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PROCESOS DE ESTABILIZACIN DE BIOSLIDOS

Ya ha sido indicado que el aprovechamiento de los bioslidos como un producto


requiere generalmente la aplicacin de un tratamiento previo de estabilizacin que lo
haga adecuado para el fin requerido. Estos tratamientos rinden un producto
con una carga microbiana menor y por tanto ms adecuada para el manejo y el
contacto por parte del hombre. Entre estos procesos cabe citar: la pasteurizacin, la
digestin anaerobia mesfila, la digestin aerobia termfila, el compostaje,
estabilizacin con cal del lodo lquido, almacenamiento lquido, y, deshidratacin y
almacenamiento. Para determinar el grado de estabilizacin alcanzado con un
determinado procedimiento se utilizan preferentemente dos criterios de estabilizacin,
el del contenido en slidos voltiles y el de reduccin de organismos patgenos
indicadores.
Contenido en slidos voltiles: La cantidad de slidos voltiles se utiliza comnmente
como un indicador de la cantidad de materia orgnica contenida en el lodo, pudiendo
ser utilizado como medida de la efectividad de un tratamiento en la estabilizacin del
componente orgnico del mismo. Este mtodo de medida no es aplicable al caso de
los procesos de compostaje y de estabilizacin con cal.
Reduccin de organismos patgenos indicadores: La reduccin de organismos
patgenos indicadores es importante ya que minimiza los riesgos de infeccin de la
poblacin. Los patgenos tpicamente contemplados incluyen virus, bacterias,
parsitos y hongos. Digestin anaerobia, compostaje y estabilizacin con cal llevan a
cabo generalmente reducciones de dos rdenes de magnitud. Existen pocos datos
relativos a la eliminacin de patgenos en procesos tpicos de digestin aerobia,
aunque cuando dicha digestin se lleva a cabo a elevada temperatura se observan
reducciones en el nmero de organismos patgenos indicadores de al menos dos
rdenes de magnitud.
La seleccin de un determinado proceso de estabilizacin depende fundamentalmente
del destino final reservado al bioslido, eligiendo pues, aqul sistema que da
lugar a un producto apropiado al uso o disposicin final del mismo. El tratamiento de
un lodo es un proceso que generalmente incluye etapas de espesamiento,
estabilizacin, acondicionamiento y deshidratacin. Las etapas involucradas en la
estabilizacin son interdependientes, as, por ejemplo, un adecuado espesamiento
dar lugar a unas instalaciones de estabilizacin de menor tamao, con el
consiguiente ahorro econmico. A continuacin se exponen algunos mtodos de
estabilizacin de lodos con sus caractersticas ms importantes.

Pasteurizacin del bioslido


En este proceso se somete el bioslido al menos a una temperatura de 70C durante
20 minutos como mnimo o bien a 55C durante una hora. El lodo tambin puede
someterse a todo el abanico de condiciones intermedias equivalentes. En todos los
casos, esta etapa ir seguida de una digestin anaerobia mesfila. Esta secuencia de
pasteurizacin-digestin anaerobia produce lodos digeridos con unas caractersticas
que permiten clasificar el proceso como de Tipo A segn los criterios de la EPA.

Digestin anaerobia mesfila


Los procesos de digestin anaerobia de alta carga, se llevan a cabo en un digestor
primario con un periodo medio de retencin que oscila entre los 10 y los 30 das en
funcin del tipo de lodos alimentados y de la temperatura de trabajo. Algunas

instalaciones pertenecientes a depuradoras espaolas que procesan por este sistema


mezclas de lodos primarios y secundarios, utilizan temperaturas en el intervalo 3033C y tiempos de residencia que van de los 17 a los 30 das. Se suele disponer
adems de un digestor secundario que facilita el espesamiento de los lodos y donde
se lleva a cabo una digestin adicional.
La digestin anaerobia ha sido y es uno de los procesos ms comnmente utilizados
en las EDAR para la estabilizacin de los bioslidos pudiendo clasificarse como un
tratamiento clsico
De todas formas, con la eleccin de un diseo moderno de funcionamiento
contrastado y operando la planta con el concurso de trabajadores expertos, muchos de
los problemas mencionados pueden ser reducidos en gran medida.
El volumen de los digestores aumenta, obviamente, con la cantidad de lodos a
procesar as como cuanto menor es la temperatura de trabajo, al requerir mayores
tiempos de residencia. Este proceso lleva a cabo una reduccin significativa en el
nmero de patgenos existentes, encontrndose dentro de los procesos PSRP segn
la EPA.
Como ya se ha enunciado, la digestin anaerobia puede llevarse a cabo a diferentes
temperaturas y de ordinario se procede a un calentamiento de la masa en
fermentacin que acelera el proceso. El proceso global resulta excedentario en
energa ya que del gas producido en la digestin se consume del orden de un 65% o
menos (Walker Engineering; Sastre, 1994) para mantener la temperatura del lodo en el
nivel adecuado. En principio, este sistema parece bastante atractivo ya que adems
de producir un lodo de caractersticas que facilitan su utilizacin posterior, resulta ser
un proceso energticamente excedentario, obteniendo energa que puede ser utilizada
bien en la propia planta o para otros fines.
Existen tambin procesos de digestin anaerobia termfila que operan a
temperaturas ligeramente superiores a 50C. A pesar de que precisan menores
tiempos de residencia, producen una mayor destruccin de bacterias y mejoran la
procesabilidad del Iodo, su aplicacin es limitada debido a sus requerimientos
energticos, problemas de estabilidad en la operacin, produccin de olores y
sobrenadantes con abundante contenido en slidos disueltos.

Digestin aerobia
Los procesos de digestin aerobia estn indicados especialmente para la
estabilizacin de lodos procedentes del tratamiento biolgico, siendo en esencia una
continuacin del proceso de aireacin. Los mtodos, cada vez menos usados, de
digestin aerobia psicrfila y mesfila operan a temperaturas en torno a los 20C y
presentan tiempos de residencia entre 10 y 30 das con valores tpicos en el intervalo
14-16 das. El tiempo de residencia va a venir condicionado en gran medida por el
origen de los lodos, correspondiendo los tiempos ms reducidos a la digestin aerobia
de bioslidos procedentes nicamente de un proceso de fangos activos. El tiempo de
residencia ha de ir incrementndose conforme se incorpora al proceso de digestin
aerobia una mayor cantidad de lodos procedentes de decantacin primaria.

La digestin aerobia termfila es un proceso de estabilizacin de lodos en el cual


reacciones biolgicas aerobias que tienen lugar a temperaturas del orden de

55C (el intervalo vara en 10C o incluso ms, de acuerdo con diferentes
referencias) destruyen los componentes orgnicos biodegradables del bioslido.
Segn esta definicin, el proceso podra ser equiparable al compostaje, pero existen
diferencias suficientes que justifican la existencia de una nomenclatura propia para los
dos procesos.
As por ejemplo, en los procesos de digestin aerobia termfila el manejo del lodo es
en forma de lquido, con un contenido en slidos entre el 3% y el 5% mientras que
para las operaciones de
compostaje
es
preciso
llevar
a
cabo
una
deshidratacin previa del lodo hasta alcanzar contenidos en slidos del 30-35% como
mnimo.
Las modernas tcnicas de digestin aerobia termfila utilizan el carcter exotrmico de
las reacciones de oxidacin de la materia orgnica. Si la sequedad de los lodos es
superior al 3% se puede conseguir un proceso autotrmico (procesos ATAD, segn la
nomenclatura inglesa correspondiente a Autothermal
Thermophilic Aerobio
Digestin) que se llevar a cabo a temperaturas comprendidas entre 45 y 70C que
permiten destruir la mayora de los virus y huevos de caros. Este proceso de
digestin opera con tiempos de retencin mnimos del orden de un da aunque
los valores correspondientes a diferentes instalaciones se encuentran en un
intervalo muy amplio. Se recomienda que todo el lodo est sometido a una
temperatura mnima de 55C para que la desinfeccin sea satisfactoria.
Segn algunos estudios, este proceso es capaz de eliminar microorganismos nocivos
refractarios al tratamiento anaerobio. Cuando los lodos a tratar provienen de la
depuracin de aguas residuales urbanas y de aguas de origen industrial, se considera
que una buena alternativa para conseguir un producto con suficiente estabilidad
qumica y un nivel suficientemente bajo de patgenos el acoplar un proceso de
digestin aerobia termfila con una digestin anaerobia. Otros trabajos indican que es
posible conseguir mediante digestin aerobia termfila una garanta simultnea de
estabilizacin y desinfeccin.

Compostaje
El compostaje consiste en la descomposicin aerobia por parte de bacterias y hongos
de la materia orgnica existente en el fango deshidratado, con formacin de un nuevo
producto. Algunos autores hacen especial hincapi en que esta biodegradacin
se realice en un medio diferente del suelo. Durante el compostaje se llevan a cabo
transformaciones que sucederan en el suelo de forma natural pero con una cintica
ms rpida, ya que las condiciones en las que se realiza la operacin son favorables
para el desarrollo bacteriano. Para ello se lleva a cabo la mezcla del lodo deshidratado
con un agente de textura o material soporte, que sirve para proporcionar porosidad y
permitir la circulacin de aire en el interior de la masa (siendo esta operacin, en
opinin de algunos expertos, la que diferencia de forma clara los procesos de
compostaje de los de digestin aerobia). Este material de soporte tambin suele
actuar como fuente de carbono suplementaria para las reacciones biolgicas. El
compost alcanza temperaturas entre 55 y 70y la duracin de la operacin de
compostaje es del orden de 4-6 semanas. Se seguir de un periodo de maduracin
adecuado para asegurar que la reaccin de compostaje se ha completado de forma
sustancial. En la Tabla 3 se recogen las principales ventajas y desventajas del proceso
de compostaje.

Las instalaciones de compostaje pueden funcionar con diseos muy variados en


funcin de la tecnologa empleada y los condicionantes particulares. Por ejemplo, una
planta de compostaje puesta en funcionamiento en noviembre de 1994 en Gelph
(Ontario, Canad) es
capaz
de
tratar
ms
de 18 t/da de bioslidos
(expresados como materia seca) mediante el concurso de tres reactores cerrados que
operan con ligera presin negativa, esto unido al sistema de lavado de gases
utilizando la propia planta de tratamiento de aguas permite llevar a cabo el proceso sin
produccin de olores desagradables. En Espaa se estn llevando a cabo interesantes
estudios en el campo del compostaje y existen instalaciones de compostaje de
bioslidos que estn produciendo compost de gran calidad.

Estabilizacin con cal del lodo lquido


Se lleva a cabo mediante adicin de cal hasta incrementar el pH por encima
de 12.0, asegurando que este valor mnimo se mantenga al menos durante un periodo
de 2 horas. El lodo puede entonces ser utilizado directamente.
Este proceso tiene el inconveniente de que el lodo solamente es aplicable a suelos
cidos. Adems, precisa gran cantidad de reactivo, los costes dependen de la
situacin particular de la instalacin, el volumen de lodo se ve incrementado y la cada
de pH despus del tratamiento puede dar lugar a olores y a un aumento del contenido
en microorganismos.