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POR QU EL TIEMPO PASA MS DESPACIO

CERCA DE UN AGUJERO NEGRO? CASO


INTERSTELLAR

La cuestin es que hace ms de un mes escrib dos entradas hablando sobre la teora de la
relatividad especial o, lo que es lo mismo, cmo alguien que viaja a velocidades cercanas
a las de la luz percibe el tiempo y las distancias de manera distinta a alguien que est
quieto. En este artculo explicaba cmo el transcurso del tiempo se ve afectado por la
velocidad a la que te desplazas y en este otro qu ocurre con el espacio y la masa.
Recomendara la lectura de los dos para entender mejor lo que vendr a continuacin,
aunque no es imprescindible.
Me faltaba hablar sobre cmo la propia gravedad afecta al transcurso del tiempo
e Interstellar me daba la excusa perfecta para hacerlo: como se puede ver en la
pelcula, el tiempo pasa ms despacio cerca de objetos muy masivos. Hoy vengo a
explicar por qu ocurre este fenmeno.
Esta entrada est motivada por una escena que me result especialmente
impactante. Como no puedo ser muy concreto para no hacer spoilers, he hecho estos
dibujos para que los que habis visto la pelcula sepis de qu momento estoy hablando y,
con suerte, los que no la habis visto no os enteraris muy bien de lo que pasa.

Si no habis ledo las entradas anteriores sobre la relatividad, vamos a ponernos en


contexto un momento: basndose en que la velocidad de la luz es constante, Albert
Einstein postul que dos observadores que viajan a velocidades distintas ven un
mismo rayo de luz desplazndose a la misma velocidad, independientemente de la
suya propia. sto slo puede ocurrir si cada observador percibe el transcurso del
tiempo de manera distinta. Por muy contraintuitiva que parezca la idea, Einstein tena
razn.
Despus de este triunfo, al que llam relatividad especial, Einstein empez a trabajar en
la relatividad general, que bsicamente era la versin moderna y mejorada de las leyes de
la gravedad formuladas por Isaac Newton. Cuando su trabajo estuvo listo, lleg a la

conclusin de que un reloj debera marcar el paso del tiempo ms lentamente si se


encuentra sometido a una fuerza gravitatoria mayor que uno sujeto a una fuerza
gravitatoria menor. Y en esto acert tambin.
Pero como no me gusta dejarlo ah y quedarme tan ancho, vamos a ver cmo hizo
Einstein (con un poco de ayuda) para llegar a esta conclusin e intentaremos entender
este fenmeno.
En primer lugar, Einstein se dio cuenta de que la gravedad se comporta como una
aceleracin. Podemos darnos cuenta de ello con un experimento mental.
Imaginemos que estamos sobre una plataforma en medio del espacio, suficientemente
alejados de otros planetas y estrellas como para que sus campos gravitatorios no nos
afecten. Sin ninguna fuerza que nos mantenga pegados a la plataforma, podramos
movernos en la direccin que nos d la gana sin esfuerzo.

Bueno, en realidad no nos moveramos demasiado.


Ahora imaginemos que debajo de la plataforma hay unos propulsores que empiezan a
acelerarla hacia arriba (o en el eje vertical, si queris ser ms quisquillosos) a un ritmo
de 10 metros por segundo cada segundo. La plataforma choca contra nosotros e
igualamos su velocidad, pero al segundo siguiente vuelve a ser 10 m/s ms alta que la
nuestra. Como nosotros siempre estaremos rezagados respecto a este cambio constante de
velocidad, dejaremos de flotar y quedaremos pegados contra la plataforma.

Espero haber usado suficientes flechas.


Y aqu viene el primer planteamiento de Einstein: si nos vendaran los ojos y nos pusieran
en cualquiera de las dos situaciones, no podramos notar la diferencia entre
estar sobre la superficie de un planeta o sobre la plataforma en constante
aceleracin. Podemos caminar sobre ella, saltar, rodar por el suelo o hacer flexiones y
nuestro cuerpo estar siendo aplastado contra la plataforma en la misma medida en la que
la Tierra nos atrae hacia s. Por tanto, Einstein concluye que las dos situaciones son
equivalentes.
Vale, veo que las situaciones puedan parecer iguales, pero, si la superficie de la Tierra
no est siendo acelerada a la vez en todas direcciones, Qu es lo que nos mantiene
pegados al suelo?
Esta misma pregunta ha tenido intrigados a los fsicos durante miles de aos.
Literalmente.

La palabra gravedad viene del griego gravitas, que significa pesadez. Aristteles ya haba
intentado responder a la pregunta de por qu las todo cae hacia el suelo. Deca que las
cosas pesadas (como el elemento tierra) caen debido a que su propia naturaleza los
obligaba a moverse hacia el centro del universo, el lugar que tienden a ocupar de manera
natural. En el caso opuesto, las cosas ligeras como el elemento fuego tendan a escapar
hacia la superficie de la Luna.
En el siglo XVII, a Isaac Newton se le ocurri pensar la influencia de la gravedad no slo
llega hasta las copas de los rboles, sino que se extiende hacia el cielo y rige los
movimientos de los cuerpos celestes. Newton vea la gravedad como una fuerza atractiva
que aparece entre dos objetos y, pese a que los resultados de sus frmulas no eran del
todo correctos, se ajustaban tanto a la realidad que en aquella poca era muy
difcil darse cuenta de que algo fallaba.
Aunque no fueran la solucin exacta, sus frmulas ayudaron a comprender cmo
funcionaba la gravedad, lo que revolucion el estudio de las rbitas de los planetas y nos
ayud a hacernos una mejor idea de cmo funciona el universo pero, aunque se entenda
cmo actuaba la gravedad, nadie saba qu la causaba.
Para resolver este enigma hubo que esperar hasta principios del siglo XX, cuando Albert
Einstein propuso que el origen de la gravedad puede explicarse si se considera esta
como una deformacin del propio espacio.
Aqu entra la tpica analoga que todos habris escuchado alguna vez en la que se
coloca una bola ms o menos pesada sobre una malla elstica y, debido a su masa, sta
forma una depresin en ella. Si hacemos rodar pelotas ms ligeras por la malla, podremos
ver cmo sus caminos se desvan al interaccionar con la zona hundida formada por la
bola ms grande y algunas incluso se precipitarn al fondo de la depresin.

Crdito: Clear Science.

Este ejemplo da una idea a lo que origina la gravedad segn Einstein, donde el tamao y
la profundidad de la depresin creada por una bola en la malla representaran la
intensidad del campo gravitatorio de una objeto masivo en el espacio.
En el siguiente vdeo est muy bien demostrado el efecto con una malla y unas cuantas
pelotas.
Hay que tener en cuenta que en el espacio real no hay friccin, as que en l las pelotas
(los planetas) no pierden velocidad mientras recorren la malla (el propio espacio) y
quedan atrapados dando vueltas en las depresiones formadas en el espacio por las
estrellas. Y eso seran sus rbitas.
Por otro lado, el ejemplo no es del todo preciso porque el espacio no es una malla
bidimensional. Vivimos en un espacio tridimensional, as que la perturbacin del
espacio provocada por un cuerpo se produce en cuatro dimensiones y no se puede
visualizar simplemente como una depresin sobre un plano. La deformacin hecha por
una masa sobre el espacio tridimensional sera, ms o menos, algo as:

Esta nueva manera de enfocar la gravedad inclua una sorpresa extra.


La gravedad entendida como una fuerza no debera tener ningn efecto sobre la luz
porque los fotones no tienen masa y, por tanto, entre un rayo de luz y otro objeto no
podra aparecer una fuerza que tirara de ellos y desviara el rayo. Si la gravedad era
realmente una perturbacin en el espacio, en cambio, un rayo de luz que se desplaza por
el espacio curvado no tiene ms remedio que seguir el camino deformado que se le

presenta y por tanto deberamos ver desviaciones de la luz en la presencia de campos


gravitatorios especialmente fuertes.
Se puede llegar a la misma conclusin mediante el mismo principio de equivalencia que
hemos usado antes. Volvemos a la plataforma que est acelerando en medio del espacio,
le ponemos paredes y ventanas e imaginamos que un rayo de luz cruza la plataforma de
un lado a otro. El rayo entra por una ventana en lnea recta pero, como la plataforma se
est moviendo hacia arriba mientras el rayo la atraviesa, saldr por la ventana opuesta a
travs de un punto ms bajo que el que ha usado para entrar. Para nosotros, el rayo de luz
habr descrito una curva en vez de un camino recto.

Como la situacin es equivalente para la gravedad, entonces la luz debera curvarse de


manera parecida ante un campo gravitatorio.

De cualquier manera, a principios del siglo XX exista la posibilidad de comprobar si


la gravedad era una fuerza o, como defenda Einstein, de una perturbacin en el
espacio. Bastaba con observar si la luz se desviaba al atravesar de el campo gravitatorio
de algn objeto masivo. El problema es que sin un campo gravitatorio muy fuerte la
desviacin que sufre un rayo de luz resulta inapreciable.
El sol era un buen candidato para hacer este experimento, ya que tiene masa suficiente
como para desviar perceptiblemente la luz de las estrellas que tiene detrs. Pero, claro, el
sol es tan brillante que tapa cualquier estrella del cielo, as que en condiciones normales
este experimento era irrealizable.
Por suerte para Einstein, cuatro aos despus de formular su teora, en 1919, se produjo
un eclipse solar total que fue visible desde Brasil hasta la costa atlntica africana. Si el
fsico estaba en lo cierto, durante el eclipse el cielo se oscurecera lo suficiente como
para medir si las posiciones de las estrellas que deberan encontrarse detrs o
alrededor del disco solar haban cambiado a causa de la desviacin de su luz al
atravesar el campo gravitatorio del sol.

(Fuente)
Otro fsico, Sir Frank Watson Dyson, dise el experimento. Mand dos expediciones
(por si el da del eclipse en una de ellas se encontraba con un da nublado), una a la isla
de Prncipe en el golfo africano y otra a Brasil. El eclipse se iba a producir en mayo, as
que en enero y febrero los astrnomos midieron las posiciones de las estrellas para

calcular dnde deberan estar el da del eclipse a la hora a la que la Luna tapara el disco
solar.
Cuando lleg el da, los astrnomos tomaron fotos durante los 6 minutos que dur el
eclipse y se las llevaron a casa para analizar las posiciones de las estrellas. En noviembre
de ese mismo ao concluyeron que, en efecto, su luz haba sido desviada por el campo
gravitatorio del sol. Einstein tena razn: vivimos en un espacio que la masa puede
curvar.
Recordemos que esto ocurri a principios de siglo. Con la mejora de los telescopios,
hemos podido observar el mismo fenmeno a una escala muchsimo mayor cuando la luz
de galaxias lejanas es curvada por la gran fuerza gravitatoria de otras galaxias que se
interponen entre nosotros y ellas. Estas cosas se llaman lentes gravitacionales.

Crdito: NASA/Hubble.
Vale, la gravedad dobla el espacio y afecta a la luz Pero an no me has explicado por
qu un campo gravitatorio ms intenso nos hace envejecer ms despacio.
A eso voy, pero todo este contexto era necesario. Volvemos unos aos atrs en el tiempo.

En 1907, el matemtico Hermann Minkowski, profesor de Einstein, tom la teora en la


que estaba trabajando su alumno y, tras expresarla matemticamente, descubri que tan
slo poda tener sentido si el espacio y el tiempo eran tratados como una misma
entidad y no como dimensiones separadas.
Al principio, Einstein reaccion diciendo que esto no era ms que un truco matemtico,
una curiosidad. Pero en 1915 se dio cuenta de que no poda desarrollar la teora de la
relatividad general sin tenerlo en cuenta.
Despus de fusionar el espacio y el tiempo en su teora y pasar tres aos aprendiendo las
matemticas necesarias para desarrollar las ecuaciones, una vez ms se encontraron
pruebas de que estaba en lo cierto.
Por aquel entonces, las ecuaciones desarrolladas por Isaac Newton funcionaban
estupendamente para modelar y predecir las rbitas de los planetas de sistema solar
Excepto para uno: Mercurio, el ms cercano al sol. El problema era el siguiente.
Cuando se sigue su movimiento durante siglos, se puede ver que la rbita de Mercurio
alrededor del sol va desplazndose poco a poco, a un ritmo de 2 cada siglo, siguiendo el
patrn de este dibujo.

(Fuente)
Cuando se usan las ecuaciones de Newton para predecir qu ngulo debera variar la
rbita del planeta entre un ao y otro, el valor obtenido no se ajusta al observado a la
realidad. Como nos fiamos ms de las observaciones que de lo que nos dicen los
nmeros, eso significaba que algo fallaba en las ecuaciones.

Cuando Einstein acab de plantear su teora, utiliz sus ecuaciones para predecir la
rbita de Mercurio y comprob que sus resultados se ajustaban perfectamente a las
observaciones. Las ecuaciones de Newton eran aproximaciones suficientemente buenas
como para que, a largas distancias, el error cometido no fuera perceptible. Pero Mercurio
est muy cerca del sol y, a esas distancias, la deformacin del propio espacio-tiempo
entra en juego, invalidando el planteamiento de Newton. As que Einstein volva a
tener razn.
Ahora que conocemos el planteamiento de Einstein y hemos visto que sus teora se ajusta
a la realidad, recapitulemos para ver de una vez por todas por qu el tiempo pasa
ms rpido bajo la influencia de campos gravitatorios intensos.
Hemos visto que la depresin provocada en el tejido del espacio por un cuerpo masivo no
slo afecta al movimiento de los objetos que se cruzan con ella, sino tambin a la luz. Las
ecuaciones de Einstein dejan claro, adems, que el tiempo y el espacio son la misma cosa
y que la deformacin del primero tambin altera al segundo.
Entonces slo queda preguntarse, Qu es lo que causa que el tiempo se deforme?
Y aqu es donde entra de nuevo la velocidad de la luz, como buena constante universal
que es. Vuelven los experimentos mentales.
Estamos en medio del campo por la noche y apuntamos un lser en vertical hacia el
cielo. La fuerza gravitatoria de la Tierra tirar del rayo de luz hacia la superficie o, ms
correctamente, el rayo de luz deber escalar por las paredes de la depresin
tridimensional provocada en el espacio-tiempo por nuestro planeta y perder
energa durante el proceso.
Si lanzamos una piedra al aire, la gravedad la ralentiza a media que gana altura hasta que
le roba toda la energa que le habamos impartido al tirarla. Ese es el momento en el
vuelo de la piedra se detiene y vuelve a caer al suelo. Pero la velocidad de la luz es una
constante inalterable, as que, por mucho que la Tierra se oponga, el rayo de luz del
lser seguir escapando a la misma velocidad (casi 300.000 km/s). Si esta prdida de
energa no puede manifestarse ralentizando el haz de luz, Por dnde est escapando la
energa del sistema?
La nica manera que la luz tiene de perder energa es alargando su longitud de onda. Es
decir, que un rayo de luz proyectado hacia el cielo desde la superficie terrestre ser
estirado por la gravedad de la Tierra e ir aumentando su longitud de onda a
medida que se aleja de nosotros.

Los valores numricos que dar a continuacin estn inventados para que sea ms fcil de
visualizar, pero la esencia de la explicacin es la misma.
Imaginemos que colocamos dos cronmetros idnticos junto al haz de luz: uno de ellos
en la superficie terrestre y el otro a 50 kilmetros del altura. Estos dispositivos tienen una
precisin de nanosegundos (milmillonsimas de segundo).
Supongamos que la luz sale del lser con una longitud de onda inicial de 30 centmetros,
lo que significa que a la salida del lser habr una distancia de 30 centmetros entre cada
pico de la onda. Como la luz viaja a casi 300.000 kilmetros por segundo, en un
nanosegundo cada pico de la onda se habr desplazado 30 centmetros y un pico nuevo
habr salido del lser.

De esta manera, el cronmetro que est situado junto al lser mide que cada
nanosegundo aparece un nuevo pico de la onda.
Ahora tomamos el segundo cronmetro y nos montamos en un ascensor muy complejo
que hemos construido para hacer este experimento. Subimos hasta los 50 kilmetros de
altura y nos encontramos con nuestro rayo de luz estirado por la gravedad. Medimos
su longitud de onda y vemos que la distancia de 30 centmetros que haba entre dos picos
de la onda a la salida del lser se ha estirado hasta los 90 centmetros debido a la
distorsin espacio-temporal generada por nuestro planeta. Como la onda es el triple de
larga, entonces deberan transcurrir 3 nanosegundos entre cada pico de la onda No?
Pues no: al mirar el cronmetro, vemos que el tiempo que pasa entre cada pico sigue
siendo el mismo, un nanosegundo. Aunque parezca contraintuitivo al principio, tiene
sentido: las ondas que llegan a la estratosfera son las mismas ondas emitidas por el lser
as que, pese a que van estirndose durante el camino, conservan el ritmo con el que
salen del lser, de un nanosegundo entre cada pico.
Si las distancias medidas son distintas y la velocidad de la luz es constante, pero an as
el tiempo que tarda la luz en cubrir esa distancia es el mismo, slo hay una manera de
explicar esta experiencia: el tiempo transcurre a un ritmo distinto para la
persona que observa cada situacin.
De la misma manera que cuando vamos en coche por la carretera no nos parece que se
muevan los vehculos que van a la misma velocidad que nosotros, cuando nos
encontramos a la misma altura que el cronmetro no veremos el tiempo pasar a un
ritmo distinto porque los dos estaremos sintiendo la misma atraccin gravitatoria.
Es decir: en la superficie terrestre, tanto tu reloj como t estis sometidos a la misma
curvatura del espacio-tiempo, as que los dos notis cmo el tiempo transcurre al mismo
ritmo. En la estratosfera la curvatura del espacio-tiempo es menor, pero los dos estis
metidos en ella, as que el efecto es el mismo.
Pero en el momento que tomemos unos prismticos desde el suelo y miremos el
cronmetro que est en la estratosfera, veremos que sus agujas marcan el tiempo 3
veces ms rpido que las nuestras. En la situacin inversa, si desde la estratosfera
miramos el cronmetro que est en el suelo, veremos que mide el tiempo a un ritmo 3
veces ms lento que el nuestro.
[SPOILER]: Eso es precisamente lo que pasa en la escena de Interestellar que he
comentado al principio. Los que bajan al planeta que da vueltas alrededor de un agujero
negro (que, por cierto, no se me ocurre un planeta habitable peor para mudarnos) estn
sometidos a una distorsin espacio-temporal inmensa, mientras que el tipo que se queda
esperando en el satlite est suficientemente lejos para no notarla. Por tanto, el tiempo
para los que estn en el planeta pasa extremadamente despacio comparado con el que
nota el tipo que est en rbita. Por eso, cuando todos se renen de nuevo, los que han

bajado al planeta no han envejecido mientras que el seor del satlite est hecho un
carcamal.
Si, bueno, aprecio el esfuerzo y tal Pero todo esto es bastante difcil de creer. Hay
alguna prueba de que este fenmeno ocurre en la vida real o son ms historias tericas
que nadie ha demostrado?
S. De hecho, hay muchas.
Una de ellas es el experimento Hafele-Keating, de 1971, en el que se cargaron cuatro
relojes atmicos en cuatro aviones que daran la vuelta al mundo dos veces. Se predijo
que, debido no slo a su velocidad, sino tambin a la altura a la que viajaban, los relojes
que se desplazaran hacia el este se adelantaran 40 nanosegundos y los que lo iban al
oeste lo haran 275 nanosegundos. Cuando los aviones aterrizaron, se comprob si sus
predicciones se ajustaban al adelanto que haban sufrido en realidad y, en efecto, los
resultados fueron favorables.
La gravedad y el tiempo, por tanto, pueden representarse as:

Dicho sea de paso, Recordis que en la primera entrada sobre la relatividad haba
comentado que, debido a la tremenda velocidad de los satlites, sus relojes se adelantan
cada da un poco respecto a los nuestros? Bueno, pues esa no era toda la historia.
Al encontrarse a 20.000 kilmetros por encima de la superficie terrestre, la fuerza
gravitatoria que acta sobre los satlites es 17 veces menor que la que experimentamos
sobre la superficie terrestre. Por este motivo, los relojes internos de los satlites de
GPS se adelantan 38 microsegundos cada da respecto a los nuestros (se adelantan 45
microsegundos debido a su altura y se atrasan 7 microsegundos a causa de su velocidad).
Si los dispositivos de GPS no tuvieran estas correcciones en cuenta, las indicaciones que
nos dan nos mandaran muy lejos del lugar al que queremos ir. Como ya haba
comentado, si no se corrigieran las seales para incluir los efectos relativistas, todo el
sistema de GPS perdera su validez slo 2 minutos despus de entrar en
funcionamiento.
Y, por fin, aqu termina la entrada de hoy. Espero que os haya ayudado a disfrutar ms de
la pelcula.