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Qu son?

La vitamina A, tambin conocida como retinol, puede ser sintetizada en nuestro


organismo a partir de su precursor o provitamina, el beta-caroteno. Este compuesto,
el carotinoide ms abundante en la naturaleza, es por tanto el nutriente esencial que
nuestro cuerpo necesita para formar la vitamina A. El beta-caroteno otorga los colores
rojo, naranja y amarillo a los vegetales que lo contienen, por lo que es muy fcil de
identificar.
Para qu sirven?
La vitamina A, interviene en la formacin y en el mantenimiento de
numerosos tejidos: dientes, huesos y otros tejidos de color blanco, membranas
mucosas y piel. Junto con otros carotinoides, fortalece el sistema inmunitario,
actuando especialmente en la prevencin de enfermedades infecciosas relacionadas
con los tejidos anteriores, como las respiratorias (anginas, gripe, resfriados, faringitis,
sinusitis, bronquitis) o las alteraciones de la piel (eccema, acn, herpes, descamacin,
lceras).
Por otra parte, la vitamina A realiza una funcin muy importante en el mantenimiento
de una buena visin, ya que genera los pigmentos de la retina y previene la la
conjuntivitis y el glaucoma. As mismo, esta vitamina acta como antioxidante, por lo
que presenta propiedades anticancergenas, sobre todo en relacin con el cncer de
pulmn, boca, estmago, piel y pecho, as como la leucemia; y antidegenerativas,
colaborando en la prevencin y el tratamiento del Alzheimer.
Finalmente, la vitamina A interviene en la reproduccin y el desarrollo embrionario,
protege la piel de las radiaciones ultravioletas y previene enfermedades
cardiovasculares y la prdida de audicin.

Cules son las fuentes vegetales de estos nutrientes?


Los beta-carotenos estn presentes en vegetales de colores rojo, naranja y amarillo,
tanto frutas (albaricoque, meln, mango, nectarina, papaya, caqui, melocotones,
pomelo, sanda) como hortalizas (zanahoria, calabaza, batata, tomate, pimientos
rojos y amarillos, boniato). Cuanto ms intensos sean estos colores, mayor es el
contenido de beta-carotenos en dichos alimentos.
Las verduras de color verde oscuro (acelgas, espinacas, berros, albahaca,
esprragos, lechuga) y las coles (brcoli, coles de Bruselas, col rizada) tambin son
ricas en beta-carotenos, aunque no presentan los colores anteriores debido al
predominio de la clorofila

En qu cantidad debemos consumirlos?


Aunque las cantidades diarias recomendadas de vitamina A varan, generalmente se
aconseja consumir 800 microgramos a las mujeres y 1000 a los hombres. La
cantidad mxima recomendada es de 3000 microgramos, pero esta no se aplica
cuando la fuente de vitamina es el beta-caroteno, ya que nuestro cuerpo slo
transforma la cantidad necesaria, almacenando el resto en el hgado y otros tejidos
grasos. En caso de una ingesta elevada de beta-carotenos, se produce una
pigmentacin anaranjada en las palmas de pies y manos, que desaparece cuando se
regulariza su consumo y que resulta inocua para nuestro organismo. Si se consume
vitamina A en suplementos o alimentos enriquecidos, s es posible sufrir una
intoxicacin, que puede llegar a ser letal para los nios.
Entre los sntomas de avitaminosis, encontramos el deterioro progresivo de la visin
(ojos secos, falta de lagrimeo, enrojecimiento de los ojos, ceguera nocturna y
ceguera), alteraciones en las uas, los dientes, la piel, el cabello, y las mucosas,
reduccin de la resistencia a infecciones, prdida de olfato, fatiga y retraso en el
crecimiento. La posibilidad de sufrir esta avitaminosis aumenta en quienes abusan del
alcohol o padecen una enfermedad que les impide asimilar las grasas, como la
fibrosis qustica o la enfermedad de Crohn.