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TCC – Tema 5.

Desensibilización sistemática y técnicas de relajación

T5 DESENSIBILIZACIÓN SISTEMÁTICA Y TÉCNICAS DE RELAJACIÓN
La Desensibilización Sistemática (DS) es un procedimiento desarrollado por Joseph Wolpe (1958,
1969) dirigido a reducir la ansiedad y las conductas de evitación suscitadas ante determinados estímulos, consistente en inducir en el sujeto una respuesta de relajación mientras se le expone a una jerarquía de estímulos imaginados de intensidad creciente. La idea es que ese estado de relajación impediría la producción de respuestas de ansiedad.
El procedimiento se ha mantenido prácticamente sin variaciones hasta la actualidad, aunque la investigación de procesos ha cuestionado algunos de sus principios básicos como la necesidad de inducir un
estado de relajación o el estándar de procedimiento.

La DS en origen se basa en los principios del condicionamiento clásico, de forma que la intensidad de
una respuesta condicionada (RC), en este caso la ansiedad, podría ser reducida estableciendo una respuesta incompatible con ella en la presentación del estímulo condicionado (EC).
└ Esta forma de revertir el condicionamiento clásico se denominó contra-condicionamiento por
inhibición recíproca.

Ante el hecho de que las asunciones teóricas de Wolpe sobre el papel de los sistemas nerviosos simpático y parasimpático en la eliminación de la ansiedad se han mostrado erróneas, se ha argumentado
que la relajación no funciona realmente como un mecanismo inhibitorio, sino que simplemente permite mantener el contacto con el estímulo ansiógeno el tiempo suficiente para que tenga lugar la extinción. De hecho, la evidencia empírica no apoya que la relajación sea un elemento esencial para lograr
la reducción del miedo.
└ Así, podría considerarse la DS como una forma de exposición gradual y prolongada con prevención de la respuesta de escape/evitación.
La utilización de otras respuestas incompatibles con la ansiedad, como la hipnosis, han dado excelentes resultados permitiendo acortar el procedimiento y cuestionando aún más la necesidad de la respuesta fisiológica incompatible.

APLICACIÓN DE LA DESENSIBILIZACIÓN SISTEMÁTICA
Condiciones
La DS está especialmente dirigida al tratamiento de los miedos fóbicos, en aquellos casos en que existe
un estímulo condicionado de ansiedad.
La elección de la DS como técnica de tratamiento debe tener en cuenta ciertas consideraciones: 
Es más eficaz en problemas fóbicos que en problemas de ansiedad generalizada, fobia social,
agorafobia o TOC. 
Los resultados de la DS serán más exitosos cuando el problema al que se aplique no se deba a
un déficit de habilidades como constituyente de la ansiedad. 
Los problemas fóbicos a los que se aplique la DS no deben estar sustentados por las creencias
del paciente; el paciente debe saber que su miedo es irracional y tener información ajustada
sobre la situación a la que va a exponerse.

TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES

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el individuo desarrolle una imagen mental lo más vívida y semejante a la realidad posible. y que termine con un ítem de valor de ansiedad máximo (100). añadiendo progresivamente todo tipo de detalles. Este tipo de entrenamiento presenta la ventaja de tener una estructura muy sistematizada que facilita su entrenamiento y aprendizaje. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 37 . El objetivo de esta técnica es suscitar un estado emocional diferente e incompatible con la ansiedad. se valora si los ítems de la jerarquía producen la ansiedad que se les ha asignado. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Procedimiento Elección de la respuesta incompatible con la ansiedad __________________________________ La respuesta elegida debe poder utilizarse de manera rápida y fácil mientras se están presentando los estímulos evocadores de ansiedad. Se recomienda que la jerarquía comience con un ítem neutro fácil de afrontar. Este entrenamiento comienza con escenas neutras. 1979). es un procedimiento clásicamente imaginado. y una vez lograda una capacidad imaginativa adecuada. Recomendado para poblaciones en las que el uso de la relajación no es adecuado. Opciones de respuesta incompatible    Basados en el Entrenamiento en Relajación Progresiva de Jacobson (1929). de manera que tenga la capacidad de suscitar ansiedad. el tipo de problema que se aborda hace aconsejable la utilización de respuestas incompatibles adaptadas.TCC – Tema 5. y no debe existir demasiada distancia entre ellos (es aconsejable que entre un ítem y el siguiente no haya más de 10 puntos de diferencia). la evaluación de la capacidad imaginativa del paciente es necesaria para poder detectar posibles problemas en dicha capacidad que pudiesen interferir con la aplicación de la técnica. además induce rápida y fácilmente un estado de relajación muscular que es valorado positivamente por los pacientes. Elaboración de la jerarquía de estímulos ____________________________________________ La presentación gradual del estímulo temido requiere la elaboración de una jerarquía de exposición que ordene los pasos que se irán dando en el acercamiento y manejo del estímulo o situación temida. Entrenamiento en imaginación ___________________________________________________ Aunque la DS puede desarrollarse en vivo. Utilización de imágenes emotivas(Lazarus y Abramovitz. Los ítems elegidos deben ser concretos y cercanos a la realidad del sujeto. Así. └ Para la gradación de la intensidad de los ítems se utiliza una escala de ansiedad subjetiva de 0 a 100. En otros casos. como es el caso de los niños. El objetivo es que durante la presentación de los ítems en imaginación. El entrenamiento en imaginación consiste en imaginar escenas concretas.

se interrumpiría el proceso imaginativo para volver a centrarse en la relajación. el ítem se mantendrá en la imaginación durante 15-20 s. se presenta el primer ítem de la jerarquía y se pide que se imagine con la mayor nitidez y autenticidad posible. DS en grupo _________________________________________________________________ La DS en grupo permite una mejor optimización del tiempo de tratamiento. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Proceso de la DS ______________________________________________________________ Previo a las sesiones se acordará una señal para que el paciente indique si está relajado o si siente ansiedad ante la presentación de algún ítem. se mantendrá el tiempo de exposición inicial hasta que se logre. Una vez alcanzado un estado relajado. La mayor dificultad aquí quizá sea la elaboración de una jerarquía común y adecuada a todos los miembros del grupo. Este procedimiento se ajusta a los mismos pasos descritos para la DS en imaginación. Se repetirá este proceso 3 veces con el mismo ítem aumentando el tiempo de exposición en cada presentación si no hay evidencia de ansiedad. será indicativo de que se puede pasar al siguiente ítem de la jerarquía. Si el paciente no indica ansiedad. lo que elimina las posibles desventajas de la presentación en imaginación. Es especialmente útil cuando la exposición en vivo no es posible. en el que el ritmo de presentación de los ítems se ajustará al miembro que avance más lentamente. Si durante la exposición de un ítem se producen respuestas de ansiedad persistentes (presentación más de 3 veces sin reducción de ansiedad). en ella los componentes del grupo seguirán conjuntamente el protocolo de intervención.TCC – Tema 5. La presentación consecutiva de un ítem 3 veces sin que se produzca ansiedad. El tratamiento con DS requiere que la ansiedad experimentada durante las presentaciones sea completamente manejable. en caso contrario (>25 USAs). 1 Escala de Unidades Subjetivas de Ansiedad TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 38 . y volverá a centrarse en la relajación durante 40-50 s. lo que la dota de mayor realismo. además de acortar el tiempo del tratamiento. se aconseja retroceder al ítem anterior y terminar la DS para identificar el problema. ! Seguir con la exposición con niveles de ansiedad por encima de lo recomendado puede empeorar el miedo durante una DS. La sesión de DS comienza con el paciente desarrollando la respuesta de relajación que ha sido entrenada. Si el paciente indica la existencia de ansiedad ante la presentación del ítem (>25 USAs1). DS enriquecida _______________________________________________________________ La DS enriquecida incluye algún tipo de estimulación física que enriquezca la escena ansiógena imaginada. Variaciones en la Aplicación de la DS DS en vivo ___________________________________________________________________ Implica la presentación de los ítems de la jerarquía en el contexto real.

ÁMBITOS DE APLICACIÓN Y EVIDENCIA EMPÍRICA DE LA DS La DS es un procedimiento de especial utilidad en los problemas fóbicos. 1931). los resultados de esta variante son satisfactorios. TÉCNICAS DE RELAJACIÓN La relajación es probablemente la técnica más utilizada en las intervenciones psicológicas. emocional. su campo de aplicación es muy amplio. y en su uso en la prevención y tratamiento de la ansiedad ante procedimientos dolorosos en niños. para después grabar las sesiones de desensibilización. incluyendo problemas como las adicciones.TCC – Tema 5. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 39 . la DS destaca en su uso en pacientes en tratamiento contra el cáncer que han desarrollado respuestas condicionadas de vómitos o nauseas. y probablemente también uno de los procedimientos con una aplicabilidad más diversa. Dentro del ámbito de la salud mental. Esta reducción de la activación generalizada produce amplios y reconocidos beneficios sobre la salud y el equilibrio mental. 1939). con las que el paciente pueda poner en práctica el tratamiento por su cuenta. La DS ha mostrado ser eficaz también en el tratamiento de la ansiedad al dolor en pacientes con cefaleas migrañosas. En general. En el ámbito de la medicina conductual. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación DS automatizada y auto-aplicada _________________________________________________ Este procedimiento consiste en la elaboración de una jerarquía adaptada al problema específico del paciente. La relajación tiene como objetivo reducir el estado de activación fisiológica y sus efectos se notan a nivel fisiológico. no obstante aquí aún es necesaria una mayor evidencia experimental y empírica. muchos de ellos mediados a través del equilibrio del SNA y su control sobre los sistemas automáticos y hormonales del cuerpo. con instrucciones de relajación incluidas. Dentro del ámbito de la TCC son dos los procedimientos que han cobrado mayor relevancia y tienen mayor aplicación: el Entrenamiento en Relajación Progresiva (Jacobson. Se constatan también prometedores resultados en el tratamiento de algunos problemas del sueño como pueden ser las pesadillas. las disfunciones sexuales o los trastornos del comportamiento alimentario. FUNDAMENTACIÓN TEÓRICA El entrenamiento en relajación es un proceso de aprendizaje gradual en reducción de la activación para afrontar de manera eficaz diversas situaciones. cognitivo y conductual. y el Entrenamiento en Relajación Autógena (Schultz.

además de un efecto general de reducción de la respuesta ante el estrés. Vasodilatación arterial periférica. Una de las adaptaciones más utilizadas es la de Bernstein y Borkovec. el objetivo del entrenamiento en RP es reducir los niveles de activación mediante una disminución progresiva de la tensión muscular. ↓adrenalina. 1983) considera que la relajación produciría una respuesta única de desactivación de la rama simpática del SNA. Modelos de Efectos de la Relajación Existen diversas explicaciones sobre qué vías se ponen en funcionamiento para lograr los efectos descritos mediante la relajación. Disminución de los índices de colesterol y ácidos grasos en plasma. cifras que se reducen según se adquiere destreza en el programa. 1976) sugiere que la relajación orientada a una determinada modalidad produce efectos sólo en esa modalidad. que consiste en practicar con 16 grupos musculares. ↑ profundidad. por otro lado. Descenso del consumo metabólico de oxígeno. Incremento de la circulación sanguínea cerebral. El procedimiento para conseguirlo consiste en tensar y destensar los diferentes grupos musculares tomando conciencia de las sensaciones que se producen en cada situación. quien comprobó que tensando y distendiendo una serie de músculos y percibiendo las sensaciones corporales que se producían. Diminución de la intensidad y frecuencia del latido cardíaco. Cambios respiratorios: ↓ frecuencia. Procedimiento de la Relajación Progresiva En general. el modelo de respuesta de relajación única (Benson. 1975. Disminución del metabolismo basal. Aumento de la amplitud y capacidad inspiratoria. Davidson y Goleman. ↓NA. Existe también un modelo integrativo (Schwartz. Disminución de la presión arterial parcial de O2 y aumento de la de CO2 ↑5HT. responsable de todos los efectos mencionados. Relajación muscular. regulación del ritmo. ENTRENAMIENTO EN RELAJACIÓN PROGRESIVA El desarrollo del entrenamiento en relajación progresiva se debe a Jacobson (1939). Disminución de la presión arterial. En la actualidad los procedimientos basados en la relajación progresiva (RP) son más breves y comprenden un menor número de ejercicios. el modelo de efectos específicos (Davidson y Schwartz. induciéndose un estado de relajación profunda. se eliminaban casi por completo las tensiones y contracciones musculares. Regulación del gasto cardíaco. durante las primeras semanas. Por un lado. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Cambios fisiológicos descritos durante los estados de relajación               Cambios en el patrón electroencefalográfico (de beta a alfa).TCC – Tema 5. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 40 . con una duración de 30-40 min. 1978) que sugiere que la mayor parte de los procedimientos de relajación tienen efectos muy específicos.

1983) Pretende que el paciente aprenda a tensar solamente los músculos relacionados con la ejecución de una tarea. La voz del terapeuta dirige la atención del paciente a todos los grupos musculares dando instrucciones de relajación e introduciendo referencias a sensaciones de peso y calor. Si se olvida algún músculo por tensar/destensar. Relajación Pasiva _____________________________________________________________ (Schwartz y Haynes. La tensión debe durar unos 4 s. La relajación autógena tiene mayores efectos que otras técnicas de relajación en trastornos asociados con la disfunción autónoma (p. se recomienda seguir con el siguiente. Este entrenamiento presenta diferencias en función de las características de cada paciente. 1974) No utiliza los ejercicios para tensar grupos musculares. Variaciones del Procedimiento Relajación Diferencial __________________________________________________________ (Bernstein y Borcovek.e. así como sus niveles autonómicos basales y las variables de personalidad. No se debe tensar la musculatura con demasiada fuerza. especialmente de las sensaciones de peso y calor. Es útil imaginar en cada momento los músculos que se están tensando-distendiendo. Esta variación de la RP requiere de un entrenamiento en conciencia corporal muscular para reconocer como a veces se tensan muchos músculos no implicados en las acciones que se ejecutan. Esta especialmente indicada para personas de edad avanzada o con problemas físicos que desaconsejan los ejercicios de tensión. para inmediatamente después relajar el músculo totalmente. antes de tensar de nuevo.TCC – Tema 5. ENTRENAMIENTO EN RELAJACIÓN AUTÓGENA El entrenamiento en Relajación Autógena (Schultz. siendo determinantes el grado de motivación y la capacidad de sugestión de cada sujeto. Es aconsejable concentrarse durante un tiempo en la sensación de relajar cada músculo. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 41 . una distensión lenta requiere mayor control. Esta modalidad está especialmente indicada para aquellas personas que tienden a realizar las acciones cotidianas tensando la musculatura que está cercana a los músculos requeridos para cada acción y también para aquellas que han desarrollado patrones tensionales crónicos. hipertensión o migrañas). Este procedimiento parece actuar a través del SNA. El músculo debe permanecer relajado unos 15 s. restableciendo el equilibrio entre sistema simpático y parasimpático. 1931) se basa en el hecho de que la mayoría de las personas son capaces de alcanzar un estado de relajación profunda a través de representaciones mentales de las sensaciones físicas. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Indicaciones Generales para la Práctica de la Relajación Progresiva         Se debe seguir una secuencia ordenada y procurar que sea la misma en todas las ocasiones. es aconsejable hacer un repaso mental de ellos. La musculatura debe relajarse de repente. así se evitan lesiones y malestar. Una vez relajados todos los músculos.

TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 42 . Tipos de respiración Respiración costal superior (o clavicular). A partir de los signos característicos de dichos mecanismos. por lo que no se produce una ventilación completa y la mayor parte de los músculos de la respiración (especialmente el diafragma) permanecen con baja actividad. Existen una serie de mecanismos auto-regulatorios de la respiración. la elevación involuntaria de hombros y omóplato.TCC – Tema 5. Es un procedimiento muy estructurado que gira en torno a dos Grados o Ciclos: a. a un máximo de 5. pesadez y calor en brazos y piernas. └ El control respiratorio puede contribuir a modular voluntariamente la acción del SNA e incrementar el tono vagal reduciendo la sobreactivación simpática que se produce en situaciones de estrés. calor en el plexo solar y frescor en la frente. El requisito para realizar los ejercicios de este grado es dominar los del grado inferior. 2. El tórax permanece inmóvil y es el abdomen el que demuestra una extraordinaria movilidad. Repetición mental breve de fórmulas mentales que describan respuestas psicofisiológicas. favorecer la recuperación de un patrón adecuado mediante técnicas concretas. Por lo general se compone de siete ejercicios que mediante autosugestión dan lugar a sucesivas sensaciones de reposo. y la diferencia de temperatura entre la frente y el aire circundante. calor abdominal interno. Se produce gran movilidad de las costillas inferiores y la parte superior del abdomen. 3. se puede. TÉCNICAS DE RESPIRACIÓN La frecuencia de los movimientos respiratorios de inspiración-espiración constituye el ritmo respiratorio. frecuente y menos saludable. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Procedimiento de la Relajación Autógena El procedimiento de aprendizaje que Schultz diseñó se basaba en tres principios básicos: 1. intencionalmente. Reducción de la estimulación exteroceptiva y propioceptiva. funciones reflejas que permiten suministrar al organismo un aporte extra de O2 cuando hay un incremento de la demanda. b. Este ritmo y el volumen de la respiración dependen de la actividad del organismo y son numerosos los factores que pueden modificarlo. La mayor parte del aire se concentra en la parte superior de la caja torácica. los suspiros y los estiramientos. Respiración abdominal. Es el tipo de respiración fisiológicamente más adecuada. autonomía del proceso respiratorio. Aquí se tratan los problemas mediante sugestión hasta lograr mitigarlos o solucionarlos. La duración de estas sesiones es de 3 min. Mecanismos auto-regulatorios comunes son los bostezos. Concentración pasiva del paciente. La práctica del entrenamiento en relajación autógena consta de varios ejercicios de concentración pasiva en las sensaciones de peso y calor en brazos y piernas. descenso del ritmo cardíaco y respiratorio. Respiración diafragmática. Los ejercicios consisten en centrar la mente en fórmulas cortas y repetitivas al tiempo que se trata de imaginar de forma intensa lo que sugieren. Es el patrón respiratorio más superficial. El diafragma participa activamente. movimiento del corazón. Grado Superior (ejercicios de imaginación). Grado Inferior (ejercicios propiamente de relajación).

capacidad general. inspirar olisqueando o realizar ejercicios para bostezar/suspirar. constante y no forzada. El tipo de ejercicios a emplear variará en función del objetivo de cada intervención. llenado en primer lugar de la parte abdominal y después las zonas costal media y superior. Indicaciones Generales para la Práctica del Entrenamiento en Respiración      Se suele establecer un tipo de respiración diafragmático que llene de aire por completo los pulmones. lo que los convierte en una buena opción para tratar trastornos con un gran componente autonómico tales como los cardiovasculares o los trastornos de pánico con componente respiratorio. La respiración debe ser fluida. útil para reducir el nivel de activación general. Algunos ejercicios típicos de respiración son:  Respiración profunda. La práctica de los ejercicios puede acompañarse de movimientos de brazos y/u hombros para favorecer inhalación y exhalación de volúmenes considerables de aire y el ejercicio de la musculatura respiratoria implicada. El entrenamiento en respiración también produce efectos de desactivación autonómica y activación parasimpática. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 43 .  Ejercicios cotidianos. todo ello en diferentes posturas.  Respiración contada. El entrenamiento autógeno ayuda a disminuir la frecuencia cardiaca en sujetos con ansiedad y es especialmente útil en el tratamiento de las migrañas. entrenamiento en una respiración diafragmática. por lo que se consideran especialmente indicados para problemas que conlleven desregulación autonómica. es el tipo de inspiración que debe utilizarse en todos los ejercicios de respiración.TCC – Tema 5.e.  Respiración alternada. De forma previa al comienzo de los ejercicios es importante evaluar tanto los niveles pulmonares como el tipo de respiración habitual en diferentes condiciones. fluidez y posibles problemas específicos. durante la espiración. tipo de inspiración. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Entrenamiento en Respiración El objetivo del entrenamiento en respiración es conseguir un patrón respiratorio apropiado fisiológicamente. APLICACIONES Y EFECTIVIDAD DE LAS TÉCNICAS DE RELAJACIÓN Y RESPIRACIÓN Los ejercicios de entrenamiento autógeno implican una mayor respuesta del SNA. debe registrarse duración.  Respiración intercostal o media. ! La inspiración correcta fisiológicamente es vía nasal. El flujo de aire durante la respiración suele ser: en la inspiración.  Respiración abdominal. el aire se expulsa en el mismo orden. p. el cual generalmente será adecuado para reducir las diferentes alteraciones respiratorias. La secuencia más común es inspiración-pausa-espiración-pausa.

etc. Además. no necesariamente contraterapéuticos. la RP se ha empleado también en el tratamiento de problemas psicofisiológicos como insomnio. calambres y/o llanto.  Pueden producirse lo que se denominan descargas autógenas. procesos de dolor y en enfermedades crónicas. puede tener ciertos efectos secundarios que hay que tener en cuenta:  No es infrecuente que pacientes con TAG incrementen su nivel de tensión durante la relajación. siendo mejor opción en el caso de las cefaleas tensionales y todos aquellos problemas relacionados con el sistema muscular.  Pueden producirse mareos. experiencias físicas y emocionales que incluyen dolor. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 44 . trastornos cardiovasculares. ansiedad. sensaciones molestas de excesivo calor.  Puede darse un incremento de la presión arterial (a controlar en pacientes hipertensos). PROBLEMAS ASOCIADOS A LA RELAJACIÓN La práctica de la relajación. palpitaciones. así como en el manejo de los vómitos anticipatorios condicionados a la quimioterapia. encontrando la experiencia muy estresante. a pesar de sus numerosas bondades.  Es posible que se produzca un aumento de los niveles de ansiedad.TCC – Tema 5. de pánico. de pérdida de control. la RP ha demostrado ser útil en el tratamiento de la hiperactividad y en la mejora del aprendizaje y el rendimiento académico. Estos episodios. pueden ocasionar un abandono del tratamiento. En los niños. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación La relajación progresiva tiene mayor efecto sobre los síntomas somáticos.