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Mala praxis mdica.

Comentarios a propsito de un
proyecto de ley
Jess Mndez Quijada. Mdico Cirujano, Magister Scientiarum en
Psiquiatra y Abogado.
Profesor en el Centro de Estudios de Posgrado
de la Facultad de Ciencias Jurdicas y Polticas de la Universidad Central de
Venezuela. Ex presidente de la Federacin Mdica Venezolana.
El ejercicio de la medicina ha estado sometido secularmente a
condiciones especiales, tanto por consideraciones asociadas a ciertos
privilegios que la sociedad ha concedido como por exigencias superiores a
las que en promedio se dirigen a titulares de otras profesiones u oficios. El
impacto de nuestro trabajo, su influencia sobre la salud y la enfermedad
que en oportunidades lo reviste de cierto halo divino, est en el fondo de
esto. Progresivamente, los sistemas modernos de derecho han ido
imponiendo un criterio racional al momento de juzgar las actuaciones que
puedan generar reclamos derivados de la actividad de los mdicos, aunque
no se puede evitar que en algunas regiones se propicien abusos en cierta
forma promovidos por los intereses de quienes ofrecen proteccin, a travs
de plizas privadas de seguros, frente a los hechos que puedan hacer
nacer alguna responsabilidad, fundamentalmente del tipo civil.
Las soluciones jurdicas casi siempre se han encontrado en las normas
generales de la responsabilidad civil derivada de los actos propios y en las
disposiciones penales aplicables en caso de responsabilidad por el hecho
culposo, es decir, el dao fsico causado a alguien sin que
intencionalmente nos dispongamos a causar tal dao. Sumemos la
responsabilidad disciplinaria y la administrativa que determinan la ley de
ejercicio de la medicina en nuestro pas.1
Aqu, por el contrario, se nos sorprende con la noticia de que se discute
un proyecto de ley de mala prctica mdica cuyo contenido desconocemos
pero sobre cuya iniciativa podemos discutir en trminos de su justificacin
y de sus objetivos. Hace falta dictar una ley especial que se refiera a la
mala praxis mdica, es decir, que regule las consecuencias jurdicas del
ejercicio mdico ms all de las estipulaciones civiles, penales,
disciplinarias y administrativas a las que estamos sometidos?
Una breve visin histrica
Con Alberto Arteaga Snchez, podemos decir que Al desarrollo
histrico de la prctica mdica ha correspondido una diversa apreciacin
1 Ley de reforma de la ley de ejercicio de la medicina. Gaceta Oficial de la
Repblica Bolivariana de Venezuela. Nmero 39.823, del 19 de diciembre de
2011.

de responsabilidad ante la ley por faltas cometidas en el ejercicio de una


profesin que, por su misma naturaleza, supone un alto margen de
riesgos.2 Dos mil aos antes de Cristo, el Cdigo de Hammurab fij reglas
sobre responsabilidad del mdico que incluan penas seversimas que
podan llegar hasta cortarles las manos. En el antiguo Egipto al mdico que
causara dao en su prctica habindose apartado del Libro Sagrado poda
imponrsele pena de muerte.
La racionalidad en la apreciacin de la responsabilidad se fue
consolidando tambin desde la antigedad, tanto en Grecia como en
China. En la primera se consideraba que no poda presumirse la culpa del
mdico de forma automtica por considerar slo el resultado daoso sino
que deba individualizarse el anlisis para cada caso concreto. Tal
flexibilidad no impidi que Alejandro Magno ordenara crucificar a Glauco
por haber abandonado a su paciente, quien muri mientras l se diriga al
teatro. En la China antigua se diferenci claramente lo que en el desarrollo
jurdico posterior se lleg a considerar como responsabilidad por culpa, es
decir, por el acto no intencionalmente dirigido a causar dao, concepto
contrapuesto al dolo, caracterizado por la intencin deliberada del actor
del hecho ilcito, quien libre y voluntaria e intencionalmente, decide
ejecutarlo para causar el dao que de l se deriva. En la primera
circunstancia, la regla china mandaba que el mdico o cirujano podr
rescatar las penas sealadas para el homicidio del modo establecido para
los casos en que se mata por accidente, pero quedarn obligados a
abandonar la profesin para siempre. En la segunda, la cuestin era ms
seria: Cuando muere una persona y el mdico o cirujano que le haya
asistido en su enfermedad sean convictos de haber causado dao en su
salud con intencin, sufrirn la muerte por degello, despus de estar en
prisin hasta la estacin ordinaria.3 Los romanos pusieron tambin
atencin al tema de responsabilidad derivada del ejercicio mdico con una
severidad inicial que Arteaga atribuye al hecho de que la mayora de los
mdicos provenan de la Grecia vencida pero progresivamente se
deslindaron consecuencias que diferenciaban elementos de impericia y
negligencia, distincin que en cierta forma existi en China.
La apreciacin de la responsabilidad por el ejercicio fue pasando
progresivamente de consideraciones objetivas, es decir, asociadas a
establecer la relacin entre un hecho y un resultado -en general basadas
2 Alberto Arteaga Snchez. La responsabilidad penal del mdico. Imprenta
Universitaria de la Universidad Central de Venezuela. Tercera edicin. Caracas,
1991. P. 18.
3 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. Pp. 18-20.

en bases irracionales- a apreciaciones ms comprensivas, en la medida en


que la concepcin del ejercicio de la medicina sobre bases cientficas
estrechamente ligadas a la tica, lleva a un tratamiento ms cuidadoso del
asunto, y a discusiones en materia de culpabilidad para determinar las
bases de la reprochabilidad de la conducta del mdico, labor compleja,
pero en definitiva posible y necesaria.4
Mala praxis mdica: un concepto apropiado?
La literatura especializada ha recogido la denominacin mala praxis o
malpraxis- mdica de forma bastante extendida. Claro que podran
ofrecerse objeciones. En nuestro criterio preferimos referirnos a la
responsabilidad derivada del ejercicio profesional, responsabilidad que,
claro est, no se asocia de manera exclusiva con el ejercicio de nuestra
profesin sino que, como veremos luego, se aplica a cualquier actuacin
de una persona que pueda causar un dao a otros. Es fcil entender
entonces que se puede derivar responsabilidad del ejercicio de la medicina
tanto como de cualquier otra profesin u oficio, de modo que si
particularizamos tendramos una lista interminable de denominaciones
especficas mala praxis de la ingeniera, abogaca, mecnica, odontologa,
geologa y as hasta el infinito- que haran tediosas las precisiones. En
Venezuela, no obstante, el trmino malpraxis lo introdujo el Dr. Augusto
Len -destacado profesor quien por aos se desempe como coordinador
de la comisin de deontologa de la Federacin Mdica Venezolana- como
equivalente de la palabra inglesa malpractice para referirse a la
actuacin incorrecta en el ejercicio de la profesin mdica capaz de
provocar dao al paciente.5 Otro estudioso del tema entre nosotros,
Nelson Hernndez, lo utiliza a lo largo de su libro De la responsabilidad
jurdica del mdico6. Por su parte, el Diccionario de la Lengua Espaola
registra el vocablo praxis como derivado del griego, con el significado de
Prctica, en oposicin a teora o terica.7 Atenindonos a estas
referencias utilizaremos la denominacin mala praxis mdica.
4 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P.23.
5 Augusto Len. tica en medicina. Editorial Cientfica Mdica. Barcelona, 1973.
P.111.
6 Nelson Hernndez. De la responsabilidad jurdica del mdico. Editorial
Aterpoca. Caracas, 1999.
7 Real Academia Espaola. Diccionario de la Lengua Espaola. Vigsima
segunda edicin. Espasa. Espaa, 2001. P.1233.

La responsabilidad omnipresente
Cualquier actuacin nuestra como personas, en cualquier mbito, puede
generar responsabilidad frente a otros. Esta potencial consecuencia
general de nuestras conductas se expresara en varias reas y en el caso
del trabajo del mdico, como sealamos arriba, tenemos responsabilidad
civil, penal, administrativa y disciplinaria bien en forma aislada o
combinada, concurrente, como lo establece con precisin el artculo 107
de la ley de ejercicio de la medicina: Las sanciones disciplinarias y las
administrativas se aplicarn sin perjuicio de la responsabilidad civil o penal
a que haya lugar, como consecuencia de accin, omisin, impericia,
imprudencia o negligencia en el ejercicio profesional.8 La misma ley
precisa las diferentes sanciones para cada tipo de responsabilidad, en los
artculos 105 y 106. Artculo 105. Las sanciones disciplinarias son las
siguientes: Amonestacin oral y privada. Amonestacin oral y pblica.
Amonestacin escrita y privada. Amonestacin escrita y pblica. Exclusin
o privacin de honores, derechos y privilegios de carcter gremial o
profesional. Las sanciones administrativas, por su parte, se contemplan
en el artculo 106 eiusdem, a saber, multa de trece Unidades Tributarias
(13 U.T.) a sesenta y seis Unidades Tributarias (66 U.T.) y suspensin del
ejercicio profesional hasta por dos aos. Las sanciones disciplinarias las
aplicarn, de acuerdo al artculo 108, los tribunales disciplinarios de los
colegios de mdicos u otras organizaciones mdico-gremiales, y en alzada,
el Tribunal Disciplinario de la Federacin Mdica Sorpresivamente, aqu
la ley habla de la Federacin Mdica, en singular, aunque en artculos
previos autoriza la constitucin de otras organizaciones mdicogremiales diferentes a los actuales Colegios de Mdicos que integran la
Federacin Mdica Venezolana actual. De hecho, el Captulo II de la ley
comentada se denomina De las federaciones mdicas y el en el artculo
68 se expresa: Las federaciones mdicas estarn integradas por los
colegios de mdicos u otras organizaciones mdico-gremiales de la
Repblica. Debemos entender, as, que el artculo 108 se refiere a la
pluralidad de federaciones mdicas que puedan surgir a partir de diversas
organizaciones mdico-gremiales.
La teora general, entonces, convierte a la responsabilidad en potencial
acompaante permanente en nuestras acciones de modo que todo acto
del hombre implica responsabilidad; lo que trae a su vez, agregado el
deber de reparacin en el supuesto de que se haya cometido un error, una
falta y generado un dao.9
La responsabilidad civil
8 Ley de reforma de la ley de ejercicio de la medicina Gaceta Oficial de la
Repblica Bolivariana de Venezuela. Precitada.

Un tipo especfico de responsabilidad es la civil. En el caso del mdico,


sostiene Hernndez:
La expresin responsabilidad civil del mdico alude a esa situacin legal de
distribucin de los daos y prdidas que se producen en el paciente a
consecuencia de la accin u omisin culposa del profesional de la medicina y
que le obliga a cargar con las consecuencias derivadas de su hecho, conducta o
acto generador de un perjuicio o menoscabo del paciente o de sus bienes. El
galeno responde civilmente con su patrimonio, porque tal obligacin es de
carcter econmico y puede ser de reparacin, restitucin o indemnizacin. 10

No es que exista un tipo especfico de responsabilidad derivada del


trabajo
del mdico sino que cualquier actuacin de una persona,
profesional o no, puede generar un dao y la consecuente obligacin de
repararlo cuando tal dao se asocie a una accin culposa. Poner un
nombre propio, responsabilidad civil del mdico por ejemplo, es una mera
precisin para delimitar el campo en el que estamos definiendo las cosas.
Despus de todo, un mdico puede tener responsabilidad civil por un
hecho cualquiera sin que el mismo se relacione con el ejercicio de su
profesin en un accidente de trnsito, digamos- y aqu no hablaramos de
responsabilidad civil del mdico.
En algunos pases la discusin sobre responsabilidad civil se ha
convertido en un problema serio que interfiere la actuacin libre de los
mdicos. La proliferacin de reclamaciones de compensacin obliga a los
profesionales a adquirir costossimas primas de seguros para poner a salvo
su patrimonio propio lo cual, paradjicamente, aumenta los costos de los
servicios para la poblacin general pues al final esas primas terminan
siendo transferidas a los usuarios a travs de los honorarios.
Curiosamente, en Venezuela la mayora de las reclamaciones pareciera
que se concentran en el mbito penal. Ms adelante comentaremos este
aspecto.
La responsabilidad penal
Insistimos en que la responsabilidad, tambin en el rea penal, puede
nacer del acto de cualquier persona aunque en el mbito profesional
tenga peculiaridades dignas de tomar en cuenta. Hernndez nos indica
que la expresin responsabilidad penal del mdico, se refiere a una
accin u omisin penada por la ley y realizada voluntariamente por una
persona culpable y carente de excusa; y que se traduce en soportar o en
9 Nelson Hernndez. Obra precitada. P.32.
10 Nelson Hernndez. Obra precitada. P.38-39.

sufrir las consecuencias jurdicas de esa accin punible.11 Claro que a tal
comentario habra que agregar que la accin u omisin, en este caso, debe
estar relacionada de manera especfica con el ejercicio de la profesin de
mdico.
Es claro que entre los mdicos causa especial conmocin la imputacin
a un colega por las consecuencias penales derivadas de su ejercicio. Lo
primero que se destaca con frecuencia es la exigencia de deslindar la
responsabilidad propia de la institucional, habida cuenta de que debemos
prestar servicios en hospitales y centros de atencin deteriorados, con
escasa dotacin y con frecuencia con limitaciones para acceder a recursos
absolutamente necesarios para resolver situaciones complejas como
sucede, por citar un ejemplo que resulta relevante en nuestro ejercicio
directo, con la unidad de terapia intensiva neonatal de la Maternidad
Concepcin Palacios que ha permanecido cerrada por ms de 40 meses ya.
De otro lado, no es extrao que se exacerbe la presin pblica que se
expresa en los medios de comunicacin, a veces de manera inadecuada.
Sumemos los problemas asociados a las desviaciones del sistema judicial.
En ese contexto se pueden expresar tendencias que el profesor Arteaga
destaca:
El gremio mdico sintindose atacado, muchas veces sin razn, ha exagerado
la proteccin a sus miembros negando sistemticamente toda alusin a
supuestos casos de error mdico o de negligencia o imprudencia en el ejercicio
de la profesin y los medios de comunicacin social, hacindose eco de
denuncias y opiniones de diversos sectores, han promovido con frecuencia
campaas de descrdito generalizado contra el gremio mdico o contra grupos
mdicos que inclusive han contribuido a obstaculizar el esclarecimiento de
verdaderos delitos cometidos por profesionales de la medicina. Y todo esto, por
supuesto, en el contexto de una justicia penal que no cumple con sus objetivos,
lenta, arcaica y limitada a ciertos casos y personas; y de unos medios de
comunicacin social que, con frecuencia, en el campo penal, se convierten en
jueces supremos, o en acusadores o defensores de ciertas causas, olvidando
la importantsima funcin que podran cumplir al colaborar con la justicia y
servir de contralores pblicos de la legalidad, en beneficio de los intereses de la
comunidad.12

Arriba comentamos que, a diferencia de varios otros pases donde las


reclamaciones son fundamentalmente por responsabilidad civil, en
Venezuela pareciera que se prefiere el procesamiento penal. Es difcil
esbozar una explicacin en esta nota pero queremos destacar la
importancia de una adecuada relacin mdico paciente para aminorar la
11 Nelson Hernndez. Obra precitada. P.39.
12 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P. 28

posibilidad de reclamos innecesarios. Hemos sostenido que Una slida


relacin de confianza basada en la honestidad, la evidencia constante de
la atencin abnegada del paciente dentro de las complicaciones y la
franqueza del mdico han sido elementos fundamentales para prevenir
una querella por parte del paciente o sus familiares.13 Hasta hemos
considerado que, dentro de una adecuada relacin con su mdico, el
paciente puede perdonar un error pero por el contrario jams perdona el
abandono, la displicencia o la desidia.
La norma penal especfica
El cdigo penal venezolano regula de manera genrica los delitos que
podemos ver asociados al ejercicio profesional, en cuanto actos cometidos
sin la intencionalidad de daar, es decir, los delitos culposos.
Artculo 411. El que por haber obrado con imprudencia o negligencia, o bien
con impericia en su profesin, arte o industria, o por inobservancia de los
reglamentos, rdenes o instrucciones, haya ocasionado la muerte de alguna
persona, ser castigado con prisin de seis meses a cinco aos. En la aplicacin
de esta pena los Tribunales de Justicia apreciarn el grado de culpabilidad del
agente14
Artculo 422. El que por haber obrado con imprudencia o negligencia, o bien
con impericia en su profesin, arte o industria, o por inobservancia de los
reglamentos, rdenes o disciplinas, ocasione a otro algn dao en el cuerpo o
en la salud, o alguna perturbacin en las facultades intelectuales, ser
castigado: 1. Con arresto de cuarenta y cinco das o multa. 15

As, tanto para la muerte como para lesiones culposas la definicin se


basa en la imprudencia, la negligencia, la impericia o la inobservancia de
reglamentos, rdenes o instrucciones. En todos los casos deber faltar la
intencionalidad de causar dao pues de encontrarse este elemento estaramos
en el campo de delitos de naturaleza dolosa, cuyo tratamiento penal es mucho
ms grave. Aprovecharemos las consideraciones del profesor Arteaga para
definir los trminos utilizados en los artculos 411 y 422 del cdigo penal.
Imprudencia implica el actuar desconsiderado y excesivo que,
apartndose del buen juicio comn que impone la experiencia, se materializa
13 Jess Mndez Quijada. La relacin mdico paciente mito o realidad?
Cuadernos de la Federacin Mdica Venezolana, N7, Caracas, 1994. P. 26.
14Cdigo Penal. Gaceta Oficial de la Repblica de Venezuela. N 915,
extraordinario, del 30 de junio de 1964.
15 Cdigo Penal. Gaceta Oficial de la Repblica de Venezuela. Precitada.

en actos precipitados contrarios a las precauciones ordinarias que deben


tomarse para evitar daos a los intereses propios y ajenos. 16Quizs
podramos decir que se trata de actuar en forma temeraria.
La negligencia implica el descuido, la omisin de actos debidos, la
desatencin, la pereza psquica la no realizacin de los actos a que se est
obligado o de su realizacin desatenta.17
Por su parte, la impericia se vincula con el ejercicio de una profesin,
arte o industria que exigen determinados conocimientos y habilidades
consiste en el ejercicio de una actividad profesional o tcnica, sin los
conocimientos necesarios o sin la habilidad requerida18 La apreciacin de la
impericia no se hace en trminos generales sino in concreto, en el caso de
los mdicos. Arteaga destaca que se configura cuando no se sabe lo que
normalmente se debe saber, sin que se requiera en el mdico una habilidad
excepcional19 Al respecto, Augusto Len comenta que se trata de comparar
con el grado promedio de destreza en la localidad donde se ejerce, sin que se
le exija el grado ms alto de habilidad profesional ni conocimientos y destrezas
que se exigen en lugares con recursos de diagnstico y teraputica superiores
a los de la localidad donde se ejerce. Debe tomarse en cuenta, adems, la
condicin de especialista o no del mdico. 20
Finalmente, la inobservancia de reglamentos, rdenes o instrucciones se
refiere a la transgresin de disposiciones expresas, dictadas por la
autoridad pblica o predispuestas por los particulares, para evitar daos a los
bienes jurdicos21
Se justifica una ley especfica sobre mala praxis mdica que regule
la responsabilidad derivada del ejercicio de nuestra profesin?
Lo ms importante para responder esta pregunta es explorar el objetivo real
que se persigue con la propuesta. No se trata de regular una materia que no
16 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P. 41.
17 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P. 41.
18 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. Pp. 41-42.
19 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P. 59.
20 Augusto Len Cechini. Obra precitada. P. 115.
21 Alberto Arteaga Snchez. Obra precitada. P. 42.

encuentre regulacin en el sistema jurdico venezolano actual, como


aspiramos haber dejado en claro en la exposicin que precede. Qu se
persigue entonces? Acaso regresar a perodos superados en los que
predomin el criterio irracional dirigido por la consideracin objetiva de
relacin entre el hecho y sus consecuencias, como apunta el profesor Arteaga
Snchez? Si la asamblea Nacional decide regular con una ley especfica la
responsabilidad derivada del ejercicio de cada profesin, arte u oficio cuntas
leyes tendra que dictar? Cunto tiempo consumira en esta tarea? Y,
fundamentalmente cul sera la utilidad social real de tal emprendimiento?
No creemos que una iniciativa como la comentada tenga justificacin.
No se trata de negar la mala praxis mdica como posibilidad. Menos de evadir
la responsabilidad derivada del ejercicio que, como demostramos en la
discusin, es consecuencia potencial posible en cualquier acto de cualquiera
persona. Por el contrario, mientras ms abiertos estemos a la objetiva, seria e
imparcial investigacin de las conductas mdicas que pudieran generar
responsabilidad ms se fortalecer nuestro prestigio. Se trata, s, de precisar
los objetivos reales que puedan motivar a los proyectistas que impulsan una
ley particular para regular mala praxis mdica en un contexto normativo que
tiene suficientes instrumentos para definir esta materia.