaban en torno a sus rodillas. Por delante de
l, ms all de la ancha y oscura mole de Macro, slo poda ver la alta figura de
Prasutago que abra la marcha a travs de los juncos. Los tallos crujan cada vez que
el britano avanzaba lentamente de una estaca a otra. La mayora de ellas an estaban
en su sitio y Prasutago slo se haba perdido en una ocasin, en la que haba cado en
aguas ms profundas con un chapoteo y un grito agudo. Los tres se haban quedado
paralizados al tiempo que aguzaban el odo por si perciban cualquier indicacin de
alarma proveniente de la oscura masa de la isla de los Druidas por encima del agua
fangosa. Cuando el agua revuelta se apacigu de nuevo, Prasutago volvi con mucho
cuidado a un terreno ms firme y sonri dbilmente al centurin.
Mucho tiempo antes yo aqu susurr.
Est bien repuso Macro en voz queda. Ahora mantn la boca cerrada y
concntrate en la tarea.
Eh?
Que sigas adelante, joder.
Oh. Sa!
Al final salieron de entre los juncos y Prasutago se detuvo. La isla an pareca
encontrarse a cierta distancia pero Cato se fij en que los carrizos se acercaban ms a
ella en aquel punto y entendi el motivo de que Prasutago hubiera elegido aquella
ruta para sus citas nocturnas. En el agua que quedaba al descubierto ya no haba ms
estacas para guiarlos. Prasutago iba cambiando de posicin y miraba la isla con
mucha atencin.
Siguiendo su mirada, Cato pudo ver dos troncos de pino muertos que se
destacaban del resto de los rboles de la isla. Estaban tan juntos que desde ciertos
ngulos daban la impresin de ser un solo tronco, y Cato se dio cuenta de que era
mediante su alineacin que Prasutago se guiaba a travs de las despejadas aguas hacia
la isla. El Iceni se desvi a la izquierda arrastrando los pies y les hizo una seal a los
otros dos para que le siguieran.
Movindose con lentitud, con el agua que se arremolinaba suavemente en torno a
sus rodillas, el grupo puso rumbo hacia la oscura y agorera sombra de la isla de los
Druidas.
La fetidez disminuy a medida que se iban alejando de los carrizos. Cato se
permiti inspirar profundamente unas cuantas veces mientras segua avanzando
cuidadosamente alineado con los dems. Bajo sus pies, notaba el fondo extraamente
blando y flexible, y la firmeza de alguna rama de vez en cuando. Por un momento se
pregunt cmo era posible que Prasutago hubiese construido aquel sendero
sumergido. Entonces decidi que deba tratarse nicamente de la enmaraada
acumulacin de materia cada y muerta que el britano debi haber encontrado por
casualidad y de la que haba sacado provecho. Cato se sonri para sus adentros. Tal

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vez le haba sacado provecho, pero haba servido para que lo expulsaran de la orden
de la Luna Oscura.
Pensar en los Druidas hizo que su mente regresara de pronto al presente. El
oscuro perfil de la isla se hallaba cada vez ms cerca, imponente contra la ms dbil
sombra del cielo nocturno, y daba la sensacin de que la isla flotara no en el agua,
sino en la etrea neblina que emanaba del lago. Sin duda alguna pareca un lugar muy
siniestro, reflexion Cato. El terror que la cara de Prasutago reflejaba cada vez que se
haba referido a este lugar durante los dos ltimos das daba a entender que la cosa no
terminaba ah. Pero, qu poda haber en este mundo que fuera tan terrible como para
asustar a aquel enorme guerrero? La imaginacin de Cato se puso en marcha para
proporcionar una respuesta y l sinti que un escalofro de horror le recorra la
espalda. Se maldijo por aquel exceso de supersticin pero, a medida que iban
deslizndose en silencio a travs del agua, sus agudizados sentidos siguieron
exagerando cada sonido y cambio en las sombras. Necesit una gran fuerza de
voluntad para evitar que su imaginacin invocara a los demonios que acechaban
invisibles en las orillas de la sagrada isla de los Druidas.
En aquellos momentos se hallaban lo bastante cerca de la costa como para que las
ramas exteriores de sus rboles centenarios colgaran sobre ellos. Al levantar la vista a
travs de los negros y retorcidos zarcillos del sobresaliente ramaje, Cato vio las
estrellas, fijas e impasibles por encima de la neblina. Luego gir la vista, por encima
de las aguas sombras, hacia el lugar donde Boadicea los esperaba. Se pregunt si
volvera a verla de nuevo y se encontr deseando desesperadamente ver su rostro una
vez ms. Aquel espontneo y vehemente deseo fue bastante impactante y Cato se
asombr ante semejante revelacin de s mismo.
Se sobresalt cuando Macro lo agarr del brazo y al echarse atrs provoc un
chapoteo en el agua.
No te muevas! le dijo Macro con un siseo. Quieres que hasta el ltimo
condenado druida de Britania se entere de que estamos aqu?
Lo siento.
Macro se volvi de nuevo hacia Prasutago, que farfullaba algo entre dientes. El
susurro de sus palabras flua con una cadencia y ritmo que no se parecan en nada al
habla cotidiana y Macro se dio cuenta de que aquello deba de ser algn tipo de
hechizo. Cuando el britano se call, Macro le roz suavemente el hombro.
Vamos, amigo.
Prasutago, lo mir fijamente un momento, silencioso e inmvil como una piedra,
antes de mover la cabeza con gravedad y volver a avanzar sigilosamente. Aquella
parte de la costa se hallaba bordeada de mimbreras reforzadas con pilares de madera
y se encontraba a unos sesenta centmetros por encima de las glidas aguas. Subieron
tratando de hacer el menor ruido posible, pero inevitablemente el agua gote y

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salpic, con un rumor peligrosamente alto. Prasutago mir con inquietud hacia las
sombras bajo los rboles, seguro de que los deban de haber odo. Pero nada se
movi, ni siquiera un soplo de aire agit las ms ligeras de las oscuras ramas. Los tres
se quedaron quietos un rato, en cuclillas y escuchando. Cato tiritaba mientras
esperaba a que Prasutago les hiciera la seal para seguir adelante. Se abrieron camino
siguiendo la costa un corto trecho hasta que llegaron a un sendero que se adentraba en
el tenebroso grupo de rboles. A Cato le pareci que de pronto la noche se haba
vuelto ms fra, como si soplara una brisa, pero en torno a l el aire estaba totalmente
en calma.
Por ah? susurr Macro.
Sa. Vamos, pero shhh!
Mientras avanzaban en silencio por el camino, la oscuridad se cerni sobre ellos,
impenetrable como la tinta, y la atmsfera pareci hacerse an ms fra, esta vez con
cierta humedad. Cato cont los pasos que daba, tratando de mantener una clara
imagen mental de la isla a medida que se iban adentrando cada vez ms en ella. Poco
despus de que hubiera contado cien, los rboles se abrieron, permitiendo el paso del
tenue y grato brillo de las estrellas. El sendero terminaba bruscamente en una valla de
madera en la que haba una puerta. Se mantena cerrada por un simple pestillo que se
accionaba tirando de una cuerda. Prasutago se qued escuchando un momento, pero
el centro de la isla se hallaba inmerso en un silencio igual de opresivo que el de sus
lmites y el nico sonido que Cato pudo or por encima del rpido latir de su corazn
fue el ocasional retumbo de un abejorro a lo lejos, en el pantano. Prasutago tir de la
cuerda con suavidad, el pestillo se levant y empuj la puerta para abrirla. La
atraves dejando a los dos romanos en cuclillas junto a la entrada; al cabo de un
momento su cabeza volvi a aparecer y les hizo una sea.
Al otro lado de la valla se abra un gran claro. Era ms o menos circular y estaba
flanqueado por unas chozas con tejado de paja y juncos. El suelo era pelado y duro; al
dar los primeros pasos, las botas militares de los dos romanos provocaron un ruido de
fuertes pisadas en su superficie antes de que Cato y Macro procuraran poner los pies
en el suelo con toda la suavidad posible. Dominando el centro del claro haba una
enorme choza circular frente a la cual se haba erigido una plataforma. Una silla de
madera tallada de inmensas proporciones descansaba en medio de la plataforma, y
sujetos al alto respaldo se hallaba el par de cuernos ms grande que Cato haba visto
en su vida. Frente a la plataforma estaban los restos de una hoguera sobre una enorme
rejilla de hierro. Los rescoldos conferan un tenue tono anaranjado a las volutas de
humo que se elevaban en la noche.
No haba ni un solo movimiento en el claro. No arda ninguna antorcha en las
bases de hierro que haba colocadas delante de todas las chozas. No haba seales de
vida. Y sin embargo, una inquietante presencia pareca cernirse sobre el claro, como

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si estuvieran siendo observados desde todas y cada una de las sombras. No es que
Cato intuyera algn tipo de trampa, sino que tena la sensacin de que su presencia
haba sido detectada por alguien o por algo. Silenciosamente se acercaron a la puerta
de la primera choza y entraron en ella con sigilo. Estaba oscuro, demasiado oscuro
para poder distinguir ningn detalle, y Macro solt una maldicin en voz baja.
No hay nada que hacer, necesitamos un poco de luz.
Seor, es una locura! exclam Cato entre dientes. Nos veran enseguida.
Quin? Aqu no hay nadie. Hace horas que no hay nadie... Mira el fuego.
Entonces, dnde estn?
Pregntaselo a l Macro seal a Prasutago con el dedo. El britano capt la
pregunta y se encogi de hombros.
Los Druidas se han ido. Se han ido todos.
En ese caso, consigamos un poco de luz para que podamos ver algo insisti
Macro. Debemos procurar que no se nos pase nada por alto.
Sac de su soporte la antorcha que tena ms cerca y la meti en las brasas, lo que
hizo que una arremolinada nube de brillantes chispas se alzara volando por los aires.
La antorcha se encendi. Mantenindola en alto frente a l, Macro volvi a la primera
choza dando grandes zancadas y se agach para entrar en ella. El parpadeante
resplandor de la antorcha ilumin el interior con una luz temblorosa. Haba varias
camas a un lado, cubiertas con mantas y pieles. Al otro haba una hornacina, contra la
cual se apoyaban un par de pequeas arpas. Algunas fuentes y copas de cermica
estaban apiladas junto a una tina de agua.
No hay chimenea para cocinar reflexion Cato.
No cocinan dijo Prasutago. Otros traen comida para los Druidas.
Se aprovechan de la gente normal y corriente, eh? Cato sacudi la cabeza
. Es lo mismo en todo el mundo, por lo que a los sacerdotes se refiere.
Macro chasque los dedos. Cuando vosotros dos hayis terminado con vuestra
fascinante conversacin teolgica, os recuerdo que tenemos unas cuantas chozas que
registrar. Buscad cualquier seal de la familia del general.
Registraron minuciosamente todas las chozas pero, aparte de las escasas
posesiones de los Druidas, no encontraron nada que indicara que algn romano haba
estado all.
Vamos a probar en la choza grande sugiri Cato. Me imagino que es all
donde vive el jefe de los Druidas.
De acuerdo asinti Macro.
Na!
Los romanos se volvieron a mirar a Prasutago. Se haba quedado a la entrada de
la ltima choza que haban inspeccionado, paralizado, con una mirada de terror
absoluto en su rostro. Movi la cabeza de manera suplicante.

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Yo no entrar!
Macro se encogi de hombros. Haz lo que quieras. Vamos, Cato.
La entrada era tan impresionante como la choza en s. Un enorme armazn de
madera, de dos veces la altura de un hombre, estaba coronado por un dintel tallado
con grabados de unos rostros horribles e inhumanos, unos rostros feroces que
aullaban mostrando unos dientes puntiagudos. En sus fauces yacan los cuerpos
medio devorados de hombres y mujeres con la boca abierta de terror. Tan imponentes
eran aquellas imgenes que Macro se detuvo en el umbral y levant la antorcha para
verlas mejor.
Qu demonios es esto?
Me imagino que es lo que el futuro le depara a la humanidad cuando Cruach
resurja y reivindique su dominio, seor.
Macro se volvi hacia Cato con las cejas arqueadas. Eso crees? No pienses
que querra tropezarme con este tal Cruach en una calle oscura.
No, seor.
Justo en la entrada colgaban toda una serie de pesadas pieles de animales que
obstruan totalmente la visin del interior. Macro las ech a un lado y entr en los
aposentos del jefe de los Druidas. Levant la antorcha y solt un silbido.
Menudo contraste!
Cato asinti mientras su mirada recorra las pieles que cubran la mayor parte del
suelo, las grandes camas tapizadas colocadas a un lado, la formidable mesa de roble y
las sillas de talla elaborada. Sobre la mesa estaban los restos de un banquete a medio
terminar. Delante de las sillas haba unas enormes fuentes de madera llenas de trozos
de carne que descansaban an sobre sus jugos solidificados. Junto a las bandejas
haba pedazos de pan y queso. Las cuernas se apoyaban en unos intrincados soportes
de oro decorados al estilo celta.
Parece que los Druidas superiores saben vivir bien sonri Macro. No me
extraa que quieran esconderse de las miradas indiscretas. Pero, qu es lo que hizo
que se marcharan con tanta prisa?
Seor! Cato seal al otro extremo de la choza. Una pequea jaula de
madera descansaba sobre el suelo de tierra desnudo. La puerta estaba entreabierta. Se
acercaron a ella. Dentro no haba nada, aparte de un orinal cuya parte superior,
afortunadamente, estaba tapada. Cato mir con ms detenimiento y se inclin sobre la
jaula al tiempo que alargaba la mano hacia la cubierta, que no era ms que un
pedacito de tela.
Dudo que estn ah escondidos dijo Macro.
No, seor. Cato retir la tela y la sostuvo en alto para examinarla con ms
atencin a la luz de la antorcha. Era seda, con un dobladillo bordado. Estaba
manchada en el centro.

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Vaya aroma que has destapado! Macro arrug la nariz. Ahora vuelve a
ponerlo en su sitio.
Seor, es la prueba que estbamos buscando. Mire! Cato le tendi la tela a
su centurin para que la viera. Es de seda, diseada en Roma, y el fabricante ha
bordado un pequeo smbolo en la esquina.
Macro se qued mirando el cuidado diseo: Una cabeza de elefante, el motivo
familiar de los Plautio.
Pues ya est! Estn aqu. O al menos lo estaban. Pero dnde estn ahora?
Deben de haber ido con los Druidas.
Tal vez. Ser mejor que inspeccionemos el lugar por si encontramos algn otro
indicio de la familia del general... o de lo que pueda haber sido de ellos.
Fuera de la choza Prasutago no pudo disimular su alivio al encontrarse de nuevo
en compaa de otros seres humanos.
Macro le tendi la seda.
Estuvieron aqu.
Sa! Ahora nos vamos, s?
No. Seguiremos buscando. Hay algn otro lugar en la isla donde pudieran
haberlos llevado?
Prasutago lo mir sin comprender. Macro trat de simplificar lo que quera decir.
Seguiremos buscando. Otro lugar? S?
Prasutago pareci entenderlo y se volvi para sealar un sendero que conduca
hacia los rboles que haba justo enfrente de la silla astada.
All.
Qu hay all?
Prasutago no respondi y continu con los ojos clavados en el sendero. Macro vio
que estaba temblando. Cogi al guerrero del hombro y lo zarande.
Qu hay all?
Prasutago dej de mirar el camino y se volvi hacia l, con unos ojos como platos
a causa del terror.
Cruach.
Cruach? Ese ttrico dios vuestro? Me tomas el pelo.
Cruach! insisti Prasutago. La arboleda sagrada de Cruach. Su lugar en
este mundo.
Eres muy hablador cuando ests cagado de miedo, eh? Macro sonri.
Vamos, hombre. Vamos a charlar un poco con este tal Cruach. Vamos a ver de qu
pasta est hecho.
Seor, es eso prudente? pregunt Cato. Hemos encontrado lo que
vinimos a buscar. Dondequiera que est la familia del general, ahora no est aqu.
Deberamos irnos antes de que nos descubran.

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No hasta que no hayamos investigado la arboleda replic Macro con firmeza


. Ya basta de tonteras. Vamos.
Con Macro al frente, los tres hombres cruzaron el claro a grandes zancadas y
empezaron a seguir el camino. Bajo la titilante luz de la antorcha que llevaban delante
vean los nudosos troncos de los robles que bordeaban la ruta a ambos lados.
Est muy lejos la arboleda? pregunt Macro.
Cerca susurr Prasutago, que no se alejaba de la parpadeante antorcha.
A su alrededor los rboles estaban silenciosos; nada se mova entre ellos, ni un
bho ni cualquier otra criatura de la noche. Era como si la isla estuviera bajo alguna
clase de hechizo, decidi Cato. Entonces se dio cuenta de que volva a notarse el olor
a descomposicin. A cada paso que daban por el sendero, el aroma a muerte y el
ptrido dulzor se hacan ms intensos.
Qu ha sido eso? Macro se par de pronto.
Qu ha sido el qu, seor?
Calla! Escuchad!
Los tres se detuvieron y aguzaron el odo para ver si oan algo por encima del
chisporroteo y el murmullo anormalmente altos de la antorcha. Entonces Cato lo oy:
un suave gemido que aument de volumen y decreci hasta convertirse en un
quejido. Luego una voz mascull algo. Unas extraas palabras que l no pudo
entender del todo.
Desenvainad orden Macro en voz baja, y los tres hombres sacaron las hojas
de sus vainas con cuidado.
Macro avanz y sus compaeros lo siguieron con nerviosismo, forzando los
sentidos para intentar descubrir el origen de aquel ruido. Frente a ellos, el sendero
empez a ensancharse y de la oscuridad surgi imponente una estaca con una forma
abultada en lo alto. Al acercarse, la luz de la antorcha ilumin las oscuras manchas
que se deslizaban por toda su longitud y la cabeza clavada en el extremo.
Mierda! exclam entre dientes el centurin. Me gustara que los celtas no
hicieran estas cosas.
Se encontraron con ms estacas, todas ellas con una cabeza en estado de
descomposicin ms o menos avanzado. Todas estaban colocadas de cara al sendero,
de modo que los tres intrusos caminaban bajo la mirada de los muertos. Una vez ms
Cato tuvo la sensacin de que el aire era ms fro de lo normal y estaba a punto de
expresarlo en voz alta cuando un nuevo quejido rompi el silencio. Provena del otro
extremo de la arboleda, ms all del oscilante foco de luz de la antorcha. En aquella
ocasin el gemido creci en intensidad y se convirti en un desgarrador lamento
agnico que atraves la oscuridad y hel la sangre de los tres mortales.
Nos vamos! murmur Prasutago. Nos vamos ahora! Viene Cruach!
Y una mierda! replic Macro. Ningn dios hace un sonido como ste.

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Venga, cabrn! Ahora no te acobardes.


Llev al britano casi a rastras hacia el sonido y Cato lo sigui a regaadientes. En
realidad, con mucho gusto se habra dado la vuelta y se habra alejado a todo correr
de la arboleda, pero eso hubiera significado abandonar la seguridad del resplandor
que proporcionaba la antorcha. La posibilidad de encontrarse solo y perdido en aquel
terrible y siniestro mundo de los Druidas hizo que se pegara todo lo posible a los
dems.
Otro grito se alz en la noche, mucho ms cerca entonces, y frente a ellos surgi
imponente la losa de un altar, y ms all el ser que emita los alaridos de agona que
tanto parecan formar parte de aquel espantoso lugar.
Qu diablos es eso? grit Macro. A no ms de quince pasos de distancia, al
otro lado del altar, la figura de un hombre se retorca lentamente. Se hallaba
suspendido de una viga de madera, atado a su rugosa superficie por los antebrazos.
Por debajo estaba empalado en una larga vara que penetraba en su cuerpo justo por
debajo de los testculos. Mientras observaban, el hombre trat de alzarse, tirando de
las cuerdas que amarraban sus brazos. Asombrosamente, consigui hacerlo durante
unos momentos antes de que le abandonaran las fuerzas y volviera a deslizarse hacia
abajo, lo cual provoc que soltara otro terrible lamento de agona y desesperacin.
Aquel ruido inhumano dio paso a plegarias y maldiciones proferidas en un lenguaje
que a Cato casi le era tan familiar como su propio latn.
Est hablando en griego!
Griego? No es posible... A menos que... Macro se acerc ms a aquel
hombre, levantando la antorcha mientras se aproximaba ...sea Diomedes...
El griego se movi al or su nombre y se oblig a abrir los prpados.
Ayudadme! farfull en latn con los dientes fuertemente apretados. Ayudadme,
por caridad!
Macro mir a sus compaeros. Cato! Sube a esa viga y crtale las ataduras.
Prasutago! Sujtalo para que no se clave ms con su propio peso!
El britano apart la vista del terrible espectculo y se qued mirando sin
comprender a Macro, quien rpidamente imit la accin de levantar algo con una
mano al tiempo que con la otra sealaba a Diomedes. Prasutago asinti con la cabeza
y se apresur a ir hacia all. Agarr al griego por las piernas y lo levant con cuidado,
soportando todo el peso de Diomedes con sus fuertes brazos sin ningn problema.
Mientras tanto, Cato, que nunca fue de complexin excesivamente atltica, trataba de
trepar a uno de los postes que sostenan el travesao. Con un suspiro de impaciencia,
Macro fue hacia all y se puso de espaldas al poste.
Usa mis hombros para subir!
Una vez en la viga transversal, Cato avanz lentamente por ella hasta la primera
atadura. Su espada cort la gruesa cuerda, no sin dificultad, hasta que el brazo del

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griego se solt y cay desmadejado contra su costado. Cato se estir para llegar a la
otra atadura y al cabo de un momento el otro brazo estuvo suelto. El optio salt al
suelo desde la viga transversal.
Ahora saqumoslo de la estaca. Levntalo, idiota!
Prasutago lo entendi y con toda la fuerza de sus brazos empez a empujar al
griego hacia arriba para librarlo de la estaca que le penetraba profundamente en el
cuerpo. Se oy un hmedo sonido de succin de la herida y luego un amortiguado
chirrido de hueso. Diomedes ech la cabeza hacia atrs y lanz un grito a los cielos.
Mierda! Ten cuidado, estpido!
Con un empujn, Prasutago acab de sacar al griego de la estaca y lo deposit
con suavidad en el altar. Un oscuro chorro de sangre man de la herida abierta all
donde antes estaba el ano de Diomedes y Cato se estremeci al ver aquello. El griego
temblaba de forma intermitente y sus ojos giraban en las cuencas mientras luchaba
contra aquel terrible y mortal sufrimiento. Se hallaba muy prximo a la muerte.
Macro se inclin y le habl al odo a Diomedes.
Diomedes. Te ests muriendo. Eso nadie puede evitarlo. Pero puedes
ayudarnos. Aydanos a vengarnos de los hijos de puta que te hicieron esto.
Druidas dijo jadeando Diomedes. Trat de... hacrselo pagar... Trat de
encontrarlos.
Y los encontraste.
No... Me atraparon ellos primero... Me trajeron aqu... y me hicieron esto.
Viste a algn otro prisionero?
Un espasmo de dolor le crisp las facciones. Cuando se calm un poco, movi la
cabeza en seal de afirmacin. La familia del general...
S! Los viste?
Diomedes apret los dientes.
Estaban... aqu.
Y dnde estn ahora? Adnde se los han llevado?
Se han ido... O que alguien deca... que se refugiaran en... la Gran Fortaleza.
Ellos la llaman Mai Dun... Era el nico lugar seguro... despus de descubrir que
haban sido... traicionados por un druida.
La Gran Fortaleza? Macro frunci el ceo. Cundo fue eso?
Esta maana... creo. Diomedes suspir. Sus fuerzas se iban debilitando
rpidamente a medida que la sangre sala a borbotones de la herida abierta. Se
convulsion cuando otro agnico espasmo le recorri el cuerpo. Una de sus manos
agarr la tnica del centurin.
Por piedad... mtame... ahora sise entre dientes.
Macro se qued mirando un momento aquellos ojos de loco y luego respondi
con dulzura:

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De acuerdo. Har que sea rpido.


Diomedes movi la cabeza en seal de gratitud y cerr fuertemente los ojos.
Sujeta la antorcha orden Macro, y se la pas a Cato.
Luego levant el brazo del griego a un lado, dejando la axila al descubierto, y
clav la mirada en el rostro de Diomedes.
Has de saber una cosa, Diomedes. Juro por todos los dioses que vengar tu
muerte y la de tu familia. Los Druidas pagarn por todo lo que han hecho.
Cuando la expresin del griego se suaviz, Macro le clav profundamente la
espada en la axila y le atraves el corazn dejando escapar un gruido animal debido
al esfuerzo. El cuerpo de Diomedes se puso tenso un instante y en la boca se le ahog
un grito cuando el impacto del golpe se llev el agnico aliento de sus pulmones.
Luego su cuerpo qued flcido y la cabeza le cay de lado, con la vidriosidad de la
muerte en sus ojos. Durante un instante nadie dijo nada. Macro extrajo la hoja y la
limpi con los sucios restos de la tnica del griego. Levant la vista para mirar a
Prasutago.
Habl de la Gran Fortaleza. La conoces?
Prasutago inclin la cabeza, oyendo las palabras pero incapaz de apartar la mirada
de Diomedes.
Puedes llevarnos all?
Prasutago volvi a asentir con la cabeza.
Est muy lejos?
Tres das.
Entonces ser mejor que nos pongamos en marcha. Los Druidas nos llevan un
da de ventaja. Si nos damos prisa todava podramos alcanzarlos antes de que lleguen
a esa Gran Fortaleza suya.

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CAPTULO XXVII
No vamos a alcanzarlos, verdad? le dijo Cato a Boadicea en tanto que
mascaba un correoso trozo de galleta.
Tras la muerte de Diomedes se haban reunido rpidamente con Boadicea para
empezar enseguida con su persecucin de los Druidas. An despus de que hubiera
amanecido, Macro les orden continuar; la necesidad de alcanzar a los Druidas y a
sus prisioneros antes de que pudieran refugiarse en la Gran Fortaleza pesaba ms que
el riesgo de ser descubiertos. La precipitada traduccin facilitada por Boadicea dej
claro que una vez dentro de las extensas defensas de la fortaleza, protegidas por una
numerosa guarnicin de guerreros escogidos (la escolta del rey de los durotriges), los
rehenes ya no tendran ninguna posibilidad de ser rescatados. La familia del general
sera intercambiada (si Aulo Plautio permita que lo humillaran hasta el extremo de
que ello destruyera su carrera) o bien sera quemada viva dentro de un mueco de
mimbre ante la vista de los Druidas de la Luna Oscura.
As pues, los dos romanos y sus guas Iceni cabalgaron durante toda la noche y
gran parte del da siguiente hasta que fue evidente que las monturas estaban agotadas
y que caeran muertas si las obligaban a seguir adelante. Manearon los caballos en el
corral en ruinas de una granja abandonada y les dieron lo que quedaba de la comida
que llevaban los ponis. Al da siguiente, antes del alba, volveran a ponerse en
marcha.
Prasutago hizo el primer turno de guardia mientras los dems coman y trataban
de dormir, acurrucados en sus capas bajo el fro aire de principios de primavera.
Macro, como siempre, se sumi en un sueo profundo en cuanto se hizo un ovillo
bajo la capa. Pero Cato estaba inquieto, atormentado por el terrible destino de
Diomedes y el panorama que les esperaba, y no haca ms que moverse y
preocuparse. Cuando ya no pudo aguantarlo ms, se ech la capa hacia atrs y se
levant.
Aadi un poco ms de madera a las refulgentes brasas del fuego y sac de su
alforja una de las tiras de carne de ternera secada al aire. La carne estaba dura como
la madera y slo poda engullirse tras haberla masticado un buen rato. Lo cual ya le
iba bien a Cato, que necesitaba algo en lo que mantenerse ocupado. Iba por su
segunda tira de carne seca cuando Boadicea se uni a l frente al fuego. Se haban
arriesgado a hacer una pequea hoguera, escondida entre las paredes medio
desmoronadas de la granja abandonada. El techo de paja y juncos se haba venido
abajo y en aquellos momentos unas perezosas llamas laman los restos de madera de
la techumbre que Cato haba cortado en pedazos para usarlos de combustible.
Puede que s los alcancemos le respondi ella. Tu centurin cree que lo
lograremos.
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Y qu pasa si lo hacemos? dijo Cato en voz baja al tiempo que echaba una
rpida mirada al bulto que formaba su centurin. Qu sern capaces de conseguir
tres hombres contra quin sabe cuntos Druidas? Adems, tendrn algn tipo de
escolta. Ser un suicidio.
No busques siempre el lado ms negro de una situacin le reprendi
Boadicea. Somos cuatro, no tres. Y Prasutago vale por diez de cualesquiera
guerreros durotriges que hayan existido. Por lo que yo s, tu centurin tambin es un
formidable luchador. Los Druidas van a tener trabajo con esos dos. Yo llevo mi arco,
y hasta mis pequeas flechas de caza pueden matar a un hombre si tengo suerte. Con
lo cual quedas t. Cmo eres de bueno combatiendo, Cato?
Me defiendo. Cato se abri la capa y dio unos golpecitos con los dedos sobre
la condecoracin que le haban otorgado por salvarle la vida a Macro durante una
escaramuza haca ms de un ao. No me dieron esto por encargarme de los
registros.
Estoy segura de que no. No era mi intencin ofenderte, Cato. Slo trato de
calcular nuestras posibilidades contra los Druidas y, bueno, t no tienes ni el fsico ni
el aspecto de un asesino precisamente.
Cato sonri dbilmente. En realidad no intento parecer un asesino. No me
parece estticamente agradable.
Boadicea se ri. Las apariencias no lo son todo.
Al decirlo, gir la cabeza para mirar al centurin que dorma y Cato vio que
sonrea. La ternura de su expresin desentonaba con la fra tensin que haba
parecido existir entre ella y Macro durante los ltimos das y Cato se dio cuenta de
que todava albergaba ms afecto por Macro del que estaba dispuesta a reconocer. No
obstante, la relacin que pudiera haber entre su centurin y aquella mujer no era
asunto suyo. Cato trag el trozo de ternera que haba estado masticando y meti el
resto en su macuto.
Las apariencias engaan, de eso no hay duda estuvo de acuerdo Cato. La
primera vez que te vi en Camuloduno nunca hubiera dicho que t disfrutaras con
estos asuntos de capa y espada.
Yo podra decir lo mismo de ti.
Cato se sonroj y luego sonri ante su reaccin. No eres la nica. He tardado
bastante en ganarme cierta aceptacin en la legin. No es culpa ma, ni de ellos. No
es fcil aceptar que te endilguen a un tipo de diecisiete aos que tiene el rango de
optio por la nica razn de que su padre result ser un fiel esclavo al servicio de la
secretara imperial.
Boadicea se lo qued mirando fijamente.
Es eso cierto?
S. No creers que soy lo bastante mayor como para haber ganado semejante

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ascenso tras aos de ejemplar servicio como soldado, no?


T queras ser soldado?
Al principio no. Cato sonri avergonzado. Cuando era nio me
interesaban mucho ms los libros. Quera ser bibliotecario, o tal vez incluso escritor.
Escritor? Y qu hace un escritor?
Escribe historias, o poesa, u obras de teatro. Tendris escritores aqu en
Britania, no?
Boadicea neg con la cabeza. No. Tenemos slo algunos escritos. Los hemos
heredado de los antiguos. Slo un puado de personas conocen sus secretos.
Pero, cmo conservis las historias? Vuestra historia?
Aqu. Boadicea se dio un golpecito en la cabeza. Nuestras historias se
transmiten oralmente de generacin en generacin.
Parece un mtodo muy poco fiable de preservar los datos. No existe la
tentacin de tratar de mejorar la historia cada vez que se cuenta?
Pero es que se trata de eso precisamente. Lo que importa es la historia. Cuanto
mejor se vuelve, cuanto ms se adorna, cuanto ms cautiva a la audiencia, ms se
engrandece y ms nos enriquecemos nosotros como pueblo. No es as en Roma?
Cato consider el asunto un momento en silencio.
La verdad es que no. Algunos de nuestros escritores narran historias, pero
muchos son poetas e historiadores y se enorgullecen de contar los hechos, simple y
llanamente.
Qu aburrido! Boadicea hizo una mueca. Pero debe de haber gente a la
que se educa para contar historias como hacen nuestros bardos, no?
Algunos admiti Cato. Pero no se les tiene la misma estima que a los
escritores. Son meros intrpretes.
Meros intrpretes? Boadicea se ri. Francamente, sois una gente muy
rara. Qu es lo que crea un escritor? Palabras, palabras, palabras. Simples marcas en
un pergamino. Un narrador de historias, uno bueno, claro, crea un hechizo que obliga
a su audiencia a compartir otro mundo. Pueden hacer eso las palabras escritas?
A veces dijo Cato, a la defensiva.
Slo para aquellos que saben leer. Y cunta gente de entre un millar de
romanos sabe hacerlo? Sin embargo, cualquier persona que oiga puede compartir una
historia. De modo que, qu es mejor? La palabra escrita o la oral? Y bien, Cato?
Cato frunci el ceo. Aquella conversacin le empezaba a producir desasosiego.
Demasiadas verdades eternas de su mundo corran peligro de ser socavadas si llegaba
a considerar la visin que Boadicea le ofreca. Para l, la palabra escrita era la nica
manera fiable de poder preservar el patrimonio de una nacin. Tales registros podan
dirigirse a las diversas generaciones con la misma inmediatez y exactitud que cuando
fueron escritos. Pero, de qu les serva tal maravilloso recurso a las masas

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analfabetas que abarrotaban el Imperio? Para ellos slo una tradicin oral, con todos
sus puntos dbiles, sera suficiente. El hecho de que ambas tradiciones pudieran ser
complementarias le resultaba odioso segn su visin de la literatura y no iba a
aceptarlo. Los libros eran el verdadero medio por el cual se poda mejorar la mente.
Los cuentos y leyendas populares eran un mero paliativo para engatusar y apartar al
ignorante del verdadero camino de la superacin personal.
Esto lo llev a considerar la naturaleza de la mujer que tena ante l. Estaba claro
que se enorgulleca de su raza y la herencia cultural de la misma, y adems era
instruida. Cmo si no haba llegado a adquirir semejante dominio del latn?
Boadicea, cmo aprendiste a hablar latn?
Igual que cualquiera que aprende un idioma extranjero: practicando mucho.
Pero, por qu latn?
Tambin hablo un poco de griego.
Cato enarc visiblemente las cejas. Aquello era un logro considerable en una
cultura tan atrasada, y sinti curiosidad.
De quin fue la idea de que aprendieras estas lenguas?
De mi padre. Hace aos que se dio cuenta de que las cosas estaban cambiando.
Ya entonces se haban adentrado en nuestras costas comerciantes venidos de todas
partes de vuestro mundo. Desde que tengo memoria, el griego y el latn han formado
parte de mi vida. Mi padre saba que algn da Roma no podra resistir la tentacin de
apoderarse de esta isla. Cuando llegara ese da, los que estuvieran familiarizados con
la lengua de los soldados del guila sacaran mayor provecho del nuevo orden. Mi
padre se consideraba demasiado viejo y ocupado para aprender un nuevo idioma, as
que me asignaron a m la tarea y yo hablaba en su nombre en los tratos con los
comerciantes.
Quin te ense?
Un viejo esclavo. Mi padre lo haba importado del continente. Haba enseado
a los hijos de un procurador en Narbonensis. Cuando stos llegaron a la edad adulta,
el tutor ya no le serva de nada al procurador y ste lo puso en venta Boadicea
sonri, Creo que se sorprendi un poco cuando lleg a nuestra aldea despus de
pasarse todos esos aos en una casa romana. Bueno, en resumidas cuentas, mi padre
fue duro con l y l a su vez lo fue conmigo. As que aprend latn y griego y cuando
el tutor muri, yo ya haba alcanzado la fluidez suficiente para servir los intereses de
mi padre. Y ahora los tuyos.
Mis intereses?
Bueno, los de Roma. Parece ser que los jefes ms viejos y sabios de entre los
ancianos Iceni creen que debemos condicionar nuestro futuro al de Roma. De manera
que hacemos todo lo posible por convertirnos en fieles aliados y servir a Roma en sus
guerras contra aquellas tribus lo bastante estpidas como para oponer resistencia a las

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legiones.
A Cato no le pas desapercibido el tono resentido de sus palabras. Alarg la mano
hacia el montoncito de madera y puso otro trozo de la viga astillada del tejado en la
pequea hoguera. La lea seca prendi enseguida con un chisporroteo y un sonido
sibilante. Las llamas iluminaron las facciones de Boadicea y las tieron de un rojo
encendido que la hizo parecer hermosa y aterradora al mismo tiempo, y a Cato se le
aceler el corazn. Antes, cuando ella era la chica de Macro y l an lloraba la
muerte de Lavinia, no la haba encontrado atractiva. Pero entonces, mientras miraba a
Boadicea con disimulo, sinti un incomprensible deseo por ella. Rpidamente se
previno a s mismo contra tales sentimientos. Si Prasutago sospechaba que se haba
encaprichado de la que iba a ser su esposa, quin sabe cmo iba a reaccionar? A
juzgar por la desagradable escena que haba tenido lugar en aquella posada de
Camuloduno, Boadicea era una mujer a la que era mejor dejar en paz.
Me da la impresin de que no apruebas del todo la poltica de los ancianos de
tu tribu.
He odo cmo acostumbra a tratar Roma a sus aliados Boadicea levant la
vista del fuego con los ojos brillantes. Creo que los ancianos no tienen los pies en
el suelo. Una cosa es hacer un trato con una tribu vecina o conceder los derechos
comerciales a algn mercader griego. Otra cosa muy distinta es hacer de diplomticos
con Roma.
Por norma general Roma es muy agradecida con sus aliados protest Cato.
Creo que a Claudio le gustara ver su Imperio como una familia de naciones.
Ah, s? Boadicea sonri ante la ingenuidad del muchacho. De modo que
vuestro Emperador es una especie de figura paterna, y supongo que vosotros, los
fornidos legionarios, sois sus hijos mimados. Las provincias son sus hijas, frtiles y
productivas, madres de la riqueza del Imperio.
Cato parpade ante aquella metfora absurda y estuvo a punto de rerse.
No te das cuenta de lo que significa ser un aliado de Roma? prosigui
Boadicea. Nos amedrentis. Cmo crees que le sienta eso a la gente como
Prasutago? De verdad piensas que adoptar mansamente cualquier papel que tu
Emperador le asigne? Preferira morir antes que entregar sus armas y convertirse en
granjero.
Entonces es que es idiota replic Cato. Nosotros ofrecemos el orden y un
modo de vida mejor.
Segn vuestro punto de vista.
Es el nico que conocemos.
Boadicea lo mir con dureza y luego suspir.
Cato, t tienes un buen corazn. Eso ya lo veo. No es que la haya tomado
contigo. Me limito a poner en duda los motivos de aquellos que dirigen tus energas.

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Eres lo bastante inteligente como para hacerlo por ti mismo, no? No tienes por qu
ser igual que la mayora de tus compatriotas, como aqu tu centurin.
Cre que te gustaba.
Me... me gustaba. Es un buen hombre. Es honesto con la misma intensidad que
Prasutago orgulloso. Adems, es atractivo.
Ah, s? Entonces Cato s que se qued verdaderamente atnito. l nunca
hubiera definido a Macro como una persona apuesta. Aquel rostro curtido y lleno de
cicatrices lo haba asustado la primera vez que vio al centurin siendo l un nuevo
recluta. Aunque posea un sincero encanto natural que haca que los hombres de su
centuria le fueran incondicionalmente fieles. Pero, dnde radicaba su atractivo para
las mujeres?
Boadicea sonri ante la asombrada y confundida expresin de Cato.
Lo digo en serio, Cato. Pero eso no basta. l es romano, yo pertenezco a la
tribu de los Iceni, la diferencia es demasiado grande. En cualquier caso, Prasutago es
un prncipe de mi pueblo y puede que algn da sea rey. Tiene un poco ms que
ofrecer que el empleo de centurin. As pues, debo hacer lo que mi familia desea y
casarme con Prasutago, y ser leal a mi gente. Y esperar que Roma cumpla su palabra
y deje que los reyes de los Iceni sigan gobernando a su propio pueblo. Somos una
nacin orgullosa y slo podemos soportar la alianza que nuestros ancianos han
negociado con Roma siempre y cuando seamos tratados como iguales. Si llega un da
en el que se nos deshonra de alguna manera, entonces, romanos, sabris cun terrible
puede ser nuestra ira.
A Cato le inspir una franca admiracin. Sera un desperdicio que se convirtiera
en esposa de un militar, de eso no caba duda. Si alguna vez hubo una mujer nacida
para ser reina, sa era Boadicea, aunque su despreocupado y hasta cnico rechazo de
Macro le doli mucho.
Boadicea bostez y se frot los ojos.
Basta de charla, Cato. Deberamos descansar un poco.
Mientras l alimentaba el fuego, Boadicea se envolvi en su gruesa capa con
capucha y le dio unos puetazos a su morral para utilizarlo como duro apoyo para la
cabeza. Cuando se convenci de que sera lo bastante cmodo, le gui un ojo a Cato
y, volviendo la espalda al fuego, se acurruc y se dispuso a dormir.
A la maana siguiente comieron unas galletas y se pusieron con rigidez a lomos
de sus caballos. Los ponis ya no eran necesarios y los dejaron sueltos para que se las
arreglaran solos. Al sur, a varias millas de distancia, una fina nube de humo se
elevaba perezosamente hacia el despejado cielo y debajo se divisaban las oscuras
formas de unas chozas en la curva de un arroyo. All era donde los Druidas haban
pasado la noche, les dijo Prasutago. A lo lejos se vea a un grupo de jinetes que
escoltaban un carro cubierto. Cato todava no tena claro cmo podan enfrentarse

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ellos cuatro a un grupo mucho mayor de Druidas y salir victoriosos. Por su parte,
Macro se senta frustrado al no poder hacer otra cosa que seguir a su enemigo y
esperar pasivamente a que se presentara una oportunidad para intentar el rescate. Y
mientras tanto los Druidas se iban acercando cada vez ms a los inexpugnables
terraplenes de la Gran Fortaleza.
Durante el transcurso de aquel da primaveral Prasutago los condujo por senderos
estrechos sin perder de vista un solo momento a los jinetes y su carreta y acortando la
distancia nicamente cuando no exista ningn riesgo de que los vieran. Ello exiga
un nivel de atencin agotador. A ltima hora de la tarde an haba cierta distancia
entre ellos y el enemigo, pero estaban lo bastante cerca para ver que el carro iba
protegido por una veintena de Druidas a caballo con sus caractersticas capas negras.
Carajo! dijo Macro al mirar a lo lejos con los ojos entrecerrados. Veinte
contra tres no nos da unas probabilidades muy buenas.
Prasutago se limit a encogerse de hombros e hizo avanzar su caballo por un
camino lleno de maleza que suba serpenteando por la ladera de una colina. Los
Druidas quedaron ocultos un momento tras una lnea de rboles. Los otros fueron
trotando tras l hasta detenerse en un sendero cubierto de hierba justo debajo de la
cima desde la que pudieron ver a los Druidas que seguan rumbo al sudeste. Macro
iba el ltimo, observando la columna, cuando Cato fren de pronto y oblig al
centurin a dar un fuerte tirn de las riendas para evitar chocar contra el trasero de la
montura de Cato.
Eh! A qu coo juegas?
Pero Cato no hizo caso del comentario de su centurin.
Por todos los infiernos... mascull con sobrecogimiento al ver el panorama
que se extenda ante l.
Cuando Macro llev a su montura junto a l, vio tambin la enorme extensin de
terraplenes de mltiples niveles que se alzaban desde la llanura que tenan delante.
Con el buen ojo para el terreno que ltimamente haba desarrollado, Cato capt todos
los detalles de las rampas hbilmente traslapadas que defendan la entrada ms
prxima y los bien dispuestos reductos desde los que cualquier atacante caera bajo
las bien dirigidas descargas de flechas, lanzas y proyectiles de honda. En el nivel ms
alto de aquel poblado fortificado una slida empalizada cercaba el recinto. Cato
calcul que, de un extremo a otro, la plaza fuerte deba de tener casi ochocientos
metros.
Por debajo de la fortaleza, el ondulado paisaje boscoso quedaba dividido por el
sereno serpentear de un ro.
Estamos apaados dijo Macro en voz baja. En cuanto los Druidas pongan
a la familia del general a buen recaudo ah dentro, no habr nadie que sea capaz de
llegar hasta ellos.

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Tal vez replic Cato. Pero cuanto ms grande es la lnea de defensa,


menos concentrada est la guardia.
Ah, mira qu bien! Te importa si algn da cito tus palabras? Idiota!
Cato tuvo la desgracia de sonrojarse de vergenza ante su precoz comentario y
Macro movi la cabeza satisfecho. No haba que dejar que esos chicos se volvieran
unos engredos. Delante de ellos Prasutago haba dado la vuelta a su caballo y en
aquel momento levant el brazo para sealar hacia la plaza. Mientras hablaba, lo
ilumin grandiosamente un halo de brillante luz del sol que contrastaba contra el
cielo azul.
La Gran Fortaleza...
No me digas! gru Macro. Gracias por hacrnoslo saber.
A pesar de la sarcstica respuesta, Macro sigui recorriendo aquella estructura
con su mirada profesional, preguntndose si podra tomarse en cuanto la segunda
legin se lo propusiera. A pesar del ingenioso trazado de la ruta de acercamiento a
travs de los terraplenes, no pareca que la fortaleza estuviera diseada para resistir el
ataque de un ejrcito moderno y bien equipado.
Seor! Cato interrumpi el hilo de su pensamiento y Macro arque una ceja
enojada. Seor, mire all!
Cato sealaba hacia un punto alejado de la Gran Fortaleza, hacia los Druidas y el
pequeo carro cubierto al que acompaaban. Slo que ya no lo estaban escoltando. Al
ver su refugio, los Druidas haban puesto sus monturas al trote y la columna de
jinetes ya se haba adelantado bastante a la carreta. Iban directos a la puerta ms
cercana de las defensas. Frente a ellos el camino describa una curva que rodeaba un
pequeo bosque y segua hacia un estrecho puente de caballete que cruzaba el ro. El
nerviosismo de Cato se intensific cuando rpidamente calcul las velocidades
relativas de los Druidas a caballo, el carro y ellos mismos. Asinti con un
movimiento de la cabeza.
Podramos hacerlo.
He aqu nuestra oportunidad! grit Macro. Prasutago! Mira all!
El guerrero Iceni capt enseguida la situacin y movi enrgicamente la cabeza.
Vamos.
Y qu pasa con Boadicea? pregunt Cato.
Qu pasa con ella? replic Macro con brusquedad. A qu esperamos?
Adelante!
Macro clav los talones en las ijadas de su caballo y empez a descender por la
ladera en direccin a la carreta.

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CAPTULO XXVIII
Bajando a toda velocidad por la ladera cubierta de hierba, el viento ruga en los
odos de Cato y el corazn le estallaba en el pecho. Haca unos instantes se
encontraban avanzando con mucho cuidado a lo largo de un sendero muy poco
transitado. Ahora el destino les haba proporcionado una pequea oportunidad de
rescatar a la familia del general y Cato senta el loco y excitante terror de la accin
inminente. Al mirar al frente, vio que la plaza fuerte quedaba entonces oculta tras los
rboles que se extendan a lo largo del camino. A media milla de distancia el carro
avanzaba lentamente sobre sus slidas ruedas de madera, tirado por un par de lanudos
ponis. Los dos Druidas del pescante an no se haban dado cuenta de la aproximacin
de los jinetes e iban sentados derechos, con el cuello estirado hacia delante para ver si
vislumbraban los terraplenes de la Gran Fortaleza. Tras ellos, sobre el eje, una
cubierta de cuero ocultaba a sus prisioneros. Mientras los cascos golpeaban el suelo
por debajo de l, a Cato le pareci imposible que no hubieran detectado su presencia
y rog a cualquier dios que lo oyera que pasaran inadvertidos un momento ms, lo
suficiente para evitar que los Druidas pusieran los ponis al trote a golpe de ltigo y
ganaran el tiempo necesario para alertar a los compaeros que se haban adelantado.
Pero los dioses, o bien ignoraban aquel minsculo drama humano, o acaso
conspiraban cruelmente con los Druidas.
De pronto el acompaante del conductor ech un vistazo hacia atrs y se levant
de un salto del pescante al tiempo que daba gritos y sealaba a los romanos que se
aproximaban. Con un fuerte chasquido que se oy claramente a lo largo de todo el
terreno abierto, el conductor arremeti contra las anchas grupas de sus ponis, el carro
dio una pesada sacudida hacia delante y el eje protest con un crujido. El otro druida
volvi a sentarse en el pescante, hizo bocina con las manos y grit pidiendo ayuda,
pero la curva de la lnea de los rboles impeda que sus compaeros lo vieran y sus
gritos no se oyeron.
Cato se encontraba entonces lo bastante cerca como para distinguir los rasgos de
los dos Druidas por encima de la agitada crin de su caballo y vio que el conductor
tena el pelo cano y exceso de peso, mientras que su compaero era un joven delgado,
de piel cetrina y rostro de aspecto enfermizo. La lucha terminara rpidamente. Con
suerte podran liberar a los rehenes y se alejaran a toda velocidad de la fortaleza
mucho antes de que los Druidas a caballo empezaran a extraarse de la tardanza del
carro. Bajo la frentica insistencia del conductor, la carreta sigui adelante con
estruendo a un ritmo cada vez mayor, dando violentos tumbos y sacudidas a lo largo
del sendero lleno de rodadas mientras se diriga hacia la curva que describan los
rboles cerca del puente. Sus perseguidores se encontraban a poca distancia de ellos,
clavando los talones en sus monturas salpicadas de espuma, hostigndolas para que
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siguieran adelante.
Cato oy un agudo chillido de pnico a sus espaldas y mir hacia atrs para ver
que el caballo de Boadicea caa de cabeza y sus patas traseras se agitaron en el aire
antes de chocar contra el cuello del animal. Boadicea sali despedida hacia delante y,
por instinto, agach la cabeza y se hizo un ovillo antes de caer al suelo. Rebot contra
los montculos cubiertos de hierba con un grito. Sus compaeros se detuvieron. Su
caballo yaca retorcido, con la espalda rota y las patas delanteras tratando en vano de
levantar la mitad trasera de su cuerpo. Boadicea haba ido a parar a un charco y se
estaba poniendo en pie con aire vacilante.
Dejadla! grit Macro al tiempo que espoleaba su caballo. Alcancemos el
maldito carro antes de que sea demasiado tarde!
Los Druidas les haban tomado una valiosa ventaja a sus perseguidores. La carreta
retumbaba furiosamente a apenas unos cien pasos del puente; pronto quedara a plena
vista de la fortificacin y de los jinetes Druidas que iban no mucho ms adelante.
Hundiendo con fiereza los talones en los ijares de su montura, Cato sali a toda prisa
tras su centurin con Prasutago a su lado. Iban galopando en paralelo al camino,
evitando sus traicioneros surcos, y por delante de ellos vean los atados faldones de
cuero de la parte posterior del carro. El druida ms joven volvi de nuevo la vista
atrs para mirarlos, con una expresin de terror en el rostro.
Al doblar la curva del camino aparecieron las slidas defensas del poblado
fortificado; Cato oblig a su caballo a hacer un ltimo y desesperado esfuerzo y
rpidamente se acerc al carro. Las enormes ruedas de madera de roble maciza le
lanzaron terrones de barro a la cara. Parpade, agarr la empuadura de su espada y
la desenvain con un spero ruido de la hoja al ser extrada. Frente a l, Macro
adelant al conductor e hizo virar bruscamente a su caballo para bloquear el paso a
los ponis. Con unos relinchos aterrorizados, stos ltimos trataron de detenerse pero
los arneses los empujaron hacia delante debido al impulso del carro que iba dando
sacudidas tras ellos. Cato sostuvo su espada baja a un lado, lista para atacar. Mientras
se arrimaba al pescante hubo un confuso y borroso movimiento y el druida ms joven
se le ech encima. Ambos cayeron al suelo. El impacto dej sin respiracin a Cato y
un destello le ceg cuando su cabeza golpe contra la tierra. Se le despej la visin y
se encontr con el rostro grun del joven druida a pocos centmetros del suyo.
Entonces, mientras la saliva le goteaba de su manchada dentadura, el druida dio un
grito ahogado, abri los ojos de par en par con expresin de sorpresa y se desplom
hacia delante.
Cato apart de s aquel cuerpo inerte y vio que el guardamano de su espada estaba
apretado contra la oscura tela de la capa del druida. No haba ni rastro de la hoja, slo
una mancha que se extenda alrededor de la guarda. La hoja haba penetrado en el
vientre del druida y se haba clavado en los rganos vitales bajo las costillas. Con una

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mueca, Cato se puso en pie y tir de la empuadura. Con un escalofriante sonido de


succin la hoja sali, no sin dificultad. Rpidamente el optio mir a su alrededor
buscando al otro druida.
Ya estaba muerto, desplomado sobre la cubierta de cuero mientras la sangre
manaba a borbotones de una herida abierta en su cuello, all donde Prasutago le haba
hecho un tajo con su larga espada celta. El guerrero Iceni haba desmontado y estaba
dando tirones a las ataduras de la parte trasera de la lona. Desde el interior del carro
lleg a sus odos el grito amortiguado de un nio. Se desat el ltimo nudo y
Prasutago ech a un lado las portezuelas y meti la cabeza dentro. Unos nuevos
chillidos hendieron el aire.
No pasa nada! exclam Boadicea en latn al tiempo que suba corriendo por
el camino. Le dirigi unas palabras enojadas a Prasutago en su lengua nativa y lo
apart de un empujn. No pasa nada. Hemos venido a rescataros. Cato! Acrcate!
Necesitan ver una cara romana.
Boadicea volvi a meter la cabeza en la carreta e intent que su voz sonara
calmada.
Hay dos oficiales romanos con nosotros. Estis a salvo.
Cato lleg a la parte de atrs del carro y mir en el sombro interior. Haba una
mujer sentada, encorvada, que con los brazos rodeaba los hombros de un nio
pequeo y una nia apenas mayor, que estaban lloriqueando con unos ojos
aterrorizados y abiertos de par en par. Las ropas que llevaban, antes de excelente
calidad, se hallaban entonces sucias y rotas. Tenan aspecto de vulgares mendigos
callejeros y estaban acurrucados y asustados.
Mi seora Pomponia Cato trat de sonar tranquilizador, soy un optio de la
segunda legin. Su marido nos envi a buscaros. Aqu est mi centurin.
Cato se ech a un lado y Macro se acerc a ellos. El centurin le hizo una seal a
Prasutago para que vigilara el camino que conduca a la fortaleza.
Todos sanos y salvos entonces? Macro mir a la mujer y a los dos nios.
Bien! Ser mejor que nos movamos. Antes de que esos cabrones regresen.
Yo no puedo dijo Pomponia al tiempo que levantaba el destrozado dobladillo
de su capa. Su pie desnudo estaba encadenado por el tobillo a un grillete de hierro
que haba en el suelo del carro.
Los nios?
Pomponia dijo que no con la cabeza.
Muy bien, nios, salid del carro para que pueda ocuparme de la cadena de
vuestra mam.
Los nios se apretaron an ms contra su madre. Vamos, haced lo que dice
dijo Pomponia con suavidad. Estas personas estn aqu para ayudarnos y llevarnos
de vuelta con vuestro padre.

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La nia, vacilante y arrastrando los pies por las mugrientas tablas, se dirigi a la
parte trasera del carro y se desliz por el extremo, en brazos de Boadicea. El nio
gir el rostro contra su madre y se asi a los pliegues de su capa con sus pequeos
puos muy apretados. Macro frunci el ceo.
Mira, chico, no hay tiempo para estas tonteras. Sal de ah ahora mismo!
As no vas a conseguir nada dijo Boadicea entre dientes. El nio ya est
bastante asustado.
Al tiempo que sujetaba a la nia sobre la cadera, alarg la mano hacia el nio.
Con un suave empujn por parte de su madre, el chico permiti de mala gana que lo
bajaran de la carreta. Se agarr a la pierna de Boadicea y mir a Cato y a Macro con
preocupacin.
El centurin subi al carro y examin la cadena que estaba sujeta a un grillete.
Mierda! Est sujeto con un perno de hierro, no hay cerradura.
Haca falta una herramienta puntiaguda especial para extraer el slido perno de
hierro que fijaba el grillete. Macro desenfund la espada y coloc la punta con
cuidado en uno de los extremos de la clavija. Pomponia lo observ alarmada y retir
la pierna instintivamente.
Tendr que estarse quieta.
Lo intentar. Tenga cuidado, centurin.
Macro asinti con la cabeza y empuj el extremo de la clavija de hierro,
aumentando poco a poco la presin. Al ver que no ceda, apret con ms fuerza,
procurando que la punta de la espada no se escapara del extremo del perno. Se le
tensaron los msculos de los brazos y apret los dientes mientras haca un gran
esfuerzo por liberar a la mujer. La hoja resbal y golpe el suelo del carro con un
ruido sordo, pasando muy cerca de la piel del sucio pie de Pomponia.
Lo siento. Voy a probarlo otra vez.
Date prisa, por favor.
Un grito de Prasutago hizo que Cato levantara la mirada. El guerrero Iceni bajaba
al trote por el camino hacia la carreta al tiempo que hablaba atropelladamente.
Boadicea asinti con un movimiento de la cabeza.
Dice que vienen. Cuatro. Llevan sus caballos al paso hacia aqu.
A qu distancia estn? pregunt Cato.
A unos cuatrocientos metros del puente.
Pues no disponemos de mucho tiempo.
Intento sacarla de aqu lo ms rpido que puedo gru Macro a la vez que
volva a colocar la espada en el perno una vez ms. Ya! Estoy seguro de que se ha
movido un poco.
Cato corri hacia la parte delantera de la carreta. Tir del cadver del druida
gordo para ponerlo derecho y coloc el ltigo entre las piernas del muerto. Luego le

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hizo un gesto a Prasutago para que se llevara de ah al druida ms joven y lo dejara en


el borde de la arboleda. Prasutago se inclin para recoger el cuerpo y sin ningn
esfuerzo se lo ech al hombro. A paso rpido rode la parte delantera del carro y
arroj el cuerpo a las sombras de la linde del bosque.
Escondamos nuestros caballos! Dnde est el de Boadicea?
Est muerto dijo Boadicea. Se rompi la espalda con la cada. Tuve que
dejarlo atrs.
Tres caballos... A Cato lo invadi un fro terror. Somos siete. Podramos
montar dos en un caballo, pero tres?
Tendremos que intentarlo repuso Boadicea con firmeza al tiempo que les
daba un apretn tranquilizador a los nios. Nadie va a quedarse atrs. Cmo va
esa cadena, Macro?
La condenada no sale! La clavija es demasiado pequea. Macro se desliz
por la parte trasera del carro. Espere ah, mi seora. Vuelvo en un momento.
Vamos a ver... Mir camino arriba, entrecerrando los ojos en la creciente oscuridad
del atardecer. Cuatro negras figuras se dirigan al estrecho puente de caballete.
Primero tendremos que encargarnos de esos. Luego volver a probar con la cadena. Si
es necesario cortar ese maldito grillete. Todo el mundo al bosque. Por aqu.
Macro alej del carro a Boadicea y los nios y los condujo hacia las sombras de
los rboles. Pasaron por encima de la despatarrada figura del druida ms joven y se
agacharon cerca de los caballos que Prasutago haba amarrado al tronco de un pino.
Desenvainad las espadas dijo Macro en voz baja. Seguidme.
Llev a Cato y a Prasutago a una posicin situada a unos quince metros de
distancia frente al carro y all se agacharon a esperar que aparecieran los Druidas. Los
ponis enganchados a la carreta estaban igual de quietos y silenciosos que el cuerpo de
su amo en el pescante. Permanecieron los tres a la espera, agudizando los sentidos
para percibir los primeros sonidos de los Druidas acercndose. Entonces se oy el
retumbo de los cascos sobre las tablas del puente de caballete.
Esperad hasta que yo haga el primer movimiento susurr Macro. Observ la
socarrona expresin de Prasutago y prob con una frase ms simple.
Yo ataco primero, luego t. Entendido? Prasutago movi la cabeza para
demostrar que lo haba entendido y Macro se volvi hacia Cato.
Bien, que sea rpido y sangriento. Tenemos que acabar con todos ellos. No
debemos dejar que ninguno escape y d la alarma.
Al cabo de unos momentos los Druidas vieron el carro y gritaron. No hubo
respuesta y volvieron a gritar. El silencio los hizo prudentes. A unos cien pasos de
distancia detuvieron a sus caballos y empezaron a murmurar entre ellos.
Mierda! mascull Macro. No van a tragarse el anzuelo.
El centurin hizo ademn de levantarse pero Cato hizo lo inconcebible y alarg la

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mano para contener a su superior.


Espere, seor. Slo un momento.
Macro se sobresalt tanto por la desfachatez de su optio que se qued inmvil el
tiempo suficiente para or las quedas risas de los Druidas. Luego los jinetes siguieron
avanzando. Cato apret con ms fuerza la empuadura de la espada y se puso tenso,
listo para saltar detrs de Macro y lanzarse contra el enemigo. A travs de la irregular
malla que formaban las ramas ms bajas Cato vio acercarse a los Druidas, que
avanzaban en fila india a lo largo del sendero. A su lado, Macro solt una maldicin;
ellos tres no podan desplegarse sin llamar la atencin. Dejadme el ltimo a m
susurr.
El primero de los Druidas pas junto a su posicin y le grit algo al conductor, al
parecer burlndose de l. Prasutago sonri ampliamente al or el comentario de aquel
hombre y Macro le propin un fuerte codazo.
El segundo druida pas junto a ellos en el preciso momento en que su lder volva
a gritar, mucho ms fuerte esta vez. Uno de los ponis se sobresalt con el ruido e
intent retroceder. La carreta gir ligeramente y, ante los ojos de los emboscados, el
cuerpo del conductor se fue inclinando lentamente hacia un lado y cay al camino.
Ahora! bram Macro al tiempo que sala de entre las sombras dando un
salto y profiriendo su grito de guerra. Cato hizo lo mismo y se lanz contra el
segundo druida. A su derecha, Prasutago blandi su larga espada describiendo un
arco de color gris plido que termin en la cabeza de su oponente. El golpe caus un
crujido escalofriante y el hombre se desplom en la silla. Armado con una espada
corta, Cato actu tal y como le haban enseado y la hinc en el costado de su
objetivo. El impacto dej sin respiracin al druida, que solt un explosivo grito
ahogado. Cato lo agarr por la capa negra, de un fuerte tirn lo ech al suelo, extrajo
la hoja de su arma y rpidamente le raj el cuello al druida.
Sin prestar atencin al gorgoteo de las agnicas bocanadas de aquel hombre, Cato
se dio la vuelta con la espada a punto. Prasutago se estaba acercando al lder
superviviente. Al darse cuenta de la directa acometida, el primer druida haba
desenvainado la espada y haba dado la vuelta a su caballo. Clav sus talones y
galop directamente hacia el guerrero Iceni. Prasutago se vio obligado a echarse a un
lado y a agachar la cabeza para evitar el ataque con espada que sigui. El druida solt
una maldicin, volvi a clavar los talones en su montura y galop hacia Cato. El
optio se mantuvo firme, con la espada en alto. El druida lanz un salvaje gruido ante
la temeridad de aquel hombre que, armado nicamente con la espada corta de las
legiones, se enfrentaba a un rival a caballo que empuaba una espada larga.
Con la sangre martillendole en los odos, Cato observ cmo el caballo se
acercaba a l a toda velocidad y su jinete levantaba el brazo de la espada con la
intencin de propinarle un golpe mortfero. En el preciso momento en que not el

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clido resoplido de los ollares del caballo, Cato alz la espada bruscamente, la hizo
descender golpeando con ella al animal en los ojos y se alej rodando por el suelo. El
caballo dio un relincho, ciego de un ojo y desesperado por el dolor que le produca el
hueso destrozado en toda la anchura de la cabeza. El animal se empin agitando los
cascos de las patas delanteras y tir a su jinete antes de salir corriendo por la llanura,
sacudiendo la cabeza de un lado a otro y lanzando oscuras gotas de sangre. De nuevo
en pie, Cato recorri a toda velocidad la corta distancia que lo separaba del jinete, el
cual trataba desesperadamente de alzar su arma. Con un seco sonido de entrechocar
de espadas, Cato se apart para esquivar el golpe e hinc su arma en el pecho del
druida. Aterrorizados por el ataque, los dos caballos sin jinete salieron corriendo y se
perdieron en el atardecer.
Cato se dio la vuelta y vio que Macro estaba lidiando con el ltimo druida. A unos
treinta pasos de distancia se estaba produciendo un duelo desigual. El druida se haba
recuperado de la sorpresa del ataque antes de que Macro pudiera alcanzarle. Con su
larga espada desenvainada asestaba golpes y cuchilladas contra el fornido centurin,
que haba conseguido dar la vuelta para bloquear el camino de vuelta al puente.
Me ira bien un poco de ayuda! grit Macro al tiempo que alzaba su espada
para parar otra resonante arremetida.
Prasutago ya estaba en pie y se apresur a acudir en su ayuda y Cato sali
corriendo tras l. Antes de que ninguno de los dos alcanzara al centurin, ste tropez
y cay al suelo. El druida aprovech la oportunidad y le propin una cuchillada con
su espada, inclinndose sobre el centurin para asegurar el golpe. La hoja hizo
impacto con un ruido sordo y rebot en la cabeza de Macro. Sin emitir un solo
sonido, Macro se fue de bruces y por un instante Cato no pudo hacer otra cosa que
quedarse mirando fijamente, paralizado a causa del horror. Un aullido de furia por
parte de Prasutago hizo que volviera en s y Cato se volvi hacia el druida, decidido a
derramar su sangre. Pero el druida era lo bastante sensato como para no enfrentarse a
dos enemigos a la vez y saba que deba conseguir ayuda. Dio la vuelta a su caballo y
volvi a enfilar al galope el camino que llevaba al poblado fortificado al tiempo que
gritaba para que lo oyeran sus compaeros.
Cato enfund su ensangrentada espada y cay de rodillas junto a la inmvil figura
de Macro.
Seor! Cato lo agarr del hombro y puso de espaldas al centurin,
estremecindose al ver la salvaje herida que tena a un lado de la cabeza. La espada
del druida le haba causado un corte que llegaba hasta el hueso y que le haba
desgarrado un buen trozo de cuero cabelludo. La sangre cubra el rostro inerte de
Macro. Cato meti la mano bajo su tnica. El corazn del centurin an lata.
Prasutago se encontraba arrodillado a su lado y sacuda la cabeza, apenado.
Vamos! Agrralo de los pies. Llevmosle al carro.

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Regresaban con dificultad con el inerte centurin a cuestas cuando Boadicea


apareci de entre los rboles llevando a uno de los cros en cada mano. Se detuvo
cuando vio el cuerpo de Macro. Junto a ella, la pequea se estremeci ante aquella
visin.
Oh, no...
Est vivo gru Cato.
Dejaron cuidadosamente a Macro en el suelo de la carreta mientras Boadicea
recuperaba un odre de agua que haba debajo del pescante. Palideci cuando pudo ver
bien la herida del centurin, luego sac el tapn del odre y verti un poco de agua
sobre la ensangrentada maraa de piel y pelo.
Dame el pauelo que llevas al cuello le orden a Cato y l se lo desat
rpidamente y le entreg la tira de tela. Con una mueca, Boadicea volvi a colocar en
su sitio con sumo cuidado el trozo de carne de la cabeza de Macro y at el pauelo
firmemente alrededor de la herida. Entonces le quit a Macro su fular, que ya estaba
manchado de sangre, y se lo at tambin.
El centurin no recuper la conciencia y Cato oy que su respiracin era
superficial y dificultosa.
Va a morir.
No! exclam Boadicea con fiereza. No. Me oyes? Tenemos que sacarlo
de aqu.
Cato se volvi hacia Pomponia. No podemos irnos. No sin usted y sus hijos.
Optio dijo Pomponia en tono suave, llvate a tu centurin y a mis hijos y
mrchate ahora mismo. Antes de que regresen los Druidas.
No. Cato tambin neg con la cabeza. Nos iremos todos.
Ella levant el pie encadenado. Yo no puedo irme. Pero t debes llevarte de
aqu a mis hijos. Te lo ruego. No puedes hacer nada por m. Slvalos a ellos.
Cato se oblig a mirarla a la cara y vio la desesperada splica en sus ojos.
Tenemos que marcharnos, Cato dijo entre dientes Boadicea, a su lado.
Debemos irnos. El druida ha ido a buscar a los dems. No hay tiempo. Tenemos que
irnos.
El corazn de Cato se hundi en un pozo de negra desesperacin. Boadicea tena
razn. A menos que le cortaran el pie a Pomponia, no haba otra manera de que
pudieran soltarla antes de que los Druidas regresaran en masa.
Me lo podrais hacer ms fcil dijo Pomponia con un prudente movimiento
de la cabeza en direccin a sus hijos. Pero primero llevoslos de aqu.
A Cato se le hel la sangre en las venas.
No lo dir en serio?
Por supuesto que s. O eso o me quemarn viva.
No... No puedo hacerlo.

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Por favor susurr ella. Te lo ruego. Por piedad.


Vamos! interrumpi Prasutago en voz alta. Ya vienen! Rpido, rpido!
Instintivamente, Cato desenvain la espada y la apunt hacia el pecho de
Pomponia. Ella apret los ojos.
Boadicea baj la hoja de un golpe. Delante de los nios no! Deja que primero
los monte en el caballo.
Pero era demasiado tarde. El nio se haba percatado de lo que estaba ocurriendo
y abri los ojos de par en par, horrorizado. Antes de que Cato o Boadicea pudieran
reaccionar, trep por la parte de atrs del carro y estrech a su madre con fuerza entre
sus brazos. Boadicea agarr a la hija de Pomponia del brazo antes de que pudiera
seguir a su hermano.
Dejadla en paz! grit el nio con las lgrimas resbalndole por sus sucias
mejillas. No la toquis! No dejar que le hagis dao a mi mam!
Cato baj la espada y mascull: No puedo hacerlo.
Tienes que hacerlo le dijo entre dientes Pomponia por encima de la cabeza
de su hijo. Llvatelo, vamos!
No! grit el nio, y se asi con fuerza del brazo de su madre. No te
dejar, mam! Por favor, mami, por favor, no me hagas irme!
Por encima de los sollozos del nio Cato oy otro sonido: unos dbiles gritos que
provenan de la misma direccin en la que se encontraba la plaza fuerte. El druida
que haba escapado de la emboscada deba de haber alcanzado a sus compaeros.
Quedaba muy poco tiempo.
No lo har dijo Cato con firmeza. Prometo que encontrar otra manera.
Qu otra manera? gimi Pomponia, que finalmente perdi su patricio
control de s misma. Van a quemarme viva!
No, no lo harn. Lo juro. Por mi vida. La liberar. Lo juro.
Pomponia sacudi la cabeza sin ninguna esperanza. Y ahora dadme a vuestro
hijo.
No! chill el nio, tratando de alejarse de Cato.
Vienen los Druidas! grit Prasutago, y todos pudieron or el distante
repiqueteo de cascos.
Coge a la nia y vete! le orden Cato a Boadicea.
Y adnde voy?
Cato pens con rapidez, reconstruyendo mentalmente el terreno basndose en lo
que recordaba del da de viaje.
A ese bosque que estaba a unas cuatro o cinco millas de aqu. Dirgete hacia
all. Vamos!
Boadicea asinti, y con la nia cogida del brazo se dirigi a los rboles y desat
los caballos. Cato llam a Prasutago para que se acercara y seal la inmvil figura

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de Macro.
T llvatelo a l. Sigue a Boadicea.
El guerrero Iceni dijo que s con la cabeza y cogi en brazos a Macro sin
dificultad.
Con cuidado!
Confa en m, romano. Prasutago le dirigi una mirada a Cato, luego se dio
la vuelta y se dirigi con su carga al lugar donde estaban los caballos, dejando a Cato
solo en la parte trasera de la carreta.
Pomponia agarr a su hijo de las muecas.
Elio, ahora debes irte. Prtate bien. Haz lo que te digo. A m no me pasar
nada, pero t debes marcharte.
No lo har solloz el pequeo. No te dejar, mami!
Tienes que hacerlo. Ella le apart las muecas a la fuerza, alejndolas de ella
y dndoselas a Cato. Elio forceje frenticamente para soltarse. Cato lo agarr por la
cintura y tir suavemente de l para sacarlo del carro. Su madre lo observ con
lgrimas en los ojos, sabiendo que nunca volvera a ver a su hijito. Elio gimi y se
retorci intentando zafarse de Cato. A muy poca distancia, los cascos resonaron en la
madera cuando los Druidas alcanzaron el puente de caballete. Boadicea y Prasutago
estaban esperando, montados en sus caballos, en la linde del bosque. La nia iba
sentada frente a Boadicea, en silencio. Prasutago, que con una mano sujetaba
firmemente el cuerpo del centurin, le tendi a Cato las riendas del ltimo caballo y
el optio subi al nio a lomos del animal antes de trepar l tambin a la silla.
Vamos! les orden a los dems, y empezaron a avanzar por el sendero,
alejndose del poblado fortificado. Cato ech un ltimo vistazo al carro, consumido
por la culpabilidad y la desesperacin, y luego hinc los talones.
Cuando el caballo dio una sacudida para ponerse al trote, Elio se escurri y se
escabull de entre los brazos de Cato. Rod por el suelo alejndose del caballo, se
puso en pie y regres corriendo al carro todo lo deprisa que le permitan sus
piernecitas.
Mami!
Elio! No! Regresa! Por piedad!
Elio! grit Cato. Vuelve aqu!
Pero no sirvi de nada. El nio alcanz el carro, se subi a l y se arroj en brazos
de su sollozante madre. Por un instante Cato encar a su caballo hacia la carreta, pero
tras ella vio movimiento en el sendero.
Solt una maldicin, luego tir de las riendas, puso su caballo al galope y
sigui a Boadicea y Prasutago.

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CAPTULO XXIX
Cato se senta peor de lo que nunca se haba sentido en toda su vida. Ellos cuatro
y la nia, Julia, se hallaban sentados en las profundidades de un bosque por el que
haban pasado antes aquel mismo da. Haba cado ya la noche cuando encontraron
los desmoronadizos restos de una vieja mina de plata y se detuvieron en las
excavaciones para descansar y dejar que los agotados caballos se recuperaran de su
doble carga. Julia lloraba sin hacer ruido, como para sus adentros. Macro yaca bajo
su capa y la de Cato, todava inconsciente, y su respiracin era spera y superficial.
Los Druidas haban tratado de localizarlos abrindose en abanico por el campo y
llamndose unos a otros cada vez que crean haber visto algo. Dos veces haban
llegado a sus odos los sonidos de la persecucin, unos apagados gritos distantes entre
los rboles, pero ya haca horas que no oan nada. Incluso entonces permanecieron en
silencio.
Al joven optio lo atormentaba el destino de Pomponia y su hijo. Los Druidas
haban segado demasiadas vidas en los ltimos meses y Cato no dejara que acabaran
tambin con aquellas dos. Pero, cmo poda cumplir con su promesa de rescatarlos?
En aquellos momentos, Pomponia y Elio se encontraban prisioneros en el enorme
poblado fortificado con sus grandes terraplenes, su alta empalizada y su guarnicin
vigilante. Su rescate era una de esas hazaas que slo podan llevar a cabo con xito
los hroes mticos y, despus de realizar un auto anlisis, Cato lleg a la amarga
conclusin de que l era demasiado dbil y estaba demasiado asustado como para
tener la ms remota posibilidad de lograrlo. Si Macro no estuviera herido se habra
sentido ms optimista. La previsin e iniciativa estratgica de las que Macro careca
quedaban ms que compensadas por su fuerza y coraje. Cuantas menos
probabilidades haba, ms determinado estaba el centurin a vencer las dificultades.
Aqulla era la cualidad clave del hombre que se haba convertido en su amigo y
mentor, y Cato saba que era precisamente sa la cualidad de la que l careca. En
aquellos momentos, ms que nunca, necesitaba a Macro a su lado, pero el centurin
yaca a sus pies, al parecer al borde de la muerte. La herida habra matado en el acto a
una persona ms dbil, pero el grueso crneo de Macro y su capacidad fsica de
recuperacin lo mantenan a este lado de la laguna Estigia, aunque por los pelos.
Y ahora qu? susurr Boadicea. Debemos decidir qu hacemos.
Lo s replic Cato de mal talante. Estoy pensando.
Con pensar no es suficiente. Tenemos que hacer algo. l no va a vivir mucho
ms tiempo sin las debidas atenciones.
En su voz apenas se disimulaba la emocin, lo cual le record a Cato el inters
personal de Boadicea por Macro. l carraspe para aclararse la garganta y evitar que
su propia voz sonara turbada.
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Lo siento, ya no pienso ms.


Boadicea se ri brevemente.
ste es mi chico! Muy bien, hablemos. Tenemos que llevar a Macro de vuelta
a la legin si queremos que tenga alguna posibilidad de sobrevivir. Tambin tenemos
que sacar de aqu a la nia.
No podemos volver todos. Los caballos no lo resistiran.
En cualquier caso yo tengo que quedarme aqu, cerca del fuerte, all donde pueda
vigilarlo todo y ver si hay alguna posibilidad de rescatar a Pomponia y al nio.
Qu puedes hacer t solo? le pregunt Boadicea cansinamente. Nada.
Eso es. Hemos hecho todo lo que hemos podido, Cato. Nos falt muy poco para
lograr lo que nos habamos propuesto. No sali bien. No hay ms que hablar. No
tiene sentido que desperdicies tu vida. Le puso una mano en el hombro. En serio.
As son las cosas. Nadie hubiera podido hacer ms.
Quiz no asinti l a regaadientes. Pero no se ha terminado todava.
Qu puedes hacer ahora? Di la verdad.
No lo s... no lo s. Pero no voy a rendirme. Di mi palabra.
Por un momento Boadicea se qued mirando fijamente los visibles rasgos del
rostro del optio.
Cato...
Qu?
Ten cuidado le dijo Boadicea en voz baja. Al menos promteme eso.
No puedo.
Muy bien. Pero debes saber que el mundo me parecer un lugar ms pobre sin
ti. No te vayas antes de tiempo.
Y quin dice que no ha llegado mi hora? repuso Cato en tono adusto. No
es el momento de filosofar sobre ello.
Boadicea lo contempl con una expresin triste y resignada.
Ataremos a Macro a uno de los caballos sigui diciendo Cato. La nia y t
montaris los otros dos. Abandona el bosque por el lado opuesto al que vinimos, eso
debera manteneros alejadas de los Druidas. Dirgete hacia el este y no te detengas
hasta llegar a territorio atrebate. Si Prasutago est en lo cierto, no deberais tardar ms
de un da. Vuelve a la legin lo antes posible y cuntaselo todo a Vespasiano. Dile
que todava estoy aqu con Prasutago y que intentaremos rescatar a Pomponia si
tenemos ocasin de hacerlo.
Y despus qu?
Qu? Supongo que Vespasiano tendr instrucciones para m. Prasutago y yo
utilizaremos este bosque como base. Si hay algn mensaje para nosotros, que lo
manden aqu. Ser mejor que hagas un mapa mental de la ruta durante el camino de
vuelta para que Vespasiano pueda encontrarnos.

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Si hay algn mensaje, yo lo traer.


No, t ya te has arriesgado bastante.
Es cierto, pero dudo que un romano sea lo bastante inteligente como para
seguir mis instrucciones y volver aqu.
Mira, Boadicea. Esto es peligroso. Yo decid quedarme aqu. No querra que tu
vida pesara tambin sobre mi conciencia. Por favor.
Volver lo ms pronto que pueda.
Cato suspir. No se poda discutir con aquella condenada mujer, y no haba nada
que l pudiera hacer para detenerla.
Como quieras.
Muy bien, pongamos a Macro en la silla.
Con la ayuda de Prasutago, alzaron a Macro del suelo con cuidado y lo montaron
en el caballo, donde lo ataron bien a los altos arzones de la silla. La cabeza, muy
vendada, le qued colgando, y por primera vez desde que lo haban herido farfull
algo incoherentemente.
No lo haba odo hablar as desde la ltima vez que nos fuimos de copas dijo
Boadicea entre dientes. Luego se volvi hacia Julia y suavemente condujo a la nia
hacia otro caballo. Arriba.
Julia se neg a moverse y se qued mirando en silencio la imponente sombra del
caballo. A Boadicea se le ocurri de repente una idea desagradable.
Sabes montar, no?
No... Un poco.
Hubo un atnito silencio mientras Boadicea asimilaba aquello. Todos los celtas,
ya fueran hombres o mujeres, saban montar a caballo casi antes que correr. Era algo
tan natural como respirar. Se volvi hacia Cato.
De verdad tenis un imperio?
Claro.
Y cmo diablos os movis por l? No iris andando!
Algunos sabemos montar replic Cato agriamente. Ya basta de charla.
Marchaos ya.
Prasutago levant a la nia, la puso a lomos del caballo y le apret las riendas en
sus vacilantes manos. Cuando Boadicea mont, tom las riendas del caballo de
Macro y chasque la lengua. Su montura an estaba cansada e hizo falta que clavara
los talones con fuerza para que se moviera.
Cuida de mi centurin! le dijo Cato cuando ya se iban.
Lo har respondi ella en voz baja. Y t cuida de mi prometido.
Cato se volvi hacia el imponente gigantn de Prasutago y se pregunt qu tipo
de cuidados podra requerir.
No dejes que haga ninguna estupidez aadi Boadicea antes de que los

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caballos desaparecieran en la oscuridad.


Ah, de acuerdo.
Ellos dos se quedaron ah parados, uno junto al otro, hasta que los ltimos
sonidos del paso de los caballos a travs del bosque se hubieron desvanecido.
Entonces Cato carraspe y mir al guerrero Iceni, no muy seguro de cmo recalcarle
a Prasutago el hecho de que era l quien estaba al mando entonces.
Ahora debemos descansar.
S, descansar Prasutago asinti con la cabeza. Bien.
Volvieron a acomodarse en la mullida cama de hojas de pino que cubra el suelo
del bosque. Cato se envolvi bien en la capa y se acurruc con la cabeza apoyada en
el brazo. Por encima de l, en los pequeos huecos del follaje, las estrellas titilaban a
travs del arremolinado vaho de su aliento. En otro momento se hubiera maravillado
ante la belleza de aquel escenario nemoroso, pero aquella noche las estrellas tenan
un aspecto fro como el hielo. A pesar de su cansancio, Cato no poda dormir. El
recuerdo de su abandono forzado de Pomponia y de su aterrado hijo volva una y otra
vez a su cabeza, atormentndolo con su propia impotencia. Cuando aquella imagen se
desvaneci, fue sustituida por la horrible visin de la herida de Macro, y por mucho
que rogara a los dioses que le salvaran la vida a Macro, llevaba suficiente tiempo en
el ejrcito para saber que la herida era, casi con toda seguridad, mortal. Se trataba de
una fra valoracin clnica, pero, en el fondo de su corazn, Cato no poda creer que
su centurin iba a morir. Macro no. Acaso no haba sobrevivido a aquella ltima
batalla en los pantanos junto al ro Tmesis el verano anterior? Si haba podido salir
de aquello, seguramente podra sobrevivir a esa herida. Cerca de all, en la oscuridad,
Prasutago se movi.
Cato.
S? Maana matamos a los Druidas. S?
No. Maana vigilaremos a los Druidas. Ahora descansa un poco.
Hum! gru Prasutago, y poco a poco se sumi en la profunda y regular
respiracin del sueo.
Cato suspir. Macro no estaba y ahora l tena que cargar con aquel celta loco. No
poda negarse que el tipo era bueno en combate, pero aunque posea el fsico de un
buey, tenia el cerebro de un ratn. La vida, decidi el optio, tena una manera muy
curiosa de empeorar una situacin ya de por s imposible sin esforzarse demasiado en
ello.

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CAPTULO XXX
A primera hora de la maana siguiente, Cato y Prasutago se dirigieron
sigilosamente a la linde del bosque, y se arrastraron por la fra y hmeda hierba al
llegar al extremo del mismo. Los rboles se extendan por una colina poco empinada
y, al mirar hacia el camino del valle, no vieron ni rastro de ninguno de los Druidas
que los haban perseguido en la oscuridad. Al otro extremo del camino el terreno
ascenda hacia otra boscosa colina. Ms all, Cato lo saba, se hallaba el lugar del
frustrado intento de rescate del carro. Lo invadi una oleada de angustia al recordarlo,
pero rpidamente apart de s esa idea y se concentr en su recuerdo del paisaje.
Desde la otra colina tendran una buena vista de los inmensos terraplenes de la Gran
Fortaleza. Cato le hizo un gesto a Prasutago y seal un desfiladero poco profundo
que haba a un lado de la loma, cubierto de matas de aulaga y algunos tramos de
zarzamora. Les proporcionara un buen escondite a lo largo de toda la cuesta. Desde
all tendran que arriesgarse y correr rpidamente hasta el bosque situado al otro lado
del camino.
Aunque el cielo estaba despejado, acababa de empezar la primavera y el sol
calentaba poco a esa hora del da. El esfuerzo de arrastrarse por entre los arbustos
espinosos y la preocupacin de que los descubrieran evitaron que Cato temblara, pero
en cuanto se detuvieron al pie de la colina su cuerpo empez a tiritar de fro.
Preocupado de que Prasutago pudiera interpretar su temblor como miedo, Cato luch
por controlar los movimientos de su cuerpo y lo nico que consigui fue dejar de
mover las extremidades. Sin levantar la cabeza, escudri el paisaje que los rodeaba.
Aparte de la hierba mecida por la brisa, no se mova ningn otro ser viviente. A su
lado Prasutago hizo tamborilear los dedos en el suelo con impaciencia e inclin la
cabeza hacia los rboles que haba ms all del camino.
Cato asinti y ambos echaron a correr por el campo abierto, cruzaron el sendero y
se adentraron en las gratas sombras de los rboles. Se agacharon y Cato estuvo atento
por si perciba cualquier seal de que los hubieran visto, pero el retumbo de los
latidos de su corazn ahog cualquier cosa que hubiese podido escuchar. Tir de
Prasutago para adentrarse ms en los rboles, atravesando una densa maraa de
sotobosque. El terreno empez a empinarse hasta nivelarse finalmente en la cima.
Los dos hombres se echaron al suelo junto al tronco de un rbol cado cubierto de
musgo y lquenes de haca aos. Jadeando, de repente Cato se sinti muy mareado y
se apoy con ambas manos para evitar caer al suelo. Prasutago agarr a Cato del
hombro para sujetarlo.
T descansa, romano.
No. No estoy cansado inici Cato.
Estaba exhausto, pero ms apremiante an era el hambre que senta. Haca das
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que no coma como era debido y empezaban a notarse las consecuencias.


Comida. Nos hace falta comida dijo.
Prasutago asinti con la cabeza.
T qudate aqu. Yo encontrar.
De acuerdo. Pero ten cuidado. No debe verte nadie. Entendido?
Sa!Prasutago frunci el ceo ante la innecesaria advertencia.
Entonces ve dijo Cato entre dientes. No tardes.
Prasutago le hizo adis con la mano y desapareci entre los rboles que recorran
la cima. Cato se sent con cuidado en el suelo y se apoy en el mullido musgo del
tronco. Cerr los ojos e inhal profundamente el aire que el bosque aromatizaba.
Durante un rato su mente se qued en blanco y descans tranquilamente, mimando
sus sentidos mientras escuchaba los distintos cantos de pjaro provenientes de las
ramas que haba sobre l. De vez en cuando lo sobresaltaba el ruido de otros animales
que seguan su camino por el bosque, pero no se oan voces y los sonidos se perdan
enseguida. Se le haca extrao estar solo por primera vez en meses, saborear la
peculiar serenidad que se obtiene al no tener a nadie cerca. Dicha sensacin de
euforia se desvaneci rpidamente cuando su mente empez a ocuparse de la ms
amplia situacin en la que se encontraba. Macro no estaba, Boadicea tampoco. Tan
solo quedaban Prasutago y l. Los conocimientos que posea el guerrero Iceni sobre
la zona y las costumbres de los Druidas eran vitales. Incluso afirmaba estar un poco
familiarizado con el poblado fortificado en el que estaban presos Pomponia y su hijo.
La imagen del nio aterrorizado corriendo hacia su madre lo atormentaba. Cato se
maldijo por no haber regresado a buscar a Elio, an cuando los Druidas se hallaban
muy cerca, bajando con estruendo por el camino hacia el carro. Cato y el chico
podran haber escapado. Lo dudaba, pero segua siendo una posibilidad. Una
posibilidad que Vespasiano y Plautio no pasaran por alto si alguna vez regresaba a la
legin y poda contar la historia. La severa carga que l mismo se haba impuesto ya
era suficiente sin el disimulado desprecio por parte de los hombres que cuestionaran
su coraje.
Pasaron varias horas y, cuando el sol empez a descender de su posicin de
medioda, Cato decidi que ya haba descansado bastante. Prasutago an no haba
dado seales de vida y Cato empez a inquietarse. Pero no poda hacer nada para
acelerar el retorno del britano; slo poda esperar que no hubiera cado en manos de
los Druidas, y que hubiera encontrado comida.
Cato ech un vistazo a los rboles ms cercanos y eligi uno que tena muchas
ramas y prometa ser fcil de trepar. Alternando manos y pies fue ascendiendo por el
rbol hasta que el tronco se volvi lo bastante fino como para oscilar bajo su peso.
Mientras rodeaba con un brazo la spera corteza, Cato separ las ramas ms delgadas.
Se haba desorientado y al principio no vio la fortaleza. Luego, apoyando bien los

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pies, prob en otra direccin y mir hacia el csped que bordeaba el ro. Vio el puente
de caballete y sigui la lnea que trazaba el sendero y que conduca al poblado
fortificado.
Cato se sobrecogi de nuevo ante la magnitud de los terraplenes. Cuntos
hombres habran trabajado durante cuntos aos para crear aquel enorme monumento
al poder de los durotriges? Cuntos hombres necesitara Roma para tomar aquel
fuerte cuando llegara el momento de que las legiones marcharan hacia el oeste?
Naturalmente, sera su legin, la segunda, la encargada de asaltar aquellas defensas.
La legin slo haba conseguido vencer a los britanos en batallas campales. Seran
capaces de tomar por asalto sus formidables fortificaciones? Cato haba ledo sobre el
arte del asedio cuando era nio, pero no le haban invitado a practicarlo desde que se
uni a las guilas. La perspectiva de asaltar aquellos imponentes terraplenes de tierra
lo aterroriz.
Un fuerte golpe que son debajo lo sobresalt y estuvo a punto de soltarse del
tronco. Cato mir hacia abajo a travs de las ramas y vio a Prasutago que lo buscaba.
Junto al tronco del rbol yaca el cuerpo de un cerdo muerto con un ensangrentado
corte en el cuello.
Aqu arriba! exclam Cato.
Prasutago ech la cabeza hacia atrs y se ech a rer al ver a Cato. Alarg la mano
hacia una de las ramas ms bajas.
No. Qudate ah. Ya bajo.
Una vez estuvo en el suelo, Cato observ el cerdo con apreciacin.
De dnde lo has sacado?
Uh?
Dnde? Cato seal el cerdo.
Ah! Prasutago apunt el dedo a lo largo de la colina y por seas le indic un
valle y luego otra colina. Luego se detuvo y frunci el ceo mientras trataba de
pensar cmo imitar lo que vena despus. De repente encontr la palabra. Granja!
Te lo llevaste de una granja?
Prasutago movi arriba y abajo la cabeza con una amplia sonrisa en los labios.
Dnde estaba el granjero?
Prasutago traz una lnea en su cuello con el dedo.
Vaya, estupendo! Lo que nos faltaba dijo Cato enojado.
Prasutago levant la mano para tranquilizarlo.
Escondo el cuerpo. Nadie encuentra.
Me alegro de orlo. Pero qu pasa si lo echan de menos? Entonces qu,
tonto?
Prasutago encogi sus enormes hombros, como si eso no fuera cosa suya. Se
volvi hacia el cerdo.

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Comemos?
S. A cato le sonaron las tripas. Los dos se rieron al orlo. Comemos.
Ahora.
Con una habilidad fruto de la prctica, Prasutago destrip el cerdo con su daga e
hizo un reluciente montn con los rganos que no eran comestibles. Luego lo meti
todo en el hueco del tronco del rbol, reservando el hgado para un posterior
refrigerio. Tras limpiarse las ensangrentadas manos con pedazos de moho hmedo,
empez a reunir ramas.
Nada de fuego orden Cato. Seal hacia arriba y despus hacia el poblado
fortificado. Nada de humo.
Por lo visto, Prasutago ya se haba hecho a la idea de comer cerdo asado y por un
momento se mostr reacio a comrselo crudo. Pero entonces se encogi de hombros
y volvi a desenvainar la daga. Cort unas tiras de carne del lomo del gorrino y le
lanz una a Cato. La carne rosada estaba cubierta de sangre y membrana blanca, pero
Cato le hinc vidamente el diente al magro an caliente y se oblig a masticar.
En cuanto hubieron comido hasta saciarse, Prasutago meti el cuerpo del animal
en el tronco hueco y tap el orificio con unas cuantas ramas. Luego descansaron por
turnos hasta que cay la noche y entonces bajaron por la cuesta llevndose el cerdo
con ellos. Se alejaron de la colina hasta que encontraron una pequea hondonada en
la que haba un roble cado que haba arrancado la tierra sujeta a sus miles de races.
All trabajaron duro para encender una pequea fogata con musgo seco y unos trozos
de pedernal que Cato llevaba en la mochila. Cuando finalmente prendieron las
astillas, avivaron el fuego con cuidado y asaron el cerdo. Bajo el brillo rojizo de
aquellas llamas que hacan entrar en calor, Cato se sent con los brazos alrededor de
las rodillas y sabore el crepitar de la grasa y el rico aroma de la carne. Por fin
Prasutago se puso en pie, trinch la carne y dispuso un enorme montn humeante
sobre una piedra junto a Cato. Se dieron un festn hasta que ya no pudieron comer ni
un solo bocado ms y se durmieron con las panzas calientes y llenas.
Durante los dos das siguientes se turnaron para vigilar la plaza fuerte y fueron
testigos de un desfile constante de miembros tribales que se dirigan hacia all.
Tambin haba carros y pequeos rebaos de animales, incluyendo ovejas,
conducidas hasta all desde sus pastos de primavera an cuando estaba prxima la
poca de paricin. Sin duda los durotriges estaban preparando a su gente para un
asedio, lo cual significaba que haban recibido noticias de que un enemigo se
acercaba. En aquellos momentos ese enemigo slo poda ser Roma; la segunda legin
deba de estar en camino. A Cato se le aceler el pulso al darse cuenta de ello. Dentro
de unos das, tal vez, los legionarios desplegaran un cerco de acero en torno al fuerte
y los Druidas y sus prisioneros no tendran ningn sitio adonde huir. La esposa y el
hijo del general se utilizaran como baza para mejorar las condiciones de rendicin

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del poblado fortificado, a menos que los durotriges estuvieran igual de locos que los
Druidas y optaran por resistirse a Roma hasta el final. En ese caso haba pocas
esperanzas para Pomponia y Elio.
Cato estuvo de acuerdo con Prasutago en que el tercer da uno de los dos deba
regresar al lugar donde Boadicea se haba separado de ellos; era lo ms pronto que
poda esperarse que volviera. De modo que, al anochecer, Cato volvi a cruzar
sigilosamente el sendero y se dirigi hacia el bosque. A pesar de estar seguro de que
poda recordar la ruta que Prasutago y l haban seguido, los rboles parecan
extraos en la oscuridad y no pudo hallar las ruinas de la mina de plata. Trat de
volver sobre sus pasos y slo consigui perderse an ms. A medida que iba
avanzando la noche, la prudencia dio paso a la rapidez y la maleza cruja y
chasqueaba a su paso. Estaba a punto de gritar llamando a Boadicea cuando una
oscura figura sali de entre los rboles. Cato se ech la capa hacia atrs y desenvain
la espada.
Por qu no tocas una trompeta la prxima vez que quieras llamar la atencin
de alguien? se ri Boadicea. Cre que haba encontrado uno de los elefantes
perdidos de Claudio.
Por un momento Cato se qued mirando fijamente el perfil de Boadicea y luego,
con una risa nerviosa, baj el arma y respir profundamente.
Mierda, Boadicea, me has asustado!
Te lo merecas. Dnde est mi primo?
Est bien. Est vigilando el fuerte. A menos que se haya ido a cazar granjeros
otra vez.
Qu? Da igual. Ya me lo explicars despus. Ahora escchame. No hay
mucho tiempo y tengo que contarte algo realmente espeluznante.

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CAPTULO XXXI
El plido brillo del amanecer baaba ya el borde del cielo nocturno cuando Cato y
Boadicea llegaron a la hondonada en la que Prasutago esperaba. Haban dejado el
caballo de la muchacha atado a un rbol en la mina de plata con una bolsa llena de
comida para que le hiciera compaa. Los dos Iceni se saludaron fundindose en un
caluroso abrazo, ambos claramente aliviados de que el otro se encontrara sano y
salvo. Aunque decir que estaban a salvo era exagerar un poco las cosas, reflexion
Cato. Estar acampados en un bosque a poco ms de una milla de distancia de su
salvaje enemigo no era ni mucho menos estar a salvo.
Boadicea acept agradecida un poco de cerdo fro pero lo olisque con recelo
antes de probarlo.
Cundo fue cocinado este suculento bocado?
Hace casi tres das. An debera ser comestible.
Bueno, estoy bastante hambrienta, de modo que gracias. Rasg un trozo de
la carne griscea y empez a masticar. Y ahora, mis noticias. Tendris que
perdonarme si hablo mientras como.
Est bien asinti Cato, impaciente.
Consegu llegar a una aldea atrebate la noche despus de marcharme. Me
dijeron que un ejrcito romano haba pasado por all aquel mismo da. Parecan
bastante conmocionados por la experiencia. La cuestin es que volv a ponerme en
marcha enseguida y alcanzamos a Vespasiano pocas horas despus. La segunda
legin se dirige directamente a la Gran Fortaleza. El objetivo de Vespasiano es
eliminarla de la campaa en primer lugar, para que ello sirva de ejemplo a todos
aquellos durotriges que tengan planeado oponerle resistencia en otras poblaciones
fortificadas.
Tiene sentido coment Cato. Y va a atacar con dureza. Pero dime, cmo
est Macro?
A Macro se lo llevaron directo al hospital de campaa.
Est vivo?
De momento. El cirujano jefe no pareca albergar muchas esperanzas, pero
supongo que nunca las tienen se apresur a aadir cuando vio la expresin del
rostro de Cato. Vespasiano se alegr muchsimo de ver a la hija del general, pero
luego me mostr algo que haban atado a una flecha y lanzado por encima de la
puerta del campamento justo despus de anochecer... Boadicea hizo una pausa.
Contina.
Era un dedo, un dedo pequeito. Haba un mensaje de los Druidas de la Luna
Oscura en la tira de tela que lo sujetaba a la flecha. Uno de los exploradores nativos
de la legin lo tradujo. Deca que el dedo lo haban cortado de la mano del hijo del
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general como advertencia para que no intentaran ningn otro rescate.


A Cato le entraron nuseas.
Entiendo dijo entre dientes.
No, no lo entiendes. Plautio le dej rdenes a Vespasiano de que si su familia
sufra algn dao, le cortaran la cabeza al druida de ms rango de entre todos los que
Vespasiano tiene a su cargo y se la mandaran a los durotriges. A los otros tienen que
matarlos a intervalos de dos das e ir enviando igualmente sus cabezas hasta que los
miembros supervivientes de la familia del general sean liberados.
Morirn tan pronto como llegue la primera cabeza, no es cierto?
Si tienen suerte.
Vespasiano ha cumplido la orden?
Todava no. Mand de vuelta a la nia con requerimiento de que el mandato
sea confirmado.
Lo que Plautio har en cuanto oiga la historia de su hija.
Supongo que es as como reaccionar.
Cato realiz unos clculos rpidos.
Esto fue hace dos das. Pon dos das ms de ida y vuelta para que el mensaje le
llegue al general y se confirme la orden, luego otro da ms para que se haga efectiva
la entrega de la cabeza... Eso significa que disponemos de dos das, tres a lo sumo.
No ms.
Eso creo yo tambin.
Vaya, estupendo! Cato se qued mirando sus manos entrelazadas y luego
sigui hablando con aire pensativo. A menos que Vespasiano se retrase en llevar a
cabo la orden.
Podra ser que lo hiciera estuvo de acuerdo Boadicea, pero creo que tiene
otros planes. Tu segunda legin llegar a las puertas del fuerte dentro de dos das.
Creo que tiene intencin de tomar la fortaleza por asalto lo antes posible y rescatar l
mismo a la familia del general.
Cato qued horrorizado.
Los Druidas no lo permitirn. Matarn a los rehenes en cuanto se abra una
brecha en el muro. Lo nico que encontraremos sern sus cadveres.
Boadicea movi la cabeza en seal de asentimiento.
Pero, qu otra alternativa tiene? Estn muertos de todos modos. Mir a
Cato. A menos que alguien entre ah y los saque antes de que aparezca la legin.
Cato le devolvi la mirada fijamente. Del mismo modo que Vespasiano no tena
eleccin sobre lo que deba hacer, l tampoco.
Tenemos que intentarlo. Tiene que haber alguna forma de entrar ah. Tal vez
Prasutago lo sepa.
El guerrero Iceni levant la cabeza al or su nombre. No haba podido seguir la

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discusin, y haba permanecido con la vista clavada en las llamas, lanzndole alguna
que otra mirada de satisfaccin a Boadicea. Ella se volvi hacia l y le habl en su
idioma.
Prasutago sacudi la cabeza enrgicamente.
Na! No hay entrada.
Algo tiene que haber! replic Cato con desesperacin. Alguna pequea
abertura. Cualquier cosa. Un modo de entrar en la empalizada. Eso es todo lo que
necesitamos.
Prasutago se qued mirando al optio fijamente, desconcertado ante la expresin
de profunda consternacin de su rostro.
Por favor, Prasutago. Di mi palabra. Si hay un modo de entrar ah, lo nico que
tienes que hacer es decrmelo. Ir solo de ahora en adelante.
En cuanto Boadicea tradujo sus palabras, Prasutago lo pens un momento,
escupi al fuego y asinti moviendo lentamente la cabeza antes de responderle a su
prima.
Dice que podra haber una entrada. Un sumidero al otro lado del fuerte, en el
extremo opuesto a la puerta principal. Tal vez sera posible meterse dentro y entrar
por l. Te llevar hasta all, maana por la noche, pero eso es todo. A partir de ah te
quedars solo. l te esperar en el desage, pero en cuanto oiga cualquier alboroto se
ir.
Me parece bien convino Cato. Dile que se lo agradezco.
Prasutago se ri cuando Boadicea tradujo sus palabras.
Dice que no quiere la gratitud de un hombre al que va a guiar hasta su muerte.
Dale las gracias de todos modos.
Cato saba que el riesgo de lo que planeaba hacer era extremo.
Podran descubrirlos mientras trepaban por los terraplenes, ya que era probable
que el desage estuviera vigilado, sobre todo tras el intento de rescate del carro. Y,
una vez dentro, qu? Por dnde buscara dentro de aquella enorme fortaleza
abarrotada de miembros de las tribus durotriges y Druidas de la Luna Oscura? Si
lograba que no lo vieran y localizaba a la esposa y al hijo del general, podra
realmente liberarlos l solo y llevarlos a un lugar seguro sacndolos del corazn
mismo de la mayor fortificacin enemiga?
En un mundo ms racional Cato hubiera rechazado la idea de plano. Pero le haba
dado su palabra a Pomponia. Haba visto el terror en los ojos del nio. Haba sido
testigo de las terribles atrocidades que los Druidas de la Luna Oscura le haban
infligido a Diomedes y a la pacfica aldea de Noviomago. El rostro del nio rubio,
que haba permanecido sumergido en sus recuerdos durante los ltimos tres das,
volvi a irrumpir en su pensamiento, fro y suplicante. Y luego estaba Macro. El
centurin estaba prcticamente muerto y l haba estado dispuesto a dar la vida por

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rescatar a la familia del general.


La carga moral de todo lo que haba visto y experimentado era abrumadora. La
razn no tena nada que ver en todo aquello. Lo dominaba una compulsin mucho
ms fuerte. En el mundo no exista la razn, medit con gravedad, nicamente haba
un infinito mar de compulsiones irracionales que cambiaba con las mareas y llevaba
sus pecios humanos all donde quera. Del mismo modo que no poda alargar la mano
y pegarle a la luna en la cara, tampoco poda dar la espalda a un ltimo intento de
rescatar a la esposa y al hijo del general.
Al levantarse por la maana, Cato se prepar para enfrentarse a su destino. Medio
adormilado, mastic lo que quedaba del cerdo fro y luego trep a la cima de la
colina. Ms guerreros durotriges se dirigan en tropel hacia el poblado fortificado y l
los anot en la tablilla encerada que llevaba en el macuto. Al menos la informacin
podra serle til a Vespasiano si no regresaba. Boadicea se la hara llegar al legado.
Mientras Boadicea se dispona a hacer su turno de vigilancia en el rbol,
Prasutago desapareci misteriosamente y durante un rato Cato se pregunt si acaso el
guerrero Iceni no poda enfrentarse a la imposible tarea de aquella noche. Pero
tambin supo al mismo tiempo que no era se el caso. Prasutago haba demostrado
ser un hombre de palabra. Si le haba prometido guiarlo hasta el canal de desage del
fuerte, cumplira su promesa.
Poco antes de que el sol se escondiera tras los rboles y sumiera al bosque en la
penumbra, Prasutago regres finalmente, llevando a cuestas una bolsa llena de races
y hojas. Encendi un pequeo fuego y empez a hervir las plantas en su cazo, del que
eman un intenso aroma que a Cato le irrit las fosas nasales. Lleg Boadicea y se
uni a ellos.
Qu hace? Cato seal el borbolleante brebaje con un gesto de la cabeza.
Ella habl con Prasutago un momento y luego respondi: Est haciendo unos
tintes. Si entras en la fortaleza tendrs que parecerte todo lo posible a los miembros
de la tribu. Prasutago te va a pintar y a encalar el pelo.
Qu?
Se trata de eso o de que te maten en cuanto te vean.
Est bien, de acuerdo cedi Cato. Bajo la luz y el calor del fuego se despoj
de su tnica y se qued nicamente con el taparrabos, mientras Prasutago se
arrodillaba delante de l y trazaba una serie de arremolinados dibujos de color azul en
su torso y brazos. Complet el trabajo con unos diseos ms pequeos e intrincados
en el rostro de Cato, que pint con una intensidad de concentracin que Cato nunca
haba visto en l. Mientras trabajaba, Boadicea prepar la cal y le embadurn el pelo
con ella. Cato se estremeci a causa del cosquilleo que senta en el cuero cabelludo,
pero se oblig a quedarse quieto cuando Boadicea chasque la lengua con
reprobacin.

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Al final, los dos Iceni retrocedieron para admirar su obra.


Qu tal me veo?
Boadicea solt una carcajada.
Personalmente creo que seras un celta muy convincente.
Gracias. Podemos irnos ya?
An no. Qutate el taparrabos.
Qu?
Ya me has odo. Tienes que parecer un guerrero. Ponte mi capa abrochada
encima del cuerpo. Nada ms.
No recuerdo haber visto a ningn Durotrige en cueros. Supongo que no es algo
habitual.
No lo es. Pero ha empezado la primavera. Es la poca del ao que nosotros los
celtas llamamos la Primera Floracin. En la mayora de las tribus los hombres andan
desnudos durante diez das en honor a la diosa de la Primavera.
Y por supuesto los Iceni son una excepcin Cato mir a Prasutago.
Por supuesto.
Es un poco mirona, esta diosa.
Le gusta evaluar bien el talento de las personas explic Boadicea en tono
desenfadado. En algunas tribus cada ao se escoge a un joven por su belleza, el
cual se convierte en su desposado.
Y eso cmo lo hacen?
Los Druidas le sacan el corazn y dejan que la sangre fertilice las plantas que
rodean su altar. Boadicea sonri al ver la expresin horrorizada del optio.
Tranquilo, he dicho que ocurre en algunas tribus, algunas de las ms salvajes. T
procura no ser demasiado atractivo.
Es que hay tribus ms salvajes que los durotriges?
Oh, s. Esos tipos de la colina no son nada comparados con algunas de las
tribus del noroeste. Creo que vosotros, romanos, lo descubriris a su debido tiempo.
Y ahora, tu taparrabos, por favor.
Cato lo desat y lo dej caer al tiempo que le lanzaba una mirada avergonzada a
Boadicea. Ella no pudo evitar bajar la vista un segundo y sonri. A su lado, Prasutago
solt una risita y le susurr algo al odo a Boadicea.
Qu ha dicho? pregunt Cato, enojado.
Se pregunta si las mujeres romanas llegan a darse cuenta de que se las estn
tirando.
Vaya! Mira t por dnde!
Vamos, chicos, ya basta. Tenis trabajo que hacer. Toma mi capa, Cato.
l la cogi y le tendi el taparrabos. Gurdamelo.
Se abroch el cierre del hombro y Prasutago lo examin por ltima vez.

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Asinti con la cabeza y le propin un puetazo en el hombro al optio.


Venga! Vamos!

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CAPTULO XXXII
La luna creciente ya haba aparecido en el cielo cuando Prasutago y Cato
abandonaron el bosque y se encaminaron hacia la Gran Fortaleza. El viento fresco
arrastraba por la oscuridad salpicada de estrellas unas hebras de nubes que la luna
tea de plata. Prasutago y Cato atravesaron a todo correr los prados que rodeaban los
terraplenes, echndose al suelo y arrastrndose en cuanto las nubes volvan a dejar la
luna al descubierto. La inminente llegada de los primeros efectivos de la segunda
legin haba llevado a que todos los rebaos de ovejas de los alrededores fueran
conducidos al interior del poblado fortificado y Cato agradeci que aquellos
nerviosos animales no estuvieran por ah para delatarlos; la plida luz de la luna ya
era dificultad suficiente.
Al cabo de unas dos horas, segn el clculo ms aproximado que pudo hacer
Cato, llegaron al otro extremo de la Gran Fortaleza. Prasutago lo condujo
directamente hacia la negra mole del primer terrapln. El dbil sonido de cantos y
vtores descenda desde la planicie que haba en lo alto del fuerte. Por delante de
Cato, Prasutago avanzaba con sigilo, mirando constantemente a derecha e izquierda
mientras el terreno empezaba a empinarse hacia el primero de los terraplenes.
Se detuvo y acto seguido se ech al suelo, y Cato hizo lo mismo, con los ojos y
odos bien atentos. Entonces Cato los vio: dos hombres cuyas siluetas se recortaban
contra el cielo estrellado patrullaban por la parte superior del primer terrapln. Su
conversacin se oa desde el pie de la cuesta y el tono desenfadado de la misma
sugera que no estaban realizando su trabajo tan a conciencia como deberan. Estaba
claro que all no se aplicaba la severa disciplina del servicio de guardia en las
legiones. Cuando la patrulla hubo pasado de largo, se levantaron del suelo y
empezaron a trepar por la pendiente cubierta de hierba del terrapln. La rampa era
pronunciada y Cato pronto empez a jadear debido al esfuerzo del ascenso, y pens
en cunto ms duro sera llevando la armadura completa y todo el equipo en caso de
que la segunda legin lanzara un ataque contra el poblado fortificado.
Llegaron a la cima del terrapln y volvieron a echarse al suelo. Ahora que
verdaderamente se encontraba en las defensas, Cato se qued an ms sobrecogido
por su tamao.
Un estrecho sendero recorra el primer terrapln y se extenda a ambos lados hasta
all donde le alcanzaba la vista bajo la luz de la luna. Al otro lado, el terreno caa
abruptamente en declive para formar una profunda zanja antes de volver a elevarse
hacia el segundo de los terraplenes. En el fondo de la zanja haba unas extraas lneas
entrecruzadas que Cato no poda identificar del todo. Entonces se dio cuenta de lo
que era. Una franja de afiladas estacas, clavadas en el suelo en ngulos diferentes, se
hallaba a la espera de empalar a cualquier atacante que consiguiera llegar hasta all.
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Sin duda el foso entre el segundo y tercer terrapln contena ms de aquellas


siniestras puntas.
Vamos! susurr Prasutago.
Agachndose todo lo posible, cruzaron el camino de patrulla y bajaron por el
terrapln, medio corriendo y medio deslizndose, con mucho cuidado de frenar su
descenso cuando se aproximaron a las afiladas puntas que haba en el fondo.
Las estacas estaban hbilmente colocadas, de modo que si uno consegua sortear
una de ellas se encontrara inmediatamente frente al extremo afilado de otra.
Cualquier intento de cruzar en grupo a toda prisa acabara en un bao de sangre, y
Cato rez para que Vespasiano tuviera la sensatez de no intentar un asalto directo. Si
sobreviva a aquella noche era vital que advirtiera al legado de los peligros a los que
se iban a enfrentar sus legionarios.
Con el nico impedimento de las capas que llevaban, Prasutago y Cato fueron
avanzando con mucho cuidado entre las estacas y, sin hacer ruido, emprendieron el
ascenso por el segundo terrapln. Era ligeramente ms corto que el anterior y Cato
lleg a la cima con las extremidades doloridas. Desde all podan ver la empalizada
en lo alto del tercer y ltimo terrapln. Era difcil estar seguro en la oscuridad, pero
Cato calcul que la pared de madera tena como mnimo tres metros de altura; ms
que suficiente para frenar el avance de cualquier enemigo lo bastante insensato como
para intentar un ataque directo. Una rpida mirada a ambos lados del camino no
revel la presencia de ningn enemigo, as que se deslizaron hacia el otro extremo y
descendieron por el otro lado del terrapln, donde les esperaban ms estacas al fondo.
En cuanto las hubieron superado, Prasutago ya no inici el ascenso por la ltima
pendiente, sino que fue avanzando a lo largo de su base durante un rato al tiempo que
miraba continuamente hacia la empalizada.
Olieron el desage antes de verlo; un hediondo tufo a excrementos humanos y a
residuos de comida en descomposicin. Bajo sus pies, el suelo se volvi resbaladizo y
se oa un ruido de succin a medida que seguan avanzando con sigilo. Alrededor de
las estacas se haban formado unos negros charcos de inmundicia. Pronto los charcos
dieron paso a una ftida cinaga de desperdicios que inundaba la zanja y brillaba bajo
la luz de la luna. All se alzaba un inmenso montn de basura y aguas residuales,
como un enorme cono cuya base llenaba y desbordaba la zanja y cuyo vrtice se
funda con un estrecho barranco que llegaba hasta la empalizada que se alzaba por
encima de ellos.
Prasutago agarr al optio por el brazo y seal el barranco. Cato asinti con un
movimiento de la cabeza y ambos iniciaron el ascenso hacia la ltima lnea de las
defensas del poblado fortificado. Cuanto ms alto trepaban, ms intenso era el hedor.
La atmsfera estaba tan cargada de l que Cato se atragant al notar que la bilis le
suba a la garganta. Trat desesperadamente de combatir sus ganas de vomitar, no

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fuera caso de que el ruido llamara la atencin de alguien. Al final llegaron a la


empalizada y descansaron junto al maloliente ribazo. Por encima del borde del
barranco se haba construido una pequea estructura de madera que sobresala a
cierta distancia de la pared. En su base haba una pequea abertura cuadrada por la
que se arrojaban las basuras y aguas residuales. No haba seales de vida en lo alto de
la empalizada, slo se oa el distante barullo de los durotriges que se estaban
emborrachando. Prasutago volvi a bajar con cuidado al barranco, procurando
afirmar los pies en el suelo resbaladizo. Se coloc justo debajo de la abertura, se
agarr a la base de la empalizada que tena frente a l y le hizo seas a Cato.
A Cato se le imagin que en aquel momento se le ocurriera a algn Durotrige
arrojar la basura encima del orgulloso Iceni y no pudo reprimir un bufido de risa.
Prasutago lo mir furioso y seal la abertura con la mano.
Perdona susurr Cato al tiempo que se abra paso hacia l. Son los
nervios.
Quita capa le orden Prasutago.
Cato desabroch el cierre y dej caer la capa de Boadicea. Completamente
desnudo en medio del aire fro, empez a tiritar violentamente.
Arriba! dijo Prasutago entre dientes. Encima de m.
Cato puso las manos en los hombros del guerrero y se levant hasta apoyar las
rodillas a ambos lados de la cabeza de Prasutago. Luego se agarr con una mano al
borde de la abertura. Debajo de l, Prasutago resoplaba a causa del esfuerzo que
deba hacer para mantenerse erguido y por un instante se balance de forma
alarmante. Cato alz los brazos y se asi al armazn de madera. Lentamente fue
subiendo hasta que consigui sacar un codo por encima del borde, luego levant
rpidamente un pie. El resto fue fcil y se qued jadeando sobre las tablas de madera,
mirando fijamente hacia el corazn de la fortaleza que se extenda ante sus ojos.
All cerca haba una amplia extensin de rediles levantados a toda prisa, llenos de
ovejas y cerdos que hozaban tranquilamente en torno a la bazofia que les haban
dejado amontonada en el interior de cada uno de los corrales. Un puado de
campesinos estaba atareado con la horca y metan forraje de invierno en un recinto en
el que haba caballos. A lo lejos, a la derecha, se alzaba todo un surtido de casas
redondas con techos de paja y juncos, agrupadas en torno a una choza enorme, que
estaba iluminada de manera inquietante por una inmensa hoguera que arda en el
amplio espacio abierto de enfrente. Haba una gran multitud sentada en diversos
grupos cerca del fuego, bebiendo y animando a un par de guerreros gigantescos que
luchaban frente a las llamas y que proyectaban unas sombras alargadas que bailaban
en el suelo. Mientras Cato observaba, uno de ellos fue derribado y un rugido surgi
de los espectadores.
A la izquierda haba un recinto aparte. A lo largo de la planicie se extenda una

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empalizada interior que tena una nica puerta. A cada lado de la puerta haba un
brasero, y de ellos emanaban unos refulgentes focos de luz. Cuatro Druidas, armados
con largas lanzas de guerra, se calentaban en los braseros. A diferencia de sus aliados
durotriges, no estaban bebiendo y parecan mantenerse alerta.
Cato volvi a meter la cabeza por la abertura. Volver pronto. Esprame aqu!
Adis, romano.
Volver susurr Cato con enojo.
Adis, romano.
Cato se puso en pie con cautela y descendi por la corta rampa que bajaba de la
empalizada a los rediles de los animales. Unas cuantas ovejas levantaron la vista
cuando pas y lo observaron con el habitual recelo de una especie cuya relacin con
el hombre era totalmente parcial desde el punto de vista comestible. Cato vio una
horca en el suelo junto a uno de los rediles y se inclin para cogerla. El corazn le
lata con fuerza y todo su ser le deca que se diera la vuelta y echara a correr.
Le hizo falta toda su fuerza de voluntad para seguir adelante, abrindose camino
lentamente hacia el recinto vigilado por los Druidas al tiempo que se mantena lo ms
alejado posible de los campesinos. Si alguien trataba de entablar conversacin con l,
estaba perdido. Cato se detuvo en cada uno de los corrales, como si comprobara el
estado de las bestias, y de vez en cuando les echaba un poco de comida fresca. Si
acaso los animales se desconcertaron momentneamente por las raciones extra,
pronto se recuperaron de la impresin y se pusieron a comer.
La puerta del recinto de los Druidas estaba abierta y a travs de ella Cato pudo
distinguir unas cuantas chozas ms pequeas y ms Druidas agachados en torno a
pequeas fogatas, todos ellos envueltos en sus capas negras. Pero la entrada era
pequea y, por tanto, le limitaba la visin. Cato se fue acercando a la puerta todo lo
que se atrevi, siguiendo la lnea de corrales hasta que estuvo a unos cincuenta pasos
del recinto. De vez en cuando se arriesgaba a echar un vistazo a la entrada,
procurando que no se notara que miraba. Al principio los guardias hicieron caso
omiso de l, pero luego uno de ellos debi de decidir que Cato se estaba
entreteniendo demasiado. El guardia levant la lanza y empez a andar despacio
hacia l.
Cato se volvi hacia el redil ms prximo, como si no hubiera visto al hombre, y
se apoy en la horca. El corazn le lata desbocado y sinti un temblor en los brazos
que nada tena que ver con el fro. Tena que escapar, pens, y casi pudo notar como
el helado venablo de acero del extremo de la lanza del druida henda la noche para
alcanzarlo en la espalda mientras hua. Aquella idea lo llen de terror. Pero, y si el
hombre le hablaba? Seguramente el final sera el mismo.
Oa ya las pisadas del druida, luego el hombre le dijo algo en voz alta. Cato cerr
los ojos, trag saliva y se dio la vuelta con toda la tranquilidad de la que fue capaz.

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Sera una verdadera prueba del disfraz de Prasutago; nunca en su vida se haba
sentido Cato tan romano como entonces.
A no ms de diez pasos de distancia el druida le grit algo y con la lanza seal
hacia las apartadas chozas de los durotriges. Cato se qued ah parado, mirndolo
fijamente con los ojos como platos y asiendo con fuerza la horca. El druida volvi a
dar un grito y camin hacia Cato con enojo. Cuando Cato se qued clavado en el
sitio, petrificado y temblando, el druida lo hizo virar en redondo bruscamente y le
propin una patada en el trasero cuya fuerza lo apart del recinto y lo empuj hacia
los campesinos que se estaban ocupando de los otros animales. Los dems guardias
de la puerta estallaron en un coro de risotadas cuando Cato se alej como pudo a
cuatro patas. Al verle las nalgas, el druida arroj la lanza contra el joven y slo fall
porque Cato logr ponerse en pie y salir corriendo. El druida grit algo a sus espaldas
que volvi a suscitar las carcajadas de sus compaeros y luego se dio la vuelta y
regres a su puesto.
Cato sigui corriendo a travs de los rediles hasta que estuvo seguro de que los
Druidas no lo vean. En cuclillas, trat de recuperar el aliento, aterrorizado, si bien
lleno de jbilo por haber logrado escapar. Haba encontrado el recinto de los Druidas
sin demasiados problemas, pero ahora tena que hallar la manera de entrar en l. Se
puso en pie y mir detenidamente por encima de los corrales, a travs del vaho que
despedan los animales apiados, hacia la pared del recinto. A menos que la vista le
engaara, la pared estaba levemente combada hacia fuera y la puerta se hallaba
ligeramente a un lado. Si lograba acercarse por el pie de la empalizada del fuerte
hasta el otro lado del saliente, tal vez encontrara el modo de saltar por encima del
muro sin que los Druidas de la puerta lo vieran.
Cato volvi a transitar por los corrales y se encamin hacia el desage hasta
situarse a una distancia de sesenta metros de los Druidas. Alrededor de los rediles el
suelo careca de hierba y formaba una extensin de barro revuelto. Cato se ech boca
abajo y, apretado contra el suelo, empez a avanzar lentamente alrededor de los
corrales hacia el lugar donde la pared del recinto se apoyaba en la empalizada. Las
estacas de madera se haban acortado de manera que sus extremos quedaran alineados
con los de la empalizada. Si haba algn sitio por el que pudiera entrar al recinto, era
se.
Cato se oblig a avanzar despacio, evitando cualquier movimiento brusco que
pudiera llamar la atencin de los guardias. Si lo volvan a pillar ya no habra ms
juegos. Tuvo la sensacin de que tardaba horas, pero Cato al fin lleg ms all de la
curva del recinto, fuera de la vista de los guardias, y poda arriesgarse a ir corriendo
hasta el ngulo que formaban los muros. Con un ltimo vistazo rpido hacia ellos, se
puso en pie y corri la distancia que le quedaba hasta el lugar donde la pared
conectaba con la empalizada, agachado y pegado a la sombra que proyectaba su base.

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Luego volvi a echar otro vistazo alrededor. No haba seales de que le hubieran
visto. Subi por la rampa a la empalizada y mir por encima de la pared.
Dentro del recinto haba montones de Druidas, no solamente el puado que l
haba divisado en torno a sus fogatas. Muchos de ellos estaban durmiendo en el suelo
y Cato supuso que an habran ms en las chozas que bordeaban el interior del
recinto. Otros tantos estaban despiertos y trabajaban en unas estructuras de madera
que no eran muy distintas de los armazones de las catapultas de la legin. Estaba
claro que los Druidas estaban creando su propio y rudimentario tipo de maquinaria de
guerra. Registr el recinto con la mirada, pero podra ser que la esposa y el hijo del
general estuvieran en alguna de las chozas. Decidi no dejarse vencer por la
desesperacin, y volvi a escudriar las cabaas. Ya casi se haba dado por vencido
cuando vio la jaula junto a una de las chozas ms grandes, medio oculta entre las
sombras que proyectaban las superpuestas techumbres de paja y juncos, haba una
pequea jaula de mimbre con unos barrotes de madera atravesados en la entrada.
Detrs de los barrotes, apenas visibles bajo la plida luz de la luna, haba dos rostros
que observaban el trabajo de los Druidas. Los guardias estaban apostados a ambos
lados con sus lanzas apoyadas en el suelo.
A Cato le dio un vuelco el corazn cuando vio a los desdichados prisioneros. No
haba forma de llegar hasta ellos, era imposible. En cuanto intentara encaramarse a la
pared para saltar al otro lado lo veran. Y an en el caso de que, por el ms increble
de los milagros, no lo vieran, cmo iba a sacarlos de la jaula l solo? El destino
haba credo oportuno permitir que su intento de rescate llegara hasta ese punto, nada
ms.
Cato se desmoraliz, consciente de que no haba forma de poder llegar hasta los
rehenes sin que lo mataran. Siempre haba sabido que aquella sera una misin intil,
pero no por ello pudo soportar con mayor facilidad la confirmacin de que as era. No
haba nada ms que pudiera hacer. Tena que marcharse de ah enseguida.
Volvi a encaminarse hacia el agujero del desage con el mismo cuidado con el
que se haba acercado al recinto. Cuando Cato estuvo seguro de que nadie lo
observaba, se inclin a travs de la abertura.
Prasutago... dijo en un susurro.
En la cuesta se alz una sombra que se acerc a l con sigilo. Cuando el guerrero
Iceni se hubo colocado bajo el agujero, Cato se dej caer, no pudo agarrarse y cay
hacia el barranco. Un fuerte puo se cerr sobre su tobillo, tir de l y lo fren a
apenas treinta centmetros por encima de los excrementos y la orina que bajaban por
los empinados taludes. Prasutago lo arrastr hasta la hierba y al cabo de un momento
se dej caer a su lado.
Gracias le dijo Cato, jadeando. Ya me vea con la mierda hasta las orejas.
Los encontraste?

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S replic Cato con amargura. Los encontr.

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CAPTULO XXXIII
La segunda legin lleg al da siguiente, al medioda. Desde el rbol que haban
estado utilizando como torre de vigilancia, Cato vio una delgada lnea de jinetes que
se aproximaba a la Gran Fortaleza por el este. Aunque desde aquella distancia no
haba forma de estar seguro de su identidad, la dispersin era caracterstica de los
exploradores que se mandaban en avanzada por delante del ejrcito romano. Cato
sonri encantado y dio unos golpes de jbilo contra el tronco del rbol. Despus de
tantos das espantosos merodeando por las tierras de los durotriges y durmiendo al
aire libre, siempre con el miedo a ser descubierto, la idea de que la segunda legin se
encontrara tan cerca lo llen de una clida y reconfortante aoranza. Era casi como la
perspectiva inminente de reunirse con los familiares cercanos y lo conmovi mucho
ms de lo que se haba esperado. Tuvo que vencer un doloroso y emotivo nudo en la
garganta antes de poder llamar a Prasutago. La copa del rbol se balance de manera
alarmante cuando el guerrero Iceni trep para unirse a l.
Ten cuidado, hombre gru Cato al tiempo que se agarraba ms fuerte.
Quieres que todo el mundo sepa que estamos aqu?
Prasutago se detuvo unas pocas ramas por debajo de Cato y seal hacia el
poblado fortificado. El enemigo tambin haba visto a los exploradores de la legin y
la ltima de las patrullas durotriges se encaminaba a la puerta principal. Pronto todos
los nativos se hallaran concentrados en su refugio, seguros de que iban a desafiar el
intento de los romanos de apoderarse de la Gran Fortaleza. Prasutago y Cato ya no
corran peligro; los haban liberado de la carga que supona mantenerse ocultos y
Cato se atemper.
Est bien. Pero ten cuidado de no romper el tronco.
Eh? Prasutago mir hacia arriba con un atnito ceo fruncido.
Cato seal la fina anchura del tronco.
Ten cuidado.
Prasutago, en broma, sacudi el tronco para ponerlo a prueba, con lo que estuvo a
punto de hacer caer a Cato, y luego asinti con la cabeza.
Cato apret los dientes con irritacin. Mir hacia el este, ms all de los
exploradores, forzando la vista para ver si divisaba los primeros indicios de la llegada
del cuerpo principal de la segunda legin.
Pas casi una hora antes de que la vanguardia apareciera por entre la lejana
neblina de las ondulantes colinas y bosques. Un dbil destello ondeante seal la
presencia de las primeras cohortes cuando el sol cay sobre los bruidos cascos y
armas. Lentamente, la cabecera de la distante legin se concret en una larga
columna, como una serpiente de mltiples escamas que se deslizara lnguidamente
por el paisaje. Los oficiales de Estado Mayor a caballo suban y bajaban a medio
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galope a lo largo de los dos lados de la columna, para cerciorarse de que nada
retrasara el disciplinado y regular ritmo del avance. En cada uno de los flancos, a
cierta distancia de la legin, ms exploradores prevenan cualquier ataque sorpresa
por parte del enemigo. Ms atrs avanzaba lenta y pesadamente la oscura
concentracin de los trenes de bagaje y maquinaria de guerra y, tras ellos, finalmente,
la cohorte de retaguardia. Cato se sorprendi ante la gran cantidad de mquinas de
asedio. Eran muchas ms que la dotacin que habitualmente acompaaba a una
legin. De alguna forma el legado se las deba de haber arreglado para conseguir
refuerzos. Eso estaba bien, pens Cato, al tiempo que diriga la mirada hacia el
poblado fortificado. Iban a hacer muchsima falta.
Es hora de que hablemos con Vespasiano dijo Cato entre dientes, y acto
seguido le dio unos golpecitos en la cabeza a Prasutago con la bota. Abajo, chico!
Bajaron a toda prisa de la cima de la colina para ir en busca de Boadicea y Cato le
cont las noticias. Luego, salieron con cautela del bosque y se dirigieron al este, hacia
la legin que se aproximaba. Pasaron junto a un puado de pequeas casuchas en las
que, en pocas ms pacficas, los granjeros y campesinos se ganaban la vida a duras
penas trabajando la tierra y criando ovejas y cerdos, tal vez incluso reses. Entonces
estaban vacas, todos los granjeros, sus familias y sus animales se haban refugiado en
el interior de la Gran Fortaleza para protegerse de los horrendos invasores que
marchaban bajo las alas de sus guilas doradas.
Cato y sus compaeros pasaron por el lugar donde haban asaltado el carro de los
Druidas pocos das antes y vieron que an haba sangre, seca y oscura, incrustada en
las rodadas de la carreta. Una vez ms Cato pens en Macro y se inquiet ante la
posibilidad que tendra de descubrir la suerte que haba corrido el centurin cuando se
reencontrara con la legin. Pareca imposible que Macro pudiera morir. El entramado
de cicatrices que el centurin tena en la piel y su ilimitada confianza en su propia
indestructibilidad daban testimonio de una vida que, aunque llena de peligros, gozaba
de una peculiar buena fortuna. No era difcil imaginarse a un Macro anciano y
encorvado, en alguna colonia de veteranos dentro de muchos aos, contando sin parar
las historias de sus das en el ejrcito, aunque no demasiado viejo para emborracharse
y disfrutar de una pelea de carcamales. Era casi imposible imaginrselo fro y sin
vida. Sin embargo, la herida que tena en la cabeza, con toda su terrible gravedad,
haca presagiar lo peor. Cato lo iba a averiguar muy pronto, y eso lo aterraba.
Los exploradores aparecieron al cruzar el puente de caballete. Un decurin con
aspecto de gallito, que luca un flamante penacho y unas botas de cuero blando que le
llegaban a la rodilla, descendi por la cuesta a medio galope y se dirigi hacia ellos
flanqueado por la mitad de su escuadrn. El decurin desenvain su espada y bram
la orden de atacar.
Cato se puso delante de Boadicea y agit los brazos. A su lado, Prasutago pareci

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perplejo y se dio la vuelta para ver contra quin poda estar cargando la caballera.
Muy cerca del puente el centurin fren su caballo y levant la espada para que sus
hombres, claramente desilusionados al ver que los tres vagabundos harapientos no
iban a oponer resistencia, aflojaran el paso.
Soy romano! grit Cato. romano!
El caballo del decurin se detuvo a unos centmetros del rostro de Cato y el
aliento del animal le revolvi el pelo.
Romano? El decurin frunci el ceo al tiempo que examinaba a Cato.
No me lo creo!
Cato baj la mirada y vio los arremolinados dibujos de Prasutago a travs de la
abertura frontal de su capa, luego se llev la mano a la cara y se dio cuenta de que
tambin deba de conservar todava los restos del disfraz de la noche anterior.
Ah, entiendo. No haga caso de todo esto, seor. Soy el optio de la sexta
centuria, cuarta cohorte. En una misin para el legado. Necesito hablar con l
enseguida.
Ah, s? El decurin an distaba mucho de estar convencido pero era
demasiado joven como para cargar con la responsabilidad de tomar una decisin
respecto a aquel infeliz de aspecto miserable y sus dos compaeros. Y supongo que
estos dos tambin sern romanos, no?
No, son exploradores Iceni, trabajan conmigo.
Hum!
Necesito hablar urgentemente con el legado le insisti Cato.
Eso ya lo veremos cuando lleguemos a la legin. De momento montaris con
mis hombres.
Tres exploradores bastante descontentos se destacaron para la tarea y de mala
gana ayudaron a Cato y a los dems a subir tras ellos en los caballos. El optio alarg
los brazos para rodear con ellos a su jinete y el hombre solt un gruido.
Pon las manos en el arzn de la silla si sabes lo que te conviene.
Cato obedeci y el decurin hizo girar a la pequea columna y los volvi a
conducir al trote cuesta arriba. Al llegar a la cima de la colina, Cato sonri al ver lo
mucho que haba avanzado ya la legin a pesar de haber llegado all tan solo una hora
antes. Por delante de ellos, a una milla de distancia por lo menos, vio la lnea habitual
formada por los soldados de avanzada. Tras ellos, el cuerpo principal de la legin
trabajaba sin descanso para construir un campamento de marcha y ya estaban
apilando la tierra del foso exterior dentro del permetro, donde se apisonaba para
levantar un terrapln de defensa. Ms all del campamento los vehculos seguan
avanzando lentamente para ocupar sus posiciones. Pero no haba agrimensores
marcando el terreno en torno a la plaza fuerte. No hay circunvalacin? pregunt
Cato. Por qu?

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Pregntaselo a tu amigo el legado cuando hables con l respondi el


explorador con un gruido.
Durante el resto del corto trayecto Cato permaneci en silencio y mantuvo
tambin, aunque con ms dificultad, el equilibrio. El decurin detuvo a la patrulla de
exploradores dentro de la zona sealada para una de las cuatro puertas principales de
la legin. El centurin de guardia se levant de su escritorio de campaa y se acerc a
ellos a grandes zancadas. Cato lo conoca de vista, pero no saba cmo se llamaba.
Qu demonios traes ah, Manlio?
Los encontr dirigindose al poblado fortificado, seor. Este joven dice ser
romano.
Ah, s? El centurin de guardia sonri.
Al menos habla un buen latn, seor.
Entonces ser un esclavo valioso. El centurin le dirigi una sonrisa burlona
a Cato. Me temo que se te ha terminado eso de la tintura azul, majo.
Los soldados de la patrulla de caballera rezongaron. Cato salud.
Se presenta el optio Quinto Licinio Cato, seor. De regreso de una misin para
el legado.
El centurin mir a Cato con ms detenimiento y luego chasque los dedos
cuando lo identific.
T sirves a las rdenes de ese chiflado, Macro, no es as?
Macro es mi centurin, s, seor.
Pobre desgraciado.
Cato sinti que un escalofro le recorra el cuerpo, pero antes de que pudiera
preguntar por Macro el centurin de guardia orden al decurin que se presentara
directamente en el cuartel general y despidi a la patrulla con un gesto de la mano.
Trotaron por la ancha avenida entre las hileras de indicadores que los legionarios
haban dispuesto para montar sus tiendas de piel de cabra en cuanto se terminaran el
foso y el terrapln del campamento. La tienda del cuartel general del legado ya estaba
en pie en el centro del emplazamiento y varios caballos pertenecientes a los oficiales
del Estado Mayor estaban amarrados a una improvisada baranda. El decurin dio el
alto a su patrulla, desmont y le indic por seas a Cato y los dems que hicieran lo
mismo.
Esta gente quiere ver al legado le anunci al comandante de la guardia
personal de Vespasiano. El centurin de guardia dijo que pasaran directamente por
aqu.
Esperad.
Momentos despus, el secretario personal de Vespasiano hizo entrar a los
agotados Cato, Boadicea y Prasutago. Al principio Cato parpade. Tras las penurias
de los ltimos das, no era fcil adaptarse al lujo del alojamiento del que dispona el

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comandante de la segunda legin. Se haban colocado unas planchas de madera en el


suelo y, sobre ellas, en medio de la tienda, se hallaba la gran mesa de campaa de
Vespasiano, rodeada por unos taburetes acolchados. En todas las esquinas brillaba un
pequeo brasero que proporcionaba un agradable calor al interior de la tienda. Sobre
una mesa baja situada a un lado haba una bandeja de carnes fras y una jarra de
cristal medio llena de vino. Detrs de su escritorio, Vespasiano termin de firmar un
formulario que entreg a un administrativo, al que orden retirarse rpidamente.
Luego levant la vista, salud con una sonrisa y con un gesto de la mano seal los
taburetes dispuestos al otro lado de la mesa.
Yo que t arreglara mi aspecto lo antes posible, optio. No querrs que algn
estpido recluta te confunda con un habitante del lugar y te clave la lanza.
No, seor.
Supongo que te ir bien una buena comida y alguna otra comodidad hogarea.
S, seor. Cato seal a Prasutago y a Boadicea. Nos ir bien a todos.
En cuanto me rindas el informe de tu misin replic Vespasiano de manera
cortante. Boadicea me proporcion algunos detalles hace unos das. Supongo que
ella te ha relatado los acontecimientos sucedidos en el ms ancho mundo. Alguna
novedad por tu parte?
Los Druidas an tienen a la mujer y al hijo del general en el poblado
fortificado, seor. Anoche los vi.
Anoche? Cmo?
Entr ah dentro. Por eso voy de esta guisa, seor.
Entraste dentro? Ests loco, optio? Sabes lo que hubiera ocurrido si te
llegan a descubrir?
Tengo una idea bastante aproximada de ello, seor. Cato arrug la frente al
recordar la suerte que haba corrido Diomedes. Pero le promet a mi seora
Pomponia que la rescatara. Le di mi palabra, seor.
Pues ah te precipitaste un poco, no crees?
S, seor.
No importa. Tengo intencin de tomar el fuerte al asalto lo antes posible. De
ese modo los rescataremos.
Perdone, legado interrumpi Boadicea. Prasutago conoce a los Druidas.
Me dice que no los dejarn con vida. Si ven que la legin est a punto de tomar el
lugar, no tendrn ningn motivo para hacerlo.
Es posible, pero morirn de todos modos si Plautio confirma su orden de
ejecutar a nuestros prisioneros Druidas. Al menos podramos tratar de salvarlos en
medio de la confusin de un ataque.
Seor?
S, optio?

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Yo he visto la distribucin del interior del poblado fortificado. Va a realizar el


asalto por la puerta principal?
Por supuesto. Vespasiano sonri. Supongo que cuento con tu aprobacin.
Seor, el complejo de los Druidas se encuentra en el otro extremo del fuerte.
Descubriran nuestras intenciones con el tiempo suficiente para regresar al recinto y
matar a los rehenes. En cuanto tomemos la puerta principal estarn muertos.
Entiendo. Vespasiano se qued pensando un momento. Entonces no me
queda otra eleccin. Tengo que esperar la respuesta de Plautio. Si ha revocado la
orden de ejecucin, tal vez an podramos negociar algn tipo de acuerdo con los
Druidas.
Yo no pondra mis esperanzas en ello dijo Boadicea.
Vespasiano la mir con el ceo fruncido y luego se volvi hacia Cato.
Pues no pintan muy bien las cosas, no?
No, seor.
Qu puedes decirme de las condiciones dentro de la fortaleza? A cuntos
hombres nos enfrentamos? Cmo estn armados?
Cato haba previsto el interrogatorio y tena las respuestas preparadas.
No hay ms de ochocientos guerreros. El doble de no combatientes y unos
ochenta Druidas, quiz. Estaban trabajando en algo que pareca ser armazones de
catapulta, de modo que podra ser que tuviramos que hacer frente a una lluvia de
proyectiles bastante intensa cuando entremos, seor.
Estaremos a su altura y ms dijo Vespasiano con satisfaccin. El general
me transfiri la maquinaria de la vigsima legin. Podremos lanzar sobre sus cabezas
una descarga suficiente para contenerlos mientras las cohortes de asalto se acercan a
la puerta.
Eso espero, seor replic Cato. La puerta es la nica opcin. Las zanjas
estn plagadas de estacas.
Ya me lo imaginaba. Vespasiano se puso en pie. No hay nada ms que
decir. Ordenar que os preparen un bao y un poco de comida caliente. Es lo menos
que puedo ofreceros como recompensa por el trabajo que habis realizado.
Gracias, seor.
Y mi ms profundo agradecimiento a ti y a tu primo. El legado se inclin
ante Boadicea. Los Iceni veris que Roma no dejar de recompensar vuestra ayuda
en este asunto.
Para qu estn si no los aliados? Boadicea sonri cansinamente. Yo
esperara que Roma hiciera lo mismo por m si alguna vez tengo hijos y se encuentran
en peligro.
S, claro asinti Vespasiano. Por supuesto.
Los acompa hasta la salida de la tienda y les apart la lona de la entrada

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gentilmente. Cato se detuvo al salir, con una expresin preocupada en el rostro.


Seor, una ltima cosa, si puede ser.
Claro, tu centurin.
Cato movi la cabeza afirmativamente.
Ha... ha sobrevivido?
Lo ltimo que o es que estaba vivo.
Est aqu, seor?
No. Mand a nuestro enfermo de vuelta a Calleva en un convoy hace dos das.
Hemos montado un hospital all. Tu centurin recibir los mejores cuidados posibles.
Ah. La renovada incertidumbre acongoj a Cato. Supongo que es lo
mejor.
Lo es. Tendrs que perdonarme. Vespasiano estaba a punto de darse la vuelta
y volver a su escritorio cuando se apercibi de unas voces subidas de tono que
provenan del exterior de su tienda de mando.
Qu demonios pasa ah fuera?
Apart a Cato, atraves los anchos faldones de la entrada a grandes zancadas y se
fue chapoteando por el barro del exterior. Cato y los dems se apresuraron a salir tras
l. No haca falta preguntar cul era el motivo del alboroto, todos los soldados de la
segunda legin podan verlo. En la planicie de la Gran Fortaleza, algn tipo de
estructura se estaba levantando lentamente por encima de la empalizada. Al oeste, el
sol estaba bajo sobre el horizonte y perfilaba la enorme mole del poblado fortificado,
as como aquel extrao artilugio, con un ardiente resplandor anaranjado. Se iba
alzando poco a poco, maniobrado por unas manos invisibles que tiraban de una serie
de cuerdas. Mientras observaba, la terrible comprensin de lo que estaba
presenciando cay sobre Cato como un golpe y se le helaron las entraas.
La construccin estaba alcanzando la posicin vertical y todo el mundo vio
claramente lo que era: un inmenso hombre de mimbre, de burda forma pero
inconfundible, negro en contraste con el naranja de la puesta de sol excepto all donde
lo atravesaban unos haces de luz mortecina.
El legado se volvi hacia Boadicea y le habl en voz baja.
Pregntale a tu hombre cundo cree que van a prenderle fuego a esa cosa.
Maana por la noche tradujo ella. Durante la fiesta de la Primera
Floracin. Ser entonces cuando la esposa y el hijo de tu general morirn.
Cato se fue arrimando al legado.
Ya no creo que importe el mensaje del general, seor.
No... Atacaremos a primera hora de la maana.
Cato saba muy bien que todo ataque deba de ir precedido por una prolongada
descarga de proyectiles contra las defensas. Slo entonces los legionarios podran
tratar de abrir una brecha. Y si los defensores demostraban la suficiente

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determinacin como para hacer retroceder a los romanos?


A Cato se le ocurri una idea desesperada; los pensamientos se agolparon en su
cabeza mientras trazaba rpidamente un peligroso plan, lleno de terribles riesgos,
pero que acaso les proporcionara una ltima oportunidad de salvar a Pomponia y a
Elio de las llamas del hombre de mimbre.
Seor, puede que an haya una manera de rescatarlos dijo Cato en voz baja
. Si es que puede cederme a veinte buenos soldados y a Prasutago.

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CAPTULO XXXIV
Mucho antes del alba, el terreno ante la puerta principal del poblado fortificado se
llen con los sonidos de la actividad que all tena lugar: el rtmico golpear de los
macizos pisones que compactaban la tierra y nivelaban el suelo para formar las
plataformas de las mquinas de proyectiles, el incesante avance de las ruedas al
acercarse los carros de maquinaria para descargar las ballestas y las catapultas. Los
soldados hacan grandes esfuerzos y resoplaban al colocar los pesados mecanismos
de madera en sus cureas. La municin se descarg y se amonton junto a las armas;
luego los servidores empezaron una sistemtica comprobacin de las cuerdas tensoras
y los trinquetes y engrasaron cuidadosamente los mecanismos de suelta.
Los durotriges se haban alineado en las paredes de las defensas de la puerta y se
esforzaban para ver lo que ocurra ms abajo en la oscuridad. Probaron a lanzar
flechas en llamas que describan unos relucientes y altos arcos hacia las lneas
romanas con la esperanza de llegar a ver la naturaleza de los preparativos romanos.
Pero dado el escaso alcance de sus arcos ni una sola de las flechas lleg ms all del
terrapln exterior y se quedaron sin saber los planes del enemigo. La avanzadilla
romana se haba abierto camino al amparo de la oscuridad y entabl unos breves y
feroces combates con las patrullas durotriges situadas en las proximidades de la
puerta principal, por lo que finalmente los nativos se cansaron de tratar de atravesar la
barrera enemiga y volvieron a retirarse todos al interior de la empalizada para
aguardar a que amaneciera.
Con el primer atisbo de luz en el cielo, Vespasiano dio la orden para que la
primera cohorte se situara en su punto de partida y se preparara para avanzar. Los
acompaaban pequeos grupos de ingenieros que llevaban escaleras y un ariete. En
una de las centurias se distribuyeron arcos compuestos para que proporcionaran
apoyo a la cohorte cuando estuviera lista para forzar la puerta principal. Todos ellos
estaban preparados, unas borrosas filas de hombres silenciosos bien protegidos con
las corazas, las armas afiladas y los corazones llenos de las habituales tensiones y
dudas sobre un asalto tan peligroso como aqul. Una batalla campal no era nada
comparado con aquello, y hasta el recluta ms novato lo saba.
Desde el momento en que las ballestas dejaran de disparar contra la empalizada,
la primera cohorte se vera sumida en una lluvia de flechas, proyectiles de honda y
rocas. Debido a las vueltas y giros de las rampas de acercamiento, uno o dos de sus
flancos quedaran expuestos a los disparos del enemigo antes de que pudieran
alcanzar siquiera la entrada principal. Luego tendran que soportar ms de lo mismo
mientras trataban de abrir una brecha en la puerta. Slo entonces podran enfrentarse
al adversario. Era natural que los soldados que haban aguantado semejante maltrato
quisieran infligir un sangriento castigo a los durotriges en cuanto stos se hallaran
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frente a sus espadas. Por consiguiente, Vespasiano haba dado instrucciones uno por
uno a todos los oficiales de la cohorte para que buscaran a Cato y a su grupo y para
que intentaran por todos los medios hacer prisioneros. Les dijo que le hacan falta
esclavos vivos si algn da poda permitirse renovar su casa en el monte Quirinal, en
Roma. Ellos se haban redo, tal como l saba que haran, y Vespasiano esper que
eso bastara para evitar que Cato y sus hombres cayeran asesinados en medio del caos
cuando los legionarios finalmente irrumpieran en la planicie.
Todo listo, seor inform el tribuno Plinio.
Muy bien Vespasiano salud y mir por encima del hombro.
Al este el horizonte se iba iluminando de forma cada vez ms perceptible. Se
volvi de nuevo y contempl la imponente inmensidad del poblado fortificado. El
hombre de mimbre se alzaba por encima de la empalizada y poco a poco las
retorcidas caas y ramas de color caoba se fueron haciendo visibles a medida que la
maana tomaba fuerza y desvaneca los tonos monocromos de la noche. Los soldados
que servan en la plataforma de proyectiles permanecan inmviles, observando al
legado, esperando la orden de empezar a disparar. Vespasiano haba logrado obtener
ms de un centenar de ballestas en perfecto estado y todas ellas se encontraban
entonces preparadas para echar hacia atrs las palancas de torsin. Las flechas con
punta de hierro ya estaban colocadas en los canales y sus cabezas de oscuro reborde
apuntaban a las defensas situadas en torno a la puerta principal. Los primeros rayos
de sol cayeron sobre los relucientes cascos de bronce de los durotriges alineados en la
empalizada, observados por los legionarios desde la fresca penumbra que reinaba ms
abajo. La luz fue descendiendo paulatinamente por las pendientes de los terraplenes.
Vespasiano le hizo una seal con la cabeza a Plinio.
Ballestas! rugi Plinio haciendo bocina con las manos. Preparadas!
El aire del alba se inund con el sonido del traqueteo de las palancas y el esfuerzo
de los soldados mientras los brazos tensores acerrojaban las armas y las cuerdas
bloqueaban los proyectiles. En cuanto hubo terminado el ltimo grupo de servidores
de ballesta, el sonido ces y una peculiar quietud domin la escena.
Disparad! grit Plinio.
Los capitanes de las ballestas empujaron los disparadores y a Vespasiano le
retumbaron los odos con el fuerte chasquido de los brazos tensores al volver a
soltarse. Un fino velo de oscuras lneas se dirigi, rpido como un rayo, hacia la
empalizada. Como siempre suceda, hubo unas cuantas que no alcanzaron el objetivo
y se clavaron en las pendientes. Otras pasaron de largo y desaparecieron por encima
de la empalizada, donde an podan suponer un peligro. Los soldados que servan las
ballestas tendran en cuenta la cada de sus proyectiles y ajustaran la elevacin en
consecuencia. Sin embargo, la inmensa mayora alcanz el objetivo en la primera
carga. Vespasiano ya haba sido testigo en algunas ocasiones anteriores del impacto

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de semejante descarga, pero an as se maravill de la destruccin que caus aqulla.


Las pesadas saetas de punta de hierro astillaron troncos enteros de la empalizada,
cuyos fragmentos saltaron por los aires. La barrera pronto tuvo el aspecto de una boca
llena de dientes cariados.
La segunda descarga fue ms irregular que la primera, puesto que los servidores
ms eficientes dispararon antes y la disparidad de los tiempos de carga enseguida
produjo un estrpito prcticamente continuo causado por los mecanismos de suelta al
destensarse. La empalizada fue brutalmente derribada y la mayor parte de aquellos
guerreros durotriges lo bastante imprudentes como para subirse al terrapln de detrs
a proferir sus gritos desafiantes lo pagaron caro. Vespasiano observ con
despreocupacin a un hombre fornido que empuaba una lanza hasta que una flecha
lo alcanz en el pecho y sencillamente lo quit de en medio en un abrir y cerrar de
ojos. Otro fue alcanzado en la cara y el golpe le reban la cabeza por completo. El
torso del hombre permaneci derecho un momento y luego se desplom.
Menos de una hora despus las defensas en torno a la puerta principal se haban
convertido en una completa ruina, y las estacas que formaban la empalizada eran un
montn de astillas con manchas carmeses. Vespasiano le hizo una seal a su tribuno
superior.
Manda a la cohorte, Plinio.
El tribuno se volvi hacia el trompeta y le orden que diera el toque de avance. El
hombre se llev la boquilla a los labios e hizo sonar una aguda serie de notas a un
volumen creciente. Cuando el primer toque reson en los terraplenes los centuriones
de la primera cohorte dieron la orden de avanzar y los soldados empezaron a marchar
hacia las rampas de acercamiento formados en dos anchas columnas. El sol an
estaba bajo en el cielo y las partes traseras de los cascos de los soldados mandaban
miles de reflejos a los ojos de sus compaeros que observaban el combate desde el
campamento fortificado de la legin. Una considerable reserva de hombres estaba
preparada para reforzar a la primera cohorte en caso de que sta fuera muy castigada
por los durotriges. Durante la noche la mayor parte de los soldados haban sido
enviados alrededor del fuerte con la orden de que se mantuvieran a distancia, listos
para interceptar cualquier intento por parte del enemigo de huir por el otro extremo
de la fortaleza si la puerta era derribada. No se haba dejado nada al azar.
La primera cohorte, acompaada por su destacamento de ingenieros, ascendi por
la primera rampa de acercamiento e inmediatamente tuvieron que girar en paralelo al
poblado fortificado y seguir subiendo en diagonal hacia la primera curva
pronunciada. Los ms valientes de entre los defensores ya asomaban la cabeza a lo
largo de las ruinas de su empalizada y lanzaban flechas o proyectiles de honda contra
las concentradas tropas de legionarios con cota de malla y las bajas romanas
empezaron a romper filas. Algunos de ellos murieron en el acto y yacieron inmviles,

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tendidos en el sendero que suba el terrapln.


Por encima de las cabezas de la primera cohorte, la descarga de flechas
continuaba barriendo las defensas, pero pronto las descargas de las ballestas podran
alcanzar a los propios romanos. Vespasiano posterg la orden de detener los disparos,
dispuesto a correr el riesgo de que una saeta se quedara corta antes que permitir que
el enemigo irrumpiera por encima de los restos de sus defensas y descargara una
lluvia de proyectiles mucho ms daina sobre los legionarios.
La cohorte lleg a la primera curva y torci la esquina, doblndose sobre s
misma al tiempo que se diriga hacia la puerta principal. En aquellos momentos las
flechas ya pasaban zumbando a menos de quince metros por encima de sus cabezas y
los oficiales del Estado Mayor en torno a Vespasiano se estaban poniendo nerviosos.
Slo un poco ms dijo el legado entre dientes. Se oy un ruido de astillas
proveniente de la plataforma de ballestas y Vespasiano se dio la vuelta rpidamente.
El brazo de una de las ballestas se haba partido debido a la presin. Los oficiales del
Estado Mayor dejaron escapar un fuerte coro de gruidos. En el segundo terrapln, el
proyectil de la mquina rota se haba quedado corto y atraves a una fila de
legionarios, que fueron arrojados a un lado del camino en un desordenado montn.
Las filas de legionarios que iban detrs flaquearon un momento hasta que un enojado
centurin arremeti contra ellos con su vara de vid y el avance continu.
Dejen de disparar! les grit Vespasiano a los soldados que servan las
ballestas. DEJEN DE DISPARAR!
Las ltimas flechas pasaron por encima de las cabezas de la primera cohorte,
afortunadamente, y luego se hizo un extrao e inquietante silencio antes de que los
defensores se dieran cuenta de que ya no haba peligro. Rugiendo su grito de batalla
salieron corriendo al descubierto y cruzaron en tropel los restos de sus defensas, por
encima y alrededor de la puerta principal. Inmediatamente, una lluvia de flechas,
piedras y rocas acribill a los soldados de la primera cohorte. Su comandante, el
centurin ms antiguo y experimentado de la legin, dio la orden de formar en
testudo y en un momento una pared de escudos rode a la cohorte y la cubri por
arriba. Acto seguido el ritmo del avance se hizo ms lento, pero entonces los hombres
estaban protegidos de los misiles que llovan sobre ellos y que golpeteaban sin causar
dao sobre las anchas curvas de sus escudos. El repiqueteo de los impactos era
perfectamente audible desde el lugar donde se encontraban Vespasiano y su Estado
Mayor.
La primera cohorte dobl el recodo de la ltima curva y empez a avanzar entre
un bastin y la puerta principal. Aqul era el momento ms peligroso del asalto. Los
soldados se hallaban bajo los disparos provenientes de dos lados y no podan empezar
a utilizar el ariete contra la puerta hasta que no se hubiera tomado el bastin. El
centurin superior conoca bien su trabajo y en tonos calmados y comedidos dio la

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orden para que la primera centuria de la cohorte se separara del testudo. Los soldados
se dieron la vuelta bruscamente y subieron por la empinada cuesta hacia el bastin.
Los durotriges que haban sobrevivido al aluvin de proyectiles se lanzaron contra
sus atacantes, sacando el mayor provecho posible de la ventaja que les proporcionaba
la altura. Varios legionarios esgrimieron sus armas, cayendo y deslizndose cuesta
abajo. Pero los enemigos eran demasiado pocos para resistir mucho tiempo el ataque
romano y las espadas de los legionarios, con sus despiadadas arremetidas, los
hicieron trizas.
En cuanto se hubo desalojado el bastin, los soldados armados con arcos
compuestos subieron a l rpidamente y empezaron a disparar a los defensores de la
puerta principal, agachndose para colocar la siguiente flecha tras los escudos de la
centuria que haba tomado el bastin. Los durotriges cambiaron la direccin de sus
disparos y los lanzaron contra la nueva amenaza, lo que disminuy la presin sobre el
testudo situado al pie de la puerta. Entonces los ingenieros subieron con el ariete y,
bajo la proteccin del testudo, iniciaron un lento y rtmico ataque contra las slidas
vigas de madera de la puerta principal.
Los sordos golpes del ariete llegaron a odos de Vespasiano, que pens entonces
en Cato y su pequeo grupo al otro lado del poblado fortificado. Ellos tambin oiran
el ariete y empezaran a actuar.
Bajo el barranco de desage al otro lado de la fortaleza, el montn de
desperdicios y aguas residuales cobr vida de repente. De haber habido un centinela
en la empalizada de ms arriba, tal vez le hubiera costado creer lo que vean sus ojos
cuando un pequeo grupo de lo que parecan guerreros celtas salieron de entre la
hedionda pila de residuos y silenciosamente subieron por las vertientes del ribazo en
direccin a la abertura de madera de la empalizada.
Mientras los ingenieros estaban atareados nivelando el terreno, un pequeo grupo
de legionarios, los mejores hombres de la antigua sexta centuria de la cuarta cohorte,
haban rodeado sigilosamente la fortaleza bajo las rdenes de su optio y del alto
guerrero Iceni que les haban presentado aquella misma noche. Desnudos y
pintarrajeados con los dibujos celtas hechos con tintura azul, iban equipados con
espadas largas de caballera que a simple vista podran pasar por armas nativas.
Prasutago los haba guiado por los terraplenes y a travs de las zanjas llenas de
estacas hacia el maloliente montn de residuos. All, con silenciosas expresiones de
asco, se haban ocultado entre los excrementos y lquidos de desecho y esperaron,
inmviles, a que amaneciera y el ariete atacara la puerta principal.
Al or el primer golpe distante del ariete, Cato empuj a un lado los restos en
descomposicin de un ciervo bajo los que se haba escondido y trep a cuatro patas
hacia la estructura de madera. Con una agilidad natural, Prasutago subi por el
extremo ms alejado del barranco y a Cato le record a un mono que haba visto una

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vez en los juegos en Roma. En torno a ellos se hallaba el resto de soldados que Cato
haba seleccionado, fuertes y de extraccin gala en su mayora, para que as tuvieran
ms posibilidades de pasar por britanos.
Cuando llegaron a lo alto del barranco, el ruido sordo del ariete se haba
convertido en un golpeteo regular que anunciaba la sentencia de muerte del fuerte y
de sus defensores. Cato seal el espacio bajo la abertura e, igual que en la ocasin
anterior, Prasutago coloc su robusto cuerpo en posicin. Cato trep y mir con
cautela por encima del borde hacia el interior del poblado fortificado, aquella vez
bajo la luz del da. La planicie situada justo frente a l se hallaba desierta. A la
derecha, tras la gigantesca figura del hombre de mimbre, haba una oscura
concentracin de cuerpos que se apiaban en torno a la puerta principal, esperando a
lanzarse contra la primera cohorte en cuanto el ariete atravesara los gruesos troncos
de la entrada. Entre ellos haba algunas capas negras de los Druidas y Cato sonri con
satisfaccin; las pocas probabilidades con las que contaban l y su pequeo grupo
haban aumentado un poco.
Se encaram al borde, sali del agujero y baj el brazo para agarrar la mano del
prximo soldado. Uno a uno treparon a travs de la abertura y a gatas avanzaron
hasta situarse junto al redil ms prximo. Al final ya slo qued Prasutago y Cato se
afirm bien contra el armazn de madera de la plataforma antes de alargar sus manos
hacia Prasutago. El guerrero Iceni agarr a Cato por los antebrazos, hizo fuerza para
levantarse del suelo y en cuanto pudo pas a asirse del borde de la abertura.
Todos los Iceni pesan tanto como t? pregunt Cato, jadeando.
No. Mi padre... ms grande que yo.
Pues me alegro un montn de que estis de nuestro lado.
Avanzaron con sigilo para reunirse con los dems soldados y entonces Cato los
llev siguiendo los corrales hacia el recinto de los Druidas. Cuando lleg al ltimo de
los rediles les hizo seas a sus hombres para que se quedaran quietos y luego asom
lentamente la cabeza por el panel de adobe y caas, maldiciendo en Voz baja al ver
que an haba dos Druidas vigilando la entrada al recinto. Estaban en cuclillas y
masticaban unos pedazos de pan, nada preocupados al parecer por la desesperada
lucha que tena lugar en la puerta. Cato retir la cabeza e hizo una seal a sus
hombres para que siguieran agachados. Deban mantenerse ocultos hasta que la
puerta cayera y rezar para que los Druidas no hubieran ejecutado ya a sus rehenes.
Esto no va demasiado bien refunfu Vespasiano al tiempo que observaba la
distante batalla frente a la puerta. La mayora de los soldados del bastin haban sido
abatidos y los disparos britanos se concentraban en los legionarios agrupados junto a
la puerta. El suelo ya estaba lleno de los escudos rojos y las armaduras grises de los
romanos.
Podramos decirles que regresaran, seor sugiri Plinio. Lanzar una nueva

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descarga e intentarlo de nuevo.


No repuso Vespasiano de manera cortante.
Plinio lo mir, a la espera de una explicacin, pero el legado no dijo nada.
Cualquier relajacin de la presin en la puerta principal pondra en peligro a Cato y a
sus hombres. Por lo que el legado saba, podra ser que ya estuvieran muertos, pero l
tena que suponer que ellos estaban llevando a cabo su parte del plan.
En aquellos momentos Cato era el nico que poda salvar a los rehenes. Deban
darle una oportunidad. Lo cual significaba que la primera cohorte tena que
permanecer en el mortfero campo de batalla junto a la puerta de la plaza fuerte.
Haba otro motivo para mantenerlos all. Si ordenaba que volvieran a descender los
terraplenes iban a perder ms soldados por el camino. Luego, mientras los ballesteros
renovaban sus descargas, los supervivientes del primer asalto tendran que esperar
sabiendo que deban enfrentarse a los peligros del ataque una vez ms. Vespasiano
poda imaginarse muy bien lo que aquello supondra para el espritu de lucha de los
soldados. Lo que entonces necesitaban all arriba era nimo, algo que intensificara su
determinacin.
Trae mi caballo y consigue otro para el portaestandarte.
No ir a subir all arriba, seor? Plinio se horroriz.
Trae los caballos.
Mientras iban a por los caballos, Vespasiano se apret las ataduras de su casco.
Mir al portaestandarte y se sinti ms tranquilo ante la calmada compostura de aquel
hombre, una de las principales cualidades que se buscaba en los soldados escogidos
para tener el honor de llevar el guila en combate. Unos esclavos les llevaron los
caballos a todo correr y les cedieron las riendas. Vespasiano y el portaestandarte
montaron.
Seor! le grit Plinio. Si le ocurre cualquier cosa, cules son sus
rdenes?
Cules van a ser? Tomar el fuerte, por supuesto!
Con un rpido golpe de talones Vespasiano espole a su caballo hacia el pie de la
rampa, y atraves retumbando el terreno abierto con el portaestandarte tras l,
sujetando las riendas con una mano y el asta del estandarte con la otra. Galoparon
cuesta arriba, dando un brusco viraje en la primera curva pronunciada y continuando
el ascenso por la segunda rampa. All yacan los primeros romanos muertos,
atravesados por flechas o aplastados por piedras, cuya sangre se encharcaba en el
sendero entre las flechas con plumas que parecan haber brotado del suelo. Los
heridos, al ver acercarse a los jinetes, se arrastraron con dolor hacia un lado del
camino y algunos de ellos lograron lanzar una ovacin para el legado cuando pas
por all con gran estruendo.
Torcieron por la segunda curva y rpidamente frenaron los caballos al toparse con

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la ltima centuria de la primera cohorte.


A pie! le grit Vespasiano por encima del hombro al portaestandarte, y
descabalg de un salto.
Enseguida fueron divisados por los defensores situados por encima de ellos y al
cabo de un instante el caballo de Vespasiano solt un relincho cuando una flecha lo
alcanz en el flanco. El caballo se empin, agitando las patas delanteras, antes de dar
la vuelta desesperadamente y volver a bajar corriendo por la rampa. Ms flechas y
proyectiles de honda alcanzaron sus objetivos con un ruido sordo en torno al legado.
ste mir a su alrededor y agarr un escudo del suelo all donde haba cado junto a
su propietario muerto. El portaestandarte encontr otro. Ambos se abrieron camino a
empujones y se adentraron en las apiadas filas de soldados que tenan delante.
Abrid paso! Abrid paso! grit Vespasiano.
Los legionarios se apartaron al or su voz, algunos de ellos con miradas de
perplejidad en sus rostros.
Qu carajo est haciendo aqu arriba? se pregunt un atemorizado joven.
No pensaras que ibas a tener al enemigo para ti solito, verdad, hijo? le grit
Vespasiano al pasar junto a l. Vamos, muchachos, un ltimo esfuerzo y
acabaremos con todos esos cabrones!
Una irregular oleada de ovaciones recorri las tropas a medida que Vespasiano y
el portaestandarte avanzaban hacia la puerta y las flechas y proyectiles de honda
chocaban contra sus escudos. Cuando llegaron al terreno plano situado ante la
fortificada puerta de madera, Vespasiano trat de ocultar su desesperacin ante la
escena que presenciaron sus ojos. La mayor parte de los ingenieros estaban muertos,
amontonados junto a sus escaleras a un lado del ariete. ste era manejado entonces
por legionarios que haban tenido que dejar sus escudos para tomar posiciones en la
barra de roble rematada con una gruesa capa de hierro. Mientras observaba otro
hombre cay cuando un proyectil le alcanz en la parte del cuello no protegida por el
casco o la cota de malla. El centurin superior mand a un sustituto, pero el
legionario vacil, mirando con preocupacin los salvajes rostros que le gritaban
desde lo alto de la puerta.
Vespasiano avanz corriendo. Aprtate, hijo!
Solt el escudo, agarr el asa de cuerda y se sum al rtmico balanceo de los
dems en el ariete. Cuando ste choc contra la puerta con un tremendo estrpito,
Vespasiano vio que los grandes troncos empezaban a ceder.
Vamos, soldados! les grit a los que estaban en el ariete. No se nos paga
por horas!
En cuanto los durotriges vieron al legado soltaron un enorme rugido de desafo y
apuntaron sus armas contra el comandante enemigo y el hombre que llevaba el
temido smbolo del guila. Los soldados de la primera cohorte respondieron con unos

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ensordecedores gritos de entusiasmo y renovado esfuerzo, y lanzaron las jabalinas


que les quedaban contra las maltrechas filas de los durotriges. Otros agarraron los
proyectiles de honda que haba en el suelo para arrojrselos a los defensores.
Cay otro hombre junto al ariete. En esa ocasin el centurin superior tir su
escudo y ocup el puesto libre. Una vez ms el ariete golpe hacia delante. La viga
central de la puerta se rompi en dos con un crujido y los troncos que la rodeaban se
desencajaron. Por entre las brechas los romanos podan ver los rostros amenazantes
de los durotriges y los Druidas concentrados al otro lado. A travs de un estrecho
hueco Vespasiano divis la tranca.
All! alz una mano para sealar el lugar. Dirigid la cabeza hacia all!
Se rectific el ngulo del ariete y volvieron a balancearlo, con lo que el hueco se
abri an ms. La tranca de la puerta tembl en sus soportes.
Ms fuerte! grit Vespasiano por encima del estruendo. Ms fuerte!
Cada golpe hizo saltar ms astillas de los troncos hasta que, con una ltima y
salvaje arremetida, la tranca se parti. Inmediatamente las puertas cedieron.
Dejemos el ariete ms atrs!
Retrocedieron unos cuantos pasos y lo dejaron en el suelo. Alguien le pas un
escudo a Vespasiano. ste desliz el brazo izquierdo por las correas y desenvain la
espada, sujetndola en posicin horizontal a la altura de la cadera. Respir hondo,
listo para conducir a sus hombres a travs de la entrada.
Portaestandarte!
Seor!
No te separes de m, muchacho.
S, seor!
Primera cohorte! bram el legado a voz en cuello. Adelante!
Con un profundo rugido de cientos de gargantas, los escudos escarlata cargaron
contra las puertas y cargaron contra las filas de los miembros tribales que gritaban al
otro lado. Metido en la primera fila de la primera cohorte, Vespasiano mantuvo en
alto el escudo y arremeti contra la densa concentracin de humanidad que tena
delante, hundiendo la espada en la carne, retorcindola despus y tirando de ella para
recuperarla antes de atacar de nuevo. En torno a l los hombres gritaban, proferan
sus bramidos de guerra, gruan con el esfuerzo de cada embestida y cuchillada, y
soltaban alaridos de agona cuando resultaban heridos. Los muertos y heridos caan al
suelo y los que an vivan luchaban por protegerse bajo los escudos y evitar que los
pisotearan hasta matarlos.
Al principio la densa concentracin de romanos y durotriges era compacta y
ninguno de los dos bandos ceda ni un centmetro de terreno. Pero a medida que los
hombres iban cayendo, los miembros de la tribu empezaron a ceder terreno,
empujados por la pared de escudos de los romanos. Bajo las botas de Vespasiano el

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suelo estaba resbaladizo debido al barro revuelto y a la sangre caliente. En aquel


momento su mayor temor era perder el equilibrio y resbalar.
La primera cohorte sigui avanzando poco a poco, abrindose paso a cuchilladas
entre los durotriges. Los defensores, alentados por los Druidas que haba entre sus
filas, luchaban con desesperado coraje. En aquel apiamiento, les era imposible
utilizar eficazmente sus largas espadas y lanzas de guerra. Algunos de ellos soltaron
sus armas principales y en su lugar utilizaron las dagas, tratando de echar a un lado
los escudos romanos y acuchillar a los soldados que se resguardaban detrs. Pero
haba pocos durotriges que llevaran coraza y su carne expuesta poda ser alcanzada
fcilmente por las espadas letales de los legionarios.
Poco a poco los durotriges se vinieron abajo y se fueron replegando en la
retaguardia de aquel agolpamiento de uno en uno y de dos en dos, y los hombres
lanzaban miradas aterrorizadas a la implacable aproximacin del guila dorada. Una
hilera de Druidas se hallaba detrs de los defensores y con desdn intentaban que los
menos valientes de entre sus aliados volvieran a la batalla. Pero al cabo de poco
tiempo ya haba demasiados miembros de la tribu que huan ante la terrible mquina
de matar romana y los Druidas no pudieron hacer nada para detenerlos. Las
poderosas defensas en las que tanto haban confiado los durotriges haban fallado,
igual que lo haban hecho las promesas de los Druidas que aquel da Cruach los
protegera y castigara a los romanos. Todo estaba perdido y los Druidas tambin lo
saban.
De pie tras la hilera de Druidas, una alta y oscura figura que portaba unas astas en
la cabeza grit una orden. Los Druidas se giraron al orlo y vieron que su jefe
sealaba hacia el recinto al otro extremo del poblado fortificado. Cerraron filas y
empezaron a correr hacia su ltima lnea de defensa.
Ya est! les dijo Cato a sus hombres en voz baja. Se estn viniendo abajo.
Ahora nos toca a nosotros!
Se puso en pie al tiempo que les indicaba por seas a sus hombres que lo
siguieran. Los miembros de la tribu corran por la planicie, alejndose de la puerta
principal y de los legionarios. La mayora eran mujeres y nios que huan del desastre
que estaba a punto de ocurrirles a sus hombres. Tenan la esperanza de escapar de la
fortaleza escalando los terraplenes y desapareciendo en la campia circundante. La
primera de aquellas personas haba llegado a los corrales no demasiado lejos de
donde estaba Cato cuando ste decidi hacer su movimiento.
Con Prasutago a su lado y sus hombres pintados con tintura azul agrupados tras
l, no demasiado juntos, Cato corri hacia la entrada del recinto. Los dos guardias se
haban puesto de pie para observar la accin que tena lugar en la puerta principal y
slo les dirigieron a los miembros de la tribu que se acercaban una mirada desdeosa.
Cuando Cato se acerc, uno de los guardias se burl de l. Cato alz su espada de

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caballera.
A por ellos! les grit a sus hombres, y empez a correr hacia el druida. La
sorpresa fue total y antes de que el horrorizado druida pudiera reaccionar Cato ya
haba apartado su lanza de un golpe y arremetido con la espada contra su cabeza. Se
abri la carne, cruji el hueso y el druida se desplom.
Prasutago se encarg del otro guardia y a continuacin abri la puerta de una
patada. Era una puerta delgada, pensada nicamente para evitar el acceso ms que
para resistir un asalto denodado. La puerta se abri hacia adentro con estrpito y los
pocos Druidas que an haba en el interior del recinto se dieron la vuelta al or el
ruido, sobresaltados por la repentina invasin de su suelo sagrado por aquellos
hombres pintados, sus antiguos aliados. La confusin momentnea tuvo el efecto que
Cato haba esperado y todos sus hombres atravesaron la estrecha entrada antes de que
los Druidas reaccionasen. Agarraron las lanzas y se dispusieron a defenderse contra
las furias salvajes que se abalanzaban sobre ellos blandiendo las espadas. Cato no
hizo caso de los sonidos de la lucha. Ech a correr a toda velocidad hacia la jaula. Un
druida sali del interior de una choza por delante de l, lanza en ristre. Ech un
vistazo a la refriega y luego se dio la vuelta y se dirigi hacia la jaula al tiempo que
levantaba su lanza.
Sus intenciones estaban claras y Cato sigui adelante, corriendo todo lo que poda
y con los dientes apretados debido al esfuerzo. Pero el druida estaba ms cerca y Cato
se dio cuenta de que iba a conseguir lo que se propona. Cuando el druida lleg a la
jaula y ech su lanza hacia atrs para arrojarla, un chillido surgi del interior.
Eh! grit Cato, a unos veinte pasos de distancia. El druida mir por encima
del hombro y Cato lanz su espada con todas sus fuerzas. Mientras la hoja giraba en
el aire, el druida se dio la vuelta rpidamente y la desvi con el extremo de su lanza.
Cato sigui corriendo hacia la jaula. El druida hizo descender la punta de su arma y
apunt al estmago de Cato. En el ltimo instante, cuando casi estaba a punto de
alcanzarle la punta siniestramente afilada de la lanza, Cato se arroj al suelo y rod
hasta chocar con las piernas del druida. Ambos chocaron estrepitosamente contra los
barrotes de madera de la jaula. El impacto fue peor para Cato que para el druida, por
lo que, antes de que aqul pudiera recuperar el aliento, el hombre salt sobre su pecho
y rode fuertemente el cuello del optio con sus manos. El dolor fue instantneo e
intenso. Cato se agarr a las manos del hombre y tir con todas sus fuerzas para
zafarse de ellas, pero el druida era de complexin fuerte y robusta. Sonrea y
mostraba unos dientes amarillentos mientras le exprima la vida a su enemigo. Unas
sombras negras mancharon los bordes del campo de visin de Cato que, vanamente,
la emprendi a rodillazos con la espalda del hombre.
Un par de esbeltas manos salieron de entre los barrotes de la jaula y le araaron la
cara al druida, los dedos buscando sus ojos. Por instinto, el hombre alz las manos

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para protegerse la vista al tiempo que lanzaba un aullido de dolor y Cato le peg un
puetazo en la barbilla que le ech la cabeza hacia atrs. Cato le golpe de nuevo y
con esfuerzo lo empuj a un lado. Mientras el druida yaca inconsciente en el suelo,
Cato se puso en pie apresuradamente, recuper la espada y se la clav al druida en la
garganta.
Se dio la vuelta hacia la jaula. Mi seora Pomponia!
Su rostro apareci entre las manos sujetas a los barrotes; la esposa del general
mir a la figura pintada con aire vacilante.
He venido a rescatarla. Pngase en la parte de atrs de la jaula.
Te conozco! Eres el del carro!
S. Y ahora, atrs!
Ella se dio la vuelta y se arrastr hacia el otro extremo de la jaula, situndose
frente a su hijo para protegerlo. Cato levant la espada y empez a dar cuchilladas a
las cuerdas que ataban la puerta de barrotes al resto de la estructura. A cada golpe
saltaban astillas de madera y ramales cortados, hasta que la puerta se solt de un lado.
Cato baj la espada y tir de los barrotes para apartarlos.
Fuera! Venga, vmonos!
La mujer sali de all a gatas arrastrando a su hijo de una mano. El nio llevaba la
otra muy vendada. Elio tena los ojos abiertos de par en par a causa del terror y un
dbil sonido agudo sala de su garganta. Pomponia tuvo dificultades para ponerse en
pie; tras muchos das de permanecer confinada en cuclillas en la jaula, tena las
piernas agarrotadas y doloridas. Cato ech un vistazo por el recinto; haba cuerpos
desparramados por todas partes. La mayora de ellos vestan la tnica negra de los
Druidas, pero media docena de sus propios hombres yaca entre ellos. El resto se
estaba reuniendo junto a Prasutago, muchos de ellos con heridas sangrantes.
Por aqu le dijo Cato a Pomponia, medio arrastrndola hacia sus hombres.
No hay peligro. Estn conmigo.
Nunca pens que volvera a verte le dijo ella con calmado asombro.
Le di mi palabra.
Ella esboz una sonrisa.
S, lo hiciste. Se reunieron con los dems soldados y se dirigieron de nuevo
hacia la puerta.
Ahora slo tenemos que abrirnos paso hasta la primera cohorte dijo Cato, a
quien el corazn le lata desaforadamente en el pecho, en parte debido al esfuerzo y
en parte por pura excitacin y orgullo al haber conseguido su propsito. Vamos!
Dio un paso en direccin a la puerta y se detuvo. Por ella apareci una alta figura
vestida de negro que llevaba una brillante hoz en una mano. El jefe druida capt la
escena en un instante y se ech a un lado al tiempo que gritaba una orden. El resto de
sus hombres entraron en tropel al recinto, con los ojos encendidos y las lanzas bajas

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apuntando a Cato y a su pequeo grupo. Sin esperar ninguna orden, Prasutago rugi
su grito de guerra y carg contra los Druidas, inmediatamente seguido de Cato y sus
soldados. Pomponia volvi el rostro de su hijo contra su tnica y se agach con l,
incapaz de mirar el combate.
En aquella ocasin la contienda entre romanos y Druidas estaba ms igualada.
Los Druidas no haban sido sorprendidos y su espritu de lucha ya estaba enervado
tras sus experiencias en la puerta principal. Tuvo lugar una desordenada refriega, las
espadas golpeaban las astas de las lanzas o resonaban al echarse a un lado para parar
un golpe de forma desesperada. Como en aquella limitada lucha no podan acuchillar
de manera eficaz con sus lanzas, los Druidas las utilizaron como si fueran picas,
intentando golpear con ellas a los romanos y bloqueando las arremetidas de sus
espadas. Cato se encontr luchando contra un druida alto y delgado con una barba
oscura. El hombre no era idiota y par hbilmente las primeras estocadas de Cato,
para luego amagar hacia la izquierda e hincar la punta de la lanza en su objetivo. Cato
se apart de un salto, aunque demasiado tarde para evitar que le rajara el muslo.
Mientras el hombre recuperaba la lanza, Cato ech a un lado el asta con la mano que
tena libre, avanz como un rayo y hundi el extremo de su hoja en el vientre de su
rival. Solt la espada de un tirn y se dio la vuelta buscando al jefe druida. Se
encontraba junto a la puerta, observando la batalla con una fra mirada en sus ojos.
Vio que Cato se le acercaba y se agach, sujetando en alto la hoz a un lado, listo
para lanzarse hacia delante y decapitar o desmembrar a su atacante. Cato atac con su
espada sin perder de vista la reluciente hoz. El jefe druida retrocedi tambalendose y
se dio contra el poste con un ruido sordo y discordante. Cato volvi a atacar y esa vez
la hoz lo amenaz con una cuchillada dirigida a su cuello. Cato se precipit hacia
delante, al alcance del arma, y con el pomo de la espada golpe el rostro del jefe
druida con toda la fuerza de la que fue capaz. La cabeza del hombre se estrell contra
el poste y se desplom, inconsciente. La hoz cay al suelo a su lado.
En cuanto se dieron cuenta de que haban derribado a su cabecilla, los dems
Druidas dejaron las armas y se rindieron. Algunos de ellos no fueron lo bastante
rpidos y murieron antes de que los legionarios fueran conscientes de que se haban
rendido. Se acab! les grit Cato a sus hombres. Estn acabados!
Los soldados apaciguaron su furia de combate y se quedaron de pie junto a los
Druidas, con sus pintados pechos agitndose mientras trataban de recuperar el aliento.
Cato le hizo una seal a Prasutago para que se acercara y juntos se quedaron en la
puerta, espadas en ristre, para disuadir a cualquiera de los durotriges que escapaban
de tratar de entrar en el recinto en su desesperada huida de los romanos. En la puerta
principal el combate tambin haba terminado, los rojos escudos de los legionarios se
desplegaban en abanico por la planicie y mataban a todo aquel que an osara
resistirse. Por encima de las ruinas de la puerta estaba el portaestandarte, y el guila

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dorada reluca bajo la luz del sol.


Una pequea formacin de legionarios cruz la planicie a paso rpido en
direccin al recinto y Cato vio la roja cimera del legado que sobresala por encima de
los otros cascos. Se volvi hacia Prasutago.
Cuida de la seora y de su hijo. Voy a presentar mi informe.
El guerrero Iceni asinti con la cabeza y enfund la espada, y fue andando hacia
la esposa del general tratando de no parecer demasiado amedrentador. Cato segua
empuando la espada cuando sali por la puerta y alz su mano libre para saludar al
legado, que en aquellos momentos ya era perfectamente visible y sonrea
alegremente. Cato sinti que lo invada una clida oleada de satisfaccin. Haba
cumplido su palabra y el hombre de mimbre que se alzaba por encima de la fortaleza
no reclamara sus vctimas despus de todo. Not que su cuerpo temblaba, aunque no
saba si era por los nervios o por el cansancio.
Tras l, Pomponia lanz un chillido. Cato! grit Prasutago.
Pero antes de que Cato pudiera reaccionar, algo le golpe con fuerza en la
espalda. Solt una explosiva bocanada de aire, se qued sin respiracin y cay de
rodillas. Sinti algo como un puo en lo ms profundo de su pecho. Se sacudi
cuando el objeto fue arrancado de un tirn. Una mano lo agarr del pelo, le ech la
cabeza hacia atrs y Cato vio el cielo azul y luego la expresin desdeosa y triunfante
en el rostro del jefe druida cuando ste alzaba su hoz ensangrentada en el aire. Cato
se dio cuenta de que aquella era su sangre, cerr los ojos y aguard a que le llegara la
muerte.
Oy dbilmente a Prasutago lanzar un grito furioso y luego la mano del jefe
druida dio una sacudida que le tir del pelo. Una clida lluvia cay sobre l. Clida
lluvia? El jefe druida afloj la mano. Cato abri los ojos en el mismo instante en el
que el cuerpo del jefe druida se derrumbaba junto a l. Un poco ms all la cabeza del
druida se alejaba rodando, todava con su casco astado puesto. Luego Cato cay de
bruces. Fue consciente de la dureza del suelo contra su mejilla y de que alguien lo
agarraba del hombro. Luego oy vagamente a Prasutago que gritaba:
Romano! No te mueras, romano!
Y el mundo se qued a oscuras.

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CAPTULO XXXV
Le pareca estar parpadeando entre un sueo profundo e inconsciente y momentos
de dolorosa y ntida realidad. No tena nocin del tiempo, en absoluto, slo haba
fragmentos inconexos de experiencia. El sonido de gritos lastimeros por todas partes
cuyo origen era invisible en la oscuridad. El borroso perfil de la espalda de un
hombre sentado en un pescante por encima de su cabeza. El olor de las mulas. Por
debajo de Cato, las ruedas atronaban y chirriaban, el momento se desvaneca y volva
la oscuridad. Ms tarde sinti que unas manos lo ponan boca abajo con suavidad. Le
quitaron algo alrededor del pecho y un hombre, su voz distante, tom aire.
Un desastre. La mayor parte del dao es muscular. La hoja alcanz una costilla
que permaneci intacta, afortunadamente. Si se hubiera roto...
S?
Las esquirlas podran haber penetrado en el pulmn derecho, hubiera habido
infeccin y finalmente, bueno... la muerte, seor.
Pero, se recuperar?
Oh, s... Es muy probable, vaya. Ha perdido mucha sangre pero parece tener
una constitucin bastante fuerte, y yo poseo una experiencia considerable con heridas
como sta, seor.
Posees experiencia considerable en heridas de hoz?
No, seor. En laceraciones causadas por hojas afiladas. Las heridas de hoz no
dejan de ser algo fuera de lo comn. No es el armamento que habitualmente elegimos
para el campo de batalla, si se me permite el atrevimiento de generalizar, seor.
T cuida de l y asegrate de que lo alojen en un lugar apropiado para su rango
cuando lleguis a Calleva.
S, seor. Ordenanza! Drene la herida y cambie el vendaje!
En realidad preferira que fueras t quien cambiara el vendaje y, esto... drenara
la herida.
S, seor! Enseguida, seor.
Cato not que alguien le palpaba la espalda, a media altura, y luego sinti una
terrible sensacin de picor. Intent protestar, pero simplemente murmur algo y a
continuacin perdi la conciencia.
Su prximo despertar fue tan gradual como el paso de la sombra en un reloj de
sol. Cato era consciente de una dbil luz que se filtraba por sus prpados. Oa
sonidos, el amortiguado alboroto de una calle muy concurrida. Fragmentos de voces
humanas que hablaban un lenguaje que no entenda. El dolor de la espalda se haba
calmado y se haba convertido en unas punzadas constantes, como si un gigante con
los puos como rocas le masajeara la carne con brusquedad. Al pensar en la herida
Cato se acord del jefe druida empuando su brillante hoz y abri los ojos
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sobresaltado. Intent ponerse de espaldas. Inmediatamente el sordo dolor punzante


dio paso a una aguda y lacerante agona. Cato solt un grito y volvi a desplomarse
sobre su pecho.
Sonaron unos pasos en el suelo de madera y al cabo de un momento Cato sinti
una presencia a sus espaldas.
Veo que ests despierto! Y que intentas desgarrarte la espalda a conciencia.
Tse!
Unos dedos palparon suavemente la zona de alrededor de la herida. Luego el
hombre camin hasta el otro lado de la cama y se arrodill. Cato vio los rasgos
aceitunados y el oscuro cabello lubricado del imperio oriental. El hombre llevaba la
tnica negra del cuerpo mdico, ribeteada de azul. As pues se trataba de un cirujano.
Bueno, centurin. A pesar de tus esfuerzos el drenaje est an en su sitio. Sin
duda te alegrar mucho saber que esta maana casi no hay pus. Excelente. En un
momento te lo dejo cerrado y vendado. Cmo te sientes?
Cato se humedeci los labios.
Tengo sed dijo con voz ronca.
Me lo imagino sonri el cirujano. Har que te manden un poco de vino
caliente antes de ponerte los puntos. Vino mezclado con unas cuantas hierbas muy
interesantes, no notars nada y dormirs como los muertos.
Espero que no susurr Cato.
As me gusta! Pronto estars recuperado. El cirujano se levant. Y ahora,
si me disculpas, tengo otros pacientes que necesitan mi atencin. Al parecer nuestro
legado quiere mantenerme totalmente ocupado.
Antes de que Cato pudiera preguntar nada el cirujano ya se haba ido y sus pasos
se perdieron a un ritmo rpido. Sin mover la cabeza, Cato mir a su alrededor
entrecerrando los ojos. Pareca encontrarse en una pequea celda con paredes de
madera y yeso. A juzgar por el olor a humedad, el enyesado deba de ser bastante
reciente. En la esquina haba un pequeo arcn. Su armadura, con su distintiva
condecoracin, estaba en el suelo junto al arcn. Cato sonri al ver los medallones...
se los haba concedido el mismsimo Vespasiano, despus de salvarle la vida a Macro
en Germania... Pero, dnde estaba Macro ahora? Cato record la terrible herida que
haba sufrido su centurin. Seguramente deba de haber muerto. Aunque, no dijo
alguien que haba sobrevivido?, Cato intent acordarse, pero el esfuerzo lo venci.
Alguien le desliz la mano por debajo de la cabeza y se la levant con suavidad. Cato
oli el dulce y condimentado vapor del vino calentado y entreabri los labios. El vino
no estaba demasiado caliente y poco a poco Cato apur la copa que sostena el
ordenanza mdico. El calor se extendi por su vientre y le recorri el cuerpo, y pronto
se sinti agradablemente sooliento cuando volvieron a apoyarle la cabeza en la basta
tela del cabezal cilndrico. Mientras el sueo invada lentamente su mente, Cato, con

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el deleite que los pequeos lujos le proporcionan a un soldado, sonri por el hecho de
que le hubieran dado toda una habitacin para l. Qu dir Macro cuando se entere!
La siguiente vez que se despert Cato segua tumbado boca abajo. Oa los gritos y
el ajetreo de gran cantidad de gente. El ordenanza acababa de cambiar la ropa de
cama manchada y de limpiar a su paciente. Sonri cuando los ojos de Cato
parpadearon, se abrieron y se posaron en l.
Buenos das, seor.
Cato se notaba la lengua pastosa y movi ligeramente la cabeza para responder al
saludo.
Hoy tiene mucho mejor aspecto continu diciendo el ordenanza. Cremos
que estaba usted en las ltimas cuando lo trajeron, seor. Debi de ser una herida
limpia la que le hizo ese druida.
S repuso Cato, intentando no acordarse. Dnde estoy?
El ordenanza frunci el ceo. Aqu, seor. Y cuando digo aqu me refiero al
nuevo edificio hospital del nuevo fuerte que se ha levantado en Calleva. Un trabajo
rpido. Slo espero que no se nos caiga encima.
Calleva repiti Cato. Eso estaba a dos das de distancia de la fortaleza. Deba
de haberse pasado todo el viaje inconsciente. A qu se debe todo ese alboroto?
Llegan ms heridos de la legin. Parece que el legado ha puesto patas arriba
otro de esos poblados fortificados. Nos hemos quedado sin espacio y el cirujano est
que se sube por las paredes intentando reorganizarlo todo. la voz del ordenanza se
fue apagando.
Y me sera mucho ms fcil si el personal se limitara a seguir con su trabajo en
vez de cotillear con los clientes.
S, seor. Disclpeme, seor. Ya me voy. El ordenanza abandon la estancia
a toda prisa y el cirujano se acerc a la cama para hablar con Cato. Esboz su sonrisa
caracterstica.
Tienes un aspecto ms alegre!
Eso me han dicho.
Bueno, vamos a ver. Tengo buenas y malas noticias. Las buenas noticias son
que tu herida se est curando muy bien. Supongo que dentro de ms o menos un mes
ya podrs levantarte y andar por ah.
Un mes! exclam Cato con un gemido ante aquella perspectiva.
S. Pero no te lo tendrs que pasar todo tendido sobre tu estmago.
Cato se qued contemplando fijamente al cirujano un buen rato.
Y las buenas noticias son?
Ja, ja! se ri el cirujano de un modo excesivamente obsequioso. Bueno, la
cuestin es que el problema de espacio es un poco acuciante y, aunque normalmente
no se me ocurrira importunar a mis pacientes oficiales, me temo que tendrs que

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compartir la habitacin.
Compartirla? Cato puso mala cara. Con quin?
El cirujano se inclin para acercarse y mir por encima del hombro de Cato en
direccin a la puerta.
Es un tipo algo cargante. No para de refunfuar, pero estoy seguro de que
respetar tu intimidad y se callar un poquito. Lo siento, pero no puedo ponerlo en
ningn otro sitio.
Tiene nombre? pregunt Cato entre dientes. Antes de que el cirujano
pudiera responder, se oy jaleo en la puerta y una serie de maldiciones.
Tened cuidado, condenados imbciles! bram una voz que le era familiar.
No estis jugando con un maldito ariete! A ello sigui otro montn de juramentos
: Quin es ste que me endilgis? Si habla en sueos har que os corten las
pelotas.
Los ordenanzas rodearon como pudieron el extremo de la cama de Cato y dejaron
a su paciente de golpe en la cama de al lado.
Eh! Tened cuidado, gilipollas rematados. Os tengo calados!
Cato lo mir, sonriendo con cario. El centurin Macro estaba blanco como una
toga, el rostro plido y demacrado bajo el firme vendaje. Pero ah estaba, vivito y
coleando. Con Macro roncando en la misma habitacin ya no podra dormir ni una
noche ms como era debido.
Hola, seor.
Hola tu ta! respondi Macro con brusquedad, luego parpade, abri ms
los ojos y se apoy en el codo, sonriendo con un placer desmedido al ver a su optio
. Vaya, que me aspen! Cato! Bueno, yo... yo... Me alegro de volver a verte,
muchacho!
Yo tambin, seor. Cmo va la cabeza?
Duele una barbaridad! Es como tener resaca a todas horas todos los das.
Qu desagradable!
Y a ti? Qu te ha pasado?
Un druida me clav una hoz en la espalda!
Anda ya! Una hoz en la espalda? Y una mierda!
Centurin Macro interrumpi el cirujano. Este paciente necesita descanso.
No debes excitarlo. Ahora tranquilzate, por favor, y me encargar de que te traigan
un poco de vino.
Ante la promesa del vino, Macro cerr la boca de golpe. El cirujano y los
ordenanzas abandonaron la estancia. Slo cuando estuvo seguro de que no podan
orlo se volvi hacia Cato y continu hablando en un susurro.
O que conseguiste rescatar a la mujer y al hijo del general... con un dedo
menos, me han dicho, pero aparte de eso intactos. Un trabajo estupendo, maldita sea!

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Deberan darnos una o dos medallas.


Eso sera fantstico, seor repuso Cato cansinamente.
l quera dormir ms, pero el placer de ver de nuevo a su centurin lo hizo
sonrer.
Qu pasa?
Nada, seor. Slo que me alegro de que est an con nosotros. Realmente
pens que esta vez ya no lo contaba.
Muerto? Yo? Macro pareci ofendido. Hace falta algo ms que un
maldito druida con buena disposicin para acabar conmigo! Espera a que vuelva a
ponerles las manos encima a esos cabrones. Se lo pensarn dos veces antes de
amenazarme de nuevo con una espada, te lo digo yo.
Me alegra orlo. De pronto Cato sinti que los prpados le pesaban mucho;
saba que quedaba algo ms por decir, pero en aquel momento no pudo recordarlo. A
su lado Macro se quejaba de tener que guardar cama, y afirmaba que si el cirujano le
volva a repetir que durmiera, se hara unas ligas con sus entraas. Entonces Cato se
acord. Disculpe, seor.
S?
Puedo pedirle un favor?
Claro que puedes, muchacho! Di lo que sea.
Podra asegurarse de que yo me duermo primero antes de intentarlo usted?
Macro lo fulmin con la mirada un instante y luego le lanz la almohada a su
compaero por encima del espacio que los separaba.
Unos cuantos das despus recibieron visitas. A Cato le haban dado la vuelta y
yaca de espaldas, an vendado, pero mucho ms cmodo. Haban colocado una tabla
entre los extremos de las dos camas y estaban jugando a los dados debido a la
insistencia de Macro. Durante toda la maana la suerte haba favorecido a Cato y los
montones de guijarros que utilizaban para apostar eran muy desiguales. Macro mir
atribulado la ltima tirada de Cato y luego las pocas piedrecitas que quedaban frente
a l.
No crees que podras prestarme unas cuantas de las tuyas si pierdo esta
jugada?
S, seor respondi Cato al tiempo que apretaba las mandbulas para evitar
que se le escapara un bostezo.
Bien por ti, muchacho! Macro sonri, recogi los dados y los agit en sus
manos ahuecadas. Vamos! El centurin necesita botas nuevas...
Abri las manos, los dados cayeron y dieron unas vueltas antes de quedar
inmviles.
Seis! Paga, Cato!
Vaya, bien hecho, seor! Cato sonri con alivio.

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Se abri la puerta y ambos volvieron la vista cuando Vespasiano entr en la


habitacin con un bulto envuelto en una tela de lana sujeto contra el pecho. El legado
los salud con la mano mientras los dos trataron ridculamente de adoptar una
posicin parecida a la de firmes.
Tranquilos. Vespasiano sonri. Se trata de una visita privada. Adems, me
han apartado de la campaa para solucionar un pequeo problema que Verica tiene
con sus sbditos. Traigo conmigo a unas personas para que os vean antes de regresar
a su casa.
Se hizo a un lado para permitir la entrada a Boadicea y a Prasutago. El guerrero
Iceni tuvo que agacharse bajo el marco de la puerta y dio la impresin de que
ocupaba bastante ms espacio en la habitacin del que era aceptable. Les sonri de
oreja a oreja a los dos romanos que estaban en la cama.
Aj! Dormilones!
No, Prasutago, hijo repuso Macro. Nos han herido. Pero supongo que t
no debes de saber lo que es eso. Lo digo por esa puetera complexin de roca que
tienes.
Cuando Boadicea lo tradujo, Prasutago estall en carcajadas. En los pequeos
lmites de la habitacin el sonido era ensordecedor y Vespasiano se estremeci.
Finalmente Prasutago consigui dominarse y les dirigi una sonrisa radiante a Cato y
Macro. Luego le dijo algo a Boadicea con palabras vacilantes, como si estuviera
avergonzado.
Quiere que sepis que siente un vnculo fraternal hacia vosotros tradujo
Boadicea. Si alguna vez queris entrar a formar parte de nuestra tribu, lo
considerar un honor.
Macro y Cato intercambiaron una incmoda mirada antes de que Vespasiano se
inclinara hacia ellos y les susurrara con tono preocupado.
Por Jpiter, tened cuidado con lo que decs. Lo que est sugiriendo este hombre
es todo un honor. No queremos ofender a nuestros aliados Iceni. Entendido?
Los dos pacientes movieron la cabeza en seal de asentimiento y luego Macro
respondi:
Dile que eso es... esto... muy amable por su parte. Si alguna vez dejamos las
legiones estoy seguro de que iremos a verle.
Prasutago sonri encantado y Vespasiano deshinch las mejillas y se relaj.
Bueno sigui diciendo Macro, cundo os vais?
En cuanto os dejemos respondi Boadicea.
A Camuloduno?
No. Regresaremos con nuestra tribu. Boadicea baj la vista a sus manos.
Tenemos que prepararnos para la boda.
Sa! asinti Prasutago con alegra al tiempo que apoyaba su manaza en el

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hombro de Boadicea.
Entiendo. Macro esboz una sonrisa forzada. Felicidades. Espero que os
vaya bien.
Gracias le dijo Boadicea{12}. Eso significa mucho para m.
Rein un difcil silencio que se fue haciendo ms incmodo hasta que Vespasiano
se movi.
Lo siento. Quera decroslo enseguida. El general os manda saludos a los
cuatro. En realidad lo que dijo fue que confa en que la misin que emprendisteis para
rescatar a su familia ser un modelo de las relaciones entre Roma y sus aliados Iceni.
Plautio piensa que ninguna recompensa que pudiera ofreceros hara honor a la
importante hazaa que habis llevado a cabo... En fin, ste era en esencia su mensaje.
Macro le gui un ojo a Cato y sonri con amargura.
Yo creo que lo deca muy en serio prosigui Vespasiano. Lo creo de
verdad. Me da miedo reflexionar sobre lo que habra podido ocurrir si los hubieran
matado. Toda la invasin hubiera degenerado en un esfuerzo masivo por infligir la
venganza contra los Druidas. No es que l lo vaya a reconocer. Y aunque tal vez l no
os haya ofrecido una recompensa, s que me autoriz para tramitar una condecoracin
y organizar una pequea modificacin de rango.
Vespasiano dej el atado que llevaba a los pies de la cama de Macro y deshizo los
pliegues con cuidado. Primero salieron dos insignias de bano con incrustaciones de
oro y plata, una para Macro y otra para Cato.
Mientras Cato examinaba el medalln con reverencia, su legado sigui desatando
el fardo.
Una ltima cosa para ti, optio. De pronto el legado se irgui, sonriendo para
s mismo.
Seor?
Nada. Me acabo de dar cuenta de que es la ltima vez que puedo llamarte as.
Cato frunci el ceo, sin entender nada todava. Vespasiano retir el ltimo
pliegue de lana para dejar al descubierto un casco, con una cimera transversal, y un
bastn de vid.
Los he cogido esta maana de los pertrechos explic Vespasiano. En
cuanto Plautio confirm el ascenso. Los pondr all en la esquina con el resto de tu
equipo, si te parece bien.
No, seor replic Cato. Trigalos, por favor, seor. Me gustara verlos.
El legado sonrea cuando se los alcanz.
Claro, cmo no.
Cato alz el casco con ambas manos y se lo qued mirando fijamente, henchido
de orgullo y emocin. Tanto era as que tuvo que limpiarse con la manga una lgrima
que le humedeci el rabillo del ojo.

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Espero que sea de tu talla le dijo Vespasiano. Si no es as lo devuelves al


almacn y pides uno que te vaya bien. Dudo que esos administrativos oficiosos te
causen muchos problemas de ahora en adelante, centurin Cato.

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NOTA DEL AUTOR


Uno de los smbolos de la Britania pre-romana que ms ha perdurado es el
enorme complejo de terraplenes de Maiden Castle en Dorset{13}. Impresiona al
visitante y suscita una imaginativa empata hacia los que tuvieron que asaltar unas
defensas en apariencia tan inexpugnables. Pero Maiden Castle y otros muchos
poblados fortificados no suponan un obstculo insalvable para las legiones y fueron
tomados por asalto y sometidos en un corto espacio de tiempo. Uno se pregunta por
qu los durotriges siguieron confiando en las cualidades defensivas de los poblados
fortificados an cuando stos estaban siendo destruidos por los romanos. No era que
carecieran de un mtodo ms efectivo de desafiar a las legiones. Carataco disfrutaba
de un xito mucho mayor con su tctica de guerrillas. A pesar de tales evidencias, los
durotriges permanecieron concentrados en sus fortalezas cuando la segunda legin
cay sobre ellos. Tal vez la fe ciega en la promesa de una salvacin postrera por parte
de sus lderes espirituales fue la que los mantuvo all.
Comparado con los numerosos testimonios de la historia romana, poco es lo que
se sabe de los antiguos britanos y sus Druidas. Dada la prctica inexistencia de
patrimonio escrito, los conocimientos sobre estas gentes nos han llegado a travs de
la leyenda, las pruebas arqueolgicas y los escritos parciales de razas con ms
literatura. Lo que se puede conjeturar es que a los Druidas se les tena un enorme
respeto y no menos temor. Dominaban los reinos celtas y con frecuencia la gente
acuda a ellos en busca de consejo y para que actuaran como mediadores en disputas
tribales. Los Druidas eran los custodios del patrimonio cultural y memorizaban gran
cantidad de poesas picas, folclore y precedentes legales que se iban transmitiendo a
travs de las sucesivas generaciones drudicas. Constituan una especie de aglutinante
social entre los pequeos y rebeldes reinos que, en otros tiempos, se expandieron por
toda Europa. No es de extraar que los Druidas fueran el blanco principal de la
propaganda romana y que se los reprimiera duramente cuando los territorios celtas se
agregaron al floreciente Imperio romano.
No obstante, puede ser que los Druidas tuvieran un lado ms oscuro si hemos de
creer algunas de las antiguas fuentes. Si los sacrificios humanos tuvieron lugar, fue en
el contexto de una cultura que se enorgulleca enormemente de reunir y conservar las
cabezas de sus enemigos; una cultura que haba concebido unos mtodos de tortura y
ejecucin que repugnaban incluso a los romanos, cuya aficin a las matanzas en la
arena del circo est bien documentada.
Debido a su dispersin geogrfica y sus peculiaridades culturales, los Druidas no
formaban un conjunto homogneo y habran tenido sus distintas facciones, de manera
muy parecida a cmo las religiones contemporneas estn divididas por enfrentadas
interpretaciones del dogma. Los Druidas de la Luna Oscura son ficticios, pero
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representan el sector extremista que existe dentro de cualquier movimiento religioso.


Constituyen un intento de corregir la ingenua y nostlgica reinvencin de la cultura
de los Druidas que desfila por los alrededores de Stonehenge en ciertas pocas del
ao. Y, al trmino de esta obra, constituyen tambin un oportuno recordatorio de los
extremos a los que puede llegar el fanatismo religioso.
Simon Scarrow
12 de septiembre de 2001

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NOTAS
{1} Noviomagus es un nombre compuesto en cltico. Hubo diversos
asentamientos en el Imperio con este nombre. En concreto aqu hace referencia a
Noviomagus Regnorum, actual Chichester.
{2} Dubris o Portus Dubris era una pequea ciudad en la Britania Romana. Hoy
en da es Dover, en Kent. Como punto ms cercano a la Europa continental y con el
estuario del ro Dour (hoy parcialmente cubierto a su paso por Dover y con el estuario
natural desaparecido) era un punto estratgico para un puerto de comunicaciones con
la Galia, y fue, junto a Rutupiae, un enclave bsico en el trfico de vituallas para la
conquista de Britania.
{3} Rizo: Tipo de nudo para aferrar a la verga una parte de las velas,
disminuyendo su superficie para que tomen menos viento.
{4} Jarcia: Es el conjunto de cables y cabos que en los veleros se dispone para
mantener firme los mstiles.
{5} Brazola: Reborde con que se refuerza la boca de las escotillas y se evita, en
lo posible, la cada del agua u otros objetos a las cubiertas inferiores de la nave.
{6} Los icenos o eceni fueron una tribu britana que habit un rea de Inglaterra
que correspondera ms o menos a lo que hoy es el condado de Norfolk, entre los
siglos I antes de Cristo y el I despus de Cristo.
{7} Cstula: Tnica larga que las mujeres romanas usaban en contacto con la
piel y ceida por debajo de los pechos.
{8} La ciudad de Calleva (actual Silchester, al oeste de Londres, al sur de la isla)
fue la capital de un estado nativo, gobernada por el rey britano Cogidubno que renda
vasallaje a Roma en los aos de la conquista de Claudio. Era una ciudad rural
bastante extensa. En la 4 novela, Los Lobos del guila, hay ms informacin.
{9} Los durotriges constituan una de las tribus celtas que vivieron en el suroeste
de Gran Bretaa antes de la invasin romana. La tribu habitaba en lo que hoy es
Dorset y el sur de Wiltshire y de Somerset, en el suroeste de Inglaterra.
{10} Verica (principios del siglo I) fue un rey de uno de los estados cliente del
Imperio romano en la antigua Britania. Rein durante los aos precedentes a la
Invasin de Claudio del ao 43.En funcin a las monedas emitidas durante este
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periodo, Verica aparece como rey de la tribu de los atrebates y como hijo de Comio.
Sucedi en el trono a su hermano mayor, asumi la corona en su capital de Calleva
Atrebatum, (Silchester). Estableci cercanas relaciones diplomticas y comerciales
con el Imperio romano. Su territorio estaba siendo invadido por la tribu de los
catuvellaunos, que conquistaron Calleva aproximadamente en el ao 25 d.C.. Tras la
muerte de Epatico (Rey Catuvellano) aproximadamente en el ao 35 d.C., Verica
reconquist los territorios perdidos, pero el hijo de Cunobelino (hermano de Epatico),
Carataco contratac y conquisto todo el reino aproximadamente en el ao 40 d.C.
Verica naveg hasta Roma, dndole al nuevo Emperador, Claudio el pretexto para
iniciar la conquista romana de Britania. La novela se sita en el 43 44 d.C. Ver Los
Lobos del guila para ms informacin sobre Verica.
{11} El vexillarius fue una clase de signifer que serva en tiempos de la Antigua
Roma en las legiones de sus ejrcitos. El deber del vexillarius era portar el vexillum,
el estandarte militar en el que figuraban el nombre y el emblema de la legin en la
que servan. El vexillum consista en una pancarta de tela colgada de un palo o lanza.
El signifer era, en las unidades de infantera del ejrcito romano, un suboficial
encargado de llevar el signum o ensea de cada centuria.
{12} Boudica fue una reina guerrera de los icenos, que acaudill a varias tribus
britanas, incluyendo a sus vecinos los trinovantes, durante el mayor levantamiento
contra la ocupacin romana entre los aos 60 y 61 d.C., durante el reinado del
Emperador Nern.
Su nombre significaba victoria. Tambin se la conoce como Budca, Buduica,
Bonduca, o por el nombre latinizado de Boadicea.
Su esposo Prasutagus (probablemente llamado Esuprastus) era el rey de los
icenos, tribu que habitaba la zona del actual Norfolk (al este de Inglaterra). Al
principio no fueron parte del territorio invadido por los romanos, porque tuvieron el
estatuto de aliados durante la conquista romana de Britania llevada a cabo por
Claudio y sus generales en el ao 43.
Prasutagus vivi una larga vida de riqueza, sin embargo no poda asegurar la
independencia formal del Imperio; por eso se le ocurri la idea de nombrar al
Emperador romano coheredero de su reino, junto con sus dos hijas.
La ley romana slo permita la herencia a travs de la lnea paterna, as, cuando
Prasutagus muri, su idea de preservar su linaje fue ignorada, y su reino fue
anexionado como si hubiera sido conquistado. Las tierras y todos los bienes fueron
confiscados, y los nobles tratados como esclavos. Debido a que Prasutagus haba
vivido pidiendo prestado dinero a los romanos, al fallecer, todos sus sbditos
quedaron ligados a esa deuda, que Boudica, la entonces reina, no poda pagar.
Dion Casio dice que los publicanos romanos (incluido Sneca el Joven),
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desencadenaron la violencia saqueando las aldeas y tomando esclavos como pago de


la deuda. Tcito parece apoyar esto al criticar en referencia a este tema al
procurador Cato Deciano por su "avaricia". De acuerdo con Tcito, los romanos
azotaron a Boudica y violaron a sus dos hijas, lo que desat la furia incontenible de
la reina.
En el ao 60 o 61, mientras el gobernador Cayo Suetonio Paulino estaba en el
norte de Gales llevando a cabo una campaa en la isla de Mona, hoy Anglesey, que
era un refugio de los britnos rebeldes y un centro drudico, los icenos conspiraron,
entre otros con sus vecinos, los trinovantes, para levantarse contra los romanos y
eligieron a Boudica como su lder.
{13} Mortimer Wheeler (1890-1976) relat una vvida descripcin de la cada del
castro para su reporte despus de las excavaciones de 1934-1937. Las posteriores
revisiones de dichos registros realizadas por Niall Sharples descartaron la
interpretacin de aquel primero y ya no se cree que el fuerte haya sido asediado o
violentamente tomado por los romanos, sino que los celtas habran opuesto escasa
resistencia ante la armada extranjera.

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