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TCC – Tema 5.

Desensibilización sistemática y técnicas de relajación

T5 DESENSIBILIZACIÓN SISTEMÁTICA Y TÉCNICAS DE RELAJACIÓN
La Desensibilización Sistemática (DS) es un procedimiento desarrollado por Joseph Wolpe (1958,
1969) dirigido a reducir la ansiedad y las conductas de evitación suscitadas ante determinados estímulos, consistente en inducir en el sujeto una respuesta de relajación mientras se le expone a una jerarquía de estímulos imaginados de intensidad creciente. La idea es que ese estado de relajación impediría la producción de respuestas de ansiedad.
El procedimiento se ha mantenido prácticamente sin variaciones hasta la actualidad, aunque la investigación de procesos ha cuestionado algunos de sus principios básicos como la necesidad de inducir un
estado de relajación o el estándar de procedimiento.

La DS en origen se basa en los principios del condicionamiento clásico, de forma que la intensidad de
una respuesta condicionada (RC), en este caso la ansiedad, podría ser reducida estableciendo una respuesta incompatible con ella en la presentación del estímulo condicionado (EC).
└ Esta forma de revertir el condicionamiento clásico se denominó contra-condicionamiento por
inhibición recíproca.

Ante el hecho de que las asunciones teóricas de Wolpe sobre el papel de los sistemas nerviosos simpático y parasimpático en la eliminación de la ansiedad se han mostrado erróneas, se ha argumentado
que la relajación no funciona realmente como un mecanismo inhibitorio, sino que simplemente permite mantener el contacto con el estímulo ansiógeno el tiempo suficiente para que tenga lugar la extinción. De hecho, la evidencia empírica no apoya que la relajación sea un elemento esencial para lograr
la reducción del miedo.
└ Así, podría considerarse la DS como una forma de exposición gradual y prolongada con prevención de la respuesta de escape/evitación.
La utilización de otras respuestas incompatibles con la ansiedad, como la hipnosis, han dado excelentes resultados permitiendo acortar el procedimiento y cuestionando aún más la necesidad de la respuesta fisiológica incompatible.

APLICACIÓN DE LA DESENSIBILIZACIÓN SISTEMÁTICA
Condiciones
La DS está especialmente dirigida al tratamiento de los miedos fóbicos, en aquellos casos en que existe
un estímulo condicionado de ansiedad.
La elección de la DS como técnica de tratamiento debe tener en cuenta ciertas consideraciones: 
Es más eficaz en problemas fóbicos que en problemas de ansiedad generalizada, fobia social,
agorafobia o TOC. 
Los resultados de la DS serán más exitosos cuando el problema al que se aplique no se deba a
un déficit de habilidades como constituyente de la ansiedad. 
Los problemas fóbicos a los que se aplique la DS no deben estar sustentados por las creencias
del paciente; el paciente debe saber que su miedo es irracional y tener información ajustada
sobre la situación a la que va a exponerse.

TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES

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Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Procedimiento Elección de la respuesta incompatible con la ansiedad __________________________________ La respuesta elegida debe poder utilizarse de manera rápida y fácil mientras se están presentando los estímulos evocadores de ansiedad. de manera que tenga la capacidad de suscitar ansiedad. El objetivo es que durante la presentación de los ítems en imaginación. añadiendo progresivamente todo tipo de detalles. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 37 . y una vez lograda una capacidad imaginativa adecuada. Utilización de imágenes emotivas(Lazarus y Abramovitz. En otros casos.TCC – Tema 5. Entrenamiento en imaginación ___________________________________________________ Aunque la DS puede desarrollarse en vivo. se valora si los ítems de la jerarquía producen la ansiedad que se les ha asignado. Este tipo de entrenamiento presenta la ventaja de tener una estructura muy sistematizada que facilita su entrenamiento y aprendizaje. el tipo de problema que se aborda hace aconsejable la utilización de respuestas incompatibles adaptadas. Los ítems elegidos deben ser concretos y cercanos a la realidad del sujeto. 1979). Se recomienda que la jerarquía comience con un ítem neutro fácil de afrontar. Recomendado para poblaciones en las que el uso de la relajación no es adecuado. Así. El entrenamiento en imaginación consiste en imaginar escenas concretas. es un procedimiento clásicamente imaginado. y no debe existir demasiada distancia entre ellos (es aconsejable que entre un ítem y el siguiente no haya más de 10 puntos de diferencia). y que termine con un ítem de valor de ansiedad máximo (100). El objetivo de esta técnica es suscitar un estado emocional diferente e incompatible con la ansiedad. además induce rápida y fácilmente un estado de relajación muscular que es valorado positivamente por los pacientes. el individuo desarrolle una imagen mental lo más vívida y semejante a la realidad posible. └ Para la gradación de la intensidad de los ítems se utiliza una escala de ansiedad subjetiva de 0 a 100. la evaluación de la capacidad imaginativa del paciente es necesaria para poder detectar posibles problemas en dicha capacidad que pudiesen interferir con la aplicación de la técnica. Este entrenamiento comienza con escenas neutras. Elaboración de la jerarquía de estímulos ____________________________________________ La presentación gradual del estímulo temido requiere la elaboración de una jerarquía de exposición que ordene los pasos que se irán dando en el acercamiento y manejo del estímulo o situación temida. como es el caso de los niños. Opciones de respuesta incompatible    Basados en el Entrenamiento en Relajación Progresiva de Jacobson (1929).

DS enriquecida _______________________________________________________________ La DS enriquecida incluye algún tipo de estimulación física que enriquezca la escena ansiógena imaginada. Una vez alcanzado un estado relajado. lo que elimina las posibles desventajas de la presentación en imaginación. Este procedimiento se ajusta a los mismos pasos descritos para la DS en imaginación. 1 Escala de Unidades Subjetivas de Ansiedad TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 38 . el ítem se mantendrá en la imaginación durante 15-20 s. La mayor dificultad aquí quizá sea la elaboración de una jerarquía común y adecuada a todos los miembros del grupo. se mantendrá el tiempo de exposición inicial hasta que se logre. La presentación consecutiva de un ítem 3 veces sin que se produzca ansiedad. en el que el ritmo de presentación de los ítems se ajustará al miembro que avance más lentamente. lo que la dota de mayor realismo. Variaciones en la Aplicación de la DS DS en vivo ___________________________________________________________________ Implica la presentación de los ítems de la jerarquía en el contexto real. Si el paciente indica la existencia de ansiedad ante la presentación del ítem (>25 USAs1). DS en grupo _________________________________________________________________ La DS en grupo permite una mejor optimización del tiempo de tratamiento. La sesión de DS comienza con el paciente desarrollando la respuesta de relajación que ha sido entrenada. Si el paciente no indica ansiedad.TCC – Tema 5. se interrumpiría el proceso imaginativo para volver a centrarse en la relajación. en caso contrario (>25 USAs). Es especialmente útil cuando la exposición en vivo no es posible. El tratamiento con DS requiere que la ansiedad experimentada durante las presentaciones sea completamente manejable. Si durante la exposición de un ítem se producen respuestas de ansiedad persistentes (presentación más de 3 veces sin reducción de ansiedad). ! Seguir con la exposición con niveles de ansiedad por encima de lo recomendado puede empeorar el miedo durante una DS. se aconseja retroceder al ítem anterior y terminar la DS para identificar el problema. Se repetirá este proceso 3 veces con el mismo ítem aumentando el tiempo de exposición en cada presentación si no hay evidencia de ansiedad. en ella los componentes del grupo seguirán conjuntamente el protocolo de intervención. y volverá a centrarse en la relajación durante 40-50 s. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Proceso de la DS ______________________________________________________________ Previo a las sesiones se acordará una señal para que el paciente indique si está relajado o si siente ansiedad ante la presentación de algún ítem. se presenta el primer ítem de la jerarquía y se pide que se imagine con la mayor nitidez y autenticidad posible. además de acortar el tiempo del tratamiento. será indicativo de que se puede pasar al siguiente ítem de la jerarquía.

muchos de ellos mediados a través del equilibrio del SNA y su control sobre los sistemas automáticos y hormonales del cuerpo. para después grabar las sesiones de desensibilización. los resultados de esta variante son satisfactorios. la DS destaca en su uso en pacientes en tratamiento contra el cáncer que han desarrollado respuestas condicionadas de vómitos o nauseas. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 39 . con instrucciones de relajación incluidas. ÁMBITOS DE APLICACIÓN Y EVIDENCIA EMPÍRICA DE LA DS La DS es un procedimiento de especial utilidad en los problemas fóbicos. Esta reducción de la activación generalizada produce amplios y reconocidos beneficios sobre la salud y el equilibrio mental. no obstante aquí aún es necesaria una mayor evidencia experimental y empírica. y el Entrenamiento en Relajación Autógena (Schultz. 1931). emocional. con las que el paciente pueda poner en práctica el tratamiento por su cuenta. las disfunciones sexuales o los trastornos del comportamiento alimentario. su campo de aplicación es muy amplio. FUNDAMENTACIÓN TEÓRICA El entrenamiento en relajación es un proceso de aprendizaje gradual en reducción de la activación para afrontar de manera eficaz diversas situaciones. cognitivo y conductual. Se constatan también prometedores resultados en el tratamiento de algunos problemas del sueño como pueden ser las pesadillas. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación DS automatizada y auto-aplicada _________________________________________________ Este procedimiento consiste en la elaboración de una jerarquía adaptada al problema específico del paciente. En el ámbito de la medicina conductual. La relajación tiene como objetivo reducir el estado de activación fisiológica y sus efectos se notan a nivel fisiológico. incluyendo problemas como las adicciones.TCC – Tema 5. y en su uso en la prevención y tratamiento de la ansiedad ante procedimientos dolorosos en niños. En general. La DS ha mostrado ser eficaz también en el tratamiento de la ansiedad al dolor en pacientes con cefaleas migrañosas. Dentro del ámbito de la TCC son dos los procedimientos que han cobrado mayor relevancia y tienen mayor aplicación: el Entrenamiento en Relajación Progresiva (Jacobson. Dentro del ámbito de la salud mental. TÉCNICAS DE RELAJACIÓN La relajación es probablemente la técnica más utilizada en las intervenciones psicológicas. y probablemente también uno de los procedimientos con una aplicabilidad más diversa. 1939).

1983) considera que la relajación produciría una respuesta única de desactivación de la rama simpática del SNA. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 40 . además de un efecto general de reducción de la respuesta ante el estrés. Procedimiento de la Relajación Progresiva En general. regulación del ritmo. 1978) que sugiere que la mayor parte de los procedimientos de relajación tienen efectos muy específicos. el modelo de respuesta de relajación única (Benson. Aumento de la amplitud y capacidad inspiratoria. se eliminaban casi por completo las tensiones y contracciones musculares. el modelo de efectos específicos (Davidson y Schwartz. Disminución del metabolismo basal. cifras que se reducen según se adquiere destreza en el programa. 1975. Existe también un modelo integrativo (Schwartz. Por un lado. Disminución de los índices de colesterol y ácidos grasos en plasma. Vasodilatación arterial periférica. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Cambios fisiológicos descritos durante los estados de relajación               Cambios en el patrón electroencefalográfico (de beta a alfa). el objetivo del entrenamiento en RP es reducir los niveles de activación mediante una disminución progresiva de la tensión muscular. durante las primeras semanas. por otro lado. responsable de todos los efectos mencionados. Una de las adaptaciones más utilizadas es la de Bernstein y Borkovec. Diminución de la intensidad y frecuencia del latido cardíaco. Cambios respiratorios: ↓ frecuencia. El procedimiento para conseguirlo consiste en tensar y destensar los diferentes grupos musculares tomando conciencia de las sensaciones que se producen en cada situación. ↓NA. Disminución de la presión arterial parcial de O2 y aumento de la de CO2 ↑5HT. 1976) sugiere que la relajación orientada a una determinada modalidad produce efectos sólo en esa modalidad. Regulación del gasto cardíaco. con una duración de 30-40 min. Relajación muscular. ↑ profundidad. Descenso del consumo metabólico de oxígeno. induciéndose un estado de relajación profunda. En la actualidad los procedimientos basados en la relajación progresiva (RP) son más breves y comprenden un menor número de ejercicios. ↓adrenalina.TCC – Tema 5. que consiste en practicar con 16 grupos musculares. quien comprobó que tensando y distendiendo una serie de músculos y percibiendo las sensaciones corporales que se producían. Incremento de la circulación sanguínea cerebral. Davidson y Goleman. Modelos de Efectos de la Relajación Existen diversas explicaciones sobre qué vías se ponen en funcionamiento para lograr los efectos descritos mediante la relajación. ENTRENAMIENTO EN RELAJACIÓN PROGRESIVA El desarrollo del entrenamiento en relajación progresiva se debe a Jacobson (1939). Disminución de la presión arterial.

Esta variación de la RP requiere de un entrenamiento en conciencia corporal muscular para reconocer como a veces se tensan muchos músculos no implicados en las acciones que se ejecutan. ENTRENAMIENTO EN RELAJACIÓN AUTÓGENA El entrenamiento en Relajación Autógena (Schultz. Esta modalidad está especialmente indicada para aquellas personas que tienden a realizar las acciones cotidianas tensando la musculatura que está cercana a los músculos requeridos para cada acción y también para aquellas que han desarrollado patrones tensionales crónicos. Variaciones del Procedimiento Relajación Diferencial __________________________________________________________ (Bernstein y Borcovek. El músculo debe permanecer relajado unos 15 s. La tensión debe durar unos 4 s. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Indicaciones Generales para la Práctica de la Relajación Progresiva         Se debe seguir una secuencia ordenada y procurar que sea la misma en todas las ocasiones. Este procedimiento parece actuar a través del SNA. 1974) No utiliza los ejercicios para tensar grupos musculares. siendo determinantes el grado de motivación y la capacidad de sugestión de cada sujeto. 1983) Pretende que el paciente aprenda a tensar solamente los músculos relacionados con la ejecución de una tarea. para inmediatamente después relajar el músculo totalmente. Es aconsejable concentrarse durante un tiempo en la sensación de relajar cada músculo. Si se olvida algún músculo por tensar/destensar. antes de tensar de nuevo. una distensión lenta requiere mayor control. La voz del terapeuta dirige la atención del paciente a todos los grupos musculares dando instrucciones de relajación e introduciendo referencias a sensaciones de peso y calor. especialmente de las sensaciones de peso y calor. La musculatura debe relajarse de repente.e. así como sus niveles autonómicos basales y las variables de personalidad. 1931) se basa en el hecho de que la mayoría de las personas son capaces de alcanzar un estado de relajación profunda a través de representaciones mentales de las sensaciones físicas. es aconsejable hacer un repaso mental de ellos. Relajación Pasiva _____________________________________________________________ (Schwartz y Haynes.TCC – Tema 5. Este entrenamiento presenta diferencias en función de las características de cada paciente. Esta especialmente indicada para personas de edad avanzada o con problemas físicos que desaconsejan los ejercicios de tensión. Una vez relajados todos los músculos. Es útil imaginar en cada momento los músculos que se están tensando-distendiendo. restableciendo el equilibrio entre sistema simpático y parasimpático. No se debe tensar la musculatura con demasiada fuerza. se recomienda seguir con el siguiente. hipertensión o migrañas). así se evitan lesiones y malestar. La relajación autógena tiene mayores efectos que otras técnicas de relajación en trastornos asociados con la disfunción autónoma (p. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 41 .

Concentración pasiva del paciente. por lo que no se produce una ventilación completa y la mayor parte de los músculos de la respiración (especialmente el diafragma) permanecen con baja actividad. se puede. calor abdominal interno. La mayor parte del aire se concentra en la parte superior de la caja torácica. favorecer la recuperación de un patrón adecuado mediante técnicas concretas. El tórax permanece inmóvil y es el abdomen el que demuestra una extraordinaria movilidad. y la diferencia de temperatura entre la frente y el aire circundante. intencionalmente. movimiento del corazón. funciones reflejas que permiten suministrar al organismo un aporte extra de O2 cuando hay un incremento de la demanda. Respiración diafragmática. Es el patrón respiratorio más superficial. Los ejercicios consisten en centrar la mente en fórmulas cortas y repetitivas al tiempo que se trata de imaginar de forma intensa lo que sugieren. Se produce gran movilidad de las costillas inferiores y la parte superior del abdomen. Grado Inferior (ejercicios propiamente de relajación). a un máximo de 5. Grado Superior (ejercicios de imaginación). A partir de los signos característicos de dichos mecanismos. └ El control respiratorio puede contribuir a modular voluntariamente la acción del SNA e incrementar el tono vagal reduciendo la sobreactivación simpática que se produce en situaciones de estrés. los suspiros y los estiramientos. autonomía del proceso respiratorio. Es un procedimiento muy estructurado que gira en torno a dos Grados o Ciclos: a. descenso del ritmo cardíaco y respiratorio. El diafragma participa activamente. Mecanismos auto-regulatorios comunes son los bostezos. pesadez y calor en brazos y piernas. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Procedimiento de la Relajación Autógena El procedimiento de aprendizaje que Schultz diseñó se basaba en tres principios básicos: 1. Es el tipo de respiración fisiológicamente más adecuada. Aquí se tratan los problemas mediante sugestión hasta lograr mitigarlos o solucionarlos.TCC – Tema 5. Tipos de respiración Respiración costal superior (o clavicular). TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 42 . 2. la elevación involuntaria de hombros y omóplato. Existen una serie de mecanismos auto-regulatorios de la respiración. b. frecuente y menos saludable. Por lo general se compone de siete ejercicios que mediante autosugestión dan lugar a sucesivas sensaciones de reposo. calor en el plexo solar y frescor en la frente. Repetición mental breve de fórmulas mentales que describan respuestas psicofisiológicas. La práctica del entrenamiento en relajación autógena consta de varios ejercicios de concentración pasiva en las sensaciones de peso y calor en brazos y piernas. Respiración abdominal. Este ritmo y el volumen de la respiración dependen de la actividad del organismo y son numerosos los factores que pueden modificarlo. 3. La duración de estas sesiones es de 3 min. Reducción de la estimulación exteroceptiva y propioceptiva. El requisito para realizar los ejercicios de este grado es dominar los del grado inferior. TÉCNICAS DE RESPIRACIÓN La frecuencia de los movimientos respiratorios de inspiración-espiración constituye el ritmo respiratorio.

e. La secuencia más común es inspiración-pausa-espiración-pausa. todo ello en diferentes posturas. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 43 . debe registrarse duración. APLICACIONES Y EFECTIVIDAD DE LAS TÉCNICAS DE RELAJACIÓN Y RESPIRACIÓN Los ejercicios de entrenamiento autógeno implican una mayor respuesta del SNA. Algunos ejercicios típicos de respiración son:  Respiración profunda. La práctica de los ejercicios puede acompañarse de movimientos de brazos y/u hombros para favorecer inhalación y exhalación de volúmenes considerables de aire y el ejercicio de la musculatura respiratoria implicada. por lo que se consideran especialmente indicados para problemas que conlleven desregulación autonómica.  Respiración alternada. capacidad general. El flujo de aire durante la respiración suele ser: en la inspiración.  Respiración abdominal. fluidez y posibles problemas específicos. inspirar olisqueando o realizar ejercicios para bostezar/suspirar. La respiración debe ser fluida. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación Entrenamiento en Respiración El objetivo del entrenamiento en respiración es conseguir un patrón respiratorio apropiado fisiológicamente. útil para reducir el nivel de activación general. El entrenamiento en respiración también produce efectos de desactivación autonómica y activación parasimpática.  Respiración contada. El tipo de ejercicios a emplear variará en función del objetivo de cada intervención. el cual generalmente será adecuado para reducir las diferentes alteraciones respiratorias. constante y no forzada. ! La inspiración correcta fisiológicamente es vía nasal. entrenamiento en una respiración diafragmática. es el tipo de inspiración que debe utilizarse en todos los ejercicios de respiración. Indicaciones Generales para la Práctica del Entrenamiento en Respiración      Se suele establecer un tipo de respiración diafragmático que llene de aire por completo los pulmones.  Ejercicios cotidianos. durante la espiración. De forma previa al comienzo de los ejercicios es importante evaluar tanto los niveles pulmonares como el tipo de respiración habitual en diferentes condiciones.TCC – Tema 5. tipo de inspiración. El entrenamiento autógeno ayuda a disminuir la frecuencia cardiaca en sujetos con ansiedad y es especialmente útil en el tratamiento de las migrañas. lo que los convierte en una buena opción para tratar trastornos con un gran componente autonómico tales como los cardiovasculares o los trastornos de pánico con componente respiratorio. p. el aire se expulsa en el mismo orden. llenado en primer lugar de la parte abdominal y después las zonas costal media y superior.  Respiración intercostal o media.

siendo mejor opción en el caso de las cefaleas tensionales y todos aquellos problemas relacionados con el sistema muscular. sensaciones molestas de excesivo calor.TCC – Tema 5. la RP se ha empleado también en el tratamiento de problemas psicofisiológicos como insomnio.  Pueden producirse mareos. etc. así como en el manejo de los vómitos anticipatorios condicionados a la quimioterapia. calambres y/o llanto.  Puede darse un incremento de la presión arterial (a controlar en pacientes hipertensos). a pesar de sus numerosas bondades.  Pueden producirse lo que se denominan descargas autógenas. PROBLEMAS ASOCIADOS A LA RELAJACIÓN La práctica de la relajación. procesos de dolor y en enfermedades crónicas. Estos episodios. trastornos cardiovasculares. puede tener ciertos efectos secundarios que hay que tener en cuenta:  No es infrecuente que pacientes con TAG incrementen su nivel de tensión durante la relajación. ansiedad.  Es posible que se produzca un aumento de los niveles de ansiedad. palpitaciones. la RP ha demostrado ser útil en el tratamiento de la hiperactividad y en la mejora del aprendizaje y el rendimiento académico. pueden ocasionar un abandono del tratamiento. encontrando la experiencia muy estresante. experiencias físicas y emocionales que incluyen dolor. no necesariamente contraterapéuticos. de pánico. Además. Desensibilización sistemática y técnicas de relajación La relajación progresiva tiene mayor efecto sobre los síntomas somáticos. En los niños. de pérdida de control. TÉCNICAS DE INTERVENCIÓN COGNITIVO CONDUCTUALES 44 .