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I N S T I T U T O D E I N V E S T I G A C I O N E S FILOSFICAS

Coleccin:
Estudios Clsicos
Director: Dr. Len Oliv
Secretaria: Mtra. Corina Yturbe

RENE DESCARTES

EL MUNDO
O
TRATADO DE LA L U Z

E s t u d i o introductorio, t r a d u c c i n y notas de
LAURA BENTEZ GROBET

UNIVERSIDAD NACIONAL AUTNOMA D E


MXICO

1986

MXICO

T t u l o original:
Le Monde ou Traite de la Lumire
en Oeuvres de Descartes, Charles
Adam y Paul Tannery, Pars,
L o p o l d Cerf, 1905.

Primera edicin en espaol:

1986

D R 1986, Universidad Nacional A u t n o m a de Mxico


Ciudad Universitaria, 04510 Mxico, D. F .
DIRECCIN G E N E R A L D E P U B L I C A C I O N E S
Impreso y hecho en Mxico
ISBN 968-36-0100-6

PREFACIO
Mi contacto con Descartes se inici, como para cualquiera en
estas latitudes, en el bachillerato, con la lectura del Discurso
del M t o d o . Durante la licenciatura me acerqu a la filosofa
moderna y se hizo evidente mi gusto por los filsofos
sistemticos de ese periodo. No obstante, fue en la maestra
donde
me enter de la existencia de E l Mundo, singular tratado que
me abri perspectivas a la interpretacin
de la filosofa
cartesiana a la luz de sus preocupaciones sobre la naturaleza. Poco
a poco me pareci cada vez ms plausible que la luz, como
fenmeno
concomitante al movimiento mecnico de partculas, hacia transparente un modelo ptico del universo y que
esta idea podra extenderse a su concepcin
epistemolgica.
Asimismo, me percat de la ubicacin de la cosmologa
cartesiana en el mbito de su filosofa natural y de
importancia
de los fundamentos metafsicos
de la fsica. Estas son, en
suma, las razones tericas que me impulsaron a traducir el
Tratado.
Paso por alto las vicisitudes y avatares del trabajo de traduccin, pero sera una ingratitud no reconocer el apoyo de
las instituciones y las personas que la hicieron posible.
En primer lugar, deseo expresar mi agradecimiento al Instituto de Investigaciones Filosficas por acoger el proyecto de
traduccin
precedido de un ensayo introductorio. Por otro
lado, mi reconocimiento a la seorita Nicole Ooms, estudiante del mencionado Instituto, sin cuya colaboracin
constante
y dominio de formas arcaicas de expresin el trabajo hubiese
resultado un reto insalvable. De igual manera, deseo agradecer
a los profesores Manuel Cabrera, Jos A. Robles y Juan Vzquez, miembros del Seminario de Historia de la Filosofa del
I.I.F., sus valiosas sugerencias para la presentacin
de la ver-

PREFACIO

sin castellana del Tratado, y, finalmente, al Departamento


de Ediciones del I.I.F. por su cuidadoso trabajo en los diversos pasos de la edicin del texto.

L.B.G.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

I. A N T E C E D E N T E S

1. Ubicacin

del Tratado del Mundo en la obra de

Descartes

E n el ao 1629 Descartes, que contaba entonces con treinta


y tres aos, escribi El Mundo o tratado de la luz en Holanda,* sin embargo la condena de Galileo le decidi a guardar
el manuscrito, que no se hizo pblico sino hasta 1677,**
veintisiete aos despus de la muerte de su autor.
El Mundo fue escrito antes del Discurso del mtodo
que
apareci en 1637 y de las Meditaciones Metafsicas
publicadas en 1647, as como de los Principios de la Filosofa
que
aparecieron en latn en 1644 y en francs en 1647.
L a ubicacin del Tratado nos permite poner en claro que
se trata de una obra temprana donde se encuentran algunas
de las concepciones cartesianas ms importantes sin desarrollar o vistas bajo una perspectiva que variar o se afinar
en escritos subsiguientes.
* "En 1629, il interromptpour
s'occuper dephysique.
C'est alors qu'il critle
Traite du Monde dont on suit le progrs en sa correspondance jusqu'en 1633; ses
reflexions sur le phnomne
des parhlies, observ Rome en 1629, le conduisent
a une explication en ordre de tous les phnomnes
de la nature, formation des
plantes, pesanteur, flux et reflux pour arriver a l'explication de l'homme et du
corps humain." Brhier, Emile. Histoire de la philosophie I . L a philosophie moderne, Pars, Presses Universitaires de France, 1960, p. 48.
* *"Galile est condamn par le Saint Office pour avoir soutenu le mouvement
de la terre: ' Ce qui m 'a fort tonn, crit-il Mersenne, le 22 juillet 1633, que je
me suis rsolu de brler tous mes papiers, ou du moins de ne les laisser voir a personne. . . Je confesse que s'il [le mouvement de la terre]est faux, tous les fondements de ma philosophie le sont aussi, car il se demontre par eux videmment,
et
il est tellement li avec toutes les parties de mon Traite que je ne saurais dtacher
sans rendre le reste tout defectueux.'"
Brhier, Emile. Op. cit., p. 28.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

Previo a los grandes desarrollos del sistema cartesiano,


no se puede evitar ver en El Mundo el primer intento por
hacer explcita la vertebracin entre diversos aspectos del
saber cientfico y no un mero esfuerzo aislado cuyo objeto
fuera el proponer sus curiosas ideas cosmolgicas.
E n una perspectiva gentica de la historia de las ideas es
obvio que ningn estudioso de Descartes puede desconocer
el Tratado sin malentender el origen, no slo de sus ideas en
torno a la fsica, sino tambin, en buena proporcin, de sus
ideas metafsicas y epistemolgicas.
Visto en esta forma, El Mundo no se reduce a un mero
Tratado de c o s m o l o g a , antecedente de otros escritos de fsica cartesiana, tales como los Meteoros, la Geometra
y la
segunda parte de los Principios, sino que se trata ms bien de
un escrito inicial que recoge las preocupaciones cartesianas
fundamentales en torno a los problemas de la naturaleza
en los que se haba interesado al menos desde 1626 como lo
muestra la. Diptrica escrita antes del Tratado.
E n El Mundo Descartes se presenta menos metafsico de
lo que estamos acostumbrados a pensarlo y mucho ms
completo como filsofo, en tanto se puede apreciar que la
metafsica, si bien es el suelo en que se finca la fsica, puede
verse como una disciplina separada de ella. A s , la lectura del
Tratado no slo nos pone en contacto con los conceptos de
materia, movimiento, cuerpo, etctera, sino con problemas
sobre el conocimiento sensible e inteligible, con teoras sobre
los fundamentos metafsicos de la fsica, tales como la
creacin continua o el origen divino de las leyes del movimiento.
A travs de la advertencia introductoria al Tratado en la
edicin de Adam & Tannery* se pone de manifiesto que El
Mundo c o m p r e n d a , en la c o n c e p c i n original de Descartes,
el Tratado del hombre, aunque tradicionalmente se han publicado siempre por separado.
Tal hecho se desprende del prlogo del editor Clerselier al
Tratado del Mundo publicado en 1677, en el que afirma que
su edicin proviene de "un texto ms fiel y contiene figuras
* E n cuanto al texto empleado para esta traduccin se u s la edicin de Adam
&: Tannery pues se trata del texto ms fiel del Tratado con el que contamos, en la
mejor edicin de Obras Completas de Descartes.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

mejor hechas". Clerselier hace alusin a las ediciones de 1662


y 1664: "Clerselier ne reproduit pas pour le Monde le texte
publi en 1964, qui n'tait qu'une copie, mais bien entendu,
celui qu'il avait en sa possession, c'est--dire 'original. "* Asimismo muestra la continuidad entre las partes del Mundo,
que cuenta con quince captulos, y el Tratado del hombre
que se inicia en el captulo dieciocho. Finalmente los editores
Adam & Tannery sealan que en el Tratado del hombre se
hacen continuas referencias al del Mundo como precedente.
2. Ubicacin
cartesiano

de la filosofa

natural y de la fsica

en el sistema

No se trata de exponer aqu el proyecto completo del sistema


cartesiano, ni de ampliar la disputa en torno al problema del
valor de las aportaciones cartesianas al campo de la fsica,
como tampoco de agotar la temtica que dichas disciplinas
podran comprender para Descartes. L a pretensin es mucho
ms modesta, se trata nicamente de ubicar algunos tpicos
bsicos de la filosofa cartesiana dentro de un campo disciplinario, particularmente aquellos de mayor significacin en
el Tratado del Mundo, cuyo estudio nos ocupa.
Hamelin, en su Sistema de Descartes, refiere:
Conocemos ya el lugar que Descartes le asigna a la fsica
en el prefacio de los Principios: ella es como el tronco
de la filosofa, siendo la metafsica en cambio su r a z .
1

Para Hamelin, la fsica cartesiana depende de la metafsica


indirectamente porque requiere del m t o d o y directamente
porque las leyes fsicas necesitan un fundamento metafsico.
Independientemente de los matices que para los intrpretes
adquiera la dependencia de la fsica con respecto a la metafsica, en el sistema cartesiano es un hecho y si no fuera por sus
consecuencias, pasara por un lugar c o m n en filosofa. A
*"Les chapines sur l'Homme doivent done venir aprs ceux du Traite de la lumire, qui forment la premire partie de cet ouvrage." A.T. v. 8 p. I L
1

Hamelin, Octave, El Sistema de Descartes, Buenos Aires, Editorial Losada,


1949, p. 318.

10

ESTUDIO INTRODUCTORIO

este respecto particularmente nos importa destacar que para


comprender el Tratado, y probablemente todos los escritos
de fsica cartesiana, hay que partir de una consideracin terica bsica, a saber, el sistema cartesiano no ofrece una
teora fsica independiente. A l vincularla con una serie de fundamentos metafsicos, el resultado no es un cuerpo de
ciencia fsica sino una filosofa de la naturaleza. S. V . Keeling
ha establecido, a nuestro juicio con gran cuidado, esta distincin:
. . . to regar Descartes's 'Natural Philosophy' as equivalent to physics in our moern sens, or his doctrine of
self as substantially what is now meant by psychology,
would not only be mistaken, but would prevent us from
understanding aright his philosophy or his metaphysics,
and cause us to miss the somewhat subtle consequences
that proceed precisely from their differences.
First what Descartes calis 'Physics' is not what we
cali physics or what he calis 'Philosophy' or 'Natural
philosophy'
. . . Descartes however, mantains that
physics alone gives us no knowledge of the existent
natural world, but that his Natural Philosophy' does,
and, moreover, knowledge that is wholly certain and
never merely probable. His physics is the result of
applying the 'mathematical method' to certain nonmathematical objects; it is a corpus of certain interconnected results, highly general . . . it is, then, the
totality of such results, coordinated and arranged so as
to exhibit the deducibility of one from certain others,
that constitute
'Physics'.
2

Por lo pronto, de la cita anterior se desprenden al menos


dos cuestiones fundamentales. L a primera es que para Descartes la fsica no versa sobre el mundo actual, sino sobre el mundo posible, lgicamente posible, ya que se trata de un sistema
de proposiciones no contradictorias entre s . L a segunda,
n t i m a m e n t e relacionada con la anterior, es que se trata de
3

S.V. Keeling, Descartes, Londres, Oxford University Press, 1968, pp. 131-132.
S.V. Keeling, op. cit., p. 131.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

11

un sistema de conocimientos eminentemente deductivo. De


aqu es fcil concluir, como lo hace Descartes, que slo un
saber ms amplio, que funde el conocimiento fsico en la
metafsica, como lo hace la filosofa natural, puede dar
razn del mundo actual.
E n este sentido la filosofa natural cartesiana forma
parte de su metafsica y por esta razn, aunque su fsica no se
reduzca a la metafsica, en sus escritos siempre se encuentran
estrechamente vinculadas.
Esta ubicacin primaria arroja luz sobre dos aspectos
fundamentales del Tratado: lo. Que aunque Descartes mantiene la relativa independencia de su fsica, al comentar al
padre Mersenne, en una carta de 1638, sus investigaciones
sobre la constitucin de la sal, la nieve, la luz, el arco iris, no
puede desligarlas de la discusin metafsica. Esto mismo puede observarse en la Diptrica
y en El Mundo, por lo que
no constituyen tratados de fsica, sino de filosofa natural.
4

E l otro aspecto bsico que cabe destacar a la luz de la ubicacin propuesta es que la pretensin m e t o d o l g i c a cartesiana
de mostrar a la fsica como un sistema deductivo de proposiciones, hace plausible por qu la explicacin de los fenmenos fsicos se sita en un mundo posible o, como lo dice
Descartes, en un Nuevo Mundo, y no en el mundo actual,
lo cual reduce la interpretacin de que Descartes elude el
mundo actual por razones prudenciales, como escapar a la
hoguera, evitarse controversias o comprometerse con su
propia teora prefiriendo exhibirla como mera hiptesis.
3. Intencin

de Descartes al escribir E l Mundo

Los motivos de un autor al escribir una obra suelen ser variados y complejos. A n ms, algunas veces aquellos que pueden
resultar tericamente reveladores no se explicitan. A s ,
en muchas ocasiones quedan al descubierto motivos de
4

"Now we can be clear that no proposition of the Physics can itself warrant
our affirming the whole Physics to be a true description ofall Nature actually
existing. But the Metaphysics, if we accept it, will warrant such an afflrmation,
Descartes thinks, and his science of Physics, together with the demonstration that
it is deducible from the Metaphysics, is precisely what he means by. Natural Philosophy'. " S.V. Keeling, op. cit, p. 133.

12

ESTUDIO INTRODUCTORIO

n d o l e personal y subjetiva y no los que dieron origen o estructura a un sistema de ideas.


Como se sabe, en 1629 Descartes escribi El Mundo o
Tratado de la luz, obra cuyo desarrollo puede seguirse en su
correspondencia, segn Brhier, hasta 1 6 3 3 y cuyo origen,
supone este mismo autor, deriva de las observaciones que
hizo Descartes en 1629 en R o m a sobre el f e n m e n o de las
paralajes. Ello le habra conducido a una explicacin en
orden de todos los f e n m e n o s naturales: formacin de planetas, peso, flujo y reflujo de los mares, etc., hasta llegar
a la explicacin del hombre.
E n una muy conocida carta a Mersenne de finales de 1633,
Descartes hace expresas algunas de las ideas controvertidas de
su Tratado, cuando al referirse a la condena de Galileo
dice:
esto me ha golpeado de tal modo, que casi me he
resuelto a quemar todos mis papeles o al menos a no dejarlos
ver a nadie".
E n la misma carta Descartes declara que si Galileo, que era
italiano y querido por el Papa, haba sido inculpado por
sostener que la tierra se m o v a , " ...confieso que si el principio (todo se mueve) es falso entonces todos los fundamentos de mi filosofa lo son tambin, porque tal principio
se demuestra por los fundamentos evidentemente".
T o d a v a con mayor precisin en una carta a Mersenne de
abril de 1634, Descartes declara:
s

Pues le dir que todas las cosas que explico en mi


Tratado, entre las cuales est tambin esta opinin del
movimiento de la tierra, dependen de tal manera unas de
otras, que es suficiente con saber que haya una que sea
falsa para comprender que todos los razonamientos de
los cuales me sirvo no tienen fuerza.
9

5 Brhier, Emile, Histoire de la Philosophie


Presses Universitaires de France, 1960, p. 94.

II, L a philosophie modeme, Pars,

L a interpretacin aunque probable es incompleta pues en El Mundo Descartes hace alusin a la Diptrica lo cual indica que antes de 1629 estaba interesado
en problemas de fsica, muy especialmente en el problema de la luz.
Descartes, Rene, Lettres, Pars, Presses Universitaires de France, 1964, p. 22.
7

Cfr. supra*.
8

Descartes, Rene, op. cit., p. 22, traduccin ma. Cfr. supra*.


Ibid., p. 23. Traduccin ma.

13

ESTUDIO INTRODUCTORIO

Hasta aqu las alusiones al Tratado slo conducen lateralmente a entender por q u fue escrito, q u m o t i v a Descartes
a hacer filosofa de la naturaleza. Los motivos objetivos,
filosficos o cientficos, v. gr., proponer una c o n c e p c i n no
tradicional de la materia o del movimiento, o aplicar las
leyes del movimiento m e c n i c o al movimiento planetario,
etc., se soslayan.
L o ms cercano a una explicacin objetiva que a p r o p s i t o
de su Tratado haya dado Descartes se consigna en una carta
que escribi a Huygens el 31 de enero de 1642: " . . . puede
ser que estas guerras escolsticas sean la causa de que mi
Mundo se haga ver muy pronto en el m u n d o " .
Como sabemos, El Mundo jams apareci en vida de Descartes, pero lo que interesa es que reitera que el Tratado
ha sido pensado, en cierta forma, como un arma contra
algunas ideas tradicionales que trataban de explicar fenmenos fsicos, particularmente los conceptos de materia
y movimiento.
E n cuanto a los motivos no e x p l c i t o s cabe preguntarse:
En El Mundo pretende Descartes hacer filosofa de la naturaleza? Por qu el texto lleva como subttulo Tratado
de la luz? stas y otras preguntas semejantes, remiten a la
vasta problemtica de q u entiende Descartes por naturaleza o por mundo, y por q u el f e n m e n o de la luz es central
en su explicacin del mismo. Tales interrogantes slo pueden
despejarse a partir del anlisis del propio Tratado.
10

I I . PROPUESTA D E INTERPRETACIN

Por su presentacin y por la unidad de contenidos, El Mundo puede ser i n t e r p r e t a d o bajo diversos enfoques los
cuales no necesariamente tendran que presentarse como
independientes sino como complementarios. Mi propia
sugerencia es que cabran al menos tres propuestas de interpretacin interesantes y, en buena medida, no excluyentes.
1. El Mundo p o d r a ser entendido a partir de una perspectiva c o s m o l g i c a como la teora cartesiana sobre la gne1 0

Descartes, Rene, Oeuvres t. I I I . Adam8c Tannery, Pars, V r i n , 1909, p. 523.


Traduccin ma.

14

ESTUDIO INTRODUCTORIO

sis y organizacin del universo, explicitada en la ' T e o r a


de las vrtices", que tanto influjo tuvo en sus contemporneos.
2. Por otra parte el Tratado p o d r a analizarse a la luz de la
filosofa natural como un escrito filosfico que busca hacer
e x p l c i t o s los fundamentos metafsicos de la fsica.
3. Finalmente, bajo el enfoque estrictamente fsico, cabra
sealar dos cuestiones fundamentales:
a) Considerar al Mundo como construccin racional de
un modelo de la naturaleza.
b) Ligado estrechamente a lo anterior, ver en este Tratado
cartesiano la explicacin del mundo natural siguiendo muy
particularmente un modelo de ptica mecanicista.
Este triple enfoque permitir dar respuesta a muchos de los
problemas planteados hasta hoy en torno al escrito cartesiano, y por ello considero que puede contribuir a su comprensin.
1. El enfoque cosmolgico
del Mundo. Gnesis
nizacin del universo: La teora de las vrtices

y orga-

La teora de los torbellinos como


primer ejemplo de una explicacin
matemtica
universal de los fenmenos es de un valor incalculable;
y aunque fuera enteramente errnea su valor sera el mismo.
11

De una primera lectura del Tratado lo que ms llama la


atencin es sin duda la propuesta c o s m o l g i c a cartesiana.
E n efecto, la especulacin sobre el mecanismo de formacin
y organizacin del universo, es una de esas cuestiones que
cautiva a cientficos y filsofos aun a sabiendas de las dificultades que entraa la corroboracin emprica de las hiptesis.
T a l vez por esta razn el Tratado en su conjunto ha sido
1 1

Hamelin, Octave, El sistema de Descartes, Buenos Aires, Editorial Losada,


1949, pp. 345-346.

15

ESTUDIO INTRODUCTORIO

juzgado por algunos autores como una verdadera novela sobre


la naturaleza o como teora ingeniosa pero no f i l o s f i c a .
L o que debe ponerse en claro es que si bien el Tratado
contiene efectivamente una teora c o s m o l g i c a especulativa,
que se designa normalmente como "Teora de las vrtices",
no se reduce a ella.
No obstante, como desde un enfoque c o s m o l g i c o ste es
el punto ms significativo del Tratado, habr que valorarlo.
Muy sucintamente se puede decir que la teora de las
vrtices es la parte central de la c o s m o l o g a cartesiana, que
nos habla del origen, formacin y organizacin del universo.
Descartes lo denomina Nuevo Mundo, y su novedad estriba,
desde el enfoque que nos ocupa, en el cambio de perspectiva
en la consideracin de los problemas de la naturaleza frente
a la tradicin y el sentido c o m n .
Para Descartes el autntico conocimiento de la naturaleza
no puede quedarse en el plano sensible que para l es apariencial y subjetivo. A s la duda sobre el conocimiento sensible
en el Tratado, es la duda sobre el conocimiento meramente
aparente del mundo. A la pregunta qu es el mundo?,
la respuesta inmediata es que no se trata de un c m u l o de
cualidades subjetivas como color, sabor, olor, textura, etc.;
ideas confusas, no cuantificables, sino que el mundo, la
naturaleza, es bsicamente materia en movimiento cuya
propiedad esencial es la extensin (largo, ancho, profundidad), por lo cual concebir un espacio sin materia es imposible.
L a c o s m o l o g a cartesiana no slo recoge algunos aspectos
bsicos de su fsica, a saber, la definicin de la materia y la
formulacin de las leyes del movimiento, sino que integra
la explicitacin de los supuestos metafsicos en que se funda,
lo cual nos remite a su filosofa natural. Sin embargo la
presentacin de la teora de las vrtices, como teora cosmolgica central del Tratado, quedara incompleta si no se
mencionara que, para clarificar la organizacin racional del
12

1 2

A este respecto dice Anthony Kenny: "It would take too long, and serve no
philosophical purpose, to follow the ingenious theory of vrtices, or whirl pools
of material particles varying in sizeand velocity. By means of these vrtices Descartes hopped to explain all natural phenomena. . ." Kenny, Anthony, Descartes.
A history ofhis philosophy. New York, Random Kouse, 1968, p..206.

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ESTUDIO INTRODUCTORIO

iniverso, Descartes plantea la hiptesis del caos, es decir, la


desorganizacin antes del cosmos. Segn esta hiptesis,
mn suponiendo la existencia del caos ms embrollado que la
mente humana pueda concebir, el mero hecho del movimiento con que Dios dota a la materia, explica el orden legal
del universo. Esta hiptesis extrema del caos, se suaviza en el
Tratado cuando Descartes dice:
. . . para concebir esta materia en el estado en que
hubiera podido estar antes de que Dios comenzara a
moverla, la debemos imaginar como el cuerpo ms
slido que haya eri el m u n d o .
13

E l caos se reduce, as, una masa silente, compacta, ilimitada y creada por Dios en espera de comenzar a moverse.
Cabe sin embargo sealar que esto no es sino una forma de
hablar, ya que la materia c o m e n z a moverse tan pronto
como c o m e n z a existir.
L a teora de las vrtices constituye la parte central de la
c o s m o l o g a cartesiana pues intenta dar cuenta de la gnesis
del universo en tanto cosmos o naturaleza regulada.
Por otra parte, si la explicacin del origen del mundo se
pone en relacin directa con la accin creadora de Dios, es
porque Descartes considera que slo con esta premisa metafsica puede pasar de la explicacin hipottica del origen
del mundo (meramente posible, o no contradictoria) a la explicacin de la gnesis del mundo actual. E n este sentido la
teora cosmolgica, y ms concretamente la teora de las vrtices forma parte de la filosofa natural.
De alguna manera, el origen del mundo puede entenderse
en Descartes como el paso del "caos" al cosmos. E n efecto, es
un hecho que no existe en el mundo actual materia que,
entendida como Descartes la concibe, no sea divisible y no
est en movimiento, porque tales determinaciones son inherentes a su propia c o n s t i t u c i n . A s la e x t e n s i n dice divisibilidad y sta dice movimiento. E n consecuencia, materia y
movimiento no pueden aislarse sino como resultado de un
proceso abstractivo.
14

1 3
1 4

Cfr. infra. p. 95.


Ibid., p. 57.

17

ESTUDIO INTRODUCTORIO

L a primera postulacin cartesiana al respecto, como sabemos, es, siguiendo el principio de simplicidad, el proponer la
identidad entre materia y extensin. Pero, c m o se genera
esta idea en el Tratado? Dejemos hablar a Descartes:
... supongamos que Dios crea de nuevo, a todo nuestro
alrededor tanta materia que, de cualquier lado que
nuestra imaginacin se pueda extender y a no perciba
ningn lugar que est v a c o .
... supongamos expresamente que no tiene la forma
de la tierra, ni del fuego, ni del aire, ni ninguna otra
[forma sustancial] m s particular, como la de la madera,
la de una piedra o la de un metal; ni tampoco las cualidades de ser caliente o fro, seco o h m e d o , ligero o
pesado, o de tener algn sabor, olor o sonido, o color, o
luz u otra parecida en su naturaleza, de la cual se pueda
decir que haya alguna cosa que no sea conocida evidentemente por todos.
... concibmosla como un verdadero cuerpo, perfectamente slido, que llena igualmente todos los largos,
anchos y profundidades de este gran espacio en medio
del cual hemos detenido nuestro pensamiento.
15

E n esta consideracin hipottica salta a la vista la perspectiva geomtrica


desde la cual la homogeneidad material se
da con base en la e x t e n s i n ; de a h que la materia resulte un
"cuerpo perfectamente s l i d o " y, por ende, continuo. T a l
sera el significado primario de res extensa, el pleno continuo
que excluye al v a c o .
Si uno quisiera ver en esta hiptesis abstracta un estado
primigenio, la masa material slida, plena y silente, sera lo
ms aproximado a un "caos" que puede derivarse del planteamiento cartesiano. E n efecto, materia y movimiento son
dados simultneamente y esto excluye la p o t i c a visin
de un embrollo no regulado, ya que la materia posee constitutivamente las propiedades (divisibilidad, capacidad
de transmisin del movimiento, etc.) que la conducen a su

is bid., p . 77-79.
P

ESTUDIO INTRODUCTORIO

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autorregulacin, atenindose a las leyes ordinarias de la


naturaleza (inercia y choque).
Pues Dios ha establecido tan maravillosamente estas
leyes, que aunque supongamos que E l no cree nada
ms de lo que he dicho, e incluso que no ponga en esto
ningn orden ni proporcin, sino que componga con
ello un caos, el ms confuso y embrollado que los poetas puedan describir; ellas [las leyes] son suficientes
para hacer que las partes de este caos se desembrollen
por s mismas y se dispongan en tan buen orden que
tendrn la forma de un mundo muy perfecto, en el cual
podremos ver no solamente la luz sino tambin todas
las otras cosas tanto generales como particulares que
aparecen en este verdadero m u n d o .
(

16

L a consecuencia inmediata de la identificacin de la


materia con la e x t e n s i n o espacio, es que es imposible el
espacio v a c o ; pero la otra es la divisibilidad de la propia
materia. Si la materia es e x t e n s i n , la materia es, en principio,
divisible al infinito.
A s , la imposibilidad del v a c o y la divisibilidad son consecuencias de la definicin geomtrica de materia como extensin y el problema reside en pasar a la perspectiva fsica
donde, sin perder la idea del pleno, se incluye adems el
movimiento.
L a perspectiva fsica parece remitirnos a un problema
complejo en Descartes. Si uno se atiene a la hiptesis de la
generacin del universo tal y como aparece en El Mundo,
tiene que concluir que el pleno h o m o g n e o e indiviso se
fracciona gracias al movimiento; sin embargo, salta de inmediato la circularidad: el movimiento supone las partes. E l
problema se puede enfrentar si retomamos el inicio de nuestro argumento, a saber: la caracterizacin geomtrica de la
materia es una presentacin reductiva o abstracta que sigue
el principio de simplicidad epistemolgica, esto es, procede
en el anlisis de lo simple a lo complejo. L a hiptesis del
slido continuo no es ms que una abstraccin y el mundo
1 6

Ibid., pp. 79-80.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

19

actual o naturaleza no puede verse nicamente bajo la perspectiva matemtica; habr que considerarlo, igualmente, bajo
la perspectiva fsica, por lo que a Descartes le basta con
postular, dejando a un lado otro tipo de consideraciones
metafsicas, que todo c o m e n z a moverse tan pronto como
c o m e n z a existir.
Materia es e x t e n s i n pero, tambin, divisibilidad, lo cual
se precisa en la teora corpuscular, base del mecanicismo
cartesiano. Se trata de una materia h o m o g n e a pero dividida
en partes, las cuales constituyen un pleno en tanto no es
posible, por la definicin de la materia como e x t e n s i n , admitir el v a c o .
Si entendemos que la caracterizacin geomtrica de la
materia es realmente una abstraccin, parece ocioso preguntarse si, en efecto, el pleno continuo precedi al pleno
discontinuo; del mismo modo que resulta innecesario determinar si primero fue el movimiento y luego las partes o si
las partes condicionan el movimiento, y a que los textos en
que Descartes se refiere a estos problemas remiten a una
exposicin didctica que busca ir de lo simple a lo complejo.
De hecho, materia, partes y movimiento no se preceden
cronolgicamente ni se requiere tal para la explicacin gentica de la formacin del universo.
17

Imposibilidad del v a c o , divisibilidad de la materia qua


extensin, movimiento rectilneo y leyes del movimiento
(inercia y choque) constituyen el fundamento de la organizacin del universo.
Agreguemos a esto [la definicin de materia como
e x t e n s i n ] que esta materia puede dividirse en todas
las partes y segn todas las figuras que podamos imaginar; y que cada una de sus partes es capaz de recibir
en s todos los movimientos que podamos tambin
concebir. Y supongamos que Dios la divide verdaderamente en muchas partes determinadas, las unas ms
grandes y las otras ms pequeas; las unas de una
figura, las otras de otra, tal como nos plazca forjarlas.
No que las separe, por ello, la una de la otra, de manera
1 7

Ibid., p. 57.

20

ESTUDIO INTRODUCTORIO

que se d algn v a c o entre dos; sino pensemos que toda


la distincin que hace all, consiste en la diversidad del
movimiento que les da, haciendo que desde el primer
instante en que son creadas, las unas comiencen a
moverse de un lado y las otras de otro, las unas ms
rpido y las otras ms lentamente (o incluso, si as
lo quieren Uds., que permanezcan sin moverse) y que
c o n t i n e n despus su movimiento atenindose a las
leyes ordinarias de la naturaleza.
18

L a diversidad de las partes impide la propagacin uniforme


del movimiento, por lo que se constituyen diversos torbellinos o vrtices. A l mismo tiempo, la imposibilidad del vaco,
aunada a la tendencia de las partes al movimiento rectilneo,
explica los movimientos circulares registrados en la naturaleza, y todo ello, conjuntamente con las leyes del movimiento,
determinan la estructura fsica de nuestro mundo actual para
Descartes.
E n esta explicacin salta a la vista que la t e o r a de las
vrtices plantea, al menos, dos interesantes cuestiones, estrechamente relacionadas entre s, sobre las que hay que insistir:
1. Por qu el movimiento registrado efectivo es circular
cuando todas las partes acusan una tendencia primaria al
movimiento rectilneo? E n otras palabras, llevado al plano del
universo fsico, por q u la organizacin de la materia en
torbellinos?
2. C m o es posible el movimiento en el pleno?
E n Descartes la respuesta a la primera pregunta es, en
buena medida, la explicitacin de la segunda.
L a t e o r a corpuscular satisface la propuesta del movimiento; de hecho, son simultneas en tanto las partes materiales
estn dotadas de movimiento. E l problema se presenta, no
con la divisibilidad de la materia en s misma, sino cuando se
identifica la materia con la e x t e n s i n . Si materia es e x t e n s i n ,
por ende espacio, no puede haber espacio v a c o . Si ello es
as se vuelven problemticas las nociones de fraccin de la
materia por choques y de movimiento, pues si todo est
i8 ibid., p. 79.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

tan lleno de
de inicio se
la nocin de
Descartes

21

materia como puede estarlo, aun suponiendo que


den las partes con todos los tamaos y figuras,
movimiento se. relativiza.
busca salvar este problema proponiendo:

1. Que toda parte material tiende al movimiento rectilneo.


2. Que, en vista de que no existe el v a c o , el movimiento
de toda parte es necesariamente circular, pues no se
trata nunca del movimiento aislado de una parte, sino
de cadenas de movimiento. E l movimiento de un cuerpo
no es ms que su cambio de lugar el cual, por la imposibilidad del v a c o , lo ocupa en el mismo instante, otro
cuerpo, cuyo sitio deber ocuparlo otro en el mismo
instante y as sucesivamente hasta cerrar la cadena de
desplazamientos.
E n sntesis, la imposibilidad del v a c o genera el movimiento circular y ello da, segn Descartes, suficiente cuenta
de la organizacin del universo en torbellinos. No obstante,
aun cuando se lograra explicar el movimiento por choques en
el pleno, esto es, la cinemtica cartesiana, lo cual no est
exento de dificultades, el punto particularmente difcil para
la c o s m o l o g a cartesiana es c m o explicar, bajo la misma
hiptesis, a saber, identificacin de materia con e x t e n s i n ,
por tanto exclusin del v a c o , la modificacin de las partes por rupturas o agregados, esto es, la diversificacin de la
materia y su accin regular nicamente a partir de los torbellinos.
E n otras palabras, la organizacin, equilibrio, diversifica19

1 9

Anthony Kenny en su Descartes, concluye: "Since all motion is in a circle


and all the bodies makingup the circle move together, they must make one body;
thus the only moving bodies will be complete rotation circles or rings. But motion
Is the translation of a body from the vicinity of one stationary body to another.
Hu the whole ring, if the bodies within and without it are at rest, does not move.
11 could m ove by rotation only if it were possible for one par of the ring to be in
con tac t now with one extemal body and now with another. But there cannot be
dlstlnct parts of the ringunless there are pars of the ring with individual motions
of their own. But this is not possible sinceringscan only move as wholes. Therefore if Descartes' theory of motion iscorrect, no motion is possible". Kenny, Anthony, op. cit., pp. 214-215.

22

ESTUDIO INTRODUCTORIO

cin del mundo fsico, descansa en la teora de las vrtices


pues, una vez que Dios dota de movimiento a la materia
(simultneamente a su creacin), el resultado es el cosmos o
mundo fsico organizado precisamente a partir de los torbellinos que generan no slo los diversos cuerpos y los elementos que los constituyen, por accin mecnica, sino el
equilibrio entre ellos y, por ende, su ubicacin y accin ordenadas.
E n suma, una vez dotada del movimiento inicial, la materia
deviene cosmos a partir de los remolinos; la teora resulta
enormemente endeble para todo lo que pretende explicar y,
por ello, fcilmente criticable.
Tenemos, hasta el momento, el esquema general del movimiento de la materia propuesto por Descartes, pero seguramente nos podemos preguntar c m o estn constituidos los
torbellinos?
L a accin del movimiento circular explica la relativa
diversificacin de la materia h o m o g n e a . Efectivamente,
nuestro sistema solar, con sus diversos cuerpos celestes, planetas, cometas, sol, luna, etc., proviene de uno de estos
torbellinos cuyo centro est ocupado por el sol. Nuestro
sistema, al igual que otros, se ha engendrado debido a que
aun cuando la materia estuviese compuesta por partes ms o
menos iguales, al formarse los torbellinos el movimiento debi provocar constantes encuentros o choques que explican la
formacin de los tres "elementos" cartesianos.
A s , los torbellinos estn formados por una misma materia
h o m o g n e a pero relativamente diversa en cuanto a la velocidad, tamao y figura de las partes que componen cielos,
cometas y planetas, y sol y estrellas.
Finalmente, en relacin con la pregunta por el status o
significado de la teora de las vrtices, lo cual implica necesariamente su valoracin, me parece oportuno no exigir ni de
ms ni de menos a la propuesta cartesiana. A l inicio del Cap.
V I I I "De la formacin del sol y de las estrellas de este Nuevo
Mundo", Descartes hace una advertencia:

... no les prometo dar aqu demostraciones exactas de


todas las cosas que dir ... me limitar a proseguir la

23

ESTUDIO INTRODUCTORIO

descripcin que he comenzado como si no tuviera otra


intencin que la de contarles una f b u l a .
20

E n realidad la teora carece del rigor del m t o d o matem t i c o , aunque Descartes insista en que, como modelo
general, es fundamental para la constitucin del conocimiento.
L a teora de las vrtices es descriptiva y analgica; se extraan formulaciones ms precisas y deducciones rigurosas;
sin embargo, tampoco puede decirse que sea una pura fbula.
E n efecto, la descripcin, a la que hace alusin Descartes, no
es la descripcin en el sentido tradicional, es decir, proponer
al mundo fsico como suma de cualidades. De hecho, Descartes busca una explicacin ordenada de todos los fenmenos naturales a partir de la consideracin de la homogeneidad
material y remitiendo la explicacin de su variedad y multiplicidad a aspectos meramente cuantitativos.
L a pregunta inevitable es: Por qu, si se supone el orden
del universo como m a t e m t i c o , la explicacin del mismo
no es matemtica, cuando Descartes desarroll un instrumento m a t e m t i c o efectivo para el avance de la fsica posterior?
A modo de respuesta podemos ofrecer un problema que
surge de la propia teora cosmolgica.
De la lectura detenida del Tratado se desprende que Descartes no tena suficientemente claras las categoras constitutivas de las relaciones que le hubieran servido para postular
matemticamente las leyes del movimiento y las consecuencias, en trminos de f e n m e n o s concretos, de su mecanicismo. De hecho, la tendencia a concebir geomtricamente el
movimiento le llev a considerar las siguientes variables:
la extensin, a veces denominada masa; el peso, que en ocasiones se llama masividad, en funcin de la mayor o menor
nproximacin de las partes que conforman un cuerpo; y la
velocidad, que en ocasiones se llama fuerza. L a falta de
precisin conceptual de las variables consideradas, as como
l;i ausencia de otras, impidieron a Descartes la formulacin
de la teora en trminos de demostraciones matemticas.
Finalmente no nos resta, dentro del enfoque cosmol2<

> Ibid., p. 93.

24

ESTUDIO INTRODUCTORIO

gico, sino referirnos a la fbula, esto es, a la hiptesis cartesiana del Nuevo Mundo.
Cabe preguntarse razonablemente por q u Descartes
insiste en que har surgir ante nosotros un Nuevo Mundo,
cuando de lo que se trata es de la explicacin del universo
actual. Hay al menos dos respuestas verosmiles:
1. Descartes querra evitar la controversia frontal con telogos y filsofos, y el planteamiento del Nuevo Mundo p o d r a
leerse as: esta explicacin resulta ms simple y mejor pero,
a fin de cuentas, como no se trata sino de un anlogo, puede
ser aceptada o rechazada, aunque todos los f e n m e n o s fsicos quedan perfectamente explicados en el anlogo.
2. L a segunda posibilidad, ms sugerente que la primera, es
considerar que Descartes se sirve de un recurso epistemolgico que le permite proponer una explicacin del universo
al margen de prejuicios y dogmas. L a hiptesis sera parte del
m t o d o deductivo de la fsica que habla del mundo posible,
pero no del mundo actual, como q u e d dicho ms arriba.
A s , sin los supuestos metafsicos, la fsica cartesiana slo
se compromete con posibilidades. E n ese nivel, Nuevo Mundo
podra identificarse con mundo posible y slo cuando se
propusiesen expresamente los fundamentos metafsicos de la
teora c o s m o l g i c a se hablara del mundo actual y la doctrina
se ampliara al nivel de la filosofa natural.
De las consideraciones anotadas se puede fcilmente
deducir que El Mundo no es "un romn de la nture" sino una construccin racional cuyas dificultades intrnsecas no
opacan el intento cartesiano de hacer depender el orden
natural del entendimiento en contra de la tradicin que funda
el entendimiento en un orden establecido.
2. El enfoque de la filosofa
del mundo fsico

natural: supuestos

metafsicos

L a propuesta de este apartado es que El Mundo puede ser


enfocado como un tratado de filosofa natural puesto que en
l la fsica, especialmente la c o n c e p c i n mecanicista de la
naturaleza, se funda en supuestos metafsicos. Esta estructura est de acuerdo con la c o n c e p c i n cartesiana de que el
saber meramente deductivo de la fsica debe apoyarse en la

25

ESTUDIO INTRODUCTORIO

metafsica para pasar de la explicacin de lo posible a la del


mundo actual.
Si para hablar del mundo nos hemos limitado a considerar los conceptos de materia y movimiento, sus leyes y supuestos, es porque Descartes mismo nos lo autoriza al aseverar:
Sepan entonces primariamente que por naturaleza no
entiendo aqu alguna deidad o alguna otra clase de
poder imaginario, sino que me sirvo de esta palabra
para significar la materia misma en tanto que la considero con todas las cualidades que le he atribuido comprendidas juntas, y bajo la c o n d i c i n de que Dios
contina conservndola del mismo modo que la ha
creado ... y a las reglas mediante las cuales se producen
los cambios, las llamo reglas de la naturaleza.
21

Aunque el prrafo anterior ofrece un buen resumen de los


aspectos que nos interesa considerar en Descartes hemos de
pasar a su examen. E n relacin con el problema de la naturaleza, lo primero que hay que decir es que para Descartes la
naturaleza no es tal y como nuestros sentidos nos la muestran. E n efecto, en los c a p t u l o s 1, 3 y 4 de*ElMundo, Descartes discute la tesis del sentido c o m n que acepta que las
cosas son tal y como se ofrecen a los sentidos. Descartes
reduce el mundo de la sensibilidad a mera apariencia.
E n el c a p t u l o 3 del Tratado asienta que desde la infancia
hemos tenido el prejuicio de que no hay ms cuerpos alrededor de nosotros que aquellos que pueden ser percibidos; y
en el 4 llega a proponer la tesis de que existe un l m i t e al
conocimiento sensorial.
Descartes tiene la idea de que la percepcin, como cualquier otro cambio, se produce mediante el choque de partculas. E l aire, al chocar con nuestros ojos, va removiendo de
ellos pequeas partes, de manera que si en un principio
tuvimos la capacidad de verlo, la accin continua de la remocin del aire hace que nicamente permanezcan aquellas
partes de nuestros sentidos que resisten tal accin y, por
tanto, son insensibles a ella.
Al cuestionar la percepcin sensible, Descartes est en
21 ibid., p. 83.

26

ESTUDIO INTRODUCTORIO

condiciones de aseverar que, aunque sin ser inmediatamente


accesible a los sentidos . . .
1. L o que verdaderamente hay es materia en movimiento o reposo.
2. L a materia es e x t e n s i n tridimensional y divisible al
infinito.
3. Los cuerpos son aparentes en tanto que lo que hay
son cantidad de pequeas partes que no dejan de moverse.
4. Todo cuerpo puede ser dividido en partes cuyo nmero, si no es infinito, al menos para propsitos de
conocimiento, es ilimitado. A s , hay innumerables partes en la ms p e q u e a porcin de materia, v. gr. un grano
de arena.
5. Los criterios para la distincin o diversidad de cuerpos no estaran dados por la sensibilidad; as, no se
distinguirn por sus cualidades sensibles, sino por
sus aspectos cuantificables.
6. Si los cuerpos no son otra cosa que agregados de
partes, indistintos cualitativamente, es porque se supone
la homogeneidad material.
A l tratar esto deseo primeramente que adviertan que
todos los cuerpos, tanto duros como lquidos, estn
hechos de una misma materia y que es imposible
concebir que compongan nunca un cuerpo ms
slido o que ocupe menos espacio.
22

7. L a necesidad de que todas las partes de la materia


se toquen est directamente relacionada con el problema
del v a c o . Para Descartes no hay v a c o , de modo que el
mundo puede verse como un pleno discreto y contiguo,
por paradjica que resulte semejante formulacin.
L a exclusin del v a c o est ligada a la necesidad de distinguir entre ciencia y magia, ya que Descartes no
acepta fuerzas ocultas, causas extraas o irracionales que
acten en la naturaleza. Esta distincin apunta igual22 Ibid., p. 63.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

27

mente a desvincular ciencia de religin, al desechar el


milagro del campo de la explicacin cientfica, y a que
significa suspensin de la ley natural. E l v a c o es hueco
ininteligible, suspensin de la legalidad que puede
fundar la absurda c o n c e p c i n de la accin a distancia.
8. A pesar de la identificacin entre materia y extensin, Descartes propone que existen tres elementos
aunque no habla, como la tradicin, de naturalezas
distintas, sino que la materia es bsicamente extensin
tridimensional, divisible y en movimiento, que conforma
el aire, la tierra o el fuego, dependiendo de la figura,
t a m a o y velocidad de sus partes constitutivas.
De los puntos propuestos podemos concluir que la concepcin de la naturaleza en Descartes se aparta tanto del sentido
c o m n como de lo meramente perceptual, y busca reducir la
complejidad del mundo a trminos evidentes, que borren
la diversidad cualitativa para erigirse en explicacin unitaria
de la totalidad variante y variable del universo. Cuando
Descartes describe el mundo habla de materia y movimiento,
y diferencia claramente entre descripcin y causa del movimiento. A t e n i n d o s e a su planteamiento inicial, los cambios
de la materia, todas las modificaciones que sufre, pueden
traducirse en desplazamientos de partes e incremento y prdida de su velocidad. Descartes se ver obligado a explicitar
las leyes del movimiento de la materia, entendida como pleno
discreto y contiguo.
E l movimiento que Descartes va a tomar en cuenta es el
movimiento local, pues todos los otros movimientos, admitidos por Aristteles y la escolstica, no son, en su concepto,
evidentes; no obstante, el movimiento local no se define como la accin de pasar de un lugar a otro sino, ms bien,
como cambio de p o s i c i n ; esto se debe a que separa el movimiento de la accin, al desechar cualquier causa interna u
oculta como su explicacin. E l movimiento se reduce, entonces " ... a la simple consideracin geomtrica de un cambio
de p o s i c i n " .
La laica fundamental de la fsica cartesiana es reducir
23

23 IhniK-liii, l sistema de Descartes,

II. Aires, Edit. Losada, 1949, p. 326.

28

ESTUDIO INTRODUCTORIO

todos los efectos y propiedades de los cuerpos, que conocemos por experiencia, a partes de la materia (cuerpos como porciones limitadas de extensin) con determinada figura, tamao,
posicin con respecto a los otros, en movimiento o reposo.
Por otra parte, si el universo es infinito, o al menos ilimitado, al no haber un centro del mismo, se desvanece la distincin aristotlica entre movimiento natural y violento y se
establece, adems, que las mismas leyes regirn para todas
y cada una de las partes de la materia.
L a primera es que toda parte de la materia contina
siempre existiendo en un mismo estado, mientras el
encuentro con las otras no la obligue a c a m b i a r l o .
24

Esta ley se reformula en los Principios 11-37, como: " ...


cada cosa en particular persiste en el mismo estado tanto
como sea posible y nunca lo cambia a menos que se produzca
un encuentro con otra".
Si esta ley de inercia cartesiana pudiera sacarse de contexto, quiz no necesitara de ningn fundamento ulterior,
aunque s de la demostracin matemtica, pero la formulacin cartesiana no es a u t n o m a o independiente de su concepcin general del mundo natural. Para Descartes, el mundo
es un enorme conglomerado de partculas que ganan y
pierden movimiento por choques; as se enuncia la segunda
ley del movimiento:
Supongo, como segunda regla, que cuando un cuerpo
empuja a otro no p o d r a darle ningn movimiento si
no perdiera al mismo tiempo el suyo, ni quitrselo sin
que el suyo aumentara otro tanto.
25

Para los fines de este estudio lo que ms interesa es la


fundamentacin de estas reglas en la metafsica.
A pesar de que, para Descartes, el movimiento no es una
sustancia sino que, en ocasiones, lo refiere como modo o
propiedad y en otras como relacin, al considerar su causa
2

Ibid., p. 84.
Ibid., p. 86.

29

ESTUDIO INTRODUCTORIO

lo "sustancializa" y encuentra que esta realidad no depende


sino de Dios.
Si la cantidad de movimiento con que Dios d o t al mundo
permanece inalterable, ello se debe a que Dios es inmutable
y acta siempre del mismo modo, lo cual constituye parte de
su perfeccin. A s i , la cantidad de movimiento generado en la
creacin permanece inalterable mientras Dios la conserva
continuamente, de instante a instante. Se hace evidente,
por tanto, que lo que es realmente constante es el poder
divino que acta continuamente en el mundo y, por tanto, la
cantidad constante de movimiento deriva de la permanencia
y omnipotencia de Dios.
E n este sentido Brhier afirma que la ley de la permanencia de la cantidad de movimiento, que descansa sobre la
inmutabilidad de Dios, es a la fsica lo que la garanta divina
de la evidencia es a la teora del conocimiento. Esta o p i n i n
es avalada por el propio Descartes quien, en El Mundo, afirma:
26

A s , estas dos reglas se siguen manifesta y nicamente,


de que Dios es inmutable y que, actuando siempre del
mismo modo, produce siempre el mismo efecto.
27

Por medio de la primera ley sabemos que un cuerpo es


incapaz de cambiar por s mismo su estado de reposo o movimiento; por tanto, que la causa ltima de todo movimiento
es Dios, ya que no existen en los cuerpos potencias o virtudes
intrnsecas que causen su propio movimiento. Por otro lado
es claro que la cantidad de movimiento permanece constante,
como afirma la segunda ley, lo cual queda garantizado en
la inmutabilidad de Dios. A s , parece consecuente afirmar
que el choque es la nica posibilidad de transmisin de movimiento entre los cuerpos, lo cual significa que se trata de
una accin instantnea.
E n el universo, tal y como se nos presenta en el Tratado, el
movimiento se reduce a la accin instantnea por choques;
el problema es c m o lograr la continuidad del movimiento a
travs de sus mltiples acciones instantneas. Este problema,
2 6

2 7

Brhier, Emile, op. cit., p. 91.


Descartes, R., op. cit., p. 88.

30

ESTUDIO INTRODUCTORIO

al menos intuitivamente, parece ser paralelo al problema


del pleno discreto pero contiguo. E n efecto, la exclusin del
v a c o , apelando a que las partes de la materia deben tocarse
por todos lados, hacen que el choque se transmita instantneamente, permaneciendo constante la cantidad del movimiento; sin embargo, parece casi imposible imaginar un
choque en tales circunstancias. Descartes considera salvar
el problema aclarando, en las leyes del choque, la necesidad
de que la cantidad de movimiento se conserve la misma
antes y despus del choque. Finalmente la tercera ley del
movimiento se enuncia en El Mundo:
Agregara, en la tercera, que mientras que un cuerpo
se mueve, aunque su movimiento sea a menudo en lnea curva y que no pueda jams hacer ninguno que no
sea en alguna forma circular, como q u e d dicho ms
arriba, de cualquier modo cada una de sus partes individualmente tiende siempre a continuar el suyo en
lnea recta. Y as su accin, es decir, la inclinacin que
tiene a moverse, es diferente de su movimiento.
28

Esta regla tambin tiene como fundamento la inmutabilidad de Dios, pero con una especificacin interesante: la
conservacin continua.
Esta regla se apoya en el mismo fundamento que las
otras dos, y no depende sino de que Dios conserve
cada cosa por una accin continuada y, en consecuencia, que no la conserve tal y como pudo haber sido en
algn tiempo anterior, sino precisamente tal y como es
en el mismo instante en que la conserva.
29

Aunque Descartes encuentre claro el fundamento de la


tercera ley, lo cierto es que plantea algunas dificultades.
E l movimiento que Dios transmite al universo es el movimiento uniforme y rectilneo. Por otro lado hay, en todas las
partes de la materia, la tendencia a continuar este movimicn2 8
2 9

Ibid., p. 89.
Ibid., p. 89.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

31

to; sin embargo, la disposicin, esto es, la distribucin de las


partes y las relaciones que en su ubicacin se engendran,
aunado al hecho de que la materia constituye un pleno, que
aunque discreto es contiguo, dan como resultado, segn
Descartes, que el movimiento registrado efectivamente en el
mundo sea circular.
Descartes diferencia entre el movimiento actual y la tendencia al movimiento. E l movimiento actual es circular,
curvo, etc. pero la tendencia de las partes de los cuerpos,
consideradas individualmente, es siempre al movimiento rectilneo. A s , el movimiento circular se explica ms como
efecto de fuerzas que se equilibran que como principio
incito en las partes. T a l idea parece estar en estrecha relacin
con su c o n c e p c i n geomtrica del espacio. E n el espacio
plano slo se originan rectas en todos los sentidos imaginables, pero siempre rectas; las curvas slo aparecen como
sumas de fuerzas, cabra decir desde la fsica, vectoriales y,
desde la geometra analtica, como resultado de ecuaciones
que se formulan tomando en consideracin las varibles de los
dos ejes, X , Y .
Del planteamiento anterior se desprenden algunas consecuencias importantes:
1. Descartes entender el movimiento rectilneo como
movimiento enteramente simple, por tanto, evidente y comprensible intuitivamente.
2. Cada partcula individual tiende a moverse en lnea
recta. Para comprender el movimiento circular hay que
concebir al menos dos partculas y la relacin entre ellas.
3. E n las partes en s mismas no hay nada que explique
el movimiento circular, si se las considera aisladamente;
todo lo que ellas tienen es la tendencia a moverse en lnea
recta. E l movimiento circular se da, entonces, como una
determinacin externa.
4. E l movimiento rectilneo es una tendencia de las partes
y es, propiamente, el movimiento que Dios cre, ya que es el
autor del movimiento en tanto movimiento uniforme y
rectilneo, pero son las diversas disposiciones de la materia las
que lo tornan curvo. Dios, pues, es la causa del movimiento,
pero el efecto es, a la vez, mltiple y diversificado. Las partes
retienen o transmiten el movimiento por mltiples choques y

32

ESTUDIO INTRODUCTORIO

ste deja de ser uniforme y rectilneo. Por otra parte, las


disposiciones de la materia hacen posible que las partes sean
fcilmente desviadas del movimiento rectilneo. T a l situacin
nos lleva a conluir que s l o Dios, en su infinita sabidura,
p o d r a dar cuenta de la multiplicidad y diversificacin del
efecto, porque ninguna fsica p o d r a comprometerse a dar
razn de cada caso del movimiento compuesto.
C m o predecir el movimiento de una partcula si est
sujeta a innumerables choques? E l dilema cartesiano es sostener, a la vez, la ley de la conservacin del movimiento y
el movimiento compuesto. Descartes c r e y encontrar la salida
a este problema distinguiendo el movimiento de su determ i n a c i n , pero lo que hace es ahondarlo.
E l movimiento de las partes queda fundado en Dios mediatamente, pero la causa inmediata es la transmisin del
movimiento por choques entre las partes de la materia. L a
prdida y ganancia del movimiento debe especificarse, a fin
de distinguir entre el movimiento y su determinacin, esto es,
direccin y velocidad de las partes. Esto no se especifica en
el Tratado sino en los Principios, pero en el primero se anticipa:
30

Podra proponer aqu muchas reglas para determinar en


particular c u n d o , c m o y c u n t o se debe desviar el
movimiento en cada cuerpo, y aumentar o disminuir
por su encuentro con otros, lo cual comprende sumariamente todos los efectos de la naturaleza. Pero me
conformo con advertirles que, adems de las tres leyes
que he explicado, no quiero suponer otras que aquellas que se siguen infaliblemente de estas verdades eternas,
sobre las que los m a t e m t i c o s estn acostumbrados a
apoyar sus ms seguras y sus ms evidentes demostraciones.
3 1

De la explicacin sobre la materia y el movimiento, que


propone Descartes en El Mundo, puede concluirse que:
30

Hamelin, op. cit., p. 327. Este autor plantea el problema en trminos negativos o bien Descartes debi renunciar a la ley de la conservacin del movimiento
o bien debi negar la composicin del movimiento.
Descartes, op. cit., p. 92.
3 1

33

ESTUDIO INTRODUCTORIO

1. L a filosofa de la naturaleza est indisolublemente unida a


la fsica, no tanto desde la perspectiva del origen del mundo,
cuanto de la explicacin del mundo actual.
2. A su vez, la fsica no puede desvincularse de la metafsica.
Por un lado, porque pone en crisis los conceptos metafsicos tradicionales de materia y movimiento. E n la p o l m i c a
con los escolsticos muestra el paso, en varios niveles, del
tratamiento metafsico al tratamiento fsico de los problemas. Por otra parte, y sin duda mucho ms importante, se
da el hecho de que la fsica encuentra sus fundamentos
ltimos en la metafsica. E n efecto, para la fsica cartesiana
la postulacin de la inmutabilidad de Dios, entendida como
causa que produce siempre el mismo efecto, es fundamental,
y a que slo la relacin inalterable de la relacin causal puede
garantizar la construccin de una ciencia fsica universal y
necesaria, y slo en estas condiciones puede aplicarse al
mundo actual.
3. E l papel de Dios como creador del universo, o m s especficamente, como creador de toda la materia que est a
nuestro alrededor, concebida esencialmente como e x t e n s i n
ilimitada, es tan importante como el papel que la metafsica cartesiana asigna a Dios como causa ltima del movimiento. E n efecto, si Dios es perfecto es inmutable y,
qu mejor fundamento o reforzamiento de la relacin causal
puede establecerse? Descartes dice al respecto:
Porque, cul fundamento ms firme y ms slido
puede uno encontrar para establecer una verdad, incluso
querindolo escoger a capricho, que el tomar la firmeza
misma y la inmutabilidad que est en D i o s ?
32

De las afirmaciones anteriores se sigue que:


1. Si Dios es inmutable, garantiza la permanencia de la
misma cantidad de movimiento (Primera ley del movimiento).
2. Si Dios es inmutable garantiza, al ser su accin idntica,
que conserva el mundo desde que lo cre tal y como es en

3 2

Ibid., p. 88.

34

ESTUDIO INTRODUCTORIO

cada instante (con la misma tendencia al movimiento


rectilneo) pero con diversas disposiciones en el sentido
de que, una vez dotada la materia del movimiento, sus
leyes, como leyes de la naturaleza, deben dar cuenta de
todos los cambios que sufre.
Puesto que de esto solo, a saber, que Dios contina
conservndola, se sigue necesariamente que debe de
haber muchos cambios en sus partes, los cuales, me
parece, no pueden atribuirse a la accin de Dios, puesto
que ella no cambia nunca, por lo que los atribuyo
a la naturaleza; y a las reglas mediante las cuales se
producen estos cambios las llamo leyes de la naturaleza.
33

3. Si Dios es inmutable, ello garantiza que el instantanesmo del movimiento por choques tenga continuidad en dos
sentidos: a) en el sentido de la contigidad de las partes
que excluye el v a c o , y b) en el sentido de la transmisin
inmediata, encadenada, del movimiento. No hay excepciones a la ley natural, Dios no opera milagros.
L a conclusin inmediata que parece seguirse de lo antes
dicho es que el supuesto fundamental de la fsica cartesiana,
y por ende de la c o s m o l o g a , es la inmutabilidad de Dios,
entendida como causa que produce siempre el mismo efecto.
E n otra perspectiva, sin embargo, lo que Descartes requiere
es la uniformidad del comportamiento de la naturaleza o reforzamiento de la ley causal, lo cual le permitira construir
una ciencia fsica en cuya base se hallaran los conceptos de
uniformidad de la materia, ley de inercia y transferencia del
movimiento por choques.
Cabe entonces preguntarse, qu es lo m e t o d o l g i c a m e n t e
anterior: la idea de Dios que parece dar sustento a las leyes de
la naturaleza, o es la c o n c e p c i n misma de la e x t e n s i n y el
movimiento la que determina la necesidad de reforzar la
relacin causal; para lo cual Descartes encuentra apropiado recurrir a la inmutabilidad divina?
3 3

Ibid., p. 83.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

35

E n otros trminos, la fsica cartesiana se deriva verdaderamente de la p o s t u l a c i n previa de la perfeccin e inmutabilidad de Dios; o la c o n c e p c i n fsica-geomtrica de la
naturaleza (materia como e x t e n s i n con movimientos mecnicos), que ha de expresarse en leyes, recurre a la postulacin
de Dios, por parecerle a Descartes la v a ms expedita de garanta de estabilidad, regularidad y constancia de los procesos
naturales?
Esta segunda alternativa de explicacin se ve fuertemente
reforzada por comparacin con un proceso m e t o d o l g i c o
similar, que Descartes lleva a cabo en el mbito de la epistem o l o g a , cuando funda la garanta de la existencia formal de
las cosas, esto es, de su existencia fuera del pensar, en la bondad divina.
A s , podemos concluir que los principios metafsicos,
especialmente la inmutabilidad divina no son, para Descartes,
genticamente punto de partida para la construccin de la
fsica y la filosofa natural, sino que se postulan, por una parte, para sostener cierta c o n c e p c i n fsica previamente asumida, y por otra, para poder transitar de lo meramente
concebible o posible a lo real, actual en relacin con la
explicacin del mundo natural.
Continuamente o m o s hablar de hiptesis ad hoc; en este
caso tal vez podamos hablar de principios ad hoc, cuya funcin parece ser la de dar solucin a problemas que la teora
no puede resolver desde dentro. E n Descartes, por ejemplo,
el instantanesmo de la accin mecnica, el movimiento en el
pleno, la diversificacin del efecto a la par que la conservacin de la misma cantidad de movimiento, son problemas
que se originan o por la forma en que se han definido los
trminos y se han traducido en ley, o por cierta inconsistencia entre las propias leyes.
Aunado al problema anterior, se da el supuesto no exp l c i t o de que es necesario que la relacin causa-efecto se
niintenga inalterable en todos los procesos de la naturaleza,
para poder formular sus leyes. Todo ello explica sobradamente el planteamiento m e t o d o l g i c o cartesiano, que eni'.neutra en Dios la base ltima y firme de explicacin de los
l e n m e n o s naturales.

36

ESTUDIO INTRODUCTORIO

3. El enfoque fsico:
nicista

E l Mundo y el modelo de ptica

meca-

Para cualquier lector actual de El Mundo o tratado de la luz


resulta extrao el t t u l o de la obra y, muy probablemente, resulte igualmente extraa la disposicin de las cuestiones y
la temtica misma ah conjuntada: las mareas, los planetas,
los cometas, la formacin del universo, los problemas que
engendra el conocimiento sensible, etc. Frente a la variedad
temtica cabra preguntarse si es un tratado de c o s m o l o g a o,
ms bien, de fsica y por qu se mezclan algunos aspectos
epistemolgicos; finalmente si en toda esta diversidad puede
encontrarse alguna unidad o hilo conductor que la haga
inteligible.
L a respuesta inmediata a esta pregunta es que no se trata
de un tratado de fsica, aunque recoge aspectos de mecnica
y de ptica; tampoco es un compendio de c o s m o l o g a , ni las
cuestiones epistemolgicas o metafsicas se encuentran estructuradas sistemticamente. L o que Descartes hace en el
Tratado es, a nuestro juicio, iniciar sus reflexiones sobre la
filosofa de la naturaleza.
34

E n efecto, este gnero tan socorrido en el Renacimiento,


por su carcter especulativo y sus fundamentos metafsicos,
parece avenirse particularmente bien con los intereses epist e m o l g i c o s cartesianos.
A la pregunta por la coherencia temtica, cabe responder
que la filosofa de la naturaleza cartesiana muestra, en el
Tratado, un hilo conductor que es justamente el f e n m e n o de
la luz. A s , no se trata de un subtema, ni de un f e n m e n o
natural desmesuradamente privilegiado, sino de un fenmeno paradigmtico, que lo mismo funciona para mostrar
la subjetividad de algunos aspectos cualitativos de la realidad,
que se integra y queda explicado por las nociones bsicas de
la mecnica.
E l conocimiento de la naturaleza, desde la perspectiva
ptica trasciende, en Descartes y sus c o n t e m p o r n e o s , el
afn meramente terico de explicacin, tanto de p r o d u c c i n
3 4

En su Descartes, Phosophy of Nature, James Collins propone los aspectos


mas sobresalientes de la filosofa de la naturaleza a lo largo de la obra cartesiana.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

37

de los f e n m e n o s luminosos, como de funcionamiento del


ojo, hacia las aplicaciones prcticas y, diramos hoy, tecnolgicas. A s , en la Dioptrique, Descartes "quiso determinar a
partir de consideraciones cientficas la forma de los lentes
pero adaptada al mejoramiento del telescopio recientemente
inventado".
Descartes vea en el telescopio un medio para ampliar el
conocimiento que el hombre tiene de la naturaleza, razn
por la cual se dedic a perfeccionarlo; pero, a la vez: " L a
demanda de mejores instrumentos enfatiz la necesidad de
consideraciones tericas ms precisas; con esto en mente,
Descartes se aplic al estudio de la naturaleza y de las propiedades de la l u z . "
Que El Mundo tiene, como una de sus metas centrales, el
tratamiento del f e n m e n o de la luz es obvio no slo por
el s u b t t u l o , sino por las continuas alusiones a este problema
en la mayor parte de sus captulos y por dedicarse exclusivamente a l en los ltimos tres. Dejando a un lado la referencia meramente formal, hay que decir que, desde el
c a p t u l o I V , Descartes propone una caracterizacin de la materia que conduce a la c o m p r e n s i n de la naturaleza de la
luz,
aunque se hace mucho m s e x p l c i t a cuando, a propsito del nmero de los elementos y sus cualidades, nos dice
en el c a p t u l o V :
35

36

3 7

A p r o p s i t o de esto, si consideramos de manera general


todos los cuerpos que componen el universo, no encontraremos ms que tres clases que pueden llamarse
grandes clases y que cuentan entre sus principales partes,
a saber, el sol y las estrellas fijas en la primera, los cielos
en la segunda y la tierra con los planetas y los cometas en la tercera.
38

L o interesante es que el criterio para clasificar de esta


3 5

J . F . Scott, TheScientific Work of Rene Descartes, Londres, Taylor y Francia, 1976, p. 32.
J . F. Scott, op. cit, p. 32.
Descartes, Rene, El Mundo o tratado de la luz. Traduccin de Laura Bcntez. Cf. infra. Cap. I V .
Descartes, Rene, op. cit., p. 73.
3 6

3 7

3 , 1

38

ESTUDIO INTRODUCTORIO

manera los cuerpos que componen el universo, es el fenmeno de la luz. E n efecto, Descartes prosigue:
Pongo a los planetas y los cometas con la tierra, porque
viendo que, como ella, resisten la luz y que reflejan sus
rayos, no encuentro diferencia en ellos. Pongo juntos al
sol y las estrellas fijas y les atribuyo una naturaleza
totalmente contraria a la de la tierra, porque la sola
accin de su luz me permite conocer suficientemente
que sus cuerpos son de una materia sumamente sutil y
agitada. E n cuanto a los cielos, en tanto no pueden
percibirlos nuestros sentidos, creo tener razn al atribuirles una naturaleza media entre los cuerpos luminosos, cuya accin sentimos, y la de los cuerpos duros y
pesados de los que sentimos la resistencia.
39

A pesar de que Descartes use el criterio de luminoso y


opaco para la clasificacin de los cuerpos, si algo resulta
curiosamente paradjico es el proponer que los cuerpos
luminosos no poseen ninguna cualidad tal como la luminosidad. E n efecto, las sensaciones de luz y calor no son cualidades objetivas de los cuerpos, sino modos subjetivos de
percibir el movimiento de las diversas partes de una misma
materia h o m o g n e a . Descartes dedica los primeros captulos del Tratado a explicar que nuestras ideas de sensacin
no son totalmente semejantes a los objetos de que provienen.
De que un objeto produzca una modificacin en nuestro espritu, no se sigue que tal modificacin (idea sensible) reproduzca exactamente las propiedades del objeto en s mismo.
L a luminosidad, como cualidad subjetiva, es un signo de la
naturaleza, que es necesario desentraar y es natural que sea
el entendimiento quien deba leer tras el signo sensible.
E l c a p t u l o primero del Tratado se denomina: "De la
diferencia que existe entre nuestras sensaciones y las cosas
que las producen" y en l se establece:
A l proponerme aqu tratar la luz, la primera cosa que
quiero advertir es que puede haber diferencia entre la
3 9

Ibid., p. 74.

ESTUDIO INTRODUCTORIO

39

sensacin que tenemos de ella, esto es, la idea que se


forma en nuestra imaginacin por m e d i a c i n de nuestros
ojos, y lo que est en los objetos que producen en nosotros esta sensacin; es decir, lo que est en la flama o
en el sol y que se llama l u z .
4 0

Como es bien sabido, la investigacin en ptica, stricto


sensu, no tiene la importancia de la obra matemtica o
filosfica de Descartes. Por ello resulta mucho ms interesante el enfocar el problema de la luz no aisladamente,
sino como parte de la filosofa de la naturaleza cartesiana,
integrando los elementos epistemolgicos arriba sealados,
as como los aspectos de la mecnica, que trataremos ms
adelante. De esta manera, la explicacin de algunos fenmenos' luminosos cobrar la interesante dimensin de modelo
explicativo.
41

Desde la perspectiva de la ptica, la luz no es, para Descartes, una emisin del cuerpo luminoso, sino que, siguiendo a
Aristteles, declara que la luz es una actividad del medio en
el que se manifiesta.
Cabe preguntarse, si la luz no es una cualidad luminosa de
los cuerpos, sino el resultado de una accin a travs de un
medio, en qu consiste dicha accin y c m o es el medio?
E n otras palabras, habr que decir qu entiende Descartes
por mundo y c m o pueden explicarse, a partir de l, los
f e n m e n o s naturales.
42

Ibid., p. 49.
E n este mismo captulo Descartes seala:
" E l tacto es, de todos nuestros sentidos, el que consideramos menos engaoso
y ms seguro, de modo que si les muestro que el tacto mismo nos hace concebir
muchas ideas que no se parecen de ningn modo a los objetos que las producen,
no pienso que puedan considerar extrao si digo que con la vista puede suceder
algo semejante." Ibid., p. 51.
"There are few works of originality and much that is in Descartes is to be
found in earlier writers. Nevertheless, the importance of L a Dioptrique in the history of science is great. For by the emphasis it placed upon the practical aspeet of
the science it gaye a stimulus to the study of optics which has persisted to this
day." J . F . Scott, The Scientific Work of Rene Descartes, Londres, Taylor & Francl, 1976, p. 32.
Hay que recordar que: "Las doctrinas de los rayos oculares y la teora de
IHH emisiones fueron rechazadas por Aristteles, quien mantena que la luz se
<Irbi'a a una presin o una accin transmitida del objeto al ojo. Esta creencia poslula la existencia de un medio, mediante el cual la accin pueda ser transmitida,
pues el vaco sera impenetrable por la luz". Op. cit., p. 27.
4 1

4 2

40

ESTUDIO INTRODUCTORIO

3.1 De la teora corpuscular mecanicista a la concepcin


universo bajo la perspectiva de la ptica.

del

E n un sentido amplio, la explicacin del universo se funda,


para Descartes, en su teora corpuscular. E n efecto, la materia
es divisible, por lo que todo el universo no es sino partes de
la extensin. No obstante, Descartes no admitira un atomismo, no slo porque en l se implica, tradicionalmente,
una n o c i n de v a c o , sino porque la idea de parte no es
compatible con la de porcin indivisa o t o m o .
N t e s e , de paso, que considero aqu, y que considerar
siempre ms adelante, como una sola parte, todo aquello
que est bien unido y que no est a punto de separarse,
pues hasta las que tienen un m n i m o de tamao pueden
fcilmente dividirse en muchas otras ms pequeas;
as, un grano de arena, una roca, e incluso la tierra entera podrn, en adelante, tomarse cada una como una
sola parte mientras no consideremos en ellas ms que
un solo movimiento totalmente simple e igual.
43

E n este sentido, la teora corpuscular indica que:


1. Todos los cuerpos son conglomerados de partes en
movimiento.
2. Todo cuerpo puede dividirse en partes cuyo nmero,
si no es infinito, al menos, para propsitos de conocimiento, es indefinido.
3. Los criterios para la distincin o diversidad de los
cuerpos no estaran dados por las cualidades sensibles de
ellos, puesto que no son, en el fondo, sino agregados
de partes de materia, de donde la primera consecuencia
es la homogeneidad
material.
44

45

Descartes, Rene, op. cit., p. 61.


"Por lo que me doy cuenta con evidencia de que no es solamente en la flama donde hay cantidad de pequeas partes que no dejan de moverse, sino que las
hay tambin en todos los otros cuerpos, aunque sus acciones no sean tan violentas y que a causa de su pequenez no pueda percibirlas ninguno de nuestros senti4

dos." Ibid., p. 57.


Ibid., p. 71.
4 5

ESTUDIO INTRODUCTORIO

41

L a teora corpuscular lleva a la diferenciacin de los elementos; en efecto, Descartes admite tres: fuego, aire y tierra.
No se trata de elementos en el sentido tradicional, esto es,
cualitativamente diferentes, donde cada uno tenga una forma
sustancial distinta, sino que la distincin est dada por la figura, el tamao, la velocidad y la disposicin de las partes.
E n principio, toda la materia debi quedar reducida a un
solo elemento, pero se dieron dos casos l m i t e s o excepciones. Los sobrantes de las partes del segundo elemento se
convirtieron en primer elemento y las partes demasiado
masivas no pudieron romperse al chocar y constituyen el
tercer elemento.
Uno de los aspectos ms interesantes
que puede desprenderse de la c o n c e p c i n de los elementos
puros en Descartes y de su distribucin y ubicacin, es que
no se trata de meros conceptos tericos, sino que, efectivamente, son la base constitutiva del universo, encarnando
el segundo en los cielos, el tercero en los planetas y cometas
y, el primero, en el sol y las estrellas.
46

A l tocarse los elementos puros se originan cuerpos mezclados, que se dan en las superficies de los elementos expuestos al contacto, o en los intersticios de los cuerpos que debern ocupar por partes de materia m s pequeas, sin dar
oportunidad a ningn v a c o .
E l problema del v a c o enlaza la teora corpuscular de la
materia con la ptica. E n efecto, no se trata nicamente de
que Descartes haya concebido la materia como e x t e n s i n ,
sino que, adems, segn se dijo, opina que la luz es una accin que se comunica a travs de un medio, razn por la cual
queda excluido el v a c o de esta c o n c e p c i n .
Es tiempo de contestar en qu consiste la accin de la luz y
cul es el medio que permite que tal accin se lleve a efecto.
Como vimos, Descartes entiende que hay tres clases de
cuerpos, "tres elementos", que de manera general responden
a la siguiente distribucin: el primer elemento, que se da
en los cuerpos luminosos, o por mejor decir, cuyo efecto es
la luminosidad (sol y estrellas); el tercer elemento, que se
manifiesta en los cuerpos opacos, aquellos que nicamente
reflejan la luz (planetas y cometas) y, el segundo elemento,
4

ibid., pp. 97-98.

42

ESTUDIO INTRODUCTORIO

que constituye el medio en el cual se da la accin que llamamos luminosa y que explica, adems, todos los f e n m e n o s de
refraccin (los cielos).
L a accin, cuyo efecto es la luz, no es sino la tendencia,
de las partes del segundo elemento, a moverse en linea recta
en direccin opuesta al centro; tales partes adquieren un
movimiento de breve sacudida, sin salirse de su curso original (en crculo en torno al centro), por lo cual el movimiento, cuyo efecto es la luz, puede caracterizarse ms como
un movimiento tendencial que como un movimiento actual.
47

E n la Dioptrique,

Descartes refiere:

L a luz, es decir, el movimiento o la accin por la que el


sol o cualquier otro de los cuerpos, que llamamos luminosos, empuja a una materia muy sutil que se encuentra en todos los cuerpos transparentes.
48

De hecho, el f e n m e n o de la luz puede entenderse como


iniciado por la presin de las partculas del primer elemento,
como se refiere en la cita; en todo caso, se trata siempre de
una inclinacin al movimiento rectilneo, ms que de un
movimiento actual; por lo anterior, los rayos de luz no son
otra cosa que las lneas rectas del choque sutil, a lo largo
de las cuales se manifiesta la tendencia de las partes al movimiento contrario al centro.
E n este mismo sentido, al hablar en El Mundo de las propiedades de la luz, Descartes apunta:
Por lo que toca a las lneas, siguiendo las cuales se
comunica esta accin y que son propiamente los rayos
de la luz, es necesario subrayar que difieren de las
partes del segundo elemento, por mediacin de las cuales esta misma accin se comunica y que no son nin4 7

"Desde su punto de vista la luz es una presin transmitida por pequeas


partculas del segundo elemento en su esfuerzo por alejarse del centro en torno al
cual giran." J . F . Scott, The Scientific Work of Rene Descartes, Londres, Taylor
8c Francis, 1976, p. 32.
Citado por J . F . Scott, op. cit., p. 32.
4 8

ESTUDIO INTRODUCTORIO

43

guna cosa material en el medio por el que atraviesan,


sino que sealan solamente en qu sentido y siguiendo
cul determinacin, el cuerpo luminoso acta contra
aquel que i l u m i n a .
49

De la cualidad luminosa de la tradicin, Descartes ha pasado al choque leve de partculas en lneas opuestas al centro.
Semejantes cadenas de choque vibratorio van, desde el cuerpo
luminoso hasta nuestros ojos, en forma de rayos. A s , en la
cita, en la que Descartes menciona que el mundo c o m e n z a
moverse tan pronto como c o m e n z a existir, se puede agregar, en tono bblico, que tan pronto como ello sucedi se
hizo la luz, pues la luz no es ms que el efecto concomitante,
inmediato, del movimiento m e c n i c o de las partes materiales
del universo.
A l reducir la cualidad subjetiva de la luminosidad al mecanismo de choque de las partes, Descartes demuestra la regularidad y uniformidad de los f e n m e n o s naturales va el
ejemplo de la luz. Por otra parte, el universo es, en buena
medida, comprendido por Descartes en trminos de ptica,
cuando divide a los cuerpos en luminosos y opacos. Estos
ltimos slo pueden conocerse gracias a los primeros, como
sucede, en cierta forma, en el gabinete, cuando, al encender
la vela en la oscuridad, los objetos opacos se van iluminando
y entonces tenemos la oportunidad de conocer o reconocer
lo que nos rodea.
A este respecto caben dos consideraciones, una de orden
epistemolgico y otra de orden m e t o d o l g i c o . L a primera
se refiere a que, para Descartes, la luz nos permite ponernos
en contacto, desde la tierra, con partes lejanas del universo.
A travs del efecto luminoso, el hombre conoce con el ojo,
o aun mejor, con el telescopio, aquellas estrellas cuyas paralajes no se p o d a n calcular en tiempo de Descartes. L a luz
y sus dos manifestaciones fundamentales, reflexin en los
euerpos opacos y refraccin de los rayos provenientes de
los cuerpos luminosos constituyen, para Descartes, una parte
liindamcntal del conocimiento de los cuerpos celestes.
I a segunda consideracin, que alude al m t o d o , se refiere
Drm iirlc-j, R., Kl Mundo, |>. 151.

44

ESTUDIO INTRODUCTORIO

a que no es vlida la suposicin de que Descartes hubiese


inducido el comportamiento de los f e n m e n o s luminosos a
partir de los experimentos en el gabinete; por el contrario, los
experimentos le permiten constatar algunas de las teoras
en el campo de la ptica.
Indagar el f e n m e n o de la luz fue, en primer lugar, para
Descartes, desentraar el mecanismo de su c o m u n i c a c i n
a travs de un medio adecuado (el segundo elemento), que
tambin da cuenta de los f e n m e n o s de reflexin y de refraccin.
A este respecto, existe una inmensa diversidad de opiniones, desde quienes ven en Descartes al plagiario de la obra de
Snell, hasta quienes dicen que a
Descartes se deben las
ms bellas aplicaciones geomtricas y dip tricas de la ley de
la refraccin, por lo cual cuenta con un lugar especial como
impulsor de la ptica.
E n todo caso, ms que la prioridad temporal de la enunciacin de la ley de refraccin es fundamental el hecho de
que Descartes haya logrado explicarla, no como f e n m e n o
aislado, sino en estrecha relacin con la mecnica, como parte
de su filosofa de la naturaleza.
Hay autores que sostienen que, para Descartes, la luz es
un principio de organizacin del universo. Me parece que,
a menos que esto se tome en un sentido muy restringido, puede dar lugar a enormes confusiones.
E n efecto, nuestra propuesta es que Descartes estableci
deductivamente, en alguna forma, o, si se prefiere, por el
m t o d o de la hiptesis, el modelo ptico del universo, dividiendo la materia en cuerpos luminosos y opacos. A s , el
mundo est constituido, para Descartes, por las estrellas con
su efecto luminoso, los planetas y cometas con la capacidad
de reflejar la luz y los cielos transparentes, como el medio
necesario para la transmisin de la luz. Esta deduccin se
vea avalada, parcialmente, por los experimentos de gabinete. E n efecto, el aire, igual que los cielos, es un medio refractante, y aunque algunos experimentos efectuados en el
5 0

51

5 0

J . F . Scott, op. cit., p. 39.


Esti, Emilio, La fiundamenlacian del mecanicismo
tes, Santa Fe, Imprenta de la Universidad, 1942.
5 1

en la fsica

de Descar-

ESTUDIO INTRODUCTORIO

45

gabinete guardaban cierta analoga con los f e n m e n o s luminosos del cielo, muchos otros eran totalmente diferentes.
A pesar de que hay bases para hablar de un modelo terico,
que surge del campo de la ptica y se traspone al universo,
no hay pie en los textos cartesianos ni particularmente en el
Tratado del Mundo, para decir que Descartes concibi la
luz como principio de organizacin del universo. L o s principios de organizacin quedan bien establecidos en la mecnica, en relacin directa con la teora corpuscular de la
materia, y es claro que la luz no forma parte de ellos pues,
bien entendida, es un efecto concomitante y no una causa.

E L MUNDO
O
TRATADO DE LA LUZ

Captulo I

De la diferencia que existe


entre nuestras sensaciones
y las cosas que las producen
405

10

406

A l proponerme aqu tratar la luz, la primera cosa


que quiero advertir es que puede haber diferencia
entre la sensacin que tenemos de ella, esto es, la
idea que se forma en nuestra imaginacin por mediacin de nuestros ojos, y lo que est en los objetos que producen en nosotros esta sensacin; es
decir, lo que est en la flama o en el sol y que se
llama luz. Porque aunque cada uno se convenza
c o m n m e n t e de que las ideas que tenemos en el
pensamiento son totalmente semejantes a los objetos
de los cuales proceden, no veo en absoluto razn
alguna que nos asegure que esto sea as, sino que,
por el contrario, advierto muchas experiencias que
nos debieran hacer dudar de ello.
Es bien sabido que sin tener las palabras ninguna
semejanza con las cosas que significan, no dejan de
hacrnoslas concebir, y, con frecuencia, incluso
sin que nos percatemos ni del sonido de las palabras
1

Comienzan a esbozarse los conceptos que posteriormente llevarn a Descartes


a la duda metdica; sin embargo, en este Tratado lo que se afirma es que los sentidos no son del todo confiables, pues de que un objeto produzca una modificacin
en nuestro espritu no se sigue que tal modificacin, en tanto idea sensible, reproduzca exactamente las cualidades o propiedades del objeto en s mismo.
Esta crtica en el Tratado se encamina claramente a la fundamentacin de una
fsica no tradicional.

50

RENE DESCARTES

ni de sus slabas, de tal modo que puede suceder


que despus de haber o d o un discurso, del cual
incluso hemos comprendido muy claramente el
sentido, no p o d r a m o s decir en qu lengua fue
10
pronunciado. A s , si las palabras, que no significan
nada sino por la c o n v e n c i n de los hombres, bastan
para hacernos concebir cosas con las que no tienen
ningn parecido, por qu la naturaleza no podr
15
tambin haber establecido algn signo que nos haga
tener la sensacin de la luz, aunque este signo no tenga nada en s que sea semejante a esta sensacin?
Y n o es acaso de este modo como ella ha establecido la risa y. las lgrimas, para hacernos leer la
alegra y la tristeza en el rostro de los hombres?
20
Pero tal vez se dir que nuestros o d o s no nos hacen percibir verdaderamente ms que el sonido de
las palabras y nuestros ojos, no otra cosa que el
aspecto del que re o llora, y que es nuestro espritu el que al haber retenido el significado de estas
25
palabras y de este aspecto nos lo representa al mismo tiempo. A esto puedo responder que, de todos
modos, es nuestro espritu el que nos representa la
idea de la luz cada vez que la accin que le da
406-407 sentido toca nuestro ojo. Pero, sin perder el tiempo
en disputas hara mejor en proponer otro ejemplo.
Piensan Uds. que aunque no pongamos atencin
5
al significado de las palabras y nicamente escuchemos su sonido, la idea de este sonido que se forma
en nuestro pensamiento sea algo semejante al objeto que es su causa? U n hombre abre la boca, mueve la lengua, empuja su aliento; no veo nada en
10
todas estas acciones que no sea muy diferente a la
idea de sonido que nos hacen imaginar. Y la mayora de los filsofos aseguran que el sonido no es
otra cosa que cierto temblor de aire que viene a
golpear nuestros o d o s , de manera que si el sentido
del o d o transmite a nuestro pensamiento la verda15
dera imagen de su objeto, sera necesario que en
lugar de hacernos concebir el sonido, nos hiciera
concebir el movimiento de las partes de aire que

51

D E L A D I F E R E N C I A E N T R E S E N S A C I O N E S Y COSAS
2

vibran en ese momento a nuestros o d o s . Pero


ya que, quiz, no todo mundo querr creer lo
20
que dicen los filsofos, propondr todava otro
ejemplo.
E l tacto es, de todos nuestros sentidos, el que
consideramos el menos engaoso y el ms seguro,
de modo que si les muestro que el tacto mismo
25
nos hace concebir muchas ideas que no se parecen
de ningn modo a los objetos que las producen,
no pienso que puedan considerar extrao si digo
que con la vista puede suceder algo semejante. Pues
407-408 no hay persona que no sepa que las ideas del cosquilleo y del dolor que se forman en nuestro pensamiento a causa de los cuerpos del exterior que nos
tocan, no tienen ninguna semejanza con ellos.
Se pasa ligeramente una pluma sobre los labios de un
nio que se adormece y l siente que uno le hace
cosquillas; piensan que la idea de cosquilleo que
5
concibe se parece a algo de lo que est en esta pluma? Un gendarme* regresa de una pelea; durante el
calor del combate pudo ser herido sin darse cuenta;
pero, ahora que comienza a enfriarse, siente dolor,
cree estar herido, se llama a un cirujano, se le quitan
10
sus armas, se le reconoce y se encuentra, por fin, que
lo que senta no era otra cosa sino una hebilla o una
correa que, habindose introducido bajo sus armas,
lo presionaba y lo incomodaba. Si su tacto, hacin15
dol sentir esta correa, le hubiese imprimido tal
imagen en el pensamiento, no hubiese tenido necesidad de un cirujano que le informase sobre aquello
que senta.
Por tanto, no veo ninguna razn que nos obligue
2

L a crtica de Descartes se funda en la nocin de sensacin como signo.


Hay entre la cualidad sensible y lo real una relacin de significacin arbitrara.
Por ello el estudio de la cualidad sensible no puede conducimos al conocimiento
de la realidad Fsica. Por otra parte, dentro del planteamiento general del mecanicismo cartesiano, la sensibilidad en su conjunto y por ende cada una de las formas de la percepcin sensorial, se reducen en ltima instancia a choques de partes
materiales.
* Hombre de guerra a caballo. Alquic, p. 318.

52

RENE DESCARTES

20

a creer que lo que est en los objetos, de los que


nos llega la sensacin de la luz, sea m s semejante
a tal sensacin que las acciones de una pluma y
una correa con relacin al cosquilleo y al dolor.
De ningn modo he dado estos ejemplos para convencerlos de que esa luz es una cosa en los objetos
y otra en nuestros ojos, sino solamente a fin de que
duden de ello para que, sin inclinarse tampoco por
la opinin opuesta, puedan ahora examinar mejor
conmigo lo que es.
3

E l m t o d o cognoscitivo que perfila Descartes, no busca escindir la realidad


de la posibilidad de su conocimiento. Por una parte aclara la diferencia entre contenidos mentales y mundo extramental, pero esta distincin no apunta a una
separacin tajante. Si bien no hay inmediatez causal entre objetos e ideas, tampoco se da una absoluta ruptura entre ellos. Para Descartes, metodolgicamente hay
que mantener una actitud crtica frente a la sensacin, mas no desecharla como
fuente de conocimiento en algn nivel. Todo ello desemboca en la distincin entre
el objeto como objeto de conocimiento de la fsica y como objeto del sentido
comn.

Captulo I I

E n qu consisten el calor y
la luz del fuego
408-409 No conozco en el mundo ms que dos clases de
cuerpos en los que la luz se encuentra, a saber,
los astros y la flama o el fuego. Y puesto que los
5
astros estn, sin duda, ms alejados del conocimiento de los hombres, que lo que lo estn el fuego o la
flama, procurar primero explicar lo que encuentro
en relacin con la flama.
Cuando quema la madera o cualquier otra materia
semejante, podemos ver a simple vista que remueve
10
las pequeas partes de esta madera y las separa una
de otra, transformando as las ms sutiles en fuego,
aire y humo, y dejando las ms toscas como cenizas.
Que, en esa madera otro imagine, si quiere, la forma
15
del fuego, la cualidad del calor y la accin que la
quema, como cosas totalmente diversas, yo, que
temo equivocarme si supongo en ello alguna cosa
ms de lo que veo que necesariamente debe ser,
me contento con concebir en ella el movimiento de
sus partes. Porque ya prendan fuego [a esa made20
ra], pongan calor, y hagan que arda tanto como
quieran, si no se supone adems, que haya alguna de
4

L a forma, la cualidad y la accin, son distinciones de la fsica cualitativa de


Aristteles que Descartes no acepta, por ser su concepcin del mundo fsico una
concepcin mecanicista. Esto significa que Descartes va a considerar nicamente
a la materia homognea y al movimiento de sus partes como la base de la explicacin de la diversidad de los fenmenos fsicos.

54

RENE DESCARTES

sus partes que se mueva y se desprenda de sus vecinas, no me podra imaginar que recibiera ninguna
25
alteracin ni cambio. Por el contrario, quiten el
fuego de ella, quiten el calor, impidan que arda;
a menos que me concedan que hay algn poder que
desprenda violentamente las ms sutiles de sus
partes y que las separe de las ms toscas, encuentro
409- 410 que slo esto puede producir en ella los mismos
cambios que experimentamos cuando arde.
Luego, del mismo modo que no me parece posible concebir que un cuerpo pueda mover a otro si
5
no es movindose tambin a s mismo, concluyo de
esto que el cuerpo de la flama que acta contra la
madera est compuesto de pequeas partes que
se mueven separadamente una de otra con un movimiento muy rpido y muy violento, y que, movin10
dose de este modo, empujan y mueven con ellas las
partes de los cuerpos que tocan y que no les presentan demasiada resistencia. Digo que sus partes se
mueven separadamente una de otra porque, aunque
a menudo se coordinan y se unen muchas juntas
15
para producir un mismo efecto, vemos sin embargo
que cada una de ellas acta en forma particular
contra los cuerpos que toca. Digo tambin que su
movimiento es muy rpido y violento porque, al ser
20
tan pequeas que la vista no nos la podra hacer
distinguir, no tendran tanta fuerza como la que
tienen para actuar contra los otros cuerpos, si la
rapidez de su movimiento no compensara el defecto
de su t a m a o .
No agrego de que lado se mueve cada una porque,
25
si consideran que la potencia de moverse y la que
determina de qu lado debe darse el movimiento son
410- 411 dos cosas completamente diversas y que pueden
ocurrir la una sin la otra (tal como lo he explicado
5

Como ya se anot, la materia es concebida por Descartes como conglomerado de partes en movimiento con diferentes tamaos, velocidades, pesos y resistencias. Esto va perfilando la idea de la explicacin de los fenmenos fsicos,
por ejemplo, la luz y el calor, como cambios producidos por el movimiento de las
partes.

DEL CALOR Y L A LUZ D E L FUEGO

10

15

20

25

411-412

55

en la Diptrica),
juzgarn fcilmente que cada una se
mueve en la forma que le resulta menos difcil por
la disposicin de los cuerpos que la rodean, y que
en la misma flama puede haber partes que vayan
hacia arriba y otras hacia abajo, derecho y en crculo, y hacia todos los lados sin que esto cambie en
nada su naturaleza. De suerte que si observan que
casi todas tienden hacia arriba, no hay que pensar
que esto se deba a otra razn sino al hecho de que
los otros cuerpos que las tocan se encuentran casi
siempre dispuestos a ofrecerles mayor resistencia
de todos los dems lados.
Pero, despus de haber admitido que las partes de
la flama se mueven de esta forma y que basta concebir sus movimientos para comprender c m o ella
tiene la potencia de consumir la madera y de arder,
consideremos, les ruego, si esto mismo no bastara
tambin para hacernos comprender c m o ella nos
calienta y nos alumbra. Porque, si esto es as, no
ser necesario que haya en ella ninguna otra cualidad, y podremos decir que es este nico movimiento
el que, segn los diferentes efectos que produce, se
llama en unos casos calor, en otros luz.
Luego, en lo que hace al calor, la sensacin que
tenemos de ello me parece que puede tomarse
por una especie de dolor cuando es violento y,
algunas veces, por una especie de cosquilleo cuando
es moderado. Y como ya dijimos que, fuera de nuestro pensamiento, no hay nada que se asemeje a las
ideas que concebimos del cosquilleo y del dolor,
tambin podemos admitir perfectamente que no hay
nada que sea semejante a aquello que concebimos
como el calor; pero que todo aquello que puede
poner diversamente en movimiento las pequeas
partes de nuestras manos o de cualquier otro lugar
de nuestro cuerpo puede provocar en nosotros
esta s e n s a c i n .
Incluso, muchas experiencias
6

Los efectos del movimiento no son registrados por la sensibilidad como choques de partes sino que se traducen a nuestra percepcin en sensaciones de diver-

56

RENE DESCARTES

10

15

20

favorecen esta o p i n i n , porque tan slo con frotarse


las manos se las calienta y cualquier otro cuerpo
tambin puede calentarse sin ser puesto junto al
fuego, con slo agitarlo y sacudirlo de tal modo
que muchas de sus pequeas partes se muevan y
puedan dar movimiento con ellas a las de nuestras
manos.
Por lo que hace a la luz, tambin podemos concebir
que el mismo movimiento que est en la flama es
suficiente para hacrnosla percibir. Pero, como es en
esto en lo que consiste la parte principal de mi
proyecto, voy a tratar de explicarlo en forma ms
extensa y a regresar a mi razonamiento anterior.

sos grados. As las ideas provenientes de los datos sensibles o ideas adventicias son
ideas de percepcin pero en ellas no se dan los efectos del movimiento en s
mismo.

Captulo I I I

De la dureza y de la liquidez

25
412

10

15

Considero que hay en el mundo una infinidad de


movimientos diversos cuya duracin es perpetua.
Y despus de haber sealado los ms grandes, que
son los das, los meses y los aos, soy perfectamente
consciente de que los vapores de la tierra no dejan
de subir hacia las nubes y de descender de ellas,
que al aire lo agitan continuamente los vientos; que
el mar no est jams en reposo; que los manantiales y los ros fluyen sin cesar, que las ms firmes
construcciones decaen finalmente; que las plantas y
los animales no hacen sino crecer o corromperse;
en suma, que no hay nada, en ningn lugar, que no
cambie. Por lo cual me doy cuenta, con evidencia,
de que no es solamente en la flama donde hay gran
cantidad de pequeas partes que no dejan de moverse, sino que las hay tambin en todos los otros
cuerpos, aunque sus acciones no sean tan violentas,
y que, a causa de su pequenez, no pueden ser percibidas por ninguno de nuestros sentidos.
No me detengo a buscar la causa de sus movimientos, porque me basta pensar que han comenzado a
moverse tan pronto como el mundo c o m e n z
a existir. Y asentado esto encuentro, a travs de mis
razonamientos, que es imposible que sus movimientos cesen jams, e incluso que cambien de algo
ms que de sujeto. E s decir, que la virtud o potencia

58

RENE DESCARTES

20

de moverse a s mismo, que se encuentra en un


cuerpo, puede muy bien pasar, todo o en parte, a
otro, y as no estar ya en el primero, pero que no
puede dejar de estar del todo en el mundo. Mis
razones a este respecto me satisfacen bastante,
aunque no he tenido an ocasin de decrselas.
25
Mientras tanto se pueden imaginar si les parece
412-413 bien, como lo hacen la mayor parte de los doctos,
que hay algn primer mvil, que, dando vueltas
alrededor del mundo a una velocidad incomprensible, es el origen y la fuente de todos los movimientos que en l se encuentran.
5
Luego, a partir de esta consideracin, se cuenta
con el medio para explicar la causa de todos los
cambios que suceden en el mundo y de todas las
variedades que aparecen sobre la tierra, pero yo me
limitar aqu a hablar de aquellas que sirven a mi
propsito.
L a primera que deseo que destaquen es la dife10
rencia que hay entre los cuerpos duros y aquellos
que son lquidos, y para este propsito, consideren que cada cuerpo puede dividirse en partes muy
pequeas. No quiero determinar si su nmero es
15
infinito o no, pero al menos es cierto que, desde la
perspectiva de nuestro conocimiento, su nmero es
indefinido y que podemos suponer que hay muchos
millones de partes en el ms p e q u e o grano de arena
que nuestros ojos puedan percibir.
20
Y noten que si dos de estas pequeas partes se
entretocan sin estar en actividad para separarse
una de otra, se necesita de alguna fuerza para separarlas, tan poco como se pueda, pues una vez
7

Contrario al punto de vista aristotlico, Descartes sostiene que al no haber


cuerpos como sustancias sino como conglomerados de partes en movimiento,
ste no es una propiedad de sujetos particulares sino una propiedad de la materia
desde el momento en que c o m e n z a existir y que puede transmitirse por choque de unos cuerpos a otros.
Descartes busca una explicacin homognea, unitaria, en el sentido de que,
el mismo conjunto de leyes que conforman la teora del movimiento mecnico,
permitan explicar la variedad de los fenmenos de la naturaleza, rompiendo con
la jerarqua aristotlica sublunar y supralunar.
8

DE L A DUREZA Y DE L A LIQUIDEZ

59

as colocadas, no podran jams, por s mismas disponerse de otra forma. Notemos, tambin, que se
necesita dos veces esa fuerza para separar dos partes
que lo que se necesita para separar una, y mil ve413-414 ees [esa fuerza] para separar mil. De suerte que si
es necesario separar varios millones a la vez, como
probablemente se requiere hacer para romper un
solo cabello, no es de extraar que sea indispensable
all una fuerza bastante considerable.
25

10

Por el contrario, si dos o ms de estas pequeas


partes se tocan solamente de paso y cuando estn
en actividad para moverse una de un lado y otra de
otro, es seguro que se necesitar menos fuerza
para separarlas que si estuvieran completamente sin
movimiento e incluso que no se la necesitar en absoluto si el movimiento con el que se pueden separar
por s mismas es igual o mayor que aquel con el que
se las quiere separar.
Luego no encuentro ninguna otra diferencia entre
los cuerpos duros y los cuerpos lquidos, salvo que
las partes de unos pueden separarse en conjunto
mucho ms fcilmente que las de los otros. De
modo que para componer el cuerpo ms duro que
podamos imaginar, pienso que basta con que todas
sus partes se toquen sin que quede ningn espacio
entre dos de ellas y que ninguna de ellas est en
disposicin de moverse. Porque, qu cola o cemento p o d r a m o s imaginar entre ellas fuera de esto,
para tenerlas mejor unidas una a otra?
Pienso, tambin, que para componer el cuerpo ms
l q u i d o que se pueda encontrar, basta con que sus
ms nfimas partes se muevan lo ms diversamente
la una de la otra y lo ms rpido que sea posible,
aunque con esto no excluyan su posibilidad de
contacto mutuo por todos lados y su acomodamien9

15

20

25

E n la concepcin fsica-mecanicista de Descartes, la diversidad de los cuerpos se explica no en funcin de sus "cualidades intrnsecas", sino entre otros
aspectos, por la actividad o reposo de sus partes y la fuerza del movimiento que
reciben y transmiten. Finalmente, la fuerza que se requiere para separar las partes
de un cuerpo, debe ser proporcional a su fuerza de cohesin.

60

RENE DESCARTES

414-415 to en tan poco espacio como si estuvieran sin movimiento. E n fin, creo que cada cuerpo se aproxima
ms o menos a estos dos extremos, segn que sus
partes estn ms o menos en disposicin para alejarse una de otra, y todas las experiencias a las
5
que dirijo los ojos me confirman en esta o p i n i n .
L a flama, de la cual he dicho ya que todas las
partes estn perpetuamente agitadas, no solamente es lquida, sino que vuelve lquidos a la mayor parte
de los otros cuerpos. Y noten que, cuando funde
10
los metales, acta con el mismo poder con el que
quema la madera, pero como las partes de los metales son todas ms o menos iguales, la flama no puede
mover una sin la otra y as forma, a partir de ellas,
cuerpos totalmente l q u i d o s , mientras que las partes
15
de la madera son tan desiguales que [la flama] puede
separar de ella las ms pequeas y volverlas lquidas,
es decir, convertirlas en humo sin agitar de este
modo las ms toscas.
Despus de la flama no hay nada ms l q u i d o que
el aire y podemos ver a simple vista que sus partes
20
se mueven separadamente la una de la otra. Pues
si se dignan mirar estos pequeos cuerpos que
llamamos c o m n m e n t e t o m o s y que se hacen
visibles merced a los rayos del sol, aun cuando no
haya* viento que los agite los vern revolotear ince25
santemente aqu y all en mil formas diversas.
Podemos experimentar algo semejante en los licores
ms espesos, si se mezclan algunos de estos lquidos
115-416 de diversos colores con objeto de distinguir mejor
5
sus movimientos. E n fin, esto se da muy claramente
en las aguas fuertes cuando mueven y separan las
partculas de algn metal.
Pero, si slo el movimiento de las partes de la flama
es el que hace que sta queme y sea lquida, me
1 0

1 0

L a exclusin del vaco obliga a Descartes a conciliar dos nociones opuestas,


que son, la idea del pleno como cohesin de las partes y la idea del nmero indefinido de partes con diversidad de movimientos y variaciones de velocidad;
no obstante estas caractersticas, ambas nociones constituyen los dos aspectos
fundamentales de su teora corpuscular mecanicista.

DE L A DUREZA Y DE LA LIQUIDEZ

61

podran preguntar ahora por q u el movimiento de


las partes del aire, que lo hacen tan lquido, no
10
le dan, del mismo modo, el poder de quemar, sino que por el contrario, hace que nuestras manos no
lo puedan casi sentir. A lo cual respondo que no se
debe tomar en cuenta nicamente la velocidad del
movimiento, sino tambin el tamao de las partes,
ya que son las ms pequeas las que hacen a los
15
cuerpos ms lquidos y las ms grandes las que tienen ms fuerza para quemar y, en general, para
actuar contra los otros cuerpos.
N t e s e , de paso, que considero aqu y que siempre
20
considerar en lo sucesivo, como una sola parte
todo aquello que est bien unido y que no est a
punto de separarse; aunque [las partes] que tienen
un m n i m o de t a m a o pueden dividirse fcilmente
en muchas otras ms pequeas; as, un grano de
arena, una piedra, una roca, e incluso la tierra entera
25
podr tomarse en adelante como una sola parte
mientras no consideremos en ella ms que un solo
movimiento totalmente simple e igual.
416-417 Ahora bien, entre las partes del aire, si hay algunas
muy grandes en comparacin con otras, como son
esos t o m o s que all se ven, se mueven tambin muy
lentamente; y si hay algunas que se muevan ms
rpidamente, son tambin ms pequeas. Pero si
entre las partes de la flama, unas de ellas son ms
5
pequeas que las del aire, hay tambin unas ms grandes, o al menos hay una mayor cantidad de partes
iguales a las partes ms grandes del aire que adems
se mueven mucho ms rpido, y no son sino estas
10
ltimas las que tienen el poder de quemar.
Que haya unas ms pequeas se puede conjeturar
a partir de que [las partes de la flama] penetran a
travs de muchos cuerpos cuyos poros son tan
estrechos que el aire mismo no puede penetrar en
15
ellos. E l que haya unas ms grandes o igualmente
grandes en mayor n m e r o , lo vemos claramente en
el hecho de que el aire solo no basta para nutrir la
llama, y que las partes de la flama se muevan m s

62

RENE DESCARTES

20

25

rpido nos lo muestra suficientemente la violencia de


su accin. Por l t i m o , el que sean las ms grandes
de estas partes las que tengan el poder de quemar, se
hace evidente en el hecho de que la flama que
sale del agua ardiente o de otros cuerpos muy
sutiles no quema casi nada y por el contrario la
que se engendra en los cuerpos duros y pesados
es muy ardiente.

Captulo I V

Del v a c o y de dnde proviene


el que nuestros sentidos no
perciban ciertos cuerpos
Pero es necesario examinar ms particularmente
por q u , siendo el aire un cuerpo igual a los otros,
417-418 no puede percibirse tan fcilmente como los dems
[cuerpos], y por este mismo camino, librarnos de
un error que nos ha preocupado a todos desde la
infancia, desde el momento en que hemos c r e d o
que no haba ms cuerpos alrededor de nosotros que
5
aquellos que pudieran ser percibidos; y as, que si el
aire era uno [de esos cuerpos] debido a que apenas
lo sentamos, no debera ser ni tan material ni tan
slido como aquellos que s e n t a m o s ms.
A l tratar esto, deseo primeramente que adviertan
10
que todos los cuerpos, tanto duros como lquidos,
estn hechos de una misma materia, y que es imposible concebir que las partes de esta materia compongan nunca un cuerpo ms slido o que ocupe
menos espacio, y a que cada una de ellas limita por
por todas partes con las dems que la rodean. De
15
donde se sigue, me parece, que si puede haber v a c o
en alguna parte, esto debe ser ms bien en los cuerpos duros que en los lquidos, porque es evidente que las partes de stos se pueden ms fcilmente
apretar y disponer una contra otra, debido a que se
20
mueven, cosa que no hacen las de los cuerpos duros
que esln sin movimiento.

64

RENE DESCARTES

Si ponen por ejemplo plvora en algn recipiente,


lo sacuden y lo golpean para hacer que entre ms;
pero si vierten all algn licor, se acomoda al punto
por s mismo en el menor espacio posible. E incluso
si consideran a este respecto algunas de las experiencias de las que los filsofos han acostumbrado
418
servirse para demostrar que no hay v a c o en la
naturaleza, se percatarn fcilmente de que todos
estos espacios que la gente considera v a c o s y en los
cuales no sentimos sino el aire, estn tan llenos, y
5
llenos con la misma materia, que aquellos en que
percibimos los otros cuerpos.
Pues dganme les ruego, n o resultara extrao que
la naturaleza hiciera ascender los cuerpos ms pesados, y rompiera los ms duros, tal como se experimenta en ciertas mquinas, antes que permitir que
10
algunas de sus partes cesaran de entretocarse o de
tocar algunos otros cuerpos, y que permitiera, sin
embargo, que las partes del aire que son tan fciles
de plegarse y de acomodarse en todas formas, permaneciesen las unas junto a las otras sin tocarse
15
por todas partes o sin que hubiera algn cuerpo
entre ellas al cual tocasen? Si hubiese un m n i m o de
v a c o entre las partes de los cuerpos que los espacios
contiene, sera pensable que el agua que est en un
20
pozo debiera ascender a lo alto, contra su inclinacin natural, nicamente con el fin de que el tubo de
una bomba se llenase, y que el agua que est en las
nubes no debera descender para terminar de llenar
los espacios que estn aqu abajo?
Pero podran proponerme aqu una dificultad
25
bastante considerable, a saber, que las partes que
418-419 componen los cuerpos lquidos no pueden, tal parece, moverse incesantemente, como he dicho que
lo hacen, si no es porque se encuentra el espacio
v a c o entre ellas, al menos en los lugares de donde
25

11

1 1

E l argumento que desarrolla Descartes se basa en la exclusin del vaco y


la concepcin de la materia como extensin homognea, de ah que, si se considera factible la existencia del vaco se produciran fenmenos absurdos en la
naturaleza como los descritos en este captulo.

D E L VACO

10

65

salen a medida que se mueven. A lo cual tendra


dificultad en contestar si no hubiera reconocido
por diversas experiencias que todos los movimientos
que se dan en el mundo son de algn modo circulares, es decir, que cuando un cuerpo deja su lugar,
entra siempre en el de otro, y ste en el de otro, y
as se sigue hasta el ltimo que ocupa en el mismo

instante el lugar desalojado por el primero; de suerte


que no hay v a c o entre ellos, se muevan o estn
inmviles. Y noten aqu que no es necesario, por
eso, que todas las partes .de los cuerpos que se
15
mueven conjuntamente estn dispuestas exactamente como un verdadero crculo, ni incluso que
sean de t a m a o o figura semejante; porque estas
desigualdades pueden fcilmente compensarse con
las desigualdades de su velocidad.
20
De hecho no notamos c o m n m e n t e estos movimientos circulares cuando los cuerpos se mueven
en el aire, porque estamos acostumbrados a no
concebir al aire sino como un espacio vaco. Pero
25
veamos nadar a los peces en el cuenco de una
fuente: si no se aproximan demasiado a la superficie del agua no la harn agitarse para nada aunque
pasen por debajo a gran velocidad, de donde parece
419-420 manifiesto que el agua que desplazan delante de s
no empuja indiferentemente toda el agua de la
fuente, sino slo aquella que puede servir mejor
para acabar el crculo de su movimiento y tomar el
lugar que ellos dejan. Y esta experiencia basta para
5
mostrar cuan comunes y familiares son a la naturaleza estos movimientos circulares.
Pero quiero ahora aportar otra [experiencia] para
mostrar que no se produce jams un movimiento
que no sea circular. E n el momento en que el vino
est en un tonel, no sale por la abertura que est
10
abajo, debido a que la parte superior est completamente cerrada, se habla impropiamente, como lo
hacemos de ordinario, de que esto sucede por el
temor al vaco. Sabemos bien que este vino no
15
liene espritu como para temer algo, y si lo tuviera,

66

RENE DESCARTES

no se ve en qu ocasin podra conocer este v a c o


que no es, en efecto, sino una quimera. E s necesario
decir, ms bien, que no puede salir de ese tonel debido a que todo fuera est tan lleno como puede estarlo y que la parte del aire de la cual ocupara el
lugar si descendiera, no puede ocupar otro lugar en
20
todo el resto del universo, si no hacemos una abertura en la parte superior del tonel por la cual este
aire pueda subir circularmente a su lugar.
Por lo dems no quiero afirmar con eso que no
25
haya del todo v a c o en la naturaleza, pero tendra
miedo de que mi discurso se hiciera demasiado
largo si emprendiera en la explicacin de lo que se
420-421 trata; y las experiencias de las que he hablado no
son suficientes para probarlo, aunque lo sean para
persuadirnos de que los espacios en que no percibimos nada estn llenos de la misma materia y
5
contienen tanta de sta como aquellos que estn
ocupados por los cuerpos que percibimos. De modo
que, por ejemplo, en el momento en que un recipiente est lleno de oro o de plomo, no contiene
por ello ms materia que cuando pensamos que est
vaco: lo cual puede parecer muy extrao para
10
muchos, cuya razn no va ms all de sus dedos,
y que piensan que no hay nada ms en el mundo
que aquello que tocan. Mas cuando hayan considerado m n i m a m e n t e qu es lo que hace que sintamos
un cuerpo o que no lo sintamos, estoy seguro que
15
no encontrarn en ello nada increble. Pues conocern evidentemente que estamos tan lejos de que
todas las cosas que estn alrededor de nosotros
puedan percibirse que por el contrario, las cosas
que estn ms ordinariamente a nuestro alrededor
son las que pueden sentirse menos, y aquellas
20
que siempre estn alrededor de nosotros no pueden
sentirse nunca.
E l calor de nuestro corazn es muy fuerte, pero no
lo sentimos porque es cotidiano. E l peso de nuestro
cuerpo no es poco; sin embargo, no nos incomoda.
25
Incluso no sentimos [el peso] de nuestras ropas

D E L VACO

67

porque estamos acostumbrados a usarlas. Y la razn


de todo esto es bastante clara. Es cierto que no podramos percibir ningn cuerpo si no fuera a causa
de algn cambio en los rganos de nuestros sentidos,
421-422 es decir, si no los movieran de algn modo las pequeas partes de materia de las que estn compuestos
estos rganos, cosa que pueden hacer muy bien los
objetos que no se presentan siempre [a la sensibilidad] a condicin solamente de que tengan suficiente
fuerza; puesto que si deterioran algo mientras actan, esto puede repararlo despus la naturaleza,
5
una vez que dejan de actuar. Pero en cuanto a los
objetos que nos tocan continuamente, si alguna
vez tuvieron el poder de producir algn cambio
en nuestros sentidos y de remover algunas partes de
su materia, han debido separarlas enteramente
10
de las otras a fuerza de actuar sobre ellas desde el
comienzo de nuestra vida, y, as, no pueden haber
dejado sino aquellas que resisten completamente
su accin y por medio de las cuales no pueden sen15
tirse aquellos cuerpos de ninguna manera. De donde
pueden ver que no es maravilloso que haya muchos
espacios alrededor de nosotros, en los cuales no
sintamos ningn cuerpo, aunque no contengan
menos materia que aquellos en los que los sentimos
mas.
Pero no es menester pensar, por ello, que este aire
20
tosco que jalamos a nuestros pulmones respirando,
que se convierte en viento cuando est agitado, que
nos parece duro cuando est encerrado en una pelota y que no est compuesto sino de exhalaciones y de
humos, sea tan slido como el agua o como la
tierra. Es necesario seguir en esto la opinin c o m n
25
de los filsofos, los cuales aseguran u n n i m e m e n t e
1 2

Descartes sostiene una teora causal de la percepcin pero dentro del mbito
del mecanicismo. Esto es, la percepcin se reduce al choque de las partes (contacto continuo), por lo cual la materia de los sentidos se "desgasta" hasta que
nicamente queda aquella que resiste a la accin de las partes. Esta concepcin
es totalmente distinta a la del atomismo clsico para el cual la percepcin del
olijelo se plantea como efluvio de ilola que inhicren en los sentidos.

68

RENE DESCARTES
13

que es un cuerpo ms r a r o .
Y esto se conoce
fcilmente por experiencia, porque las partes de una
gota de agua, siendo separadas la una de la otra
por la agitacin del calor, pueden componer mucho
422-423 ms de este aire que el que puede contener el espacio donde estaba esa agua. De donde se sigue infaliblemente que hay una gran cantidad de pequeos
intersticios entre las partes de las que est com5
puesto el aire, puesto que no hay otra forma de
concebir un cuerpo raro. Pero ya que estos intervalos no pueden estar vacos, como dije ms arriba,
concluyo de todo esto que necesariamente hay
algunos otros cuerpos, uno o muchos, mezclados
10
entre este aire, los cuales llenan tan exactamente
como es posible los p e q u e o s intersticios que deja
entre sus partes. No queda ahora ms que considerar
cules pueden ser esos otros cuerpos y despus de
esto, espero que no ser difcil comprender cul
puede ser la naturaleza de la luz.

1 3

L a nocin de "cuerpo raro" fue utilizada por la tradicin escolstica siguiendo a Aristteles para explicar el hecho de que una misma cantidad de materia
pueda ocupar un espacio ms grande al cambiar de estado. Del problema planteado por la rarefaccin Alqui comenta: " . . . el hecho de que el espacio ocupado
por una misma materia parece aumentar, conduce a Descartes a su teora de los
elementos." Descartes, Rene, " L e monde" en Descartes, oeuvres
philosophiques.
Pars, ditions Gamier Frres, 1963, pp; 335-336.

Captulo V

15

20

25

423

Del nmero de los elementos


y de sus cualidades
Los filsofos aseguran que hay por encima de las
nubes un cierto aire mucho ms sutil que el nuestro,
y que no est compuesto por los vapores de la tierra
como l, sino que constituye un elemento aparte.
Dicen, tambin, que ms arriba de este aire hay otro
cuerpo, mucho ms sutil, que llaman el elemento del
fuego. Agregan, adems, que estos dos elementos
estn mezclados con el agua y la tierra en la composicin de todos los cuerpos inferiores. Si bien no
har sino seguir su o p i n i n , s digo que este aire ms
sutil y este elemento del fuego llenan los intervalos
que estn entre las partes del aire tosco que respiramos; de suerte que esos cuerpos entrelazados el
uno con el otro componen una masa que es tan
slida como cualquier c u e r p o .
Pero, a fin de que pueda hacerles entender mejor
mi pensamiento al respecto y que no piensen que
quiero obligarles a creer en todo lo que los filsofos nos dicen de los elementos, es necesario que se
los describa a mi manera.
Concibo al primero, que podemos nombrar el
elemento del fuego, como un licor, el ms sutil
14

10
1 4

L a crtica a la tradicin, especficamente a la concepcin fsica del mundo,


(|uc siguiendo a Aristteles divida a los elementos en supra y sublunares, es en
Desearles claro ejemplo de transicin conceptual, ya que conserva la terminologa
tradicional pero cambia totalmente su significado.

70

RENE DESCARTES

y penetrante que haya en el mundo; y en relacin


a lo que se ha dicho ms arriba, por lo que respecta a
la naturaleza de los cuerpos lquidos, me imagino
que sus partes son mucho ms pequeas y se mueven
mucho ms rpidamente que las de cualquier otro
cuerpo. O ms an, a fin de no vernos obligados a
15
admitir algn v a c o en la naturaleza, no le atribuyo
partes que tengan ningn tamao ni figura determinada; pero me convenzo de que el m p e t u de su
movimiento es suficiente para hacer que se dividan
en todas las formas y en todos los sentidos por el encuentro con los otros cuerpos y que sus partes
20
cambian de figura en todo momento para acomodarse a la de los lugares a donde entran, de suerte que
no hay jams paso demasiado estrecho ni ngulo
suficientemente p e q u e o entre las partes de los
otros cuerpos, por donde las de este elemento no
25
penetren sin ninguna dificultad y que no llenen
exactamente.
423-424 A I segundo, que podemos tomar por el elemento
del aire, lo concibo tambin como un licor muy
sutil comparndolo con el tercer elemento; pero
para compararlo con el primero hay necesidad de
5
atribuir algn tamao y alguna figura a cada una de
sus partes, y de imaginarlas ms o menos todas
redondas y unidas como los granos de la arena y
del polvo, de modo que no puedan acomodarse
tan bien, ni apretarse tanto una contra otra, y as
quedan alrededor de ellas muchos p e q u e o s inters10
ticios en los cuales le es ms fcil al primer elemento
el deslizarse, que a ellas [las partes del segundo elemento], el cambiar de figura para llenarlos. Y
as, me convenzo de que este segundo elemento no
puede ser tan puro en ninguna parte del mundo,
15
que no tenga siempre consigo un poco de la materia
del primero.
A d e m s de estos dos elementos, y a no admito ms
que un tercero, a saber, el de la tierra, cuyas partes,
pienso, son mucho ms grandes y se mueven mucho
20
menos rpido en comparacin con las del segundo,

D E L N U M E R O D E L O S E L E M E N T O S Y SUS C U A L I D A D E S

71

que lo que lo hacen estas ltimas en comparacin


con las del primero. Incluso creo que basta concebirlo como una o varias masas grandes cuyas partes
tienen muy poco o ningn movimiento que las
haga cambiar de situacin la una con respecto a la
otra.
25
Y si encuentran extrao que para explicar los
elementos no me valga para nada de las cualidades
que llamamos calor, fro, h m e d o y seco, como
424-425 lo hacen los filsofos, les dir que estas cualidades
me parecen tener ellas mismas necesidad de explicacin; y que, si no me equivoco, no solamente
estas cuatro cualidades, sino tambin todas las otras,
e incluso todas las formas de los cuerpos inanima5
dos, pueden explicarse sin que se necesite suponer
para tal efecto ninguna otra cosa en su materia que
el movimiento, el tamao, la figura y el acomodo
de sus partes.
A partir de esto podr hacerles
entender fcilmente por qu no admito ningn otro
10
elemento fuera de los tres que he descrito; porque la
diferencia que debe haber entre ellos y los otros
cuerpos que los filsofos llaman mixtos, o mezclados y compuestos, consiste en que las formas de
estos cuerpos mezclados contienen siempre en s
algunas cualidades que son contrarias y se obstacu15
lizan, o que al menos no tienden a la conservacin
una de otra, mientras que las formas de los elementos deben ser simples y no tener ningunas cualidades
que no se combinen entre s tan perfectamente que
20
cada una tienda a la conservacin de todas las
dems.
Por tanto, me es imposible encontrar en el mundo
ninguna forma que sea de este modo, exceptuando las tres que he descrito. Porque [la forma]
que he atribuido al primer elemento, consiste en que
15

1 5

L a aportacin cartesiana a la explicacin fsica es un cambio de parmetros


que deja a un lado las cualidades aristotlicas proponindonos criterios cuantitativos para dar cuenta de las diferencias entre los distintos elementos, as
como <lc la diversidad de los cuerpos.

72

RENE DESCARTES

sus partes se mueven tan sumamente rpido y son


tan pequeas, que no hay ningn otro cuerpo
25
capaz de detenerlas, y que adems de eso, no requieren ningn tamao, ni figura, ni situacin determi425- 426 nadas. [ L a forma] del segundo consiste en que sus
partes tienen un movimiento y un tamao tan
medianos que si se encuentran muchas causas en
el mundo que puedan aumentar su movimiento y
disminuir su t a m a o , existen exactamente otras
5
tantas que pueden hacer todo lo contrario, de manera que permanecen siempre como en balance en esta
misma mediana. Y la del tercero consiste en que sus
partes son tan. grandes o estn de tal modo juntas
que tienen la fuerza para resistir siempre los movi10
mientos de los otros cuerpos.
Examinen cuanto quieran, todas las formas que
pueden dar a los cuerpos mezclados, los diversos
movimientos, figuras y tamaos, la diferente disposi15
cin de las partes de la materia, y estoy seguro de
que no encontrarn ninguna que no tenga en s
las cualidades que tienden a hacer que cambie, y
que cambiando, se reduzca a alguna de las [formas]
de los elementos.
20
Como, por ejemplo, la flama, cuya forma requiere
el tener partes que se muevan muy rpido y que
tengan adems algn tamao, como se dijo ms
arriba, no puede permanecer un largo tiempo sin
corromperse porque, o bien el tamao de sus partes,
25
dndole la fuerza de actuar contra los otros cuerpos,
ser la causa de la disminucin de su movimiento, o
bien, la violencia de su agitacin, les har romperse
426- 427 chocando contra los cuerpos que encuentran, ser
causa de la prdida de su tamao; y as, podrn
poco a poco reducirse a la forma del tercer elemento
o a la del segundo, e incluso tambin algunas, a la
del primero. Y con eso pueden conocer la diferencia
que hay entre esta flama o el fuego c o m n que se
5
da entre nosotros, y el elemento del fuego que he
descrito. Y deben saber, tambin, que los elementos del aire y de la tierra, es decir, el segundo y el

73

D E L NMERO D E L O S E L E M E N T O S Y SUS C U A L I D A D E S

tercer elemento, no son en nada parecidos, ni a ese


aire tosco que respiramos, ni a esa tierra sobre
10
la cual caminamos; sino que generalmente todos los
cuerpos que estn alrededor de nosotros son mezclados o compuestos y sujetos a la c o r r u p c i n .
Sin embargo, no es menester pensar por ello que
15
los elementos no tienen ningn lugar en el mundo
que les haya sido destinado particularmente y en
donde puedan perpetuamente conservarse en su
pureza natural; sino, por el contrario, puesto que
cada parte de la materia tiende siempre a reducirse
a algunas de sus formas, y que al estar as reducida
20
no tiende jams a dejarla; suponiendo incluso que
Dios no haya creado al comienzo sino cuerpos
mezclados, no obstante desde el momento en que
el mundo existe, todos estos cuerpos hubieran tenido toda la libertad de dejar sus formas y de tomar
25
la de los elementos. De manera que ahora es muy
patente que todos los cuerpos que son lo suficien427-428 temente grandes como para poderse contar entre las
partes ms notables del universo, tienen cada uno la
forma simple de uno de los elementos, y que no
puede haber cuerpos mezclados en cualquier parte,
5
sino sobre las superficies de estos grandes cuerpos.
Pero ah es menester por necesidad que los haya;
porque siendo los elementos de naturaleza muy
contraria, no puede suceder que dos de ellos se
toquen entre s sin que acten contra las superfi10
cies uno de otro, dando as a la materia que ah
existe, las diversas formas de estos cuerpos mezclados.
A propsito de esto, si consideramos en general
todos los cuerpos que componen el universo, no
15
encontraremos ms que tres clases que pueden
denominarse grandes y que cuentan entre sus prin16

1 6

Descartes usa el concepto "forma" en dos sentidos: como cuerpo mezclado


cuyas cualidades estn determinadas en ltima instancia por las caractersticas
ciiaiitilicalilcs de las partes que lo componen, y por otra, en el sentido de la simplicidad o elemento, de los cuales admite Descartes nicamente tres, que son
liiuiKiKrneoH en la cualidad y distintos por lo que hace a la cantidad.

RENE DESCARTES

cipales partes al sol y las estrellas fijas en la primera,


los cielos en la segunda y la tierra con los planetas
y los cometas en la tercera. Por eso tenemos mucha
razn al pensar que el sol y las estrellas fijas no
tienen sino la forma pura del primer elemento, los
cielos la del segundo y la tierra con los planetas y
los cometas, la del tercero.
Pongo a los planetas y los cometas con la tierra,
porque viendo que resisten como ella a la luz y que
reflejan sus rayos, no encuentro diferencia en ellos.
Pongo juntos tambin al sol con las estrellas fijas y
les atribuyo una naturaleza totalmente contraria a
la de la tierra, porque la sola accin de su luz me
permite conocer suficientemente que sus cuerpos
son de una materia sumamente sutil y agitada.
E n cuanto a los cielos, en tanto no los pueden percibir nuestros sentidos, creo tener razn al atribuirles una naturaleza media entre la de los cuerpos
luminosos cuya accin sentimos y la de los cuerpos duros y pesados de los que sentimos la resistencia.
Finalmente, no percibimos cuerpos mezclados en
ningn otro sitio que sobre la superficie de la tierra;
y si consideramos que todo el espacio que los contiene es extremadamente p e q u e o , desde las nubes ms
altas hasta las cavernas ms profundas en las que la
avaricia del hombre haya jams penetrado a fin de
extraer los metales, en comparacin con la tierra y
las inmensas extensiones del cielo; podremos fcilmente imaginarnos que estos cuerpos mezclados
estn todos juntos como una costra que se ha
engendrado sobre la tierra por la agitacin y mezcla
de la materia del cielo que la rodea.
Y as tendremos la oportunidad de pensar que no
es solamente en el aire que respiramos sino tambin
en todos los otros cuerpos compuestos, incluso en
las piedras ms duras y en los metales ms pesados,
donde hay partes del elemento del aire mezcladas
con las de la tierra, y en consecuencia, tambin
partes del elemento del fuego, puesto que se encuentra siempre parte en los poros del elemento del aire.

D E L N U M E R O D E L O S E L E M E N T O S Y SUS C U A L I D A D E S

75

Pero es necesario hacer notar que [incluso] aunque


428-429 haya partes de estos tres elementos mezcladas una
con otra en todos estos cuerpos, no hay sin embargo, propiamente hablando, ms que aquellas
[partes] que, a causa de su tamao o de la dificultad que tienen para moverse, pueden adscribirse
al tercer elemento que compone todo lo que vemos al5
rededor de nosotros; pues las partes de los otros
dos elementos son tan sutiles, que no las pueden
percibir nuestros sentidos. Y podemos representarnos todos estos cuerpos como esponjas en las cuales,
aunque haya cantidad de poros o p e q u e o s agujeros,
10
que estn siempre llenos de aire o de agua, o de cualquier otro licor parecido, no juzgamos por ello que
tales licores entren en la c o m p o s i c i n de la esponja.
Me quedan todava muchas otras cosas por explicar
17

15

20

1 7

y me sera ms c m o d o agregar aqu algunas razones


para hacer mis opiniones ms verosmiles. Pero, a
fin de que la extensin de este discurso les sea
menos aburrida, quiero engalanar una parte con la
invencin de una fbula, a travs de la cual espero
que la verdad no dejar de mostrarse suficientemente, y que no ser menos agradable que si la
expongo completamente desnuda.

Descartes distingue entre los tres elementos simples, y en cierta forma incorruptibles, como en la tradicin, puesto que una vez adquirida la forma estos
elementos ya no variarn, y los cuerpos mezclados, compuestos por los primeros
y por ello sujetos a la corrupcin o descomposicin.

Captulo V I
Descripcin de un nuevo mundo;
y de las cualidades de la materia
de la que est compuesto
Permtanle pues a su pensamiento, por algn tiempo, el salir fuera de este mundo, para llegar a ver
25
otro completamente nuevo, que har nacer en su
presencia en los "espacios imaginarios". L o s fil429-430 sofos nos dicen que estos espacios son infinitos, y
deben ser credos puesto que son ellos mismos
quienes los han creado. Pero, a fin de que esta infinitud no nos entorpezca y nos estorbe, no tratemos de ir hasta el final; penetremos en ella slo
5

10

15
1 8

hasta que podamos perder de vista todas las creaturas que Dios hizo hace cinco o seis mil aos; y
despus de habernos detenido all, en un lugar determinado, supongamos que Dios crea de nuevo, a
todo nuestro alrededor, tanta materia que, de cualquier lado que nuestra imaginacin se pueda extender ya no perciba ningn lugar v a c o .
Aunque el mar no sea infinito, los que se hallan en
medio en alguna nave, pueden extender su vista, tal
parece, hacia el infinito; en tanto que todava hay
agua ms all de la que ven. A s aunque nuestra
imaginacin parezca poder extenderse al infinito, y
1 8

E n opinin de Alqui, en sus notas del Mundo, la expresin "espacios imaginarios, no significa espacios fingidos o libremente imaginados. Descartes retoma
una expresin escolstica que designaba los espacios situados ms all de la esfera
de las estrellas fijas". Descartes, Rene, Oeuvres philosophiques, T . I , Pars, Gamier
I'rrcs, 1963, p. 343.

78

RENE DESCARTES

esta nueva materia no se suponga como infinita,


podemos sin embargo suponer que puede llenar
espacios mucho ms grandes que todos los que
20
hubiramos imaginado. E incluso, a fin de que no
haya nada en todo esto que puedan encontrar censurable, no permitamos a nuestra imaginacin
extenderse tan lejos como pudiera, sino retengmosla a propsito en un espacio determinado, que
no sea ms grande, por ejemplo, que la distancia
25
que hay de la tierra a las principales estrellas del
firmamento; y supongamos que la materia que Dios
hubiera creado se extiende muy lejos, por todas
partes, hasta una distancia indefinida. Pues es ms
430-431 verosmil y de acuerdo con nuestra capacidad prescribir lmites a la accin de nuestro pensamiento
que a las obras de Dios.
Ahora bien, puesto que nos tomamos la libertad de
5

10

15

forjar esta materia en nuestra fantasa, atribuymosle, si les parece, una naturaleza en la que no haya
nada ms que lo que cada uno pueda conocer
tan perfectamente como es posible. Y , para tal efecto, supongamos expresamente que no tiene la
forma [sustancial] de la tierra, ni del fuego, ni del
aire, ni ninguna otra [forma] ms particular, como la
de la madera, la de una piedra o la de un metal;
ni tampoco las cualidades de ser caliente o fro,
seco o h m e d o , ligero o pesado, o de tener algn
sabor, olor, y sonido, y color o luz u otra parecida
en su naturaleza de la cual se pueda decir que haya
algo que no sea conocido evidentemente por todos.
Y no pensemos tampoco, por otro lado, que sea
sta la materia primera de los filsofos, a la que
hemos despojado tan completamente de todas sus
formas y cualidades, de suerte que no quede en ella
ningn resto que no pueda ser claramente cntendi19

20

1 9

Descartes despoja a la materia de las propiedades estrictamente cualitativas,


quedndose nicamente con las cuantificables como tamao, figura y movimiento que le parecen evidentes en tanto convienen a su concepcin de la materia
como extensin homognea y geomtrica.

DESCRIPCIN D E UN N U E V O MUNDO

25

79

do; sino concibmosla como un verdadero cuerpo,


perfectamente slido, que llena igualmente todos
los largos, anchos y profundidades de este gran
espacio en medio del cual hemos detenido nuestro
pensamiento de suerte que cada una de sus partes
ocupe siempre una parte de este espacio, de tal
modo proporcionada a su tamao, que no podr
llenar una ms grande, ni encerrarse en una ms
pequea, ni tolerar que mientras permanece ah,

30
algn otro [cuerpo] tome su lugar.
131-432 Agreguemos a esto que esta materia puede dividirse en todas las partes y segn todas las figuras
que podamos imaginar; y que cada una de sus
partes es capaz de recibir en s todos los movi5
mientos que podamos tambin concebir. Y supongamos, adems, que Dios la divide verdaderamente
en muchas partes determinadas, las unas ms grandes, las otras ms pequeas; las unas de una figura,
las otras de otra, tal como nos plazca forjarlas. No
que las separe por ello la una de la otra, de mane10
ra que se d algn v a c o entre dos: sino pensemos que
toda la distincin que hace all, consiste en la diversidad de los movimientos que les da, haciendo
que desde el primer instante en que son creadas,
las unas comiencen a moverse de un lado y las otras
15
de otro, las unas ms rpido y las otras ms lentamente (o incluso, si as lo quieren, permanezcan sin
moverse) y que c o n t i n e n despus su movimiento
atenindose a las leyes ordinarias de la naturaleza.
Pues Dios ha establecido tan maravillosamente
20
estas leyes, que aunque supongamos que l no cree
nada ms de lo que he dicho, e incluso que no ponga
en esto ningn orden ni proporcin, sino que
componga con esto un caos, el ms confuso y embrollado que los poetas puedan describir; ellas [las
leyes] son suficientes para hacer que las partes de
25
este caos se desembrollen por s mismas y se dis432-433 pongan en tan buen orden que tendrn la forma de
un mundo muy perfecto, y en el cual podremos
ver no solamente luz sino tambin todas las otras

80

RENE DESCARTES

cosas tanto generales como particulares que aparecen en este verdadero mundo.
5
Pero antes de que explique esto ms ampliamente,
detnganse todava un poco a considerar este caos
y noten que no contiene ninguna cosa que no les
sea tan perfectamente conocida que no podran
ni siquiera fingir el ignorarla. Pues en relacin a
las cualidades que he puesto all, si se han fijado, las
he supuesto nicamente de tal modo que ustedes
10
las puedan imaginar. Y con respecto a la materia
de la que he compuesto [este mundo], no hay
nada ms simple ni ms fcil de conocer entre las
criaturas inanimadas, y su idea est de tal modo
15
comprendida en todas las que nuestra imaginacin
puede formar, que es necesario que la conciban o no
conciban jams ninguna c o s a .
Sin embargo, y a que los filsofos son tan sutiles
20
que pueden encontrar dificultades en las cosas que
parecen extremadamente claras a los dems hombres; y que el recuerdo de su materia primera (que
como ellos lo saben, es bastante difcil de concebir),
les p o d r a distraer del conocimiento de la materia
25
de la cual estoy hablando; es necesario que les diga
aqu a los filsofos que, si no me equivoco, toda la
dificultad que experimentan en la suya [su concepcin de la materia] no procede sino de que la
quieren distinguir de su propia cantidad y de su
extensin externa, es decir, de la propiedad que
30
tiene de ocupar espacio. E n lo cual de todos modos, deseo que crean tener razn, ya que no ten433-434 go inters en detenerme a contradecirlos. Pero
tampoco deben encontrar extrao si supongo que la
cantidad de la materia que describ no difiere de
su sustancia, como tampoco difiere el nmero de las
cosas numeradas; y si concibo su extensin, o la
20

2 0

propiedad que tiene de ocupar espacio, no como un


accidente sino como su verdadera forma y esencia,

Descartes aplica el principio epistemolgico de simplicidad al seleccionar los


principales atributos de la materia.

DESCRIPCIN D E UN N U E V O MUNDO

10

81

ya que ellos [los filsofos] no podrn negar que


esta manera de concebir [a la materia] no sea muy
sencilla. Y mi deseo no es el de explicar como ellos
las cosas que estn en efecto en el verdadero mundo,
sino nicamente simular uno a placer en el cual no
haya nada que los ms burdos espritus no sean capaces de concebir y que pueda no obstante ser
creado tal como lo he inventado.
Si ah pusiera la menor cosa que fuera oscura,
podra suceder que entre esta oscuridad hubiera
alguna contradiccin escondida que yo no advirtiera, as que sin pensarlo supondra una cosa imposible; por el contrario, si puedo distintamente
imaginar todo lo que pongo dentro es seguro que
aunque no hubiese nada como tal en el antiguo
mundo, Dios lo puede crear de todos modos en
uno nuevo, ya que es cierto que puede crear todas
las cosas que podemos imaginar.
21

15

20

22

2 1

Al respecto, en sus notas Alqui nos dice: "Lamateria prima aristotlica y la


materia prima cartesiana tienen en comn el que son propuestas por el espritu
a ttulo de condiciones necesarias de lo que nos es dado por la experiencia. Pero
la materia prima de Aristteles, si se la distingue de toda forma, es una condicin
irrcprescntable de nuestra representacin. L a de Descartes es, ella misma, el objeto
de una idea clara. L o que en Descartes recibir todas las formas que le imprimir el
movimiento tiene ya una especie de forma que cae bajo la intuicin constituida
por la especialidad. Es por esto que Descartes dir que la extensin es la forma
o esencia (le la materia, y dar como razn que es muy fcil de concebir de esta manera." Descartes, Rene, Oeuvres philosophiques, p. 348.
2 2

La imaginacin no es equivalente a la fantasa. E n este caso la imaginacin


< similar a la especulacin o hiptesis que debe fundarse en la no contradiccin de manera <]uc prepare el camino a la demostracin segn Descartes.

Captulo V I I

De las leyes de la
naturaleza de este
nuevo mundo
25

Pero no quiero esperar ms tiempo para decirles


por q u medio la naturaleza sola podr desenredar
la confusin del caos del que les he hablado, y
cules son las leyes que Dios le ha impuesto.
434-435 Sepan entonces, primeramente, que por naturaleza no entiendo aqu alguna deidad o alguna otra
clase de poder imaginario, sino que me sirvo de
esta palabra para significar la materia misma en
5
tanto que la considero con todas las cualidades que
le he atribuido, comprendidas juntas, y es bajo esta
condicin que Dios contina conservndola del
mismo modo que la ha creado. Puesto que slo de
esto, a saber, que l contina conservndola, se sigue
necesariamente que debe haber muchos cambios
10
en sus partes, los cuales no pueden, me parece, ser
atribuidos a la accin de Dios, puesto que ella no
cambia, por lo que los atribuyo a la naturaleza;
y a las reglas mediante las cuales se producen estos
cambios, las llamo leyes de la naturaleza.
15
Para entender mejor esto, recuerden que entre las
cualidades de la materia hemos supuesto que sus
partes han tenido diversos movimientos desde el
momento en que fueron creadas; y adems de esto,
20
que se cntrctocan recprocamente por todas partes
sin que haya ningn vaco entre dos. De lo que se

84

RENE DESCARTES

sigue necesariamente que desde entonces, al comenzar a moverse, comenzaron tambin a cambiar y a
diversificar sus movimientos por el encuentro de una
25
con otra; as que si Dios las conserva luego del
mismo modo que las ha creado, no las conserva en
el mismo estado; es decir, que Dios, a pesar de que
acta siempre del mismo modo, y por consiguiente
produce siempre, sustancialmente el mismo efecto,
no obstante se encuentra, como por accidente,
435-436 una gran diversidad en este efecto. Y es fcil creer
que Dios, que como todos sabemos es inmutable,
acta siempre del mismo modo. Pero sin comprometerme ms an en estas consideraciones meta5
fsicas, propondr aqu dos o tres de las principales
reglas mediante las cuales se hace necesario pensar
que Dios hace actuar la naturaleza de este nuevo
mundo, y que bastarn, segn creo, para hacerles
conocer todas las d e m s .
L a primera es que toda parte de la materia, indi10
vidualmente, contina siempre existiendo en un
mismo estado, mientras el encuentro con las otras
no la obligue a cambiarlo. E s decir, que si tiene
cierto tamao no se tornar jams ms pequea a
menos que las otras la dividan; si es redonda o
15
cuadrada no cambiar jams esta figura sin que las
otras la obliguen; si se ha detenido en algn lugar
no saldr jams de l si las otras no la desplazan; y
si ha comenzado en alguna ocasin a moverse, continuar hacindolo con la misma fuerza hasta que
20
las otras la detengan o la retrasen.
No hay nadie que no crea que esta misma regla se
observa en el antiguo mundo en cuanto al tamao,
la figura, el reposo y mil otras cosas semejantes,
25
pero los filsofos han exceptuado el movimiento,
que es sin embargo lo que yo deseo comprender de
2 3

2 3

Al explicitar el fundamento ltimo metafsico de la fsica, Descartes propone que Dios es el autor del movimiento uniforme y rectilneo, as como la garanta de la conservacin de su cantidad, aun cuando la diversidad de cambios que
observamos en la naturaleza son el efecto diversificado o modos de la misma
accin primaria, y estn sometidos a las leyes de la naturaleza.

DE LAS L E Y E S DE L A NATURALEZA

85

este mundo m s expresamente. Y no piensen por esto que tengo deseos de contradecirlos: el mo436
vimiento del que hablan es tan completamente
diferente del que yo concibo en l, que se puede
fcilmente aseverar que lo que es verdad de uno,
no lo es del otro.
Confiesan ellos mismos que la naturaleza del suyo
5
[su movimiento] es muy poco conocida, y que para
hacerla inteligible en alguna forma, no la han sabido
explicar an ms claramente que en estos trminos:
Motus est actus entis in potentia, prout in potentia
est, los cuales son para m tan oscuros que me veo
10
obligado a dejarles aqu con su "jerga", puesto que
no podra interpretarlos (y en efecto estas palabras:
el movimiento es el acto de un ser en potencia,
en tanto est en potencia, no son ms claras por
estar en francs). Por el contrario, la naturaleza del
movimiento del que yo quiero hablar aqu es tan
15
fcil de conocer, que los gemetras mismos, que
entre todos los hombres son los ms dedicados a
concebir muy distintamente las cosas que han considerado, lo han juzgado ms simple y ms inteligi20
ble que el de sus superficies y sus lneas; as se
hace manifiesto en el hecho de que han explicado la
lnea por el movimiento de un punto y la superficie
por el de una l n e a .
Los filsofos suponen, tambin, varios movimien25
tos que piensan que pueden producirse sin que
ningn cuerpo cambie de lugar, como los que llaman
Motus ad forman, motus ad calorem, motus ad
cuantitatem (movimiento por la forma, movimiento
por el calor, movimiento por la cantidad) y mil
436-437 otros. Y yo no conozco ninguno [tipo de movimiento] que sea ms fcil de concebir que el de las lneas
de los gemetras, que hace que los cuerpos pasen
de un lugar a otro y ocupen sucesivamente todos
5
los espacios que estn entre dos [lugares].
2 4

^ VA concepto del movimiento en Descarten es un concepto primario, evidente


eit NI' mirtino y constituye uno de los pilares de su fnica.

86

RENE DESCARTES

Adems de esto ellos [los filsofos] atribuyen al


m n i m o de estos movimientos un ser mucho ms
slido y ms verdadero que el que le atribuyen al
reposo, el cual dicen que no es sino la privacin.
Y yo concibo que el reposo es tambin una cualidad
10
que debe atribuirse a la materia mientras permanece
en un lugar, as como el movimiento es [una cualidad] que se le atribuye en tanto cambia [de lugar].
E n fin, el movimiento del que ellos hablan es de
15
una naturaleza tan extraa, que en lugar de que
como todas las otras cosas tenga como finalidad su
perfeccin, y no aspire sino a conservarse, [el movimiento] no tiene otro fin ni otra meta que el
reposo, y contra todas las leyes de la naturaleza
trata l mismo de destruirse. Por el contrario, el
que yo supongo, sigue las leyes mismas de la natura20
leza, que son generalmente todas las disposiciones y
todas las cualidades que se encuentran en la materia:
tanto aquellas que los doctos llaman Modus et
entia rationis cum fundamento in re (modos y entes
de razn con fundamento en la cosa) como las
25
Qualitates reales (sus cualidades reales), en las cuales
confieso ingenuamente no encontrar ms realidad
que en las primeras.
437-438 Supongo como segunda regla que cuando un
cuerpo empuja a otro, no podra darle ningn movimiento si no perdiera al mismo tiempo proporcionalmente el suyo, ni quitrselo sin que el suyo
5
aumente otro tanto. Esta regla, unida a la precedente, la pongo en estrecha relacin con todas las experiencias en las cuales vemos que un cuerpo empieza
a, o deja de, moverse porque lo empuja o lo detiene
algn otro. Porque habiendo supuesto la precedente
10
[regla] estamos exentos del problema en que se cn25

2 5

E n oposicin a la fsica aristotlica, Descartes reduce el movimiento al


cambio de lugar. Reposo y movimiento, como cualidades opuestas, han de entenderse en este sentido. En los Principios se precisa la idea cientfica del movimiento
como cambio de posicin con respecto a otras partes con lo cual se acenta la
relativizacin de movimiento y reposo, de modo que ste ltimo viene a ser una
mnima cantidad de movimiento.

DE LAS L E Y E S DE L A NATURALEZA

87

cuentran los doctos, cuando quieren dar razn de


que una piedra contine m o v i n d o s e algn tiempo
despus de estar fuera de la mano del que la lanz,
pues debemos ms bien preguntarnos por qu
15
no contina m o v i n d o s e siempre? Y es fcil dar la
razn. Porque, quin puede negar que el aire, en el
cual se mueve, no le presenta alguna resistencia?
L a escuchamos silvar [a la piedra] mientras lo es20
cinde [al aire], y si movemos dentro un abanico o
algn otro cuerpo muy ligero y muy extendido,
podremos sentir, incluso en el peso de la mano que
l [el aire] impide el movimiento muy lejos de
continuarlo, como algunos han querido afirmar.
Pero si nos abstenemos de explicar el efecto de su
25
resistencia siguiendo nuestra segunda regla, y pensamos que entre ms pueda resistir un cuerpo es
ms capaz de detener el movimiento de los otros,
como quizs de antemano se pudiera uno convencer,
tendramos de inmediato mucha dificultad para dar
razn de por qu el movimiento de esta piedra
438-439 disminuye ms al encontrar un cuerpo suave cuya
resistencia es mediocre, que cuando encuentra uno
ms duro que lo resiste mucho ms. Como, tambin,
por qu tan pronto como ha hecho un poco de
esfuerzo contra este ltimo [el cuerpo duro] regresa
5

10

15

incontinente como sobre sus pasos en lugar de detenerse y de interrumpir su movimiento por s
mismo. Mientras que suponiendo esta regla, no hay
en absoluto dificultad en ello, porque nos ensea
que el movimiento de un cuerpo no se retarda
porque se encuentre con otro en la proporcin en
que ste le resiste, sino solamente en la proporcin
en que sobrepasa su resistencia y que obedecindole,
recibe en s la fuerza del movimiento que el otro
deja.
Pues no obstante que en la mayor parte de los
movimientos que vemos en el verdadero mundo no
podamos darnos cuenta de que los cuerpos que
26

tsica actual considera que Descurtes se limita al movimiento elstico.

88

RENE DESCARTES

comienzan o cesan de moverse empujan o detienen


algunos otros, no tenemos por ello posibilidad de
juzgar que estas dos reglas no se observen exactamente [en este mundo]. Pues es cierto que estos
cuerpos pueden recibir frecuentemente su agitacin
de los dos elementos, el aire y el fuego, que se encuentran siempre entre ellos sin que se puedan
percibir; as que, como se ha dicho anteriormente,
25
el aire ms tosco tampoco puede sentirse y [el aire
y el fuego] pueden a veces transferir [esta agitacin]
a este aire ms tosco, a veces a toda la masa de la
tierra, en la cual al estar dispersa [tal agitacin],
30
no puede tampoco percibirse.
439-440 Pero aunque todo lo que nuestros sentidos han
experimentado siempre en el verdadero mundo, pareciera ser manifiestamente contrario a lo contenido
en estas dos reglas, la razn que me las ha propuesto
5
me parece tan fuerte que no podra dejar de creer
estar obligado a suponerlas en el nuevo [mundo]
que les estoy describiendo. Porque, cul fundamento ms firme y ms slido puede uno encontrar
10
para establecer una verdad, incluso querindolo
escoger a capricho, que el tomar la firmeza misma y
la inmutabilidad que est en Dios?
As, estas dos reglas se siguen manifiestamente, de
esto solo, que Dios es inmutable, y que al actuar
siempre del mismo modo produce siempre el mismo
efecto. Pues suponiendo que ha puesto cierta canti15
dad de movimiento en toda la materia en general
desde el primer momento en que la cre, es necesario reconocer que la conserva siempre igual, o no
creer que acta siempre de la misma manera. Y
suponiendo con ello que, desde este primer instante,
20
las diversas partes de la materia, en que tales movimientos se han encontrado dispersos en forma
desigual, han comenzado a retenerlos o transferirlos,
una a otra segn han podido tener la fuerza, es
necesario pensar que les hace continuar siempre de
25
la misma manera, Y esto es lo que contienen las dos
reglas.
20

DE LAS L E Y E S D E L A N A T U R A L E Z A

89

Agregara en la tercera que mientras que un cuerpo


se mueve, aunque su movimiento se d a menudo en
lnea curva, y que no pueda jams hacer ninguno
que no sea en alguna forma circular, como q u e d
dicho ms arriba, de cualquier modo cada una de sus
partes individualmente, tiende siempre a continuar
el suyo en l n e a recta. Y as su accin, es decir, la
5
inclinacin que tienen a moverse, es diferente de
su movimiento.
Por ejemplo, si hacemos dar vuelta a una rueda
sobre su eje aunque todas sus partes se muevan en
10
crculo, puesto que estando juntas una a la otra no
podran moverse de otra manera, de todos modos su
inclinacin es a moverse recto, as como se muestra
claramente si por casualidad alguna se separa de las
otras, porque tan pronto como est en libertad, su
movimiento deja de ser circular y se contina en
15
lnea recta.
A s tambin cuando hacemos dar vuelta a una
piedra en una honda, no slo se mueve recto tan
pronto como sale de ella, sino q u , adems, durante
todo el tiempo que est dentro, [la piedra] presiona
al centro de la honda y hace que se tense la cuerda,
20
mostrando evidentemente con ello que tiene siempre
la inclinacin a moverse en l n e a recta y que no se
mueve en crculo sino por sujecin.
Esta regla se apoya en el mismo fundamento que
las otras dos y no depende sino de que Dios conserva
25
cada cosa por medio de una accin continuada y
en consecuencia que no la conserva tal y como pudo
haber sido en algn tiempo anterior, sino justamente
tal y como es en el preciso instante en que la conser440-442 va. De ah que de todos los movimientos que hay,
slo el recto es enteramente simple, por lo que su
naturaleza ntegra puede comprenderse en un instante. Pues, para concebirlo, es suficiente pensar
que un cuerpo est en actitud de moverse hacia
cierto lado, lo que se constata en cada uno de los

440

instantes que pueden determinarse durante el


tiempo en que se mueve. Mientras que para concebir

90

RENE DESCARTES

el movimiento circular, o cualquier otro que pudiera


ser, es necesario considerar al menos dos de sus
instantes, o ms bien, dos de sus partes y la relacin
10
que hay entre ellas.
Pero a fin de que los filsofos, o ms bien los
sofistas, no tengan aqu ocasin de ejercitar sus
sutilezas superfluas, noten que no he dicho con esto
que el movimiento recto pueda efectuarse en un
15
instante, sino solamente que todo lo que se requiere
para producirlo se encuentra en los cuerpos en cada
instante, lo cual puede determinarse mientras se
mueven, y no as todo lo que se requiere para producir el movimiento circular.
20
A s , por ejemplo, si una piedra se mueve en una
honda, siguiendo el crculo marcado A B , y si se la
considera precisamente como es en el instante en
que llega al punto A , se darn cuenta de que est en
25
actitud de moverse, porque ella no se detiene all,
y de moverse hacia un cierto lado, a saber, hacia C ,
porque hacia all se ha determinado su accin en
442
ese instante; pero no podran encontrar nada que
haga que su movimiento sea circular. Aunque suponiendo que comienza desde aquel momento a
salir de la honda y que Dios contina conservndola
5
como es en ese momento, es seguro que no la
conservar con la inclinacin a moverse circularmcnte siguiendo la lnea A B , sino con la de moverse
rectamente hacia el punto C .
A s , siguiendo esta regla, es necesario decir que s10
lo Dios es el autor de todos los movimientos que
hay en el mundo en tanto existan y en tanto sean
rectos, pero que son las diversas disposiciones de
la materia las que los tornan irregulares y curvos.
442-443 A s como los telogos nos ensean que Dios es el
27

1 7

El conocimiento evidente en Descartes slo puede darse como intuicin


directa e inmediata. Es el conocimiento de lo simple cuya naturaleza se muestra,
v. gr. en el movimiento rectilneo. El conocimiento complejo en cambio, debe
analizarse en sus instancias componentes, por ello su recomposicin, por ejemplo,
la del movimiento circular, requerir de la memoria y del encadenamiento deductivo.

DE LAS LEYES DE LA NATURALEZA

Esquema 1

91

92

RENE DESCARTES

15

autor de todas nuestras acciones en tanto que son y


en tanto que tienen alguna bondad, pero que son las
diversas disposiciones de nuestra voluntad las que
las pueden volver viciosas.
5
Podra proponer todava aqu muchas reglas para
determinar en particular c u n d o , c m o y cunto
puede desviarse el movimiento de cada cuerpo y
aumentarse o disminuirse por su encuentro con
otros, lo cual comprende sumariamente todos los
10
efectos de la naturaleza. Pero me conformo con
advertirles que, adems de las tres leyes que he
explicado, no quiero suponer otras que aquellas
que se siguen infaliblemente de estas verdades eternas, sobre las que los m a t e m t i c o s estn acostumbrados a apoyar sus ms seguras y sus ms evidentes
15
demostraciones; estas verdades, digo, siguiendo las
cuales Dios mismo nos ha enseado que dispuso
todas las cosas en n m e r o , peso y medida, y cuyo conocimiento es tan natural a nuestras almas que
20
no p o d r a m o s sino juzgarlas infalibles desde que las
concebimos distintamente. Ni podemos dudar de
que si Dios hubiese creado muchos mundos no
serian las leyes tan verdaderas en todos como en ste.
De modo que aquellos que sepan examinar suficientemente las consecuencias de estas verdades y de
25
nuestras reglas, podrn conocer los efectos por sus
causas, y para explicarme en trminos de la Escuela,
podrn tener demostraciones a priori, de todo lo
que puede producirse en este nuevo m u n d o .
443-444 Y a fin de que no haya e x c e p c i n que impida [lo
que precede], agreguemos, si les parece, a nuestras
suposiciones, el que Dios no har nunca ningn
milagro [en este mundo], y que las inteligencias
o las almas razonables que luego podremos suponer
28

2 8

Descartes hace una declaracin explcita en el sentido de que el conocimiento racional, en este caso la fsica demostrativa, es aplicable a la realidad actual,
naturalmente si parte de slidos fundamentos metafsicos. As, las teoras y
explicaciones vertidas en el Tratado se constituyen en autntico conocimiento de
la naturaleza.

DE L A S L E Y E S D E L A N A T U R A L E Z A

93

en l, no turbarn de ninguna manera el curso ordinario de la naturaleza.


E n seguida de lo cual, sin embargo, no les prometo
dar aqu demostraciones exactas de todas las cosas
que dir; ser suficiente con que les abra el camino,
por el cual podrn encontrarlas por ustedes mismos,
cuando se tomen la molestia de buscarlas. L a mayor
parte de los espritus pierde el gusto cuando se le
dan las cosas demasiado fciles. Y para hacer aqu
un cuadro que les agrade, es necesario que empleen
en l tanto la sombra como los colores claros.
Si bien me limitar a proseguir la descripcin que he
comenzado como si no tuviera otra intencin que la
de contarles una fbula.
29

10

15

2 9

La expresin ms relevante del ser de la divinidad se da en el orden y la


legalidad del universo. Para Descartes, Dios no puede querer la suspensin de las leyes en que se manifiesta el orden racional del mundo. De este modo, si la voluntad de Dios no permite milagros, mucho menos cualquier otra voluntad puede
suspender las leyes naturales.

Captulo VIII

De la formacin del sol


y de las estrellas de
este nuevo mundo
Las desigualdades y confusiones que pudisemos
suponer que Dios hubiera puesto en el principio
entre las partes de la materia, es necesario, siguiendo
las leyes que impuso a la naturaleza, que despus
se hayan reducido casi todas a un tamao y a un
movimiento medio, y en consecuencia, que hayan
444-445 tomado la forma del segundo elemento tal y como
25
ya lo expliqu, pues para considerar esta materia en
el estado en que hubiera podido estar antes de que
Dios comenzara a moverla, la debemos imaginar
5
como el cuerpo ms duro y ms slido que haya en
el mundo. Y as como no podramos empujar ninguna parte de un cuerpo tal, sin empujar o jalar del
mismo modo todas las dems [partes], es necesario
pensar que la accin o fuerza de moverse o de dividirse que se hubiese puesto al principio en algu10
as de sus partes se expandi y distribuy en todas
las dems, en el mismo instante, tan uniformemente
como fue posible.
Es verdad que tal uniformidad no pudo ser totalmente perfecta; en primer lugar, en vista de que no
20

30

3 0

El "caoi" cartulario que no es sino una mera abstraccin, se reduce a la


extensin continua pero Incluye todas las condiciones que se requieren para
constituir un mundo armnicamente organizado.

96

RENE DESCARTES

15

h a b a ningn v a c o en este nuevo mundo fue imposible que todas las partes de la materia se hubiesen
movido en l n e a recta; pero siendo ms o menos
iguales y pudiendo tan fcilmente ser desviadas,
tanto las unas como las otras, han debido coordinarse todas juntas en algunos movimientos circu20
lares. Sin embargo, en vista de que suponemos que
Dios las m o v i en el principio en forma diversa, no
debemos pensar que estas partes se hayan armonizado para girar todas alrededor de un solo centro,
sino alrededor de varios diferentes, que podemos
25
imaginar ubicados en distintos sitios unos respecto a
los otros.
De ello podemos concluir que han debido estar
naturalmente menos agitadas o ser ms pequeas,
o lo uno y lo otro a la vez, hacia los sitios ms
p r x i m o s a estos centros que hacia los ms aleja30
dos. Puesto que teniendo todas [las partes] inclina445-446 c i n a continuar su movimiento en l n e a recta, es
seguro que fueron las ms fuertes, es decir, las ms
masivas entre las que estaban igualmente agitadas, y
las ms agitadas entre las que eran igualmente
5
masivas, las que han debido describir los crculos
ms grandes, siendo stos los ms p r x i m o s a la
l n e a recta. Y la materia contenida entre tres o ms
de tales crculos, pudo estar al principio mucho
menos dividida y menos agitada que toda la dems
[materia]. A d e m s de esto, en tanto que suponemos
que Dios ha puesto desde el comienzo toda clase de
10
desigualdades entre las partes de esta materia, debemos pensar que las hubo adems de todas las clases,
tamaos y formas, con disposicin a moverse o a
no moverse de todas las maneras y en todos los
sentidos.
15
Pero esto no impide que posteriormente casi todas
no se hayan tornado muy semejantes, especialmente
aquellas que permanecieron a igual distancia de los
centros alrededor de los cuales giraban. Porque no
pudiendo moverse las unas sin las otras, fue necesa20
rio que las ms agitadas comunicaran parte de su

D E L A FORMACIN D E L S O L Y L A S E S T R E L L A S

25

446

9 7

movimiento a quellas que lo estaban menos y que


las ms grandes se rompiesen y dividiesen, a fin de
poder pasar por los mismos lugares que aquellas que
las precedan, o bien que se elevaran m s ; y as se
acomodaron en poco tiempo todas en orden, de tal
suerte que cada una se e n c o n t r ms o menos
alejada del centro alrededor del cual t o m su curso,
segn hubiese estado ms o menos grande y agitada
en comparacin con las otras. E incluso, en tanto
que el tamao repugna siempre a la velocidad del
movimiento, debemos pensar que las ms alejadas de

cada centro fueron aquellas que siendo un poco


ms pequeas que las ms prximas estuvieron,
por esto, mucho ms agitadas.
L o mismo puede decirse [de las partes] con respecto a sus figuras. A u n cuando supusiramos que
hubiera habido en el comienzo toda clase [de figuras], y que la mayor parte hubiera tenido muchos
10
ngulos y muchos lados, como los pedazos que se
desprenden de una piedra cuando la rompemos, es
seguro que posteriormente, m o v i n d o s e y chocando
las unas contra las otras han debido limar poco a
15
poco las pequeas puntas de sus ngulos y desgastar
los cuadrados de sus lados, hasta que se tornaron
ms o menos todas redondas, tales como son los
granos de arena y los guijarros cuando ruedan con el
agua de un r o . Por tanto, no puede haber ahora
ninguna notable diferencia entre aquellas que son
20
bastante cercanas, ni incluso entre aquellas que estn
muy alejadas, salvo que puedan moverse un poco
ms aprisa, y ser un poco ms pequeas o ms
grandes la una que la otra, lo cual no impide que se
les pueda atribuir a todas la misma forma.
25
S l o es necesario exceptuar algunas [partes de materia] que al ser desde el inicio mucho ms grandes
que las otras, no pudieron dividirse tan fcilmente
o que, al tener formas muy irregulares y estor446-447 bosas, ms bien se han juntado varias en lugar
de romperse para tornarse redondas, y as retuvieron la forma del tercer elemento y sirvieron

98

RENE DESCARTES

10

para formar los planetas y los cometas, como


les explicar ms adelante.
A d e m s es necesario subrayar que la materia que
se desprendi de alrededor de las partes del segundo
elemento, a medida que r o m p a y limaba las pequeas aristas de sus ngulos para redondearse, ha
debido adquirir necesariamente un movimiento
mucho ms rpido que el [de las partes del segundo
elemento], y junto con ello una facilidad de dividirse y de cambiar en todo momento de forma,
para acomodarse a la figura de los lugares donde
se encontraba y as es como t o m la forma del
primer elemento.
Digo que [la materia del primero] debi adquirir
un movimiento mucho ms rpido que el [de las
partes del segundo elemento], y la razn de ello
es evidente. Pues al tener que salir de lado y por
pasajes muy estrechos fuera de los p e q u e o s espacios que haba entre ellas [las partes del segundo
elemento], a medida que se encontraban de frente
una y otra, ella [la materia del primer elemento]
t e n a que recorrer mucho ms camino, en el mismo
31

15

20

tiempo, que [las partes del segundo elemento].


Es tambin necesario subrayar que lo que se encuentra de este primer elemento, adems del que es
necesario para llenar los p e q u e o s huecos entre
las partes del segundo que son redondas, y que
25
dejan necesariamente instersticios alrededor de
ellas, debe irse hacia los centros, alrededor de los
cuales giran las partes del segundo elemento, debido
447-448 a que ocupan todos los otros lugares ms alejados,
y que en ellos debe formar cuerpos redondos,
perfectamente lquidos y sutiles, los cuales girando sin cesar, mucho ms rpido y en el mismo sentido

3 1

L a organizacin del mundo cartesiano parte del supuesto del equilibrio


del tamao, velocidad y forma de las partes. As la produccin (generacin)
del segundo elemento como resultado del movimiento, conlleva la formacin del
primero que es explicado como el sobrante del segundo, al paso que la del tercero
se explica como la relativa imposibilidad de ruptura o divisin de algunas partes
en funcin de la cohesin o "masividad" de sus partes componentes.

99

D E L A FORMACIN D E L S O L Y L A S E S T R E L L A S

que las partes del segundo elemento que los rodean,


tienen la capacidad de aumentar la agitacin de aquellas de las que estn ms prximas, e incluso de
empujarlas hacia todos lados, partiendo del centro
hacia la periferia, as como [las partes del segundo
elemento] se empujan tambin unas a otras, y eso
10
gracias a una accin que ser necesario que explique
luego lo ms exactamente que pueda. Porque les
advierto aqu, anticipadamente, que es esta accin
la que entenderemos por luz, y tambin que desig15
naremos a estos cuerpos redondos compuestos por
la materia del primer elemento muy puro, a uno
como el sol y a los otros como las estrellas fijas del
nuevo mundo que les describo, y la materia del segundo elemento que gira alrededor de ellos, como
los cielos.
Imagnense, por ejemplo, que los puntos S,E,e,A,
20
son los centros de que hablamos y que toda la materia comprendida en el espacio F G G F es un cielo
que gira alrededor del sol marcado S, y que toda la
[materia] del espacio H G G H es otro [cielo] que
gira alrededor de la estrella marcada e, y as de los
dems, de suerte que hay tantos cielos diversos
25
como estrellas, y como su nmero es indefinido
448-450 el de los cielos lo es tambin; y que el firmamento
no es otra cosa que la superficie sin densidad que
separa todos estos cielos los unos de los otros.
Consideren tambin que las partes del segundo
elemento que estn hacia F o hacia G , estn ms
agitadas que las que estn hacia K o hacia L , de
5
suerte que su velocidad disminuye poco a poco
desde la circunferencia exterior de cada cielo hasta
cierto sitio, como por ejemplo hasta la esfera K K
alrededor del sol, y hasta la esfera L L alrededor de
la estrella e; despus aumenta [su velocidad] desde
I0
ah, poco a poco hasta los centros de estos cielos
5

32

Descartes p r o c u r a no a t r i b u i r a la materia la infinitud, que le parece una


c a r a c t e r s t i c a positiva aplicable s l o a Dios; por ello retoma la distincin cusana
e n t r e infinito e indefinido o i l i m i t a d o , as lo indefinido, como aquello de lo cual
;12

no i o i i o e e i n o N e l l m i t e , es la i i i i i i e l e i s t i e a n e g a t i v a aplicable a la materia.

100

Esquema 2

RENE DESCARTES

101

D E L A FORMACIN D E L S O L Y L A S E S T R E L L A S

15

20

25

450

10

3 3

a causa de la agitacin de los astros que all se


encuentran. De modo que mientras las partes del
segundo elemento que estn hacia K , disponen
[del espacio suficiente] para describir un crculo
completo alrededor del sol, las que estn hacia T ,
que supongo que son diez veces ms cercanas, tienen no solamente la posibilidad de describir diez
[crculos], como sera el caso si se movieran nicamente a igual velocidad, sino incluso [podra ser
que describieran] ms de treinta. E inmediatamente
aquellas que estn hacia F , o hacia G , que supongo
estn dos o tres mil veces ms alejadas [de esos
puntos] podran quizs describir ms de sesenta
[crculos]. Por lo cual podrn comprender ms
tarde que los planetas que estn ms altos deben
moverse ms lentamente que aquellos que estn
ms bajos o cercanos al sol, y todos juntos ms
lentamente que los cometas que no obstante estn
ms alejados [del sol].
E n lo que hace al tamao de cada una de las partes
del segundo elemento, podemos pensar que es igual
en todas aquellas que estn desde la circunferencia
exterior del cielo F G G F , hasta el crculo K K , o
incluso que las ms altas entre ellas son un poco
ms pequeas que las ms bajas, con tal que no
supongamos la diferencia de su tamao ms grande
en proporcin a la de su velocidad. Sino que es necesario pensar, por el contrario, que desde el crculo
K hasta el sol, son las ms bajas las que son ms
pequeas, e incluso que la diferencia de su tamao
es mayor o al menos igual en proporcin a la de su
velocidad. Porque de otra manera esas [partes]
ms bajas siendo las mayores, en razn de su agitacin, iran a ocupar el lugar de las ms altas.
Finalmente noten que, visto de la forma como he
dicho, que el sol y las otras estrellas fijas se forma33

Descurtes diferencia a lo elementos por su masividad y su velocidad. E l orden iiuliiriil en expresin de equilibrio de estas variables que son interdependientes
Imito en el nivel fsico iiinleiniilicci como en el nivel ontolgico.

RENE DESCARTES

bar, sus cuerpos pueden ser tan p e q u e o s en comparacin con los cielos que los contienen, que incluso
todos los crculos K K , L L , y otros parecidos, que
marcan hasta d n d e su agitacin hace avanzar el
curso de la materia del segundo elemento, no son,
en comparacin con estos cielos, sino como puntos
que marcaran su centro; as como los nuevos ast r n o m o s no consideran sino casi como un punto
toda la esfera de Saturno en comparacin con el
firmamento.

Captulo I X

Del origen y del curso de los planetas


y de los cometas en general,
y de los cometas en particular
Para comenzar a hablarles de los planetas y de los
cometas, consideren que vista la diversidad de las
25
partes de materia que he supuesto, arrugndose y
dividindose por el encuentro de una con otra,
aunque la m a y o r a de ellas haya tomado la forma
451-452 del primero o del segundo elemento, no dejan sin
embargo de encontrarse otras dos especies que han
debido retener la forma del tercero, a saber, aquellas cuyas formas eran tan extensas y tan estorbosas
5
que cuando se encontraron una con otra les fue ms
fcil juntarse varias y por este medio tornarse grandes, que romperse y disminuir su [ t a m a o ] ; y aquellas que fueron desde el comienzo ms grandes, y
ms masivas que todas las dems, bien han podido
10
romper y arrugar a las otras al chocar con ellas,
pero no viceversa.
Y a sea que imaginen que estas dos clases de partes
estuvieron muy agitadas en el inicio o muy poco
15
agitadas, o que no lo estuvieron en absoluto, es
seguro que poco despus han debido moverse con
el mismo impulso que la materia del cielo que las
contena. Porque si al principio se han movido ms
rpido que esta materia, no pudiendo dejar de
empujarla al encontrarla en su camino, debieron
transferirle en poco tiempo, una parte de su agita-

104

RENE DESCARTES

20

c i n ; y si, por el contrario, no han tenido en s


mismas ninguna inclinacin a moverse, sin embargo,
al estar rodeadas por todas partes por esta materia
del cielo, han debido necesariamente seguir su curso,
25
tal como vemos todos los das que los barcos y los
diversos cuerpos que flotan en el agua, tanto los que
son muy grandes y masivos como los que lo son
453-454 menos, siguen el curso del agua en la cual se encuentran, cuando no hay nada ajeno que se los impida.
Y noten que entre los diversos cuerpos que flotan
as en el agua aquellos que son bastante duros y
5
grandes, como lo son ordinariamente los barcos,
especialmente, los ms grandes y cargados, tiene
siempre mucha ms fuerza que sta [el agua que los
impulsa] para continuar su movimiento, aun cuando
slo de ella la hayan recibido; y al revs, los que son
muy ligeros, como pueden serlo esos montones
10

15

20

de espuma blanca que se ven flotar a lo largo de las


orillas en tiempo de tempestad, tienen menos
[fuerza]. De suerte que si se imaginan dos ros
que se juntan uno con otro en algn sitio para
separarse inmediatamente despus, antes de que sus
aguas, que hay que suponer muy tranquilas y con
fuerza ms o menos semejante, pero con todo
muy rpidas, tengan la oportunidad de mezclarse;
los barcos y otros cuerpos bastante masivos y pesados que sean llevados por el curso de uno, fcilmente podrn pasar al del otro; mientras que los
ms ligeros se alejarn [de este otro curso], sern
rechazados por la fuerza del agua hacia los lugares
donde sea menos rpida.

Por ejemplo, si esos dos ros son A B F y C D G ,


los cuales viniendo de dos lados diferentes se en25
cuentran hacia E , despus de lo cual se desvan,
AB hacia F y C D hacia G , es seguro que el barco H
siguiendo el curso del r o A B , tiene que pasar por
453-454 E hacia G , y recprocamente el barco I hacia F , si
no es que se encuentran los dos en el paso al mismo
tiempo; en tal caso el ms grande y fuerte romper
al otro; y por el contrario, la espuma, las hojas de

DE LOS PLANETAS Y LOS COMETAS

105

106

RENE DESCARTES

rbol, las plumas, las briznas de paja y otros cuerpos


similares muy ligeros que pueden flotar hacia A,
deben ser empujados por el curso del agua que los
contiene, no hacia E o hacia G , sino hacia B, donde consideramos que el agua es menos rpida y agitada
que hacia E , ya que all toma su curso, siguiendo
10
una lnea que se aproxima menos a la r e c t a .
Y adems es necesario considerar que no slo
estos cuerpos ligeros sino tambin otros ms pesadas
y ms masivos se pueden juntar al encontrarse, y
que arremolinndose entonces en el agua que los
453-454 arrastra, pueden muchos juntos formar grandes
bolas, tales como las que se ven en K y L , de las
cuales unas como L van hacia E y otras como K
van hacia B, segn sea cada una ms o menos slida
5
y compuesta por partes ms o menos grandes y
masivas.
5

34

10

15

20

3 4

Con tal ejemplo es fcil comprender que en cualquier lugar en que se hayan encontrado al principio
las partes de la materia, que no p o d a n tomar la
forma ni del primero ni del segundo elementos, las
ms grandes y masivas de ellas han debido todas,
en poco tiempo, tomar su curso hacia la circunferencia exterior de los cielos que las c o n t e n a n y
pasar despus continuamente de unos a otros de estos cielos sin detenerse jams mucho tiempo de
continuo en el mismo cielo. Y por el contrario,
las menos masivas, han debido ser empujadas cada
una hacia el centro del cielo que las c o n t e n a , por el
curso de la materia de ese cielo. Y vistas las formas
que les he atribuido han debido, al encontrarse una
con otra, juntarse varias para formar grandes bolas
que, arremolinndose en los cielos, tienen all un
movimiento moderado, [frenado] por todos los
[movimientos] que podran tener sus partes estando

La analoga que propone Descartes es poco satisfactoria ya que tiene como


propsito presentar la similitud entre la "fluidez" de las partes de los cielos y
la del agua de un ro para explicar la trayectoria de los cometas. Aunque dicha
analoga tiene como base la homogeneidad material. Descartes no est en condiciones de explicar, a partir de su mecanicismo, los problemas relativos a los fluidos.

D E L O S P L A N E T A S Y LOS C O M E T A S

25

454

107

separadas; de suerte que las unas se van a dirigir


hacia las circunferencias de estos cielos y las otras
hacia sus centros.
Y sepan que son aquellas que se ordenan as,
hacia el centro de algn cielo, las que debemos
considerar como los planetas y aquellas que pasan
a travs de los diversos cielos las que vamos a considerar como cometas.
A s primero, por lo que respecta a estos cometas,
es necesario subrayar que debe haber pocos en este
nuevo Mundo, en comparacin con el nmero de los
cielos. Porque aun cuando hubiese habido muchos
en el inicio, con el transcurso del tiempo debieron
ir chocando y rompindose casi todos los unos
contra los otros, al pasar por los diversos cielos, tal
y como he dicho que lo hacen dos barcos cuando
se encuentran; de modo que ahora no quedaran
all sino los ms grandes.
Es necesario subrayar tambin que al pasar as
de un cielo a otro, empujan siempre por delante un
poco de la materia de aquel cielo del que salen,
y permanecen algn tiempo envueltos en ella hasta
que han penetrado suficientemente dentro de los
lmites del otro cielo; y estando all se liberan de ella
finalmente como de golpe y sin emplear en ello,
quizs, ms tiempo que el que le toma al sol levantarse por la maana sobre nuestro horizonte; de
modo que [los cometas] se mueven mucho ms
lentamente cuando tienden a salir de algn cielo
que cuando acaban de entrar en l.
Como ven aqu, el cometa que toma su curso
35

10

15

20

25

3 5

A l suprimir toda diferencia cualitativa por el supuesto de la homogeneidad


material, Descartes diferenciar los cuerpos a partir de criterios cuantitativos.
Planetas y cometas estn formados por partes del tercer elemento. Son cuerpos
opacos (reflejan la luz) y sus diferencias se reducen al tamao y la velocidad.
Los cometas por ser ms grandes, "masivos" y veloces no quedan atrapados en
ningn ciclo, ni siquiera en su circunferencia ms extema, por lo que se desplazan
de un cielo a otro. Por su parte los planetas, al ser menos masivos y veloces,
quedan atrapados por el equilibrio de fuerzas en la materia de alguno de los
cirios girando siempre con rila.

108

RENE DESCARTES

454- 455 siguiendo la linea C D Q R , habiendo penetrado ya


bastante en los lmites del cielo F G , mientras que
est en el punto C , todava permance, sin embargo,
envuelto en la materia del cielo F I del que proviene,
y no puede liberarse por completo de ella antes de
5
llegar alrededor del punto D. Pero tan pronto
como llega- hasta all, comienza a seguir el curso del
cielo F G y as a moverse mucho ms rpido de lo
que lo haca antes. Despus, continuando su curso
de ah hacia R , su movimiento debe retardarse
inmediatamente poco a poco a medida que se apro10
xima al punto Q; tanto a causa de la resistencia del
cielo F G H , en los lmites del cual comienza a entrar,
como a que habiendo all menos distancia entre
S y D que entre S y Q, toda la materia del cielo
que est entre S y D, donde la distancia es menor,
15
se mueve ms rpido; as como vemos que los ros
corren siempre ms rpidamente en los lugares en
que su lecho es ms estrecho y reducido, que en aquellos que es ms ancho y extendido.
A d e m s es necesario subrayar que este cometa no
20
se hace visible a los que habitan hacia el centro del
cielo F G sino durante el tiempo que emplea en pasar
de D hasta Q, as que lo van a entender ms claramente cuando les haya dicho qu es la luz. Y del
mismo modo sabrn que el movimiento [del cometa]
dar [a dichos habitantes] la impresin de ser
25
mucho ms rpido, su cuerpo mucho ms grande y
455- 456 su luz mucho ms clara en el momento en que se
comienza a ver, que hacia el final.
Y adems de esto, si consideran con un poco de
calma de qu modo la luz que puede provenir
5
[del cometa] se debe propagar y distribuir por todas
partes en el cielo, podrn entender tambin que,
siendo muy grande como debemos suponerlo
[el cometa], pueden mostrarse algunos rayos alrededor de l que se extienden en ocasiones en forma de
cabellera por todas partes y otras veces se recogen
10
en forma de una cauda [cola] de un solo lado, segn
los diversos lugares en que se encuentran los ojos

DE LOS PLANETAS Y LOS COMETAS

15

109

que lo contemplan. De modo que no le falta a este


cometa ninguna de las particularidades que se han
observado hasta hoy en los que hemos visto en el
verdadero mundo, al menos de aquellas que deben
considerarse como verdaderas. Y a que si algunos
historiadores, por inventar un prodigio que amenazara el imperio de los turcos, nos cuentan que en el
ao 1450 a la luna la eclips un cometa que pasaba
por debajo, o algo semejante; y si los astrnomos,
calculando mal la cantidad de las refracciones de los
cielos, la cual ignoran y la velocidad del movimiento
de los cometas que es incierta, les atribuyen suficiente paralaje como para situarlos cerca de los
planetas o incluso por debajo de ellos, en donde
algunos los quieren ubicar como por fuerza, no
estamos obligados a creerles.
36

20

25

3 6

Al borrar la diferencia entre fenmenos sub y supralunares, los cometas


son, para Descartes, cuerpos grandes y veloces y poco numerosos en la actualidad,
ya que al pasar de un cielo a otro se produjeron en un principio continuos choques que slo resistieron los ms masivos.

Captulo X

De los planetas en general;


y en particular de la tierra
y de la luna
Hay sin embargo, por lo que toca a los planetas,
456-458 muchas cosas que sealar; la primera es que, a pesar
de que tienden todos hacia el centro de los cielos
que los contienen, esto no significa que puedan llegar hasta el interior de tales centros; porque, como
ya dije antes, son el sol y las otras estrellas fijas las
5
que los ocupan. Pero a fin de que les haga entender
distintamente en qu sitios deben detenerse vean,
por ejemplo, el que est marcado h* que supongo
sigue el curso de la materia del cielo que est hacia
el crculo K ; y consideren que si este planeta tuviera
10
por lo menos un poco ms de fuerza para continuar
su movimiento en lnea recta que la que tienen las
partes del segundo elemento que lo rodean, en lugar
de seguir siempre este crculo K , ira hacia Y y se
alejara ms de lo que lo est del centro S. Luego,
15
en la misma medida en que las partes del segundo
elemento que lo rodearan hacia Y , se movieran ms
rpido e incluso fueran un poco ms pequeas o al
menos no ms grandes que las que estn hacia K , le
daran todava ms fuerza para saltar hacia F ; de
20
manera que el [planeta] ira hasta la circunferencia
de ese cielo sin poderse detener en ningn lugar que
* Ver c(|uciMa 2 aip. V I H , p. 99.

112

RENE DESCARTES

fuese intermedio; despus de lo cual pasara fcilmente a otro cielo; y as, en lugar de ser un planeta,
sera un cometa.
458-460 De donde ven ustedes que no se puede detener
ningn astro en todo este vasto espacio que est
desde el crculo K , hasta la circunferencia del cielo
F G G F , por donde los cometas toman su curso; y
adems de esto, que por necesidad es indispensable
5
que los planetas no tengan ms fuerza para continuar su movimiento en lnea recta que las partes
del segundo elemento que estn hacia K , en tanto
se mueven con el mismo impulso que ellas; y que
todos los cuerpos que tienen ms [fuerza] son cometas.
10
Entonces, pensemos ahora que este planeta h tiene
menos fuerza que las partes del segundo elemento
que lo rodean, de modo que aquellas que lo siguen
y que estn situadas un poco ms abajo que l puedan desviarlo y hacer que, en lugar de seguir el
15
crculo K , descienda hacia el planeta marcado
donde una vez que ha llegado puede suceder que se
encuentre exactamente tan fuerte como las partes
del segundo elemento, que por entonces lo rodeen.
Y la razn es que estas partes del segundo elemento
al estar ms agitadas que las que estn hacia K , lo
20
agitarn tambin ms; y que, adems, por ser ms
pequeas, no podrn resistirle tanto, en cuyo caso
el [planeta] permanecer justamente balanceado
en medio de ellas y tomar all su curso en el mismo
sentido en que lo hacen las [partes del segundo
25

37

3 7

Descartes no explica la permanencia de los planetas en sus rbitas en torno


al centro ocupado por las estrellas como lo har Newton, esto es, por el equilibrio entre la atraccin del cuerpo central y la fuerza centrfuga del cuerpo que
gira alrededor; sino que la explicacin cartesiana, al excluir el vaco, se da en los
trminos del pleno. Para Descartes toda vez que el sol o cualquier otra estrella
ocupa el centro de un cielo, impide a los planetas el ir hacia l, esto es, les repele,
y por otro lado son las partes del cielo que giran con el planeta y lo arrastran en
la rbita que describe, las que le impiden escapar de ella aun cuando el planeta por
su tendencia al movimiento rectilneo trate de salir por la tangente. Finalmente
el lugar que ocupa el planeta con respecto al centro se encuentra determinado por el
equilibrio entre su velocidad de desplazamiento y la de las partes del cielo que lo
rodean.

113

DE L A TIERRA Y L A LUNA

25

elemento] alrededor del sol, sin alejarse de l ms


ni menos en un momento u otro, sino en la medida en que [dichas partes] lo pueden hacer tambin.
Pero si este planeta, al estar hacia \ , tiene todava
menos fuerza para continuar su movimiento en lnea
460-461 recta que la materia del cielo que all encontrar,
sta lo empujar todava ms abajo, hacia el planeta
marcado ; y as sucesivamente, hasta que por fin
se encuentre rodeado por una materia que no tenga
ni ms ni menos fuerza que l.
5
De este modo ven ustedes que puede haber diversos
planetas, los unos ms y los otros menos alejados del
sol, tal y como lo estn aqu h. 2|. o*.T . 6. $ .; de los
cuales los ms bajos y menos masivos pueden alcanzar hasta su superficie; en cambio, los ms altos
no pasan nunca ms all del crculo K , que aunque
10
muy grande en comparacin con cada planeta en
particular es, no obstante, tan extremadamente
p e q u e o en comparacin con todo el cielo F G G F
que, como ya dije antes, puede ser considerado
15
como su centro. Si an no les he hecho comprender
suficientemente la causa de que las partes del cielo
que estn ms all del crculo K , que son incomparablemente m s pequeas que los planetas, no dejen
de tener ms fuerza que ellos para continuar su
20
movimiento en lnea recta, consideren que esta
fuerza no depende solamente de la cantidad de la
materia que est en cada cuerpo, sino tambin de
la extensin de su superficie. Pues aunque, cuando
dos cuerpos se mueven igualmente rpido, sea
25
verdadero decir que si el uno contiene dos veces
tanta materia como el otro, tendr tambin dos
veces tanta agitacin, no por eso quiere decir que
461
tenga dos veces tanta fuerza para continuar movindose en lnea recta, sino que tendr exactamente dos
veces tanta fuerza si, adems, su superficie es justamente dos veces tan extensa, porque encontrar
5
siempre dos veces otros tantos cuerpos que le harn
resistencia; y tendr mucho menos [fuerza] si su
2

114

RENE DESCARTES

superficie es mucho ms que el doble de su extensin.


Pues saben que las partes del cielo son todas ms o
menos redondas, y as tienen, de todas las figuras,
aquella que comprende el m x i m o de materia
10
bajo el m n i m o de superficie; y que, por el contrario, los planetas, al estar compuestos por pequeas
partes que tienen figuras muy irregulares y extensas,
poseen mucha superficie en razn de la cantidad de
su materia, de modo que pueden tener ms [materia]
15
que la m a y o r a de estas partes del cielo y, no obstante, pueden tener tambin menos que algunas de las
ms pequeas, que estn ms prximas a los centros.
Porque es necesario saber que entre dos bolas
completamente masivas, tal y como lo son esas
20
partes del cielo, la ms p e q u e a tiene siempre ms
superficie en razn de su cantidad que la ms grande.
Y se puede confirmar todo esto fcilmente por la
experiencia. Porque empujando una gran bola
compuesta de muchas ramas de rbol, reunidas con25
fusamente y amontonadas una sobre otra, tal y
como es necesario imaginar que estn las partes de
la materia de las que estn compuestos los planetas:
es seguro que no podr continuar tan lejos su movimiento, aun cuando haya sido empujada por una
461-462 fuerza enteramente proporcional a su tamao, como
lo hara otra bola mucho ms p e q u e a y compuesta
por una misma madera, pero que fuera completamente masiva. E s seguro tambin, por el contrario,
5
que p o d r a m o s hacer otra bola de la misma madera
y completamente masiva, pero que fuera tan extremadamente pequea que tendra mucho menos
fuerza que la primera para continuar su movimiento.
Finalmente, es seguro que esta primera puede tener
3 8

3 8

Descartes aclara que la fuerza (velocidad del mvil) no depende nicamente


de la cantidad de materia que lo constituye, sino tambin de la extensin de su
superficie. Para una misma cantidad de materia, a mayor superficie, mayor resistencia y por tanto menor velocidad; y a menor superficie, menor resistencia y por
tanto mayor velocidad.

115

DE L A T I E R R A Y L A LUNA

10

ms o menos fuerza para continuar su movimiento


segn las ramas que la componen sean ms o menos
gruesas y estn ms o menos apretadas.
De ah ven ustedes c m o diversos planetas pueden
estar suspendidos dentro del crculo K , a diversas
distancias del sol; y c m o no son simplemente
15
aquellos que aparecen exteriormente como los ms
grandes sino los que en su interior son los ms slidos y masivos.
Despus de esto, es necesario subrayar que as
20
como experimentamos que los barcos que siguen el
curso de un r o no se mueven nunca tan rpido
como el agua que los arrastra, tampoco los ms
grandes de entre ellos [se mueven] tan rpido
como los menores; as, aunque los planetas sigan el
25
curso de la materia del cielo sin resistencia, y se
462-463 muevan con el mismo impulso que ella, esto no
permite decir que se muevan nunca con la misma
velocidad; e incluso la desigualdad de su movimiento debe guardar cierta relacin con la que se
da entre el tamao de su masa y la pequenez de las
5

10

15

partes del cielo que les rodea. L a razn es que,


hablando en general, entre m s grande es un cuerpo,
ms fcil le es comunicar una parte de su movimiento a los otros cuerpos, y ms difcil les es a los otros
comunicarle algo del suyo. Porque aun cuando muchos cuerpos p e q u e o s , reunindose para actuar
contra uno ms grande, puedan tener tanta fuerza
como l, no obstante, no pueden jams hacerlo
moverse tan aprisa en todos sentidos como se mueven ellos; y a que si se acoplan en algunos de sus
movimientos, los cuales le comunican [al ms grande], al mismo tiempo difieren infaliblemente en
otros que no le pueden comunicar.
39

3 9

La comunicacin del movimiento, prdida o incremento de velocidad, entre


lai partes de la materia, se efecta para Descartes a travs del choque. Sin embargo la capacidad de transmisin del movimiento de las partes ms masivas es mayor
que la de las partes ms pequeas. Naturalmente una gran cantidad de pequeas
partes puede transmitir a un cuerpo grande su movimiento, no obstante el hecho
de que no conforman un solo cuerpo les resta capacidad en la transmisin del
movimiento.

116

Esquema 4

RENE DESCARTES

DE L A TIERRA Y L A LUNA

117

A s se siguen de aqu dos cosas que me parecen


muy importantes. L a primera es que la materia del
cielo no n i c a m e n t e tiene que hacer girar a los planetas alrededor del sol, sino tambin alrededor de
su propio centro (excepto cuando haya alguna
causa particular que se los impida); y luego, que
ella [la materia del cielo] debe componer p e q u e o s
cielos alrededor de aquellos [los planetas] que se
25
mueven en el mismo sentido que el ms grande. Y
la segunda es que si se encuentran dos planetas desiguales en t a m a o , pero dispuestos a tomar su curso
en el cielo a una misma distancia del sol, de modo
que la masividad de uno sea exactamente proporcio463- 464 nal al tamao del otro, el ms p e q u e o de estos dos,
teniendo un movimiento ms rpido que el ms
grande, deber unirse al p e q u e o cielo que estar
alrededor de este ms grande y girar junto con l
continuamente.
5
Porque puesto que las partes del cielo que estn
por ejemplo hacia A , se mueven ms rpido que el
planeta marcado T , al que empujan hacia Z , es
evidente que aqul debe desviarlas y obligarlas a
tomar su curso hacia B. Digo hacia B ms que hacia
10
D , puesto que, al tener inclinacin a continuar su
movimiento en lnea recta deben, ms bien, ir hacia
afuera del crculo A C Z N que describen, que hacia el
centro S. Pues pasando as, de A hacia B , obligan al
planeta T a girar con ellas alrededor de su centro; y
15
recprocamente, al dar vueltas este planeta, les da
464- 465 as oportunidad de tomar su curso de B hacia C ,
despus hacia D y hacia A ; y as, de formar un cielo
particular alrededor de l, con el cual siempre debe
20

40

4 0

Descartes propone que la accin de la materia del cielo no slo explica el


movimiento de traslacin de los planetas alrededor del sol, sino tambin el de
rotacin y la generacin de pequeos cielos en tomo a los planetas. Cuando dos
cuerpos tienen la misma velocidad y masividad para ocupar la misma rbita en
torno al sol, pero uno de ellos es ms pequeo, esto determinar que gire en tomo
al ms grande, permaneciendo en la superficie del cielo generado por 'a rotacin
de aqul. ste es el caso de los satlites cuya velocidad de movimiento impide la
formacin de otro pequeo cielo, lo que explica el que slo tengan movimiento
de traslacin.

RENE DESCARTES

continuar m o v i n d o s e , del punto que llamamos


occidente hacia el que llamamos oriente, no slo
alrededor del sol sino tambin alrededor de su propio centro.
Adems, al saber que el planeta marcado (J est
dispuesto a tomar su curso siguiendo el crculo
N A Z C , tanto como el que est marcado T , y que
debe moverse ms rpido porque es ms p e q u e o ,
es fcil comprender que en cualquier lugar del cielo
donde haya podido encontrarse al inicio, debi en
poco tiempo ir al encuentro de la superficie exterior
del p e q u e o cielo A B C D ; y que, una vez unido a l,
debi seguir siempre su curso alrededor de T , con las
partes del segundo elemento que estn hacia esa
superficie.
A s , puesto que suponemos que tendran exactamente tanta fuerza como la materia de ese cielo, al
girar siguiendo el crculo N A C Z , si el otro planeta
no estuviera all; es necesario pensar que tiene un
poco ms de fuerza para girar siguiendo el crculo
A B C D , ya que es ms p e q u e o y, en consecuencia,
que se aleja siempre lo ms que puede del centro T ,
as como una piedra agitada en una honda, tiende
siempre a alejarse del centro del crculo que describe, y no obstante este planeta, estando hacia A , no
ir por ello a apartarse hacia L , pues entrara en un
lugar del cielo en el que la materia tendra la fuerza
para rechazarlo hacia el crculo N A C Z . Y del mismo
modo, por estar hacia C , no podra descender hacia
K , en tanto se encontrara all rodeado por una
materia que le dara la fuerza para ascender otra
vez hacia este mismo crculo N A C Z . No ir tampoco
de B hacia Z , ni mucho menos de D hacia N, puesto
que no podra ir all tan fcil y rpidamente como
hacia C y hacia A. De tal modo debe permanecer
como atado a la superficie del p e q u e o cielo A B C D
y girar continuamente con l alrededor de T , lo que
impide que se forme otro p e q u e o cielo alrededor

DE L A T I E R R A Y L A LUNA

119

de l, que lo haga girar de inmediato alrededor de


su centro.
No agrego aqu c m o se puede encontrar un
nmero mayor de planetas juntos y que tomen su
curso, uno alrededor de otro, como los que los nuevos
astrnomos han observado alrededor de Jpiter y
de Saturno, porque no me he propuesto decirlo
todo; y no he hablado particularmente sino de estos
dos con el fin de representarles la tierra en que habitamos con el que est marcado T y la luna que gira
alrededor de ella con el que est marcado G .
41

15

20

4 1

Como ya se indic, el lugar que ocupa un planeta se encuentra determinado


por el equilibrio entre su fuerza (velocidad de desplazamiento) y la del cielo que
lo rodea. Si la fuerza del planeta para continuar su movimiento en lnea recta es
mayor que la del cielo que lo rodea, tender a escapar por la tangente; pero si la
fuerza del planeta es menor que la del cielo que lo rodea, ir hacia el centro hasta
encontrar una porcin del cielo que tenga la misma fuerza que L

Captulo X I

De la pesantez
25
Pero deseo ahora que consideren cul es el peso de
465-466 esta tierra, es decir, la fuerza que une todas sus partes, y que hace que todas ellas tiendan hacia su
centro, cada una segn sea ms o menos gruesa y
slida, tal fuerza no es otra y no consiste sino en
5
que las partes del p e q u e o cielo que la rodea [a la
tierra], al girar mucho ms rpido que las suyas
alrededor de su centro, tienden tambin con mayor
fuerza a alejarse de ellas y, en consecuencia, las
rechazan [a las partes de la tierra].
E n lo que s
10
encuentran alguna dificultad sobre lo ya dicho, a
saber, que los cuerpos ms masivos y slidos, tal
como he supuesto los de los cometas, se iran
hacia las circunferencias de los cielos, y que slo
aquellos que fuesen menos [masivos y slidos]
seran rechazados hacia sus centros; parece que se
debe concluir de esto que fuesen slo las partes
15
menos slidas de la tierra las que pudiesen ser empujadas hacia su centro y que las otras debieran alejarse
de l; pero noten que desde que dije que los cuerpos
ms slidos y ms masivos tendan a alejarse del
20
centro de algn cielo, he supuesto que se m o v a n
ya desde antes con el mismo impulso que la materia
42

4 2

E l peso para Descartes es la fuerza que une las partes de un cuerpo y resulta
<lr la presin ejercida sobre el cuerpo pesado por la materia circundante. Este es
uno de esos conceptos bsicos en que Descartes muestra extraordinaria confusin
V que rxplicnu por que no pudo desarrollar un cuerpo de fsica mas slido.

122

RENE DESCARTES

de ese cielo. Porque es seguro que si no hubiesen aun


comenzado a moverse, o si se mueven, con tal que
sea menos rpido de lo que se requiere para seguir el
25
curso de esta materia, deben ser primero expulsados
por ella hacia el centro en torno al cual giran. Y
tambin es seguro que entre ms gruesos y slidos
fuesen [los cuerpos] seran empujados all con ms
fuerza y velocidad. Y de todos modos esto no
466- 467 impide que si ellos son bastante grandes y slidos
para formar los cometas no vayan poco despus
hacia las circunferencias exteriores de los cielos, en
tanto que la agitacin que hubieran adquirido al
descender hacia alguno de sus centros, les dar
5
infaliblemente la fuerza para pasar de largo y remontarse hacia su circunferencia.
Pero a fin de que entiendan esto m s claramente,
consideren a la tierra E F G H , con el agua 1, 2, 3, 4, y
el aire 5, 6, 7, 8, los cuales como les dir ms adelante, no estn compuestos sino por algunas de
10
las menos slidas de sus partes y forman una misma
masa con ella [la tierra]. Despus, consideren tam467- 468 bien la materia del cielo que llena no slo todo el
espacio que est entre los crculos A B C D y 5, 6, 7,
8, sino incluso todos los p e q u e o s intersticios que
estn por debajo entre las partes del aire, del agua y
de la tierra. Y piensen en este cielo y esta tierra
girando juntos alrededor del centro T , y que todas
sus partes tienden a alejarse de l, pero mucho ms
fuertemente las del cielo que las de la tierra, en vista
de que estn mucho ms agitadas; e incluso tambin
entre las de la tierra, tienden a alejarse ms de l que
las otras, las ms agitadas hacia el mismo lado
que las del cielo.
10

De suerte que si todo el espacio que est ms alia,


del crculo A B C D estuviera vaco, es decir, no estuviera lleno sino por una materia que no pudiera
resistir a las acciones de los otros cuerpos, ni producir ningn efecto considerable (ya que es en este
sentido en el que hay que entender la palabra

DE L A PESANTEZ

Esquema 5

123

124

RENE DESCARTES
4 3

20

vaco),
todas las partes del cielo que estn en el
circulo A B C D saldran primero, despus las del aire
y las del agua le seguiran y finalmente tambin
las de la tierra, cada una proporcionalmente ms
rpido por su menor sujecin a lo que queda de su
masa. Del mismo modo que una piedra sale fuera de
la honda en la cual es agitada tan pronto como se
le afloje la cuerda; y como el polvo que se lanza
sobre una perinola mientras gira se aparta de ella
inmediatamente por todos lados.
44

Despus consideren que, no habiendo en absoluto


ningn espacio ah, ms all del crculo A B C D que
est vaco, ni a donde puedan ir las partes del cielo,
contenidas en el interior de ste, si no es que en el
mismo momento entran otras en su lugar enteramen468-469 te semejantes a ellas, las partes de la tierra no pueden tampoco alejarse ms de lo que estn del centro
T , a menos que desciendan a su lugar las del cielo,
u otras terrestres, tantas como sean necesarias para
llenarlo; ni tampoco pueden a la inversa aproximarse
[las partes de la tierra hacia el centro T ] sin hacer
5
que suban otras tantas a su lugar de modo que estn
todas opuestas unas a otras, cada una a las que deben entrar en su lugar en caso de que suban, e igualmente a las que deben entrar all en caso de que ellas
bajen. A s como los dos lados de una balanza
10
[estn opuestos] el uno al otro. Es decir que, como
uno de los lados de la balanza no puede ni subirse ni
bajarse, hasta que el otro no haya hecho en el mismo
instante todo lo contrario, y que siempre el ms
25

4 3

Descarte! insiste en que el vaco es inconcebible, por lo que cualquier hiptesis que se apoye en esta nocin habr de restringirse al "vaco" como una materia incapaz de resistir a la accin de los otros cuerpos o de producir algn efecto.
Naturalmente, por definicin, semejante idea de materia se contrapone a la concepcin cartesiana, por lo que su uso se restringe a casos de explicacin abstracta.
Si el vaco existiera en tomo a las partes de un cuerpo pesado v. gr. la tierra,
las partes de sta, agua, aire, tierra, cuerpos mezclados, saldran disparadas por su
tendencia al movimiento rectilneo. Tal no sucede, primero, en vista de que no
existen vacos, y segundo, porque la materia circundante del cielo gira mucho
ms rpido que el cuerpo pesado y forma una barrera proporcionalmente igual al
tama'> del cuerpo, que impide que sus partes se disgreguen, y constituye finalmente la explicacin de su peso.
4 4

DE L A PESANTEZ

125

pesado jala al otro; asi la piedra R por ejemplo est


de tal modo opuesta a la cantidad de aire (justa15
mente igual a su tamao) que est por encima de ella,
y de la cual deber ocupar el lugar en caso de
que se aleje ms del centro T , que se requerira
necesariamente que este aire descendiera a medida
que ella subiera. Y del mismo modo ella [la piedra]
20
est en tal forma opuesta a otra cantidad parecida
de aire que est por debajo de ella y de la cual debe
ocupar el lugar en caso de que se aproxime a este
centro, que es necesario que descienda cuando este
aire suba.
25
Pero es evidente que esta piedra contiene en s
mucha ms materia de la Tierra, y en compensa469-470 cin, proporcionalmente menos de la del cielo.
Adems, estando sus partes terrestres menos
agitadas por la materia del cielo que las de este
5
aire, no debe tener [la piedra], la fuerza para subir
por encima [del aire] sino que por el contrario, es
ms bien l [el aire] el que debe tener la fuerza de
hacerla descender por debajo, de suerte que resulta
ligero en comparacin con ella, mientras que comparado con la materia pursima del cielo, es pesado.
Y as ven ustedes que Cada parte de los cuerpos
10
terrestres est prensada hacia T ; no indiferentemente
por toda la materia que la rodea, sino slo por una
cantidad de esta materia exactamente igual a su
tamao, que estando por debajo, puede tomar su
15
lugar en caso de que descienda. L o que ocasiona que
entre las partes de un mismo cuerpo que denominamos h o m o g n e o , como entre las del aire o del agua,
las que estn ms abajo no estn notablemente ms
apretadas que las que estn ms arriba; y que un
20
hombre que est en las profundidades del agua, no
la sienta pesar ms sobre su espalda que si nadara
por encima.
Pero si les parece que la materia del cielo, haciendo
descender as la piedra R hacia T , por debajo del
airo que la rodea, la debiera hacer ir tambin hacia 6
25
o hacia 7, es decir hacia el occidente o hacia el

126

RENE DESCARTES

oriente, ms rpido que este aire, de suerte que no


descienda completamente en lnea recta y a plomo
como lo hacen los cuerpos pesados sobre la verdadera tierra: consideren, en primer lugar, que todas
las partes terrestres comprendidas en el crculo
470- 471 5, 6, 7, 8, ai estar presionadas hacia T por la materia
del cielo en la forma que acabo de explicar y, adems, por tener figuras muy irregulares y diversas,
deben juntarse y engancharse unas con otras y as
no componer sino una masa que el curso del cielo
5
A B C D transporta toda entera; de tal modo que,
mientras gira, aquellas de sus partes que estn, por
ejemplo hacia 6, permanecen siempre frente a las
que estn hacia 2 y hacia F , sin separarse notablemente ni aqu ni all de ella, salvo cuando los vien10
tos u otras causas particulares las obliguen a hacerlo.
Y , adems, noten que este p e q u e o cielo A B C D
gira mucho ms rpido que esta Tierra; pero que
aquellas de sus partes que estn enlazadas con los
poros de los cuerpos terrestres no pueden girar
15
notablemente ms aprisa que los propios cuerpos
alrededor del centro T , aun cuando se muevan
mucho ms aprisa en diversos sentidos, segn la
disposicin de tales poros.
A d e m s , es necesario que distingan que, aunque la
20
materia del cielo haga aproximarse a la piedra R al
centro, en vista de que tiende con m s fuerza que
ella a alejarse [del centro], no puede obligarla [a
la piedra] a retroceder hacia el occidente aun cuando tiende con ms fuerza que ella a ir hacia el
25
oriente: consideren que esta materia del cielo tiende
a alejarse del centro T porque tiende a continuar
su movimiento en l n e a recta; pero que va de occidente hacia el oriente, simplemente porque tiende a
471- 472 continuar [su movimiento] con la misma velocidad
y, por tanto, le es indiferente el encontrarse hacia
6 o hacia 7.
A s es evidente que se mueve un poco m s en lnea
recta mientras hace descender a la piedra R hacia T ,
5
que lo que lo hara dejndola hacia R , pero no

DE L A PESANTEZ

127

podra moverse tan rpido hacia el oriente si la


hiciera retroceder hacia el occidente, como si
la dejara en su lugar o incluso si la empujara delante
de s.
Y , sin embargo, a fin de que lo sepan tambin,
10
aunque esta materia del cielo tenga ms fuerza
para hacer descender la piedra R hacia T , que para
hacer descender all el aire que la rodea, no puede
del todo llegar a tener ms [fuerza] para empujarla
delante de s de occidente hacia oriente, ni por
15
consiguiente hacerla moverse ms rpido que el aire
en este sentido: piensen que hay exactamente la
misma proporcin de esta materia del cielo que
acta contra ella [la piedra] para hacerla descender
hacia T , y que emplea en ello toda su fuerza, que la
que penetra en la [materia] de la tierra T para componer su cuerpo; y consideren, tambin, que a
medida que entra mucha ms [materia] que la que
puede contener una cantidad de aire de parecida
e x t e n s i n , ella [la tierra] tiene que estar mucho ms
20
fuertemente apretada hacia T que lo que lo est
este aire: pero que, para hacerla girar hacia el
oriente, es toda la materia del cielo, contenida
en el crculo R , la que acta contra ella [la tierra]
25
y conjuntamente contra todas las partes terrestres
del aire contenidas en este mismo crculo, de suerte
que no habiendo all una cantidad mayor de materia que acte m s contra ella que contra este aire, no
472-473 puede girar ms velozmente que l en este sentido.
Y pueden inferir de esto que las razones de que se
sirven muchos filsofos para refutar el movimiento
de la verdadera tierra, no tienen fuerza contra el
5
movimiento de la tierra que yo les estoy describiendo. Como cuando dicen que si la tierra se moviese,
los cuerpos pesados no deberan descender a plomo
hacia su centro sino que, m s bien, deberan apartarse de l aqu y all en el cielo; y que los c a o n e s
apuntados hacia occidente, deberan disparar mucho
10
ms lejos que los disparados hacia oriente; y que
deberamos sentir siempre en el aire grandes vientos

128

15

RENE DESCARTES

y or ruidos fortsimos, y cosas semejantes que no


tienen lugar sino en el caso de suponer que la [tierra]
no es transportada en el curso del cielo que la rodea,
sino que la mueve cualquier otra fuerza y en algn
otro sentido que este cielo.

Captulo XII

Del flujo y reflujo del mar


Luego, tras haberles explicado de este modo el
peso de las partes de esta tierra, causado por la
accin de la materia del cielo que est en sus poros,
es necesario ahora que les hable de un cierto movimiento que tiene toda su masa, causado por la
20
presencia de la luna, como tambin de algunas
particularidades que dependen de ello.
Para tal efecto consideren a la luna, por ejemplo
hacia B,* donde la pueden suponer como inmvil,
en comparacin con la velocidad con que se mueve
la materia del cielo que est bajo ella; y conside473-474 ren que esta materia del cielo, al tener menos espa25
ci entre 0 y 6 para pasar por ah, del que tendra
entre B y 6 (si la luna no ocupara el espacio que
est entre 0 y B) y, por consiguiente, debiendo
5
moverse ah un poco ms aprisa, no puede menos
que tener la fuerza suficiente como para empujar
un poco a toda la tierra hacia D , de suerte que su
centro T se aleje, como ven, un poco del punto M,
que es el centro del pequeo cielo A B C D , porque
10
no hay nada ms que el curso de la materia de este
45

4 5

El peso de la tierra y de los cuerpos en ella, as como el fenmeno de las


mareas se explica en Descartes, no gracias a una fuerza de atraccin, ya del centro
de la tierra en el primer caso, ya de la luna en el segundo, sino por la accin de
la materia del cielo cuya tendencia al movimiento rectilneo, al no cumplirse,
oprime a la materia de la tierra (fuerza de presin).
* Ver esquema 5.

130

RENE DESCARTES

cielo, que la sostenga en el lugar en que est. Y puesto que el aire 5, 6, 7, 8, y el agua 1, 2, 3, 4, que
rodea a esta tierra son cuerpos lquidos, es evidente
que la misma fuerza que la presiona de este modo,
incluso les debe hacer descender hacia T , no slo
del lado 6, 2, sino tambin de su opuesto 8, 4 y,
15
en c o m p e n s a c i n , hacerlos elevarse a los sitios
5, 1 y 7, 3; de modo que la superficie de la tierra
E F G H permaneciendo redonda a causa de que est
dura, la del agua 1, 2, 3, 4 y la del aire 5, 6, 7, 8, que
son lquidas, deben tomar la forma oval.
20
E n seguida consideren que la tierra [al girar] alrededor de su centro, y por ello originar los das
que podemos dividir en 24 horas como los nuestros;
en su lado F , que est ahora frente a frente a la luna
25
y sobre el cual, por esta razn, el agua 2 est menos
alta, debe encontrarse en 6 horas frente a frente con
474-475 el cielo marcado C , donde esta agua se elevar y,
en 12 horas, frente a frente al cielo marcado D,
donde el agua inmediatamente descender. De suerte
que el mar que est representado por esta agua 1,2,
3, 4 debe tener su flujo y su reflujo alrededor de
5
esta tierra cada 6 horas como lo tiene a su alrededor
la que habitamos nosotros.

10

15

20

Consideren, tambin, que mientras esta tierra gira


de E por F hacia G , es decir del occidente por el medio d a (sur) hacia el oriente, la hinchazn del
agua y del aire que permanece hacia 1 y 5 y hacia
3 y 7, pasa de su porcin oriental a la occidental,
provocando ah un flujo sin reflujo del todo semejante al que segn el informe de nuestros pilotos,
hace la navegacin mucho ms fcil en nuestros
mares del oriente hacia el occidente, que del occidente hacia el oriente.
Y , para no olvidar nada en este punto, agreguemos
que la luna hace en cada mes el mismo recorrido
que la tierra hace en cada d a ; y, de esta manera,
hace avanzar poco a poco hacia el oriente los puntos
1, 2, 3, 4 que marcan las ms altas y las ms bajas
mareas: de modo que estas mareas no cambian

D E L FLUJO Y R E F L U J O D E L MAR

131

exactamente cada 6 horas, sino que se retrasan alrededor de la quinta parte de una hora cada vez,
tal como lo hacen tambin las de nuestros mares.
25
Consideren, adems, que el p e q u e o cielo A B C D ,
no es exactamente redondo, sino que se extiende
con un poco ms de libertad hacia A y hacia C , y
se mueve ah, en proporcin, ms lentamente que
hacia B y hacia D , donde no puede tan fcilmente
475-476 romper el curso de la materia del otro cielo que lo
contiene: de modo que la luna que permanece
siempre como sujeta a su superficie exterior, debe
moverse un poco ms rpido y separarse menos de
su ruta y, en consecuencia, ser causa de que los
5
flujos y reflujos del mar sean mucho mayores cuando est hacia B, cuando se trata de [la luna] llena y
hacia D cuando es [la luna] nueva, que cuando est
hacia A o hacia C donde se halla semiplena [cuarto
creciente o cuarto menguante]. Son las particulari10
dades que los astrnomos observan tambin completamente semejantes en la verdadera luna, aunque
no puedan tan fcilmente dar razn de estos [hechos] por las hiptesis de que se sirven.
E n cuanto a los otros efectos de esta luna, que
15
difieren cuando est llena de cuando est nueva,
dependen plausiblemente de su luz. Y en cuanto a
las otras particularidades del flujo y reflujo, dependen en parte de la diversa ubicacin de las costas del
mar y en parte de los vientos reinantes en los tiempos y lugares en que se les observa. Finalmente
20
en relacin a los otros movimientos generales,
tanto de la tierra y la luna, como de los otros
astros y de los cielos, o los pueden entender suficientemente a partir de lo que ya he dicho, o bien
no interesan a mi p r o p s i t o ; y no realizndose en
el mismo plano que aquellos de los que he hablado,
25
me extendera demasiado en describirlos. A s , no me
resta aqu sino explicar esa accin de los cielos
y de los astros que, ya he dicho ms arriba, debe
476- 477 considerarse como su luz.

Captulo X I I I

De la L u z
He dicho ya varias veces que los cuerpos que giran
en crculo tienden siempre a alejarse de los centros
de los crculos que describen, pero es necesario
aqu que determine ms particularmente hacia q u
lados tienden las partes de la materia, de las cuales
estn compuestos los cielos y los astros.
Y , para ello, es necesario saber que cuando digo
que un cuerpo tiende hacia algn lado, no quiero
por ello que se imaginen que tenga en s un pensamiento o una voluntad que lo conduzca a eso, sino
nicamente que est dispuesto a moverse hacia
all, ya sea que verdaderamente se mueva hacia all
o ya sea, ms bien, que algn otro cuerpo se lo impida, y es principalmente en este ltimo sentido en el
que uso la palabra "tender", en vista de que parece
significar algn esfuerzo, y que todo esfuerzo presupone resistencia. T a l como se encuentran frecuentemente distintas causas que, actuando juntas contra
un mismo cuerpo, impiden el efecto la una de la
otra, se puede decir, bajo diversas consideraciones,
que un mismo cuerpo tiende hacia diferentes lados
al mismo tiempo as como y a se dijo antes, que las
partes de la tierra tienden a alejarse de su centro en
tanto se las considera aisladamente, y por el contrario, que tienden a aproximarse [al centro] en tanto
se considera la fuerza de las partes del cielo que las
empuja hacia all; e, inmediatamente, que tienden a

134
25

10

RENE DESCARTES

alejarse [del centro] si se las considera como opuestas a otras partes del elemento tierra, que componen
cuerpos ms masivos que ellas.
A s , por ejemplo, la piedra que gira en una honda
siguiendo el crculo A B , tiende hacia C cuando se
encuentra en el punto A , si no se considera otra
cosa que su pura agitacin; y tiende circularmente
de A hacia B si se considera su movimiento como
regulado y determinado por la longitud de la cuerda
que la retiene; y, finalmente, la misma piedra
tiende hacia E cuando, sin considerar la parte de su
agitacin cuyo efecto no es impedido, se opone la
otra parte a la. resistencia que le hace continuamente
esta h o n d a . *
Pero, para entender distintamente esta ltima observacin imagnense la inclinacin que tiene esta
piedra a moverse de A hacia C como si estuviera
compuesta por otras dos [tendencias] que fuesen la
una, de girar siguiendo el crculo A B y la otra de
subir derecho siguiendo la lnea recta V X Y , y esto
en tal proporcin que, encontrndose en el sitio de
la honda marcado V en el momento en que la honda
est en el lugar del crculo marcado A , debera
encontrarse la piedra en seguida en el sitio marcado
X , en el momento en el que la honda estuviera hacia
V , y en el sitio marcado Y , cuando la honda estuviera hacia F , y as permanecer siempre en la lnea
recta A C G .
46

15

20

25

4 6

Todo cuerpo tiende a realizar varios movimientos, incluso opuestos, bajo


diversas consideraciones. Visto en un corte abstracto podemos decir que:
1. Trata de alejarse del centro en torno al cual gira por su tendencia, como
cuerpo, al movimiento rectilneo.
2. Tiende al movimiento rectilneo porque cada una de sus partes considerada aisladamente, tiende inicialmente a dicho movimiento.
3. Tiende a aproximarse al centro por la presin ejercida por las partes del
cielo que lo rodean.
L a exclusin del vaco, las tendencias propias del cuerpo como un todo y de
sus partes, individualmente consideradas, as como la presin de la materia
que rodea al cuerpo determinan que su movimiento sea circular. B^jo diversas
consideraciones un mismo cuerpo tiende hacia diversos lados al mismo tiempo
pero al actuar juntas varias causas unas a otras se impiden sus efectos y ello explica la diversificacin del movimiento.
* Consultar fig. 1.

DE L A LUZ

135

Luego, sabiendo que una de las partes de su inclina478-480 cin, esto es, aquella que la lleva a seguir el crculo
A B , no excluye en absoluto esta honda, se darn
cuenta de que no encuentra resistencia sino con
respecto a la otra parte de [su inclinacin] que la
hara moverse siguiendo la lnea D V X Y , si ella no
estuviera excluida y, por consiguiente, que no
5
tendiera, es decir, que no hiciera esfuerzo, sino para
alejarse directamente del centro D. Y noten que
segn esta consideracin, al estar en el punto A ,
tiende tan verdaderamente hacia E , que ya no est
del todo ms dispuesta a moverse hacia H que hacia
10
I , aunque uno pudiera fcilmente persuadirse de lo
contrario si no tomara en consideracin la diferencia que hay entre el movimiento que ella [la piedra]
ya tiene y la inclinacin a moverse que le queda.
A s deben pensar de cada una de las partes del
15
segundo elemento que componen los cielos, exactamente lo mismo que [piensan] con respecto a esta
piedra, a saber, que aquellas [partes] que estn hacia
E , por ejemplo, no tienden por propia inclinacin
sino hacia P; pero que la resistencia de las otras
partes del cielo que estn encima de ellas, las hace
20
tender, es decir, las dispone a moverse siguiendo el
crculo E R . Y consideren que inmediatamente, esta
resistencia, opuesta a la inclinacin que tienen para
continuar su movimiento en la lnea recta, les hace
tender, es decir, es causa de que hagan el esfuerzo
25
para moverse hacia M. Y as, al juzgar todas las
otras [partes] en igual forma, ven en q u sentido se
puede decir que tienden hacia los lugares directa480
mente opuestos al centro del cielo que componen.
Pero lo que nos resta por considerar en las partes
[del cielo] es algo ms de lo que consideramos respecto a una piedra que gira en una honda, y es que
continuamente las empujan, tanto todas aquellas
5
[partes] semejantes a ellas, que estn entre ellas y
el astro que ocupa el centro de su cielo, como la
materia de este astro, y que no las empuja nada ms.
Por ejemplo, a aquellas que estn hacia E , no las

136

Esquema 6

RENE DESCARTES

DE LA LUZ

137

10

empujan las que estn hacia M o hacia T , o hacia R ,


o hacia K , o hacia H , sino solamente todas aquellas
480- 481 [partes] que estn entre las dos lneas A F , D G y
conjuntamente la materia del sol; lo que es causa de
que tiendan no slo hacia M, sino tambin hacia L y
hacia N , y generalmente hacia todos los puntos a
donde pueden llegar los rayos o lneas rectas que,
5
viniendo de alguna parte del sol, pasan por el lugar
donde ellas e s t n .
Pero, a fin de que la explicacin de todo esto sea
ms fcil, deseo que consideren las partes del segundo elemento completamente solas y, como si todos
los espacios que ocupa l a materia del primero
10
estuvieran vacos, tanto aquel [que hay] donde est
el sol, como los otros. Incluso, a causa de que no
hay mejor medio para saber si a un cuerpo lo empujan algunos otros, que ver si estos otros avanzaran
efectivamente hacia el sitio en que se encuentra
15
para llenarlo en el caso de que estuviese v a c o ,
deseo que imaginen tambin que se supriman las
partes del segundo elemento que estn hacia E , y
una vez planteado esto deseo que observen en primer lugar que ninguna de las [partes] que estn
encima del crculo T E R , ni de las que estn hacia
47

20

M , estn dispuestas a llenar su lugar, y a que tienden,


por el contrario, a alejarse de l; en seguida que
aquellas que estn en este crculo, a saber, hacia T ,
tampoco estn dispuestas a hacer eso: porque, a
pesar de que se mueven realmente de T hacia G ,
25
siguiendo el curso de todo el cielo, sin embargo, para
que las que estn hacia F se muevan con parecida
481- 482 velocidad hacia R , el espacio E , que es necesario
imaginar mvil como ellas, no dejara de permane-

4 7

Explicar la luz como forma de movimiento tendencial obliga a Descartes a


considerar que la manifestacin concreta de esta tendencia se da en el segundo
elemento (cielo) como resultado del movimiento del primer elemento (concretamente de un astro como fuente luminosa). Por otro lado, la tendencia al movimiento por pequeas sacudidas, en lnea recta del elemento del cielo, se sita
nicamente en el espacio de proyeccin de rectas de la fuente luminosa al ojo del
oh'iervador.

138

RENE DESCARTES

cer v a c o entre G y F , si no vinieran otras [partes] de


otros [sitios] para llenarlo. Y , en tercer lugar, que
aquellas [partes] que estn por debajo de este
crculo, pero que no estn comprendidas entre
5
las lneas A F , D G como las que estn hacia H y
hacia K , no tienden tampoco a avanzar hacia este
espacio E para llenarlo; aun cuando la inclinacin
que tienen para alejarse del punto S las predispon10
ga a eso de algn modo; as como el peso de una
piedra la predispone no slo a descender en lnea
recta al aire libre, sino tambin a rodar de lado sobre
la pendiente de una montaa, en caso de que no
pudiera descender de otra manera.
Pues la razn que les impide tender hacia este
15
espacio, es el que todos los movimientos se continan, tanto como es posible, en l n e a recta; y, por
consiguiente que, aunque la naturaleza cuenta con
diversas vas para llegar a un mismo efecto, infaliblemente sigue siempre la ms corta. Porque si
las partes del segundo elemento, que estn por
20
ejemplo* hacia K , avanzaran hacia E , todas aquellas
que estn ms prximas que ellas al sol avanzaran
tambin al mismo instante hacia el lugar que ellas
dejaran; y, as, el efecto de su movimiento no sera
otro, sino que el espacio E se llenara, y que ha25
bra otro de igual t a m a o en la circunferencia A B C D
que se vaciara al mismo tiempo. Pero es manifiesto
482-483 que este mismo efecto puede seguirse mucho mejor
si aquellas [partes] que estn entre las lneas A F , D G
se aproximan rectamente hacia E ; y, por consiguiente que, mientras que no haya nada que se los impida,
las otras [partes] no tienden del todo a esto: as
como una piedra no tiende jams a descender obli5
cuamente hacia el centro de la tierra, en tanto
puede descender ah en lnea recta.
E n fin, consideren que todas las partes del segundo
elemento que estn entre las lneas A F , D G deben
avanzar juntas hacia este espacio E , para llenarlo
* V e r esquema 6.

DE L A LUZ

10

15

139

en el mismo instante en que queda v a c o . Porque


aunque no cuenten sino con la inclinacin que
tienen alejarse del punto S, la cual las lleva all,
y aunque esta inclinacin hiciera que aquellas que
estn entre las lneas B F , C G tiendan ms directamente hacia all, que aquellas que se quedan entre

las lneas A F , B F y D G , C G . Vern, sin embargo,


que estas ltimas no dejan de estar tan dispuestas
como las otras a ir hacia all, si se percatan del
efecto que se debe seguir de su movimiento, que no
20
es otro sino, como lo he dicho ahora, que el espacio
E se llene, y que haya otro de igual tamao en la
circunferencia A B C D que se quede v a c o al mismo
tiempo. Porque, en relacin con el cambio de situac i n que les acontece en los otros lugares que llenaban antes, y que luego permanecen todava llenos,
25
ste no es de ninguna manera considerable, y a que
deben suponerse tan iguales y parecidas en todo las
unas a las otras, que no importa de q u partes est
483-484 lleno cada uno de estos lugares. Noten, sin embargo,
que no se debe concluir de esto que todas [las partes]
son iguales, sino solamente que los movimientos que
puede causar su desigualdad no pertenecen a la accin de la que hablamos.
5
Pues para que al llenarse una parte del espacio E
haga que otra parte del espacio D , por ejemplo,
llegue a vaciarse, no hay medio ms directo que todas las partes de la materia que se encuentran en la
10
lnea recta D G o D E avancen juntas hacia E ; porque
si slo las partes que estn entre las lneas B F , C G
avanzaran las primeras hacia este espacio E , dejaran
otro espacio debajo de ellas hacia V , hacia el cual
deberan venir las que estn hacia D, de modo
15
que el mismo efecto que puede producir el movimiento de la materia que est en la lnea recta D G o
D E , lo producira el movimiento de la materia que
est en la lnea curva D V E , lo que es contraro a las
leyes de la naturaleza.
20
Pero si encuentran aqu alguna dificultad para
comprender c m o las partes del segundo Elemento

140

RENE DESCARTES

que estn entre las lneas A F , DG pueden avanzar


todas juntas hacia E , habiendo ms distancia entre
A y D que entre F y G, el espacio por el que deben
25
entrar para avanzar as es ms estrecho que aquel del
que deben salir: consideren que la accin por la
cual tienden a alejarse del centro de su cielo no las
obliga a tocar a aquellas de sus vecinas que estn
a igual distancia que ellas de este centro, sino
484- 485 solamente a tocar a las que son de un grado ms
alejadas [del centro]. As que el peso de las pequeas
bolas 1, 2, 3, 4, 5 no obliga en absoluto a las que
5
estn marcadas con una misma cifra a entretocarse,
sino que slo obliga a quellas que estn marcadas 1
o 10 a apoyarse sobre aquellas que estn marcadas 2 o 20, y a stas sobre aquellas que estn marcadas
3 o 30 y as sucesivamente, de suerte que estas
bolitas pueden muy bien no slo estar alineadas
como las ven en esta sptima figura, sino tambin co10
mo lo estn en la octava y en la novena y de otras
mil formas diversas.
Luego consideren que estas partes del segundo
elemento, por moverse separadamente unas de
485- 486 otras, como ya se dijo ms arriba que deben hacerlo,
15
no pueden jams estar alineadas como las bolas de
la sptima figura y que, no obstante, no hay ms
que esta manera en que la dificultad propuesta
puede tener lugar. Porque no se podra suponer
5
tan poco intervalo entre aquellas de sus partes que
estn a parecida distancia del centro de su cielo,
que no fuera suficiente como para concebir que la
inclinacin que tienen a alejarse de este centro,
debe hacer avanzar a aquellas que estn entre las
lneas A F , DG todas juntas hacia el espacio E ,
10
mientras est vaco; as como lo ven en la novena
figura en relacin a la 10a., que el peso de las boli486-487 tas 40, 30 y dems, las debe hacer descender todas
juntas hacia el espacio que ocupa aquella que est
marcada 50, tan pronto como sta pueda salir de
ese espacia.
Y uno puede claramente darse cuenta aqu cmo

DE LA LUZ

DE L A LUZ

RENE DESCARTES

las bolas que estn marcadas con una misma cifra,


se alinean en un espacio ms estrecho que aquel
del que salen aproximndose la una a la otra. Podemos percibir bien que las dos bolas marcadas
40 deben descender un poco ms aprisa y aproximarse la una a la otra en proporcin un poco ms
que las tres marcadas 30, y estas tres que las cuatro
marcadas 20 y asi con todas las dems.
Despus de lo cual puede ser que me digan que, tal
como aparece en la 10a. figura, las dos bolas marcadas 40, 40, luego de haber descendido un poco,
llegan a entretocarse (lo que es causa de que se
detengan sin poder descender ms abajo); del mismo
modo las partes del segundo elemento que deben
avanzar hacia E se detendrn antes de haber terminado de llenar todo el espacio que all hemos supuesto.
Pero respondo a esto que no pueden avanzar un
m n i m o hacia all que no sea suficiente para probar
perfectamente lo que he dicho, a saber, que todo
el espacio que all se encuentra, estando de antemano lleno con algn cuerpo, cualquiera que ste
sea, [las partes] presionan continuamente este
cuerpo y hacen esfuerzo contra l como para expulsarlo fuera de su lugar.
A d e m s de eso, respondo luego que sus otros
movimientos, que continan en ellas mientras
avanzan hacia E , no permitindoles permanecer un
solo momento ordenadas del mismo modo, o bien
les impiden entretocarse, o bien hacen que despus
de haberse tocado se separen incontenibles de inmediato, y as, no dejan por eso de avanzar sin
interrupcin hacia el espacio E , hasta que est completamente lleno. De suerte que no se puede concluir de eso sino que la fuerza, con que [las partes]
tienden hacia E es probablemente como un temblor,
se redobla y se relaja mediante diversas y pequeas sacudidas segn cambien de situacin, lo que parece
ser^ una propiedad atribuible a la luz.
Pues si han comprendido todo esto suficientemen-

DE LA LUZ

Esquema 10

145

146
25

RENE DESCARTES

te, suponiendo los espacios E y S, y todos los peq u e o s ngulos que estn entre las partes del cielo
como vacos, lo entendern todava mejor si los
suponen llenos de la materia del primer elemento.*
Porque las partes de este primer elemento que se
encuentran en el espacio E no pueden impedir
487- 488 que las del segundo, que estn entre las lneas
30
A F , D G , avancen para llenarlo del mismo modo que
si estuviera vaco, por la razn de que, siendo muy
sutiles y estando sumamente agitadas, estn siempre
dispuestas a salirse de los lugares en los que se
5
encuentran, como lo est cualquier otro cuerpo a
entrar en [estos lugares]. Y por esta misma razn
[las partes del primer elemento] que ocupan los
p e q u e o s ngulos que estn entre las partes del
cielo, ceden su lugar sin resistencia a las que vienen
de este espacio E y que se van hacia el punto S.
10
Digo ms bien hacia S que hacia ningn otro lugar,
porque los otros cuerpos que estn ms unidos y son
ms grandes, tienen por lo tanto ms fuerza y tienden todos a alejarse de este punto.
Incluso es necesario subrayar que pasan de E hacia
15
S, entre las partes del segundo elemento, que van
de S hacia E , sin obstaculizarse de ninguna manera
unas a otras. A s como el aire que est encerrado en
el reloj X Y Z , sube de Z hacia X , a travs de la are20
na Y , que no deja por ello de descender sin embargo
hacia Z .
Finalmente, las partes de este primer elemento que
se encuentran en el espacio A B C D , donde componen
el cuerpo del sol, girando en crculo muy rpidamente alrededor del punto S, tienden a alejarse de
25
[este punto] por todos lados en lnea recta, de acuerdo con lo que acabo de explicar; y de esta manera
todas las que estn en la lnea S D , empujan juntas
488- 489 la parte del segundo elemento que est en el punto
D ; y todas aquellas que estn en la lnea S A , empujan a la [parte] que est en el punto A , y as con las
* Verfigura6.

DE LA LUZ

E s q u e m a 11

147

148

RENE DESCARTES

10

15

20

dems. De tal modo que esto solo bastara para


hacer que todas aquellas de estas partes del segundo
elemento que estn entre las lneas A F , D G avanzaran hacia el espacio E , aun cuando no tuvieran
ninguna inclinacin [a hacerlo] por s mismas.
Por lo dems, puesto que deben avanzar as hacia
este espacio E , mientras que no est ocupado ms
que por la materia del primer elemento, es seguro que tienden tambin a ir hacia all, no obstante
que est lleno con cualquier otro cuerpo; y, en
consecuencia, [es cierto] que ellas empujan y hacen
esfuerzo contra este cuerpo como para expulsarlo
fuera de su lugar. De suerte que si fuera el ojo de
un hombre el que estuviera en el punto E , sera
presionado entonces tanto por el sol como por;
toda la materia del cielo que est entre las lneas
A F , DG.
Ahora bien, es necesario saber que los hombres
de este nuevo mundo sern de tal naturaleza, que
mientras sus ojos sean presionados de esa manera,
tendrn una sensacin muy semejante a la que nosotros tenemos de la luz, lo que referir ms ampliamente a continuacin.

Captulo X I V

De las propiedades de la luz


Pero quiero detenerme todava un poco en este
punto para explicar las propiedades de la accin
mediante la cual los ojos [de los hombres del nuevo
mundo] pueden ser presionados como lo he dicho.
Porque [tales propiedades] se vinculan todas tan
489-490 perfectamente a las que encontramos en la luz
que, cuando ustedes las hayan considerado, estoy
seguro de que aseverarn conmigo que no hay necesidad de imaginar, ni en los astros ni en el cielo,
otra cualidad que esta accin que se denomina
luz.
5
Las principales propiedades de la luz son:
1. Que se extiende en crculo por todas partes
alrededor de los cuerpos que llamamos luminosos.
2. A toda distancia.
3. Y en un instante.
4. Y c o m n m e n t e en lneas rectas, que deben ser
consideradas como los rayos de la luz.
10
5. Y que muchos de estos rayos, viniendo de
diversos puntos, pueden juntarse en un mismo
punto.
6. O que viniendo de un mismo punto, pueden
dirigirse hacia diversos puntos.
7. O, viniendo de diversos puntos y dirigindose
hacia diversos puntos, pueden pasar por un
I5
mismo punto sin estorbarse los unos a los otros.
25

150

RENE DESCARTES

8. Y que pueden tambin algunas veces estorbarse


los unos a los otros, a saber, cuando su fuerza
es muy desigual, y que la de unos es mucho ms
grande que la de otros.
9. Y finalmente que pueden ser desviados por
reflexin.
10. O por refraccin.
20
11. Y que su fuerza puede aumentarse.
12. O disminuirse por las diversas disposiciones
o cualidades de la materia que los recibe. He
aqu las principales cualidades que se observan
de la luz, que convienen todas a esta accin
25
[antes descrita], como lo van a ver.
490-491 1. Que esta accin debe extenderse hacia todos lados, alrededor de los cuerpos luminosos, es evidente
porque procede del movimiento circular de sus
partes.
5
2. E s evidente, tambin, que puede extenderse a
toda clase de distancias.* Porque, por ejemplo,
suponiendo que las partes del cielo que se encuentran entre A F y D G , estn ya por s mismas dispuestas para avanzar hacia E , como hemos dicho que lo
10
estn, no se puede dudar tampoco de que la fuerza
con la que el sol empuja a las que estn hacia A B C D ,
no deba extenderse tambin hasta E , aun cuando
hubiese ms distancia entre unas y otras que la
que hay desde las ms altas estrellas del firmamento hasta nosotros.
15
3. Y sabiendo que las partes del segundo elemento
que estn entre A F y D G se tocan y se presionan
todas unas a otras, tanto como es posible, no podemos tampoco dudar de que la accin, mediante la
cual las primeras son empujadas, debe pasar en un
instante hasta las ltimas. Del mismo modo que
aquella [accin] con la que empujamos uno de los
20

extremos de un bastn, pasa en el mismo instante


hasta el otro extremo. O, mejor an, para que no
pongan ninguna dificultad en relacin con que

* Ver esquema 6.

151

DE LAS PROPIEDADES D E L A LUZ

estas partes [las del segundo elemento], no estn


ligadas unas a otras como lo estn las de un bastn,
25
as como en la novena figura la pequea bola marcada 50 va descendiendo hacia 6, las otras marcadas
10, descienden tambin hacia all en el mismo instante.*
491- 492 4. Por lo que toca a las lneas, siguiendo las cuales
se comunica esta accin y que son propiamente los
rayos de la luz, es necesario subrayar que difieren
de las partes del segundo elemento, por mediacin de
las cuales esta misma accin se comunica; y que
5
no son ninguna cosa material en el medio por el
que atraviesan, sino que sealan solamente en qu
sentido, y siguiendo qu determinacin, el cuerpo
luminoso acta contra aquel que ilumina. A s ,
no podemos dejar de concebir [dichas lneas]
10
completamente rectas, aunque las partes del segundo
elemento, que sirven para transmitir esta accin
("o la luz") no pueden estar casi nunca tan directamente puestas la una sobre la otra de modo que
15
puedan formar lneas totalmente rectas. A s como
ustedes pueden fcilmente concebir que la mano A
empuja el cuerpo E siguiendo la lnea recta A E , aun
cuando no lo empuja sino a travs del bastn B C D ,
20
que est torcido. Y de igual modo que la bola marcada 1 empuja a la que est marcada 7, a travs de las
dos marcadas 5,5, tan directamente como por la
mediacin de las marcadas 2, 3, 4, 6 . * *
25
5. y 6. Pueden tambin fcilmente concebir c m o
muchos de estos rayos, viniendo de diversos puntos,
se renen en un mismo punto; o viniendo de un
mismo punto, se dirigen hacia diversos puntos sin
492- 493 obstaculizarse, ni depender los unos de los otros.
4 8

* Ver esquema 9.
Los rayos luminosos son lneas no materiales que sealan la forma en que se
producira la transmisin dl movimiento rectilneo como resultado de las determinaciones constitutivas de las partes del primero y segundo elementos que
precisamente manifiestan la naturaleza primaria del movimiento.
La l u z es el nico fenmeno observable que hace manifiesta la tendencia
natural al movimiento rectilneo de las partes de la materia.
4 8

* * Ver CHqucma 1 2.

152

E s q u e m a 12

RENE DESCARTES

D E L A S P R O P I E D A D E S D L A L U Z

Esquema 13

153

154

RENE DESCARTES

Como ven en la sexta figura, donde vienen muchos


[rayos] de los puntos A B C D , que se renen en el
punto E , y muchos vienen nicamente del punto
D y se extienden, uno hacia E , y el otro hacia K , y
as hacia una infinidad de otros lugares. A s como
las diversas fuerzas con que jalamos las cuerdas
1, 2, 3, 4, 5 se juntan todas en la polea, cuya resistencia se extiende a las diversas manos que tiran de
10
esas cuerdas.
7. Pero para concebir c m o muchos de estos
rayos, proviniendo de diversos puntos y dirigindose hacia diversos puntos, pueden pasar por un
15
mismo punto sin obstaculizarse unos a otros, como
en esta sexta figura, donde los dos rayos A N , D L
pasan por el punto E , es necesario considerar que
cada una de las partes del segundo elemento es
capaz de recibir varios y diversos movimientos al
20
mismo tiempo; de suerte que aquella que est, por
ejemplo, en el punto E , puede al mismo tiempo ser
empujada hacia L , por la accin que viene del sitio
del sol marcado D , y al mismo tiempo hacia N , por
aquella que viene del sitio marcado A . L o que
entendern todava mejor si consideran que se
492-493 puede empujar el aire al mismo tiempo de F hacia
G , de H hacia I y de K hacia L , a travs de los tres
tubos F G , H I , K L , aunque estos tubos estn de tal
5
modo unidos en el punto N que todo el aire que
pase por en medio de cada uno de ellos debe tambin necesariamente pasar por en medio de los otros
dos.
10
8. Y esta misma comparacin puede servir para
explicar c m o una luz fuerte impide el efecto de
aquellas que son ms dbiles; porque si se empuja
el aire mucho ms fuerte por F , que por H o por K ,
15
no tender en absoluto hacia I, o hacia L , sino solamente hacia G .
9. y 10. E n cuanto a la reflexin y la refraccin, y a
se las he explicado suficientemente (en la Diptrica).
No obstante, puesto que me serv entonces del
20
ejemplo del movimiento de una pelota, en lugar de

DE LAS PROPIEDADES DE L A LUZ

Esquema 14

156

RENE DESCARTES

hablar de los rayos de la luz, a fin de hacer ms


inteligible mi discurso por este medio, me resta
todava aqu el hacerles considerar la accin o la
inclinacin a moverse, que es transmitida de un
lugar a otro por medio de muchos cuerpos que se
25
entretocan. Estos se encuentran sin interrupcin
en todo el espacio que est entre dos, [y la accin]
sigue exactamente el mismo camino por el que
494-495 p o d r a hacer moverse al primero de estos cuerpos,
si los otros no estuvieran en su camino, sin que haya
ninguna otra diferencia sino que este cuerpo requerira algn tiempo para moverse, en lugar de que la
5
accin que est en l pueda, por medio de los que lo
tocan, extenderse a toda clase de distancias en un
instante. De donde se sigue que as como una bola
se refleja cuando da contra el muro de un juego de
pelota (frontn de mano) y sufre refraccin cuando
10
penetra oblicuamente en el agua o sale de ella; as
tambin, cuando los rayos de la luz encuentran un
cuerpo que no les permite pasar ms all, (opaco)
deben reflejarse, y cuando entran oblicuamente en
15
algn lugar a partir del cual pueden extenderse con
ms o menos facilidad, que de aquel del cual salen,
deben tambin, en el punto de este cambio, desviarse y sufrir r e f r a c c i n .
11, y 12. Finalmente, la fuerza de la luz no s l o es
ms o menos grande en cada lugar segn la cantidad
20
de rayos que se renen all, sino que tambin pueden aumentarla o disminuirla las diversas disposi49

4 9

Los lmites de la transmisin de la accin luminosa se manifiestan para


Descartes en dos fenmenos:
1. La reflexin, que es la imposibilidad de algunos cuerpos de transmitir
la accin luminosa en la secuencia de la recta a otro cuerpo, por lo cual
se constituye en reflejante ya que es causa de un nuevo sendero o recta
luminosa, tambin en lnea recta, pero de sentido inverso.
2. En cuanto a la refraccin, las partes del segundo elemento varan de
velocidad de acuerdo con el lugar que ocupan en el cielo que constituyen. Tales variaciones explican los contactos ms rpidos o ms lentos
entre las partes de este elemento que dan cuenta de los diversos fenmenos de refraccin: desviacin de los rayos luminosos, dispersin,
integracin, etc.

DE LAS PROPIEDADES D E L A LUZ

157

ciones de los cuerpos que se encuentran en los sitios


por donde pasa; as como a la velocidad de una bola
o de una piedra que se lanza al aire, pueden aumen25
tarla los vientos que soplan hacia el mismo lado que
495-496 ella se mueve, y disminuirla los [vientos contrarios].

Captulo X V

Que la faz del cielo de este nuevo mundo


debe parecerle a sus habitantes completamente
semejante a la del nuestro

Habiendo explicado as la naturaleza y las propiedades de la accin que he tomado aqu por la luz,
es necesario tambin que explique c m o , por su
medio, los habitantes del planeta que he supuesto
como la tierra pueden ver la faz de su cielo completamente semejante a la del nuestro*
Primeramente, no hay duda de que ellos [tales
habitantes] deben ver el cuerpo marcado S, pleno
de luz y semejante a nuestro sol, en vista de que
5 0

* V e r esquema 4.
5 0

E l hecho de que Descartes no declare de inicio que su Nuevo Mundo no es


slo un mundo posible sino que se trata de la explicacin del mundo actual,
puede deberse a muy distintas razones:
1. L a ms externa es sin duda el no querer comprometerse con una explicacin que pudiera resultar no slo polmica sino peligrosa dado su
planteamiento, en muchos casos, contrario a la tradicin aristotlica y
escolstica.
2. Una segunda razn bien puede ser de orden metodolgico. De hecho el
carcter hipottico de sus planteamientos en El Mundo explicara este
ejercicio conceptual y no precisamente de imaginacin que propone
Descartes, reconstruyendo paso a paso la gnesis del universo y sus
fenmenos ms caractersticos.
3. Una tercera razn, tambin de orden metodolgico, pero ms precisa,
sera que, de acuerdo con el ejercicio de la crtica, Descartes no querra
que la nueva explicacin fsico-geomtrica del mundo se viera obstaculizada por los viejos prejuicios y las ideas dudosas, intentando una explicacin novedosa no slo en sus conceptos sino en su formulacin y
presentacin.

160

10

15

20

RENE DESCARTES

este cuerpo enva rayos de todos los puntos de su


superficie hacia sus ojos. Y puesto que est mucho
ms p r x i m o a ellos que las estrellas, debe parecerIes mucho ms grande. E s verdad que las partes del
p e q u e o cielo A B C D , que gira alrededor de la tierra,
oponen alguna resistencia a estos rayos, pero puesto
que todas las del gran cielo que estn desde S hasta
D las fortifican, aquellas que estn desde D hasta T ,
no teniendo en comparacin sino un p e q u e o
n m e r o , no les pueden restar sino un poco de su
fuerza. E incluso toda la accin de las partes del
gran cielo F G G F , no es suficiente para impedir
que los rayos de muchas estrellas fijas lleguen hasta
la tierra, del lado en que no est siendo iluminada
por el sol.

Porque es necesario saber que los grandes cielos,


es decir, aquellos que tienen una estrella fija o el
sol en su centro, aunque pueden ser muy desiguales
en tamao, deben tener siempre exactamente la
496-499 misma fuerza; de modo que toda la materia que
est, por ejemplo, en la lnea S B , debe tender tan
fuertemente hacia e como tiende la que est en la
l n e a eB hacia S, porque si no hubiera entre ellas
5
esta igualdad, se destruiran infaliblemente en poco
tiempo, o al menos cambiaran hasta que la hubiesen adquirido.*
A s , por ejemplo, toda la fuerza del rayo SB, no
es ms que justamente igual a la del rayo eB; es ma10
nifiesto que la del rayo T B que es menor, no puede
impedir la fuerza del rayo eB para extenderse hacia
T. De todos modos, es evidente que la estrella A
puede extender sus rayos hasta la tierra T ; en tanto
que la materia del cielo que est desde A hasta 2,
15
les ayuda [a las estrellas] ms de lo que les resiste
aquella que est desde 4 hasta T ; y con esto, aquella
que est desde 3 hasta 4 no Ies ayuda tanto como les
resiste aquella que est desde 3 hasta 2. Y as juzgando proporcionalmente de las dems, deben com25

* V e r esquema 2.

161

DE L A FAZ D E L CIELO

20

prender que estas estrellas no deben aparecer menos


confusamente arregladas, ni menores en n m e r o ,
ni menos desiguales entre ellas, de lo que lo estn las
que vemos en el verdadero m u n d o .
Pero es necesario que consideren adems, en lo que
hace a su acomodo, que no pueden casi nunca
aparecer en el verdadero lugar en donde estn.
Porque, por ejemplo, la que est marcada e, parece
como si estuviera en la lnea recta T B, y la otra
marcada A, como si estuviera en la lnea recta T 4.
L a razn es que siendo los cielos desiguales en tama o , las superficies que los separan, no se encuentran
casi nunca dispuestas de tal modo, que los rayos que
pasan al travs, para ir de estas estrellas hasta la tierra, las encuentren en ngulos rectos. Y cuando las
encuentran oblicuamente, es seguro, siguiendo lo
que se ha demostrado en la Diptrica,
que deben
curvarse all y sufrir ,mucha refraccin, en tanto
que pasan con mucha mayor facilidad por uno de
los lados de esta superficie que por el otro. Y es
necesario suponer estas lneas T B , T 4 y otras semejantes tan extremadamente largas en comparacin
con el dimetro del crculo que la tierra describe
alrededor del sol que, en cualquier lugar de este
crculo donde se encuentre, los hombres que ella
sostiene vern siempre como fijas las estrellas, y
vinculadas a los mismos lugares del firmamento;
es decir, para usar los trminos de los astrnomos,
que los hombres no puedan determinar en ellas
paralajes.
Consideren tambin, en lo tocante al nmero de
estas estrellas, que con frecuencia una misma estrella
puede aparecer en diversos lugares, a causa de las
51

25

499

10

15

52

20

5 1

Descartes explica la percepcin visual de los rayos emitidos por las estrellas
fijas mediante la explicitacin de la accin de las partes del segundo elemento,
accin que determina los fenmenos visuales por ser causa de su produccin.
E l problema de las paralajes al que se refiere Descartes es que en su tiempo
las distancias astronmicas de la tierra a las estrellas eran medidas en relacin con
el dimetro del crculo que la tierra describe en torno al sol, pero encontrndose
muchas estrellas bastante ms elejadas, sus distancias con respecto a la tierra no
podan ser determinadas mediante este mtodo.
5 2

162

RENE DESCARTES

diversas superficies que desvan sus rayos hacia la


tierra. Como aqu la que est marcada A , aparece
25
en la lnea T 4 por medio del rayo A 2 4 T , y al mismo
tiempo en la lnea Tf, por medio del rayo A6ft,
as como se multiplican los objetos que vemos a
499- 500 travs de vidrios u otros cuerpos transparentes
tallados en diversas facetas.
Adems consideren en cuanto a su tamao que
aunque tengan que parecer mucho ms pequeas de
lo que son, a causa de su extrema lejana, e incluso
5
que haya una gran cantidad de ellas que por esa
razn no deban aparecer del todo, y otras que no
aparezcan sino cuando los rayos de muchas se
juntan, tornando las partes del firmamento por
10
donde pasan un poco ms claras y semejantes a
ciertas estrellas que los astrnomos llaman nebulosas, o a este gran cinturn de nuestro cielo que los
poetas imaginan como blanqueado por la leche de
Juno; de todos modos, para aquellas que estn
menos alejadas basta suponerlas aproximadamente
15
iguales [en t a m a o ] a nuestro sol, para juzgar que
pueden parecer tan grandes como son las ms
grandes de nuestro mundo.
Porque, adems de que generalmente todos los
cuerpos que envan rayos mucho ms fuertes en
contra de los ojos de los observadores, que los que
20
envan los cuerpos que los rodean, parecen tambin
ms grandes que ellos en proporcin, y por consiguiente, estas estrellas deben parecer siempre mucho
ms grandes que las partes de sus cielos iguales a
ellas que les son vecinas, como explicar ms ade25
lante. Las superficies F G , G G , G F , y similares donde
se dan las refraccciones de sus rayos [de las estrellas], pueden ser curvados de tal manera que aumen500- 502 te mucho ms su tamao, incluso aun estando
5 3

5 3

As como haba imposibilidad para determinar la distancia de las estrellas a


la tierra, era igualmente imposible determinar el tamao de las estrellas, por lo
que la astronoma para Descartes se sostiene en muchos casos en hiptesis aproximadas.

DE L A FAZ D E L CIELO

163

completamente planas [estas superficies], tambin


los aumentan.
Adems de esto, es muy factible que estas super5
ficies, siendo de una materia muy fluida que no cesa
jams de moverse, deben vibrar y ondear siempre un
poco, y en consecuencia, las estrellas que se ven al
travs, deben parecer centelleantes y como temblorosas, as como nos lo parecen las nuestras, e incluso, a causa de su temblor, un poco ms grandes,
10
as como la imagen de la luna en el fondo de un
lago, cuya superficie no est ni muy revuelta ni
muy agitada, sino slo un poco encrespada por el
soplo de algn viento.
E n fin, puede ocurrir en la sucesin de los tiempos
que estas superficies cambien un poco, o incluso que
15
algunas de ellas se curven notablemente en poco
tiempo, lo cual al menos sucedera cuando un cometa se aproximara a ellas, y por este medio puede suceder que varias estrellas parezcan, despus de
largo tiempo, estar un poco cambiadas de lugar
sin haber cambiado de t a m a o , o un poco cambiadas de tamao sin haber cambiado de lugar, e in20
cluso que algunas comiencen sbitamente a aparecer
o a desaparecer, como hemos visto que sucede en
el verdadero mundo.
E n cuanto a los planetas y a los cometas que es25
tan en el mismo cielo que el sol, sabiendo que
las partes del tercer elemento, de las que estn
502-503 compuestos, son tan grandes o estn varias de ellas
tan juntas, que pueden resistir la accin de la luz, es
fcil entender que deben hacerse visibles gracias a
5

los rayos que el sol enva sobre ellos y que se reflejan desde [los planetas] hacia la tierra. A s como
los objetos opacos u oscuros que estn en una habitacin pueden ser vistos gracias a los rayos de la
vela que los alumbra, y que enviados hacia los objetos, regresan hacia los ojos de los observadores.
Y con eso, los rayos del sol tienen una ventaja muy
54

10

* Ver supra, nota 49.

164

RENE DESCARTES

importante, por encima de los de una vela: consiste


en que su fuerza se conserva o incluso aumenta ms
y ms a medida que se alejan del sol, hasta que Ue15
gan a la superficie exterior de su cielo, ya que
toda la materia de este cielo tiende hacia all, mientras que los rayos de una vela se debilitan al alejarse,
en razn del tamao de las superficies esfricas que
20
iluminan, y tambin un poco ms a causa de la
resistencia del aire por donde pasan. De lo cual resulta que los objetos que estn p r x i m o s a esta
vela estn notablemente ms iluminados por ella
que aquellos que estn lejos; y que los planetas ms
25
bajos no estn en la misma proporcin ms iluminados por el sol que los ms altos, ni incluso que
los cometas que estn incomparablemente ms
lejos de l.
A s , la experiencia nos muestra que lo mismo
ocurre tambin en el verdadero mundo, y de todos
modos no creo que sea posible dar razn de ello
si suponemos que la luz es, en este lugar, otra cosa
30
en los objetos que una accin o disposicin, tal
503-504 como lo he explicado. Digo una accin o disposicin
porque, si se han fijado en lo que ya demostr, a
saber, que si el espacio donde est el sol estuviese
completamente v a c o , las partes de su cielo no
dejaran de tender hacia los ojos de los observadores,
del mismo modo que [lo hacen] cuando son empu5
jadas por su materia; e incluso casi con tanta fuerza,
pueden muy bien juzgar que no tiene prcticamente
necesidad de tener en s ninguna accin, ni de ser
tampoco otra cosa que un puro espacio, para aparecer tal y como nosotros lo vemos; lo cual quizs
10
hubieran tomado antes como una proposicin sumamente paradjica. Por lo dems, el movimiento que
tienen estos planetas alrededor de su centro es causa
de que centelleen, pero es mucho menos fuerte, y
15
de otra forma a como lo hacen las estrellas fijas; y
puesto que la luna est privada de este movimiento,
no centellea para nada.
E n cuanto a los cometas, que no estn en el mismo

DE L A FAZ D E L CIELO

-165

cielo que el sol, estn muy lejos de poder enviar


tantos rayos hacia la tierra como si lo estuvieran y ni
siquiera lo pueden hacer cuando estn a punto de
entrar en l; en consecuencia, no pueden ser vistos
por los hombres ms que un poco, tal vez, hasta
que su tamao es extraordinario. L a razn es que la
mayor parte de los rayos que el sol enva hacia ellos
25
estn separados ac y all y como disipados por la
refraccin que sufren en la parte del firmamento
por donde pasan. A s , por ejemplo, si bien el cometa
504
C D recibe del sol marcado S todos los rayos que
estn en la lnea S C , SD y reenva hacia la tierra
todos los que estn entre las lneas C T , D T , es
necesario pensar que el cometa E F no recibe del
5
mismo sol sino los rayos que estn entre las lneas
S G E , S H F . Esto se debe a que [tales rayos] pasan
mucho ms fcilmente desde S hasta la superficie
G H , que tomo como una parte del firmamento, y
por ello rebasan su refraccin [la de la superficie
G H ] , la cual debe ser muy grande y muy externa en
este punto, por lo que desva muchos rayos del
10
cometa E F , especialmente porque esta superficie
est curvada de dentro hacia el sol, tal y como
sabemos que lo hace cuando un cometa se le aproxima. Sin embargo, aunque fuera completamente
504-505 plana la superficie [ G H ] , o incluso curva por el otro
15
lado, la mayor parte de los rayos que el sol le
enviara, si no fueran estorbados por la refraccin al
ir hacia ella, lo seran al regresar de ella hacia la tierra. Como, por ejemplo, suponiendo que la parte
del firmamento I K es una p o r c i n de la esfera cuyo
5
centro fuese el punto S, los rayos S I L , S K M no deben curvarse del todo en [este punto] yendo hacia el
cometa L M ; pero, en c o m p e n s a c i n , deben curvarse
mucho al regresar hacia la tierra, de suerte que no
10
pueden llegar a ella sino muy dbiles y en muy
pequea cantidad. Adems, que no pudiendo
ocurrir esto sino cuando el cometa est todava
muy lejos del cielo que contiene el sol (porque de
otra manera, si estuviera p r x i m o a l le hara cur20

E s q u e m a 15

DE L A FAZ D E L CIELO

167

varse hacia dentro de su superficie) y su lejana


impide, tambin, que el cometa reciba del sol tantos
15
rayos como recibira si estuviera p r x i m o a entrar
en l. Y en cuanto a los rayos que recibe de la estrella fija que est en el centro del cielo que lo contiene, no puede reexpedirlos hacia la tierra al igual que
20
la luna cuando es nueva no reenva hacia ella los del
sol.
Pero lo ms notable en relacin con estos cometas
es cierta refraccin de sus rayos, que es ordinaria25
mente causa de que aparezcan algunos en forma de
cauda o de cabellera alrededor de ellos. A s que lo
comprendern fcilmente si le dan un vistazo a la
figura donde S es el sol, C un cometa, E B G la esfera,
505-506 que siguiendo lo que se dijo ms arriba est compuesta por las partes del segundo elemento que son
las ms grandes y las menos agitadas de todas, y
D A el crculo descrito por el movimiento anual de
la tierra; y piensen que el rayo que viene de C hacia
B pasa, en efecto, en lnea recta hasta el punto A ,
pero que adems de esto, comienza en el punto B a
alargarse y a dividirse en muchos otros rayos que se
extienden aqu y all por todos lados, de tal modo
que cada uno de ellos se encuentra mucho ms
5
dbil a medida que se separa del [rayo central]
B A que es el principal de todos y el ms fuerte.
Luego, piensen tambin que el rayo C E comienza
en el punto E a alargarse y a dividirse en muchos
otros como E H , E Y , E S , pero que el principal y el
10
ms fuerte de stos es el E H y el ms dbil es el
E S , a la vez que C G pasa principalmente de G hacia
I, pero adems de esto tambin se aleja hacia S y
hacia todos los espacios que estn entre G I y G S ;
finalmente, que todos los otros rayos que pueden ser
15
imaginados entre estos tres, C E , C B , C G , tienen
ms o menos la naturaleza de cada uno de ellos
segn estn ms o menos p r x i m o s a ellos. A lo
que podra agregar que deben estar un poco curvados hacia el sol; pero esto no es del todo necesario
20
para mi objeto de estudio, y omito a menudo mu-

168

Esquema 16

RENE DESCARTES

169

DE L A FAZ D E L CIELO

chas cosas a fin de tomar ms sencillas y accesibles


aquellas que explico.
As, supuesta esta refraccin, es manifiesto que
cuando la tierra est hacia A , n slo el rayo B A
25
debe hacer ver el cuerpo del cometa C a los terrestres, sino tambin que los rayos L A , K A y similares,
que son ms dbiles que B A , llegando a sus ojos,
506-508 les deben hacer ver una corona o cabellera de luz,
esparcida igualmente por todos lados alrededor de
l (como lo ven en el lugar marcado 1,1), al menos
si son lo suficientemente fuertes para ser percibidos;
tal como lo pueden ser a menudo viniendo de los
cometas, que suponemos ser muy grandes, pero no
5
viniendo de los planetas, ni tampoco de las estrellas
fijas que es necesario imaginar ms pequeas.
Es evidente, tambin, que mientras que la tierra
est hacia M y el cometa aparece gracias al rayo
10
C K M , su cabellera debe aparecer gracias al [rayo]
QM y a todos los otros que tienden hacia M, de
modo que se extiende ms lejos que al principio
hacia la parte opuesta al sol, y menos o nada hacia
[la parte] desde donde se le observa como ven en el
nmero 2,2. Y as, apareciendo siempre ms y ms
larga hacia el lado que est opuesto al sol, en la
15
medida en que la tierra est ms alejada del punto
A , pierde poco a poco la figura de una cabellera y
se transforma en una larga cauda que el cometa
jala detrs de s. Como, por ejemplo, estando la
tierra hacia D , los rayos Q D , V D , lo hacen aparecer
20
[al cometa] semejante a la figura 3,3. Y estando la
tierra hacia O, los rayos V O , E O , y similares lo hacen aparecer todava ms largo; y finalmente, estando la tierra hacia Y , ya no se puede ver el cometa
a causa de la interposicin del sol, pero los rayos
25
V Y , E Y , y similares no dejan de hacer aparecer
todava su cauda en forma de una cola o de una
lanza de fuego como lo es aqu 4 , 4 . Y es de notar
55

5 5
Recurdese que los cometas no son para Descartes cuerpos luminosos
sino cuerpos formados por el tercer elemento, iluminados por el sol.

170

RENE DESCARTES

que la esfera E B G , no siendo siempre exactamente


redonda, ni tampoco todas las otras que contiene,
508- 509 como se puede fcilmente concluir a partir de lo que
hemos explicado, dichas colas o lanzas de fuego no
deben aparecer siempre completamente rectas ni
tampoco exactamente en el mismo plano que el
sol.
5
E n cuanto a la refraccin, que es causa de todo
esto, confieso que es de una naturaleza muy particular y muy diferente de todas las que se advierten
c o m n m e n t e por ah. Pero no pueden dejar de
ver con claridad que la refraccin debe suceder en la
forma que acabo de describirlo, si consideran que
10
la bola H , al ser empujada hacia I , empuja tambin
hacia all todas aquellas que estn debajo hasta K ,
pero que sta, por estar rodeada de muchas otras
509- 510 ms pequeas, como 4, 5, 6, no empuja ms que a
5 hacia I y, sin embargo, empuja 4 hacia L , y 6 hacia
M y as las dems, pero de tal modo que empuja la
de en medio 5 mucho ms fuerte que a las dems
5
4, 6 y similares que estn hacia los lados. Y , del
mismo modo, consideren que la bola N por ser empujada hacia L , empuja las pequeas bolas 1, 2, 3,
una hacia L , otra hacia I y otra hacia M, pero con
esta diferencia, que es 1 a 1, la que empuja ms
fuerte que todas las dems, y no la 2 de en medio.
10
Y adems, que las bolitas 1, 2, 3, 4, etc., al ser
todas empujadas al mismo tiempo por las otras bolas
N, P, H , P, se impiden unas a otras el poder ir hacia
los lados L y M tan fcilmente como hacia el centro
I. De modo que si todo el espacio L I M estuviera
lleno de semejantes bolitas, los rayos de su accin
15
se distribuiran en l en la misma forma que he
dicho que lo hacen los de los cometas dentro de la
esfera E B G .
A lo que si objetan que la desigualdad que hay
56

56 L a manera en que son percibidos los cometas desde la tierra depende para
Descartes de dos factores. E n primer lugar, de la refraccin de los cielos y, en
segundo lugar, del movimiento orbital de la tierra o movimiento de traslacin
en torno al sol.

DE LA FAZ D E L CIELO

Esquema 17

171

172

RENE DESCARTES

entre las bolas N, P, H , P, y 1, 2, 3, 4, etc., es mucho


ms grande que la que he supuesto entre las partes
20
del segundo elemento, las cuales componen la
esfera E B G y las que estn inmediatamente por
debajo hacia el sol, respondo que no se puede seguir de esto otra consecuencia sino que no se puede
producir tanta refraccin en esta esfera E B G , como
25
en aquella compuesta por las bolas 1, 2, 3, 4, etc.;
pero all encontramos inmediatamente desigualdad
entre las partes del segundo elemento que estn
justo por debajo de esta esfera E B G y aquellas que
estn todava ms bajas hacia el sol; esta refraccin
aumenta ms. y ms a medida que los rayos penetran
510-511 ms adelante; y as, puede ser tan grande o incluso ms grande cuando los rayos llegan a la esfera
de la tierra D A F , que la accin de la refraccin
por la que las bolitas 1, 2, 3, 4, etc., son empujadas. Pues es muy probable que las partes del segundo
5

elemento, que estn hacia esta esfera de la tierra


D A F , no sean menos pequeas en comparacin
con las que estn hacia la esfera E B G , que lo que lo son
estas bolas 1, 2, 3, 4, etc., en comparacin con las
dems bolas N , P, H , P .
5 7

S 7

Para Descartes el fenmeno de la refraccin puede explicarse como:


1. Consecuencia secundaria de la accin mecnica del choque de partes.
2. Al empujar en lnea recta una parte a otra, por el equilibrio de las tendencias dispares, no empuja cada parte a todo lo que est bajo ella con
igual fuerza, ni hacia el mismo lado, esto es, en el mismo sentido. Por lo
tanto esta diferencia de fuerza y sentido que las partes se comunican al
chocar explica parcialmente el fenmeno de la rarefaccin.
3. Por compensacin el desvo del sentido y la diferencia de fuerza se
equilibran cuando no se considera el caso individual de cada parte empujando a otra, sino de todas las partes de los cielos empujando a las
otras. L a tensin de las fuerzas opuestas que finalmente se equilibrarn
explica el fenmeno de la refraccin como desviacin de los rayos luminosos.
4. Finalmente, la composicin de los cielos, en el sentido de la desigualdad
del tamao de las partes de las cuales constan, es otro elemento que
interviene en la explicacin del fenmeno de la refraccin, ya que determina la fuerza y el sentido del choque.

NDICE

Prefacio
Estudio introductorio
C a p t u l o I. De la diferencia que existe entre nuestras sensaciones y las cosas que las producen
Captulo I I . E n q u consisten el calor y la luz del
fuego
Captulo I I I . De la dureza y de la liquidez
Captulo I V . Del v a c o y de dnde proviene el que
nuestros sentidos no perciban ciertos cuerpos
Captulo V . Del n m e r o de los elementos y de sus
cualidades
Captulo V I . Descripcin de un nuevo mundo; y de
las cualidades de la materia de la que est compuesto
Captulo V I I . De las leyes de la naturaleza de este
nuevo mundo
Captulo V I I I . De la formacin del sol y de las estrellas de este nuevo mundo
Captulo I X . Del origen y del curso de los planetas
y de los cometas en general, y de los cometas en
particular

Captulo X . De los planetas en general; y en particular de la tierra y de la luna


Captulo X I . De la pesantez
Captulo X I I . Del flujo y reflujo del mar
Captulo X I I I . De la L u z
Captulo X I V . De las propiedades de la luz
Captulo X V . Que la faz del cielo de este nuevo
mundo debe parecerle a sus habitantes completamente semejante a la del nuestro

5
7
49
53
57
63
69

77
83
95

103

111
121
129
133
. 149

159

El Mundo o Tratado de la luz se termin de imprimir en Olmeca Impresiones Finas, S. A . de C . V . ,


el 29 de mayo de 1987. Su composicin se hizo en
tipos Baskerville de 11 y 8 puntos. L a edicin consta de 2,000 ejemplares.