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La manumisin de esclavos en Colombia, 1809- 1851, Aspectos sociales,

econmicos y polticos
Por: Tovar Pinzn, Hermes1

LA MANUMISION DE ESCLAVOS EN COLOMBIA,


1809- 1851, Aspectos sociales, econmicos y polticos
Por: Hermes Tovar Pinzn

Tomado de: Revista Credencial Historia.


(Bogot - Colombia). Edicin 59
Noviembre de 1994

Escritura de venta de una negrita a Domingo Romero, de Antioquia, por


valor de 215 pesos. Enero 26 de 1736. Archivo General de la Nacin,
Bogot.

La manumisin de los esclavos no fue slo un fenmeno del siglo XIX, pues
durante la colonia muchos de ellos recibieron la libertad de parte de sus
amos en forma espordica. Sin embargo, la invasin napolenica a Espaa
(1808) hizo que la cuestin de la esclavitud de los negros adquiriera una
dimensin de crisis social y se convirtiera en problema de Estado. A la
reconstruccin de un gobierno que mantuviera el orden imperial se uni el
debate sobre la independencia de Amrica y el fenmeno de la esclavitud
aflor como un peligro. De una parte, en las cortes espaolas se plante
desde 1809 la necesidad de abolir la esclavitud para evitar que los esclavos
la pretendan y aun la logren por medios violentos y coactivos. Aunque
existan corrientes polticas e ideolgicas que defendan la libertad y la
abolicin del trfico de negros, surga la cuestin de cmo hacerlo. Era
evidente que la coyuntura internacional forzaba a los empresarios a adoptar
medidas que les garantizara la defensa de un bien que representaba para
muchos empresarios gran parte de sus capitales. Por tanto, lo ms juicioso
sera buscar una estrategia que conciliara los intereses de los amos con las
presiones derivadas de la ideologa y de la crisis internacional.
Antonio Villavicencio propuso en 1809 ante las autoridades espaolas la
estrategia de decretar la libertad de vientres de las esclavas, fijar 20 a 25
aos para que la esclavitud expirara de hecho y de derecho en todas
nuestras posesiones de Amrica y que los amos no abandonaran, sino que
protegieran a los esclavos viejos que se liberaran, hasta tanto el gobierno les
diera un destino cierto. La libertad debera otorgarse antes de que los
esclavos seducidos adquirieran su libertad con muertes, incendios y otras
mil atrocidades que cometieran con las armas en la mano. Villavicencio
buscaba que el Estado dirigiera el proceso de manumisin a fin de evitar
males mayores. Sus puntos de vista no fueron atendidos, pero mostraron los
lincamientos bsicos de un debate que se reabrira despus de 1821 en las
repblicas recin liberadas.
La crisis poltica vivida por las colonias americanas despus de 1809 hizo
que los esclavos se vieran involucrados en las confrontaciones que
mantuvieron realistas y defensores de los sistemas de juntas y gobiernos
autnomos, al igual que en los conflictos que opusieron a unas regiones
contra otras. Los amos los reclutaron para armarlos en los apresurados
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ejrcitos que iban surgiendo en los aos posteriores a 1810, mientras que
otros fueron vendidos a economas ms estables o aprovecharon el
desorden para huir y crear zonas de refugio o centros de conflicto. Al menos
esto fue lo que ocurri en Nueva Granada entre 1810 y 1820.
Bolvar introdujo, sobre todo despus de 1816, la idea de liberar a los
esclavos que se enrolaran en los ejrcitos independentistas. Con ello
buscaba contrarrestar los reclutamientos que los espaoles efectuaban
sobre la poblacin negra. Sin embargo, la libertad de los negros adquiri
cada vez ms una connotacin econmica que se ocultaba en el radicalismo
de las argumentaciones ideolgicas. La defensa de un patrimonio y del
principio de la propiedad privada se erigan como obstculos a toda
pretensin idealista de otorgar por razones humanitarias la libertad a los
negros. Los amos buscaron defender a sus esclavos de las pretensiones
polticas y ante la fuerza de los hechos optaron por plantear su libertad, pero
con indemnizacin.
Cuando el debate se acentu hacia 1821 y el Congreso de Ccuta tuvo que
decretar la libertad de vientres, Jos Flix de Restrepo, ponente de esta ley,
reconoci que era necesario destruir la esclavitud sin destruir a los
propietarios. Para ello propuso la libertad de partos y la obligatoriedad de los
dueos de vestir y alimentar a los hijos libertos, quienes en contraprestacin
deberan servir a los amos bstalos 16ol8anos.Asi.ell9 de julio de 1821, el
Congreso declar libres a los hijos de las esclavas que nacieran desde el
da de la publicacin de esta ley en las capitales de provincia. La ley fue
promulgada el da 21. Los amos tendran la obligacin de educar, vestir y
alimentar a los hijos de stas [...] pero ellos en recompensa debern
indemnizar a los amos de sus madres los gastos impedidos en sus crianzas,
con sus obras y servicios, que les prestarn hasta la edad de 18 aos
cumplidos. Claro que los amos podan liberar a los esclavos antes, siempre
que pagaran lo que se hubiera invertido en su crianza. A esta medida se
unieron otras reglamentarias y complementarias. As, en 1823, se prohibi el
comercio de esclavos, aunque se abri una brecha al disponer que slo
podran ser comercializados si iban a ser utilizados para los servicios y no se
reexportaban. Indudablemente que el trfico continu, pues todos los
esclavos que corran las rutas del comercio eran sirvientes. Esto trajo como
consecuencia la reiteracin de la prohibicin del comercio en 1825.
La ley de 1821 tambin haba reglamentado las Juntas de Manumisin,
compuestas por el Juez del lugar, el cura, dos vecinos y un tesorero.
Igualmente se establecan sus rentas, que en general provendran de la
mortuorias y para su recoleccin las Juntas eligiran un comisionado en cada
parroquia, quien debera llevar una lista de quines moran y de sus
herencias. Los fondos se depositaran al tesorero, nombrado por el
gobernador de la provincia. El hecho es que las Juntas no funcionaron y que
el nmero de esclavos manumitidos no fue significativo. El poder de los
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amos era muy grande como para suponer que se iba a poner en marcha un
proceso que afectaba la agricultura, la ganadera y la minera.

Esclavo africano. Grabado de J.F. Vsquez. El viajero universal, 1796.


Biblioteca Luis Angel Arango, Bogot.

Es muy difcil an determinar el volumen de esclavos manumitidos en estos


primeros aos en toda la Repblica, pero ni fueron miles ni tampoco 136
como se ha afirmado. Sabemos que en 1827 en la provincia de Popayn se
manumitieron 20 esclavos y entre 1831 y 1845, 58 esclavos. En Cartagena
se manumitieron en diciembre de 1828,44 esclavos de la capital y de los
cantones de Soledad, Tol, Santa Marta, Valledupar, Chiriguan y Mompox.
Claro que los esclavistas luchaban por revocar la ley de manumisin como lo
hicieron los de Isquand, cuando escribieron el 30 de octubre de 1828: La
experiencia ha demostrado en esta parte de la Costa la ruina y decadencia a
que se ven reducidas las minas: sus lavadas no dan la mitad de lo que
daban antes de la publicacin de la ley de manumisin. La falta de brazos es
la causa principal, sucediendo otro tanto con las haciendas de pan
sembrar...
En 1828 Simn Bolvar dict nuevas normas de funcionamiento de las
Juntas de Manumisin en un esfuerzo por incrementar el nmero de
manumisos. Se estableci la obligatoriedad a las Juntas de reunirse una vez
por semana y se establecieron prioridades entre los esclavos a manumitir.
Seran preferidos primero los esclavos del testador y luego en forma
sucesiva los ancianos, los ms honrados, los esclavos de la provincia y los
de otros departamentos. A pesar de que se estableci un porcentaje de lo
recaudado como salario para los recaudadores y tesoreros, la manumisin
no era eficaz.
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Es muy importante tener en cuenta que el 21 de julio de 1839 deba entrar


en vigencia la ley de 21 de julio de 1821. Los esclavos nacidos a partir de
dicha fecha cumplan 18 aos y deberan declararse libres. La presin de los
amos ante la injusticia de tener que liberar a quienes ellos haban sostenido
durante 18 aos llev al Estado a buscar una conciliacin. La ley del 27 de
julio de 1839 orden a los curas formar y enviar relaciones de los hijos de
esclavos que hubieran sido bautizados entre 1821 y 1824 y las Juntas
deberan entregar un documento a las esclavas notificndoles cundo
entraran sus hijos en el goce de su libertad. Esta ley iba a tener poca
eficacia, pues desde junio de 1839 se movilizaban y enfrentaban fuerzas del
gobierno contra rebeldes del sur de Colombia. Se haba dado comienzo a
una gran guerra (1839-1842) que durara mil das (el 19 de febrero de 1842
se dict el indulto a los rebeldes). Una vez pas el conflicto, la cuestin de
los esclavos volvi a retomarse y ante las circunstancias se dictaron dos
leyes, una de 12 de abril de 1842, que ordenaba hacer un censo de los
esclavos y de los nacidos libres en la Repblica, agrupados por sexos y
edades.
Estas eran las estadsticas, porque la poltica segua viva en tomo a la
defensa de la propiedad y de los derechos de los amos. El fin de la guerra
slo alentaba vas conciliatorias por parte del gobierno que dict la ley de 29
mayo de 1842, que prolongaba la dependencia de los esclavos otros 7 aos
mediante el concierto o lo que se llam el aprendizaje. Es decir que los
esclavos de 18 aos seran presentados a los alcaldes quienes deban
concertarlos a servir a su antiguo amo o a otra persona que pudiera
educarlo e instruirlo en un oficio, arte o profesin. La ley era en apariencia
generosa, pero fue una manera de preservar la esclavitud, ya que vino
acompaada de disposiciones represivas como la de tratar a los concertados
que se fugaran como vagos y en consecuencia ser perseguidos y enviados a
formar parte de los ejrcitos de la Repblica.
Estas medidas garantizaban la esclavitud, al menos hasta el 21 de julio de
1846, y fueron acompaadas de otras disposiciones represivas contra la
agitacin, como las que autorizaban las ventas de esclavos al exterior.
Grandes esclavistas del sur como Joaqun Esquivel, Ignacio Sabogal,
Mercedes Echevarra, Pedro Gallardo, Julio Arboleda y Felipe Revoredo
aprovecharon para exportar y vender 421 esclavos, especialmente el Per,
entre 1844 y 1847. La ley de aprendizaje y concierto puso sobre la mesa la
cuestin de los malos tratos de los amos, la corrupcin de funcionarios del
gobierno tolerando ventas ilcitas y la alianza de las autoridades oficiales con
los esclavistas. Todo ello se tradujo en una desautorizacin a los jueces que
intentaron hacer cumplir las leyes vigentes sobre la manumisin.

Esclavos
del
Brasil
Grabado de Debret, siglo XIX

conviviendo

con

sus

amos.

Sin embargo, la cuestin alcanz su punto lgido hacia 1849-50, cuando


instancias como la prensa, la sociedad civil liderada por grupos radicales y
por las Sociedades Democrticas y el Congreso generaron un ambiente de
difusin y discusin de la libertad de los esclavos, que llev al gobierno de
Jos Hilario Lpez a proponer su libertad absoluta. Pero no se trat de un
movimiento de ideas y de puntos de vista debatidos en crculos cerrados,
sino que fue la movilizacin social y la agitacin de la opinin pblica lo que
arrancara de manos de los esclavistas el derecho de los esclavos a ser
libres. Los mismos esclavos participaban de tales manifestaciones
cerrndole las brechas a la discriminacin y a la resistencia que
tradicionalmente poda tener la sociedad a aceptar la manumisin. Entre el
20 de julio de 1850 y el 20 de febrero de 1851 se haban logrado manumitir
610 esclavos, una cifra que superaba todos los esfuerzos hechos en cada
uno de los distintos aos que siguieron a 1821.
Finalmente, en un ambiente de agitacin poltica, el Congreso de Colombia
dict la ley de 21 de mayo de 1851 por medio de la cual los esclavos
quedaran libres a partir del 1 de enero de 1852 y los amos seran
indemnizados con bonos sobre los cuales se reconocera un inters. La ley
cre no slo Juntas de Manumisin en las cabeceras de cada cantn, sino
que en las cabeceras de provincia se crearon juntas provinciales. Igualmente
se determinaron y precisaron sus rentas. Los empleados oficiales que
aportaban el 1% de su salario y pensin para contribuir a dichos fondos,
segn la ley de 22 de junio de 1850, vieron incrementadas las retenciones al
4% de los salarios hasta 200 pesos y el 5% para salarios superiores. Los
fondos pudieron ampliarse. El presupuesto nacional, las importaciones, las
mortuorias y las rentas de la Iglesia componan una lista de aportantes
bsicos.

A pesar de que los amos haban logrado que la abolicin fuera gradual y que
se pagara una indemnizacin por sus esclavos, quisieron sin embargo
resistir a la ley de 1851 alegando que los esclavos bajo concierto no estaban
cobijados por la legislacin. Despus de algunas desautorizaciones a los
jueces y a los actos de las Juntas de Manumisin, el Congreso se vio
precisado a dictar una ley adicional, el 17 de abril de 1852, en donde se
estipulaba que los hijos de esclavas nacidos libres [...] han quedado
exonerados desde el primero de enero del presente ao de toda obligacin
de servicio o concierto especial que a ttulo de tales les haban impuesto
leyes anteriores de la Repblica.
Desde entonces miles de esclavos pudieron lanzarse por los senderos de la
libertad para arrastrar junto a los ya manumitidos una carga social y
econmica acumulada durante generaciones. Viejos de ms de 60 aos,
nios y lisiados tuvieron que ser absorbidos por sus propias familias,
mantener su condicin de esclavos o acceder a servidumbres veladas para
poder sobrevivir. Otros fueron convertidos en arrendatarios de minas, tal
como lo hizo la familia Mosquera. Un sistema ventajoso para los antiguos
amos que dejaban de lado los gastos de administracin, salud y alimento de
sus negros para recostar sobre ellos tales gastos, adems de tener que
pagar una renta a sus patrones. La ley de manumisin de 21 de mayo de
1851 atrajo a una innumerable masa de propietarios que acudieron a las
Juntas para recibir la respectiva indemnizacin. Los censos levantados entre
junio de 1851 y junio de 1853 nos muestran listas interminables de esclavos
que deban haber sido manumitidos. Estrictamente, uno esperara slo
esclavos mayores de 30 aos pues los menores de esta edad eran libres
segn la ley de 1821.
Los montos cancelados por los esclavos tendieron a ubicarse entre los 1.200
reales para mujeres entre los 30 y 44 aos, edad en que an eran frtiles, y
los 1.600 pesos para los hombres entre los 30 y 44 aos. Algunas
excepciones hacen variar estos promedios, pero los precios son casi
genricos para la repblica de Colombia. Casi todas las provincias
aprovecharon el pago del gobierno para correr a manumitir a sus esclavos.
Incluso provincias como Antioquia colocaron sus 223 esclavos en los fondos
de manumisin por un valor de 209.340 reales, lo que da un promedio de
939 reales por esclavo, un valor un poco ms bajo que los 1206 reales
promedio en que lograron colocar sus negros los pastusos.
Poblacin esclava existente en Colombia, 17751851
Aos

Poblacin Total

Esclavos

Proporcin

1778

798956

62547

7.82%

1825

1129174

45133

4.00

1835

1570854

37547

2.39

1843

1812782

25591

1.41

1851

2105622

15972

0.76

Abolicin de la esclavitud.
Plaza de Bolvar, Bogot.

Bronce

de

Pietro

Tenerani,

1846.

Los censos no solo indican el poder de algunos cuantos seores, sino la


presencia de la esclavitud entre centenares de familiares de las provincias de
Colombia. La fuerza poltica que los amos encamaban no era un problema
personal, sino que reflejaban un sentimiento social, el de todos aquellos que
tenan un esclavo. Muchas gentes annimas llegaron hasta las Juntas de
Manumisin a canjear el esclavo que tenan en el servicio domstico por
unos bonos, que terminaran por ser cancelados 25 aos despus. Otros
ms pudientes tambin levantaron censos y acudieron a la respectiva
indemnizacin. Los dueos de esclavos no se reducan a las ilustres familias
de las diversas regiones de Colombia. Lo que uno se pregunta al ver la
concentracin de fuerza de trabajo en manos de estas familias, y sobre todo
el poder que muestran cantones como el de Cali, es si el capital derivado de
las manumisiones se transfiri a nuevos sectores de la economa y hacia
dnde se dirigieron los esclavos. Se podra sugerir que, como no hubo
sustitucin de una fuerza de trabajo por otra --como en el Per, las Antillas o
Brasil--, lo que los esclavistas hicieron fue reconvertir esta poblacin esclava
en poblacin libre asalariada o dependiente. As, muchos esclavos fueron
reconvertidos en terrajeros (es decir, tuvieron que pagar una renta en
dinero). A ello se una la relacin de dependencia de los amos esclavistas
reconvertidos en patrones rentistas. Otros emigraron a las fronteras, que no
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slo se abran en las zonas baldas, y a los centros urbanos, que crecan con
el incremento del trfico fluvial y martimo. La historia de Colombia an tiene
pendiente el captulo que nos muestre con detalle cul fue la vida de los
esclavos que se manumitieron para engrosar la masa de ciudadanos que
fortalecieron el balbuciente poder de la democracia colombiana, y que
durante dcadas no slo toler su aislamiento sino su discriminacin.

Ttulo: La manumisin de esclavos en Colombia, 1809- 1851, Aspectos sociales,


econmicos y polticos
Autor: Tovar Pinzn, Hermes
Coleccin: Los afrodescendientes en la historia de Colombia; Credencial Historia
Descargado
de:
http://www.banrepcultural.org/blaavirtual/revistas/credencial/noviembre94/noviemb
re1.htm. Accedido por ltima vez el 09.01.2015

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