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Seccin: Literatua

JosMiguel Oviedo:
Breve historia del ensayohispanoamericano

Libro de Bolsio
AhanzaEditorial
Madrid

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EI fuicio es instrumento para todos los


temas y en todo se mete.
Mcnpr, np Mor.rrcNe

Irt the essayarow itnlf almnt a novel: a


novel without proper names.
RorNp BanrHss
Pensares olvidar diferencias, es gEneralizar, abstraer.
Joncr Lurs Boncns

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@ JosMiguel Oviedo, 1990


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Alianza Editoial, S. 4., Madrid,
v

1991
Calle Miln, 38; 28043Madrid; telf. 200 00 45
I.S.B.N.: 84-2060509-)
Depsito legal: M. 2.6L5-199L
Papel fabricado por Sniace,S. A.
Impreso en FernndezCiudad, S. L.
Catalina Surez,19. 28007 Madrid
Printed in Spain

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Advertencia

Este libro no intenta hacer la historia del ensayohispanoamericano ofreciendo un catlogo general de autores y
obras,sino concentrarseen susmanifestacionems signitlcativas, inslitas u olvidadas precisamentepor otras historias. Quiere presentar la porcin ms viva del ensayode
aver v hoy, no la suma total del proceso, aunque hace numerosasreferenciasa 1.Supone un punto de vista personal -tan discutible como cualquie es- que se funda
en una revisin crtica de textos del pasado y del presente,
oo en su registro pasivo o indiferente; en vez de hacer un
recuento horizontal de ese proceso histrico, intenta un
corte vertical que permita recomponedo a travs de sus lneasmaestras,susgiros radicales,las mltiples direcciones
de su innovacin. Es un juicio, realizado desde la innegable perspectiva de la actualidad, sobre lo que el gnero ha
aportado a nuestra literatura y a la conciencia de ser nosotos mismos. Este libro, pues, trata de sealaral lector lo
que permanece, lo que ciertos textos dijeron en su momen-

7r
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_fo:e -\l:*uel Oviedo

to y lo que dicen ahora,lo que desaparecer-1oque surgeen


el horizonte. En esesentido, es tanto historia como ensayo
-cuyo doble tema es, irnicamente, la hisroria r el ensayo.
Por esasmismas razones,en el presentetrabajo se ha intentado reducir ai mnimo el aparatoctrico de notas y citas. Las referenciasa obras y trabaioscrticos incorporadas
al texto estn abeviadas;en la bibliografa general que va
al final del libro fi,gora la infomacin completa para el
lector interesado.En el texto slo aparece,entre parntesis, el nombre del autor, el ao correspondiente a la obra
citada y la p,gina;si dos o ms obras de un autor aparecieron el mismo ao, se
el ttulo, tambin abreviado.
^greg

Introduccin
Naturalezay orgenesde un gnero

Quren intenta trazar la historia del ensayohispanoamericano enfrenta una dificultad mayor que en el caso de la
novela o la poesa.Aunque las definiciones de estosltimos gneros dieran mucho de autor a alJtor, todos tenemos una idea o intuicin suficientemententida de lo que
es una obra de ficcin o de las formas propias del lenguaje
potico. Por lo menos no confundimos la prosa con el verso, ni una novela con una elega:pesea los ocasionalesentrecruzamientos (ahora ms frecuents que antes), los lmites son reconocibles.El ensayo,aunque definible, parece no tener lmiies. Gnero camalenico, tiende a adoptar
la forma que le convenga, lo que es otro modo de decir
que no se cie a una forma establecida.Rda Bensmaiadeclara que el ensayo es (an atopic genre or, more precisely,
an eccentric
ono (Bensmaia,7987,p.96). Uno esttentadode
zFumar que el ensayo no sigue reglas comunes: cada ensavo establece las suyas en cuanto a intencin, contenido,
lenguaie, enfoque, alcances,extensin, etc. El valor intrn-

12

Jo Miguel Oviedo

sortear
seco del ensayo Parece estar en esa habilidad Para
existe
Para
las pautas y."tttittot establecidos; en realidad
,to"rr t PersPectivas, incluso si el tema es
p"r"
"bri,
"roi
vieio y trillado.
que Pensamos en el ensayo como gnero' soi.-pt"
mos coisciettt.t . que Pertenece a una especial categora
la de la
cuya especificidad retra no es tan precisa como
o'
hbrido
un
esencia,
por
I fictin o la poesa: el ensayo es'
t."*"
de
<centauro
el
gra5i-1,
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i" rorrro Reyes ton
los gnerou' El ensay no slo es un delicado compromi,o ,.. el anlisis y la intuicin' entre el lenguaje expositiy la pervo y el metafrico, ntre el conocimiento obietivo
son
diversas
como
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tan
es
que
.apalOt ntima, sino
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ensayos
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la
son
frecuentes
ms
ttmas
Sos
reflexivo.
esfuerzo
las
general'
y,
en
arte
el
historia,
la
-ir*o
filosofa,
literatura, la
la tcniciencias humanas, pero tambin las matemticas'
ca o la vida natural. Y aun hay ensayos autorreferentes'
nomcuyo tema es el ensayo mismo' Llamamos con igrral
lei
ser
br a todos, aunque obviamente no todos pueden
cada
personas:
dos de la misma manera ni por las mismas
uno exige una diferente clase de adaptacin o adiestraconomiento el lector, pues diferente es la nafrralezadel
brinda'
cimiento y el placer intelectual que nos
para
Esta peculiaridad del gnero Presntaun problema
estaensayo,
cmo
su histoiiador: si todo cabe dentro del
estudiar?
blecer un criterio claro respecto del campo Por
a
referirse
En una historia como sta, por eiemplo, cabria
Las
medicina?
la
o
la
msica
ensayoscuyo tema puede ser
ciencias sociales, tal como se practican en la actualidad'
trapresentan un caso difcil de resolver, Porque algunos
ensayo'
del
propios
rasgos
los
L^jos en este camPo tienen
mientras otros son exposiciones sumamente especializadas
una
que nada o poco tienen que vrcon ese.gnero'Al leer
difcilmente
medicina,
la
Pensamos
bra sob." istoria de

Breve historia del ensayo hispanoamertcano

r3

el tema' como
en un ensayo,pero algunoslibros qrretratan
son' sin duda'
hoocault'
i;;;;t t Litiit(1961de Michel
el ensayo
cmo
de
.rryor. Un eiemplo famoso
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Hay obras
lio .orr".ido durante varias generaciones.
aunque
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histricasque son ensayosy
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mismos
pocay los
traten la
-Pelsona'es'-it-" hechoinica algo:en tftt"'yo todo dtpen- ]'
Esternismo
los marcosde una-':
d. d.l ;;i"q"e, no del tema' Es decir'
de contenido' sino
historia del ensayono sontemticosni
p"t r" presenciade ciertos element:s^]lil;;;d"t
en que un escltrnsecosque trenenque ver con el modo
sea:dondeaqutor piensaun asurlto'tualquiera que ste
posibleestallos seencuentren,tendreo' tttt Lttt^yo'.Es
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realidades y temas qot t*"min":
las otras formas (includada por Ia contradiccin de todas
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lo Jxcede a-cadtmomento' Al
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abre fronteras y niega las ^
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una Prsona.qu:
el ensayista

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t" historia Pretendeser'
y
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,.ria.r lo que

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JosMiguel C)viedo

Hay que distinguir al ensayo de otras formas que son


una especiede parientes cercanos: la filosofa, la crtica o
el estudio erudito que generalmente se practica en el munrdo de especialistasy acadmicos. Como ellos, el ensayo es
"i una reflexin original sobre un tema, un discurso que trai.ta, organizaday rucionalmente, de elucidar aquello que es,tudia. Todos ellos son expresionesdel lenguaje del conoci"' miento y Ia ciencia. Pero la gran diferencia es que en el eni sayo eselenguaje es un reflejo vivo de la persona que pieni sa, analiza y descubre es un lenguaje iryutary reconocble
i como tal, pues no ha renunciado a la subjetividad y aun a
i los vuelos imprevisibles de la fantasa. Es lcito llmar al
i....ensayo (prosa de ideau (para distinguido de la ficcin),
pero sin olvidar que.esas ideas suelen transfigurarse en
imgenes, visiones, vivencias. Puede hacer filosofa, pero
filosofa imaginativa, creadora. Theodor Adorno afuma
que <escribeensaysticamenteel que compone experimentando, el que vuelve, interroga., palpa, examina y ataviesa
el objeto con su reflexin> (Adorno, 1962,p.7). En el discurso de la critica erudita, el autor casi se hace invisible en
beneficio de la comprensin del tema; en el ensayo ocurre
*
"f precisamente al revs: es el autor quien crea el inters del
L,tema, aun si ste no lo tiene por s mismo.
Dos de las notas propias del ensayo son el sesgointerpretativo y el carcter prospectivo de sus hallazgos. Mientras el estudioso acadmico avanzr.<con pies de plomo>,
fielmente ceido a los macos de su tema^,el ensayista se
lanza, como un acrbata, al vaco, arriesga y se adelanta
por terrenos no del todo explorados y a veces fuera del
campo de su experiencia. Hay algo de avenrurero y pione. ro en 1,lo que contribuye a hacer ms atractivo y actual lo
que escribe, aunque su asunto sea remoto o difcil: su esfuerzo
futuro, porque deja el camino abierro para
nuevas^punt?-al
incursiones. Es un gnero que uno lee habitualmente para apreciar cmo un autor percibe su tema y
* cunto de valioso o nuevo es c paz de extraer de l- El en-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

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sayo aparece cuando alguien escribe.no como'esPecialista,


sino con la preocupacin comn al hombre por todas las
cosas que le ataen. Leemos en Michel de Montaigne:
(Los autores danse a conocer al pueblo por algrrna marca
particular y externa; yo soy el primero en da a conocer mi
ser total, como Michel de Montaigne, rlo como gramtico
o poeta, o jurisconsulto> (Montaigne, 1985, lII, p. 27).
El ensayo suele estar a medias entre el discurso filosfico y las formas propias de la poesa. Es pensamiento espoleado por la imaginacin; segn George Lukcs, se plantea
las cuestionesde la filosofia,pero sin <la perfeccin helada
v defi nitiva de la filosofo (Lukcs, 1975,p. 15); o, como deca Medardo Vitier, <<doctrina,s, pero diluida en el comentario animado o en la meditacin alado (Medardo, Vitier,
1945, pp.45-6). El ensayistaes un pensadorque es al mismo tiempo un escritor; eso lo distingue del mero comentarista o expositor de ideas. Aldous Huxley afirm alguna
vez que el lenguaje de la novela es superior al de la filosofa
porque aqul expresa lo general en lo particular; del ensayo se podra decir exactamente lo contrario: su lenguaje introduce lo particular en lo general. No slo eso: al refle- l.
xionar sobre un asunto y al hacer,su Propuesta, el ensayista ise cuestiona a s mismo, haciendo del ensayo un doble ve- i
hculo de especulacin. Podra decirse que la forma retri- j
ca del ensayo est determinada por el punto de vista mediante el cual el autor se aPro?iade una m^teri^ objetiva,
que no le pertenece de antemano; cuanto ms profunda y
decisiva esa marca, cuanto ms persuasiva y sugerente,
mayor el ensayo y el ensayista.Este se toma libertades que
no se tomara el simple estudioso o el filsofo en cuanto al
critiorden, forrna de presentacin y sobre todo el
^p^rata
co en el que funda su exposicin. Ese aparata puede faltar
en el ensayo,pero es indispensable para el erudito. La definicin deJos Ortega y Gasset en susMeditaionesdelptfote
(1914),lo seala con eiactitud: el ensayo es da ciencia, {,
menos la prueba explcito. Ms tecientemente, Rolan{j

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16

Jo Miguel Oviedo

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

17

t' Barthes ha dicho algo parecido: es posible escribi <el en!. sayo sin la.disertacin> (S Z, 1980, p. 2). El ensayo bien
/
puede no contestar las propias preguntas que plantea: su
funcin primordial es inquirir y despertar inquietud. En
l las citas textuales pueden faltat y, cuando aparecen, tier nen un valor ms ilustrativo o esttico que estrictamente
probatorio. De ese modo Alfonso Reyes poda interrumpir sus doctos anlisis para introducir una ancdota personal o contar una historia divertida. El ensayo admite,
como un cajn de sastre, pasajesdescriptivos, confesionales, narrativos y lricos al lado de la pura explanacin. Por
eso, en el otro extremo, el ensayo se acerca al artculo periodstico y la crnica. No slo muchos grandes_ensayos
tienen origen periodstico (los de Jos Carlos Maritegui
son un buen eiemplo; cap. 3.I), sino que fue el periodismo
el que, a partir del siglo xvrrr, estimul el inters por el genero y facilit su difusin. Ambos comparten una finalidad principal la divulgacin, que contribuye al debate y
movilidad de las ideas.
Son estos elementos los que dan al ensayo, cualquiera
seasu rea de estudio, un inters que va ms all de los lmites que ella le impone. El ensayo habla al hombre en general, al que sabealgo y quiere saber ms. Y como le habla
I con un lenguaje artstico, no en una jerga impenetrable de
especialista,cualquier persona mediamente culta o enterada puede disfrutado. En esesentido, el ensayo es una fort ma dialogart,un pensamiento que quiere ser comunicacin abierta, tanto con el lector como con el mundo histrico al que prtenece. Supone una operacin intelectual de
trascendenci^ par:ael desarrollo del conocimiento huma{-no: el de sintetizado y actualizalo en un momento deterj minado de su evolucin, ligndolo al pasado y proyectnLdolo al futuro.
Por cierto, los grados de dificultad que un ensayo presenta a un lector pueden variat ampliamente: no es lo mismo leer a Ernesto Sbato que a Jos lzama Lima (Cap.

a.II y V). Pero en todo caso el ensayo es una forma comunicativa de problemas que de otro modo pasariandesapercibidos para el hombre informado o quedaran restringidos slo al conocimiento de un grupo de iniciados. En
cuanto se dirige a <la generalidad de los cultos>, el genero
tiene una profunda raz humanista que constiatyela razn
de su pervivencia e influencia a lo largo de las pocas.Esa
vocacin de transmitir el saber aproxima tambin el ensa,voa la didctica, de la que sera una manifestacin no formal y asistemtica. El arte especfico del ensayo consiste
en conciliar estos tonos, intereses y formas en un eiercicio
de libertad creadora e intelectual.
Todo esto quiere decir que el ensayo es literatura aun
cuando su tema sea no literario. (Tambin ocurre lo
opuesto: una monografaliteraria no es necesariamenteun
ensayo.) Una forma muy curiosa de literatura, en verdad,
pues est hecha de ciencia, voluntad didctica, habilidad
critica, informacion, poesa, testimonio personal y trlt^miento artstico de los ms diversos temas. Por ello es
siempre difcil llegar a un acuerdo exacto sobre cundo
una obra concebida como ensayo lo es en verdad, pues la
proporcin en la que estos elementos entran en juego es
casi infinita. Un caso eminente es el de Jorge Luis Borges
(Cap. 4.I), vaios de cuyos ensayos son altas formas de
creacin, indiscernibles a veces de sus ficciones. Hay libros que se convierten en ensayosslo extemporneamente, para la mirada de lectores de otras pocas,como ocurre
con cieftos memorialistas y cronistas del siglo xlx, Mariano Jos de Larra entre ellos.
El nombre mismo de nsalo dtun indicio de esta naturaIezt- proteica del gnero. Se origina en el Renacimiento,
pues el primero en usado fue Montaigne Par^ la edicin
original de sus Esi de 1589. Montaigne emple la pal*
bra y cultiv el gnero con una modestia poco frecuente
en un iniciador. En el ensayo <De Demcrito y Herclito>
[Libro Primero, cap. 50], zftrma que el ensayo le permite

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18
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Jo Miguel Oviedo

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aun un <<temadel que nada entiendo) y sondear <el
^t^r
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desde muy leiou, pero incluso (este reconoce la imposibilidad de atravesado, es una muestra de su efectividad [del juicio]>. Y agregaestas sutiles observaciones que
son vlidas todava hoy para entender qu es un ensayo:
<Tomo azar el primer tema que se me presenta. Todos
me son igualmente buenos. Y jams pretendo tratados por
entero. Pues de nada puedo ve el todo... Penetro en 1,no
con amplitud sino con la mayor profundidad que puedo...
[Suelo] rendirme a la duda o a la incertidumbre o a mi estado original que.es la ignorancio (Montaigne, 1985-87,
I, pp. 370-77). El genero ha observado, a lo largo de los siglos, esa doble condicin exploratoa y tentativa con la
que naci, y que normalmente se asocia alapalabnque lo
designa: ensayo es prueba, intento, exploracin, acto de
sopesar con el entendimiento. Un ensayo no intenta agotar un asunto, sino ser un mero avance en esa direccin,
una contribucin individual que espera correcciones y
ampliaciones del propio autor o de otros. El pasaje de
Montaigne tambin subraya que el ensayo es una forma
original de pensar y de escribir sobre lo ya pensado. El en sayo es una bsqueda,
con todos los desvos, vacilaciones y
contradicciones normales en ese proceso. Algo ms: es
. una forma diEersa y fragmentaria, que no sigue un cauce retrico previamente establecido; es quiT una herencia del
gesto rapsdico de Montaigne, que reaccionaba contra las
verdades absolutase inmutables de la ciencia de su tiempo,
con un gnero que no vacilaba en declarar su carcter no
exhaustivo e <incompletoD -urr texto literalmente <abierto>. <Mi estilo y mi mente vagabundean iguab, deca Mong taigne (ibc|.,III, p. 25\. Pero sobre todo es una manifestaj cin de la libertad con la que el espriru humano aspira a
f,,considerar las cosas que le son propias.
Por cierto, es posible rastrear los orgenes de formas ensaysticas mucho antes de Montaigne. Los ms remotos
aritecedentes suelen encontrarse en la Antigtiedad; los
nombres de Herodoto, Tucdides, Platn, Horacio, Plinio
el Joven, Plutarco y Sneca son frecuentemente citados.

Brevehistoridel ensayohispanoamericano

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Asimismo, cieftas obras medievales como las Corfcsioresde


San Agustn y las de algunos humanistas (inmediatamente
anteriores a Montaigne) como Maquiavelo y Erasmo, podran considerarse ensayos. En realidad, siempre que el
hombre ha pensado con originalidad e independencia ha
habido ((ensayo),pero no la forma moderna que hoy conocemos como tal. Los antiguos no lo distinguieron como
una categoraliteraria, al lado de las formas bsicas de la
creacin: poesia, pica, drama. No era ehtonces algo reconocible y se la confunda con otras funciones de la prosa
expositiva: filosofa, didctica, historia, biografa, Formas
rudimentarias o anlogas al ensayo pueden hallarse en la
literatura de todas las pocasy lenguas: es una actitud connatural al hombre. Pero hay que esperar hasta Montaigne
para verlo aparecer como un gnero especfico, cultivado
con autonoma y conciencia de forma. Es cierto que Francis Bacon (1561-1626) dijo alguna yez, reftirtdose al ensayo: <<Theword is new, but the thing is ancienb>(cit. por
M. Vitier, 1945, p.51). Habra que aclarar que no slo la
palabra era nueva, sino el nnceptomismo, y eso es lo que
descubren los Essaisde Montaigne.

El desarrollo del genero no ha sido homogneo en las


distintas literaturas en que se cultiv desdeentonces. A pesar de su nacimiento en Francia, el ensayo tuvo un crecimiento e importancia mayores en Inglaterra. En 1597
(apenas ocho aos despus de los Essaisde Montaigne) ya
aparecen los ensayosde Bacon, cuyo nombre est asociado
al de aqul como el otro responsable de haber dado al ensayo su formr moderna. Bacon es el primero de una ilustre
lnea de grandes ensayistasingleses, entre los cuales estn
T. B. Macaulay, Charles Lamb, William Hazlitt, Thomas
de Quincey, Thomas Carlyle,John Ruskin, \TalterPater y
otros. De Inglaterra, el genero se disemin rpidamente
en otras lenguas, pero Espaa es una gran excepcin. El

lr
20

JosMiguel Oviedo

ensayo, con esenombre y las caractersticasapuntadas, no


aparece sino tardamente, hacia fines del siglo xrx y como
consecuencia de las preocupaciones intelectuales de la generacin del 98. Hasta esa fecha, los tratadistas espaoles
no distinguan en la palabru (ensayo>el sentido descubierto por Montaigne; para algunas tena una connotacin exttl.^ la lengua y hasta negativa: la de algo inacabado e
^
informe.
En su comentao alAriel (1900) deJosEnrique
Rod, Leopoldo Alas (<Claro), pudo escribit: <rArielno
es una novela ni un libro didctico; es de esegnero intermedio que con tan buen (sic) xito cultivan los franceses,y
que en Espaa es casi desconocido> (cit. por M. Vitier,
1945, p.76). Lo curioso es que la literatura espaolahaba
tenido algunos importantes antecedentesdel ensayo en el
Siglo de Oro, como Los nonbresde Cristo(1583-85) de Fray
Luis de Le6n, Las Moradas(1568) de Santa Teresa de Avila,
Lo saeos(1627) de Francisco de Quevedo; en el siglo
xvIrr, alguien como Samuel Feijo escribi obras que se
aproximaban a los moldes ensaysticosingleses.Pero otras
formas ms afines al espritu espaol, como el costumbrismo y el periodismo r^iti.o, fuiron, sin embargo, las que
predominaron. Este hecho tiene, por cierto, hondas repercusiones en el proceso del ensayo hispanoamericano, cuyo
primer florecimiento -hay que recordado- antecede al
peninsular. De ese notable florecimiento del gnero en
Amrica se ocupa el captulo siguiente.

Captulo 1
del
siglo xrx
Los grandesmaestros

El ensayo hispanoamericano del siglo xrx, cuyo desarrollo no es exagerado calificar de extraordinario, es un
antecedente de vital importancia para las mayores expresiones contemporneas del gnero. Por cierto, los ms remotos orgenes de ste se extienden ala pocacolonial, segn puede verse en algunos libros autobiogrficos, como
Ia farnosaRerpzesta
a Sor,Filoteadela Cruz (Mxico, 1961) de
Sor Juana Ins de la Cruz (1648-95) o la Apologta.yrelacin
(1865) de Fray ServandoTeresade Mier (1763-1827);y en
ciertos eruditos barrocos como Cados de Sigenza y Gngoru (1645-1700) o Pedro de Peralta Banuevo (16631743). Pero tampoco hay que olvidar a los precursores de
nuestra independencia y a los rga.nosde afirmacin nacionalista y cultural (por ejemplo, la generacin de ilustrados que edit el MercsrioPentanoa fines del xvrrr,.o las cartas y proclamas de Simn Bolvar [1783-1830]). Nada de
esto,sin embargo,haciaprevisible el alto <status>intelectual
y la vasta difusin social que alcanza en el siglo pasado.

lf
22

JosMiguel Oviedo

Hay que entender ese inicial auge del ensayo como un


fenmeno asociado a la realidad sociohistica de un continente que quera cobrar total autonoma cultural frente a
Espaa; esto explica dos cosas: que, como ya se anot, el
ensayo moderno suria en Amrica antes que en la pennsula, y que aplrcz;c sobre todo como un instrumento indagatorio de la identidad de las nuevas naciones. Lo ltimo
ha quedado como una huella permanente en el ensayoy en
las preocupaciones de nuestros ensayistasms importantes. Sueledecirse con frecuencia que el ensayo es, en otras
paftes, el gnero que apareceel ltimo, porque corresponde a un nivel avanzado del proceso intelectual de un pueblo, y porque se vuelca al conocimiento lo ya existente. En
Amrica parece ocurrir lo contraio: los fundadores de la
conciencia cultural y litera;ia del continente son sus ensayistas. Y el impacto intelectual de ciertas obras de pensamiento crtico en la imaginacin de potas y novelistas
puede verse todava en nuestros das. Un ejemplo puede
bastar para demostrado: hay una claralnea que va del Facrdo (1815) de Domingo Faustino Sarmiento al Marttt
Fiem (1872) deJos Hernndez y de ste a Dor Segundo
Sombra (19 26) de Ricardo Guiraldes. El influjo e El hberintode
la soledad(1950) de Octavio Paz sobre la novela mexicana
es tambin evidente, as como el magisterio de reyes sobre
algunos poetas contemporneos de su pas. Hay una viva
interrelacin entre los gneros que se cultivan en Hispanoamrica, y en esa red de estmulos y ecos es de justicia
reconocer el papel seminal que cumple el ensayo. Peter
Eade ha ecordado que es <the most diect and useful
fom of literary forms... the firmest and most visible in
purpose)t.
En el siglo xrx aparece un coniunto admirable de ensayistas, cuyo pensamiento y accin (ambas cosas estaban
t P"* G. E" rle, <On Tbe CorrrerrrPolaDt
Dir?taccrntr, of tbc Higanh Anerican
Esay, Hisptie Rcricw, 46:3, 1978, p. 329.

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

23

unidas en la mayora de ellos) son fecundos, vastos y enormemente influyentes: ellos son Anrs Bello (1781-1865),
Sarmiento (18 1 1- 1888), Juan Montalvo (1832-89), Eugenio Mara Hostos (1839-1903), Jos Mart (1853-95) y
Manuel Gonzle,Prada (1844-1918). Sus obras se despliegan como un banico que ilustra las mayores tendencias literarias del siglo: Bello, Sarmiento y Montalvo marcan la
transicin que lleva del neoclasicismo al auge del romanticismo; Hostos representa el momento positivista, y Marti
y Gonzlez Prada sealan la etapa augural del modernismo. Estos son los grandes padtes del gnero: con ellos comienza realmente la historia de nuestro ensayo. Cada uno
de modo distinto, contribuy decisivamente al conocimiento de la realidad de sus respectiyos paises y as a definir la identidad hispanoamericana, frente a Europa primero y luego ante Estados Unidos. Por anunciar las grandes cuestiones que estimularan la actividad intelectual del
siglo xx (a la que alguno de ellos, como Gonzlez Prada, se
suman con su produccin ms tarda), la leccin que dejan
es profunda y merece examinarse y revaluarse: contituyen
el indispensable prlogo a la fase contempornea del ensayo. Son los primeros que pensaron la complejidad de un
continente de veras desconocido. Pero resumir un siglo en
esosseis hombres no quiere decir que los aportes de otros
sean desdeables:no lo son, por ejemplo, los Recuerdos
litararios(Santiago, 1878-79) del chilenoJos Victorino Lastarcia (1817-88), que merecen mencin tanto por su rigor
como por su valor testimonial. Tampoco hay que olvidar
Los rms(Buenos Aires, 1896), la coleccin de retratos literaios de Rubn Dario (1867-1916), cuya aguda percepcin de lo nuevo sea fundamental para definir los gustos
de la poca y las direcciones del modernismo. Igualmente
debe tenerse en cuenta que la obra de algunos ensayistas
del siglo xx comienza en el xrx: entre otros Justo Sierra,
Enrique Jos Varona y Baldomero Sann Cano.

/f

Jos Miguel Oviedo

I. Bcllo o l ctcacil de Aarica


Bello naci en Venezuela pero su obra y su presencia se
dejaron sentir por todo el continente: fue profundamente
americano y uno de los primeros y ms lcidos. No slo
eso: repitiendo una experiencia comn a muchos otros escritores hispanoamericanos, desde el Inca Garcilaso de la
Vega hasta Julio Cortza.r (cap. 4. III), Bello culmina su
descubrimiento de Amrica en Europa. En su caso, la ciudad fue Londres, donde pas largos y fecundos aos
(1810-29). Su etapa inglesa, comenzadaal lado de Bolvar
para ponerse al servicio de la causarevolucionaria, es providencial, pues lo puso en contacto directo con las primicias del romanticismo, con algunas grandes figuras de la
emigracin liberal espaola (como Jos Mara Blanco
ulhite), con las estrictas costumbes de la vida intelectual
britnica y sobre todo cbn lo meior de su tradicin ensaystica y periodstica. En los peridicos que public en Londres, Biblioteca Americana (1823) y Repertorio Ameicano
(1826-27) se difundieron las nuevas ideas polticas y literarias de la poca, colaboraron importantes firmas hispanoamericanas y europeas y aparecieron notables pginas
suyas en pfosa y verso.
Bello era un temperamento equilibrado, amante del orden y las ideas claras; formado en las mejores fuentes del
clasicismo y la llustracin, estaba abierto, sin embargo, a
los aires de renovacin que se respiraban en Europa duraqte los aos previos ala gran ola romntica. Fue su destino el de peregrinar por varios pasesde Amrica y diseminar su prdica en favor de nuevos temas y formas literarios que expresasen el vigor de las nacientes sociedades
desmembradas del tronco espaol. Bello ligo ese movimiento de ruptura poltica a la autonoma esttica. Poda
hacedo: era un sabio y un poeta, un gramtico y un iurista,
un filsofo y un educador. Bello inicia el esfuerzo por
crear una conciencia americanista que pusiese en marcha

Breve historia del ensayo hispanoamericano

25

las fuerzas espirituales adormecidas por tres siglos de coloniaje. En una poca agtaday con mil tareas diversas entre
manos, se las arregl para pensar con coherencia en una
nueva Amrica y en los temas parala primera grneracin
de criollos libres. Su obra es enorme y abarcacasi todos los
gneros entonces posibles. A pesar de que escribi obras
de estudio mayores, como Cramtica de la lenguacatelhna
(Santiago, 1847) y Filwofa del entendimhnto (Santiago,
1881), lo mejor de su obra de ensayistaest en las equilibradas pginas con las que contribuy, desde Chile, a la
polmica del romanticismo (1841-43) que lo enfrent a
Sarmiento; y especialmente en los artculos y reflexiones
dispersos en sus dos peridicos londinenses y en otras publicaciones americanas; son tempranas muestras de nuestro arte ensaystico que prueban su irreprimible curiosidad
y su slida informacin litearia.
En su variedad, esos textos reflejan los vaivenes y las
constantes de sus preocupaciones intelectuales, polticas,
morales y estticas. Hoy hemos olvidado esas pginas,
pero los hombres de su tiempo las leyeron y actuaron poderosamente influidos por sus propuestas. Con ellas, a pesar de su estilo algo envarado y de su tendencia a la digresin rida, Bello estabahaciendo algo fundamental: estaba
sentando las basesde la filologa en el continente, enseando a los lectores del continente a apreciar la literatura
y a entender tanto el legado de los clsicos como las novedadesde los modernos. Tena una fe indeclinable en el poder de la palabn y de la accin cultural al servicio de las
nuevas naciones americanas; alguna vez escribi: <El hbito de pensar, unido a la necesidadde hacer uso de lo que se
piensa, conducen a perfeccionar el arte de dar fuerza ala
palabro (Bello, 1979, p. xxxiv). Angrl Rosenblat cree que
es el primer humanista de Amrica, un hombre de la talla
de Goethe, y tal vez eso no sea una hiprbole.

rf
26

JosMiguel Oviedo

Il. LaJ anflorrliasJ coztradiccionade Sarminto


Curiosamente, Sarmiento, el ms influyente ensayista
de su tiempo, apareceenfrentando a Bello, no slo en la
polmica del romanticismo (aunque ahora sepamosque la
oposicin fuese en buena parte fruto de un malentendido
del argentino), sino tambin por algo ms esencial: la distinta percepcin de la natvraleza americana. Lo que para
Bello era un casi paradisaco refugio ante los peligros morales de la ciudad (<el campo es vuestra heredad; en l gozaou haba propuesto en <La agricultura de la zona trrida>), ser para Sarmiento la imagen misma del mal y el
atraso, de los que la cultura vena a redimirnos. Dos visiones de Amrica, dos tesis p^r^ oient^r la accin cvica de
pueblos que se hallaban en las etapasiniciales de su formacin. No es necesario decir que la visin de Sarmiento predomin sobre la de Bello; que tuvo un impacto directo en
la vida social de su pas y el resto de Amrica; y que se
constituy en una de las cuestiones ms permanentes de
nuestro pensamiento histrico. Mientas Bello era un espritu cauto, moderado y con sentido del orden, Sarmiento
era apasionado, impetuoso y tambin desigual -un verdadero tempramento romntico. Eso debe haber contribuido a la permanencia de su mensaje y la profundidad con que cal en las mentes de su siglo y aun del presente.
En su fecunda obra (en su caso, hay que entender por
<obru tanto la escrita como la fijada en gestosy actos), hay
un libro de indisputable importancia, un texto capital que
es a la vez el retrato de una figura poltica y el de una nacin; Facundoo ciaili7acin1barbarie(Santiago, 1845). Es particularmente el dilema que plantea la segunda parte del ttulo (hay variantes del mismo en las sucesivasediciones) el
que fija el tema y lo convierte en una imagen poderosa en
la conciencia del lector. En su poca no hay nada semejante, ni en su intencin ni en sus logros; habr que esperar

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

27

hastr 1902, parahallar en OsSertdedel brasileo Euclides


da Cunha, algo comparable en la vastedad del esfuerzo interpretativo, enla fiierza de la argumentacin y en el vivido entrecruzamiento del tono ntimo y los datos objetivos.
Todo es antittico en la visin sarmentina: no slo Civilizacin frente a Barbarie, sino Individuo frente a Sociedad, Caudillismo frente a Orden y, por cierto, Rosas (o su
antecedente telrico: Facundo Quiroga) frente al propio
Sarmiento. Todas estasantinomis se resuelven en una de
vasto alcance cultural: Europa frente a Amrica. Para Sarmiento el progreso del continente estaba ligado a un esfuerzo consciente y programtico por transformar la composicin tnica de su poblacin y, consecuentemente,educada en los ms altos principios de la moral social de su
tiempo, que no eran otos que los de Europa y Norteamrica.
Su absorbente preocupacin histrica est inspirada en
sus lecturas de los pensadoesfancesesdel xvrr y comienzos del xrx Montesquieu, Guizot, Michelet, Tocqueville y
otros. Como ellos, crea en el influjo decisivo del ambiente
geogrfico sobre la formacin de los pueblos y el temperamento de sus gentes. Argentina, por lo tanto, tena el perfil social que haban determinado sus condiciones fsicas:
el pas era el resultado (la <emanacin> podra decirse) de
la pampa y del estilo de vida de los gauchos. Estas fuerzas,
de las que Facundo es un sombro ejemplo, tendan a ser
retrgradas y se oponan a la utopa sarmentina de un pueblo orientado hacia un destino superior. No haba otra opcin que la de superar esasrealidades y sobreimponedes la
estructura ideolgica y moral de los pueblos que estaban
adelante en la ruta del progreso y la civilizacin. La mezcla
de pasin romntica, racionalismo de ilustrado y optimismo de positivista en el progreso material, es visible en ese
proyecto nacional.
Hay que reconocer que 1o que vea Sarmiento no estaba

77
Jos Miguel Oviedo

Breve historia del ensayo hispanoamericano

aleiado de la realidad: los jvenes pases americanos eran


bsicamente rurales, apenastocados por la revolucin industrial, y se debatan en el atraso, la ignorancia y la ana+
qua. La ciudad era un foco de cultura implantado en un
territorio cuya enormidad, vaca de estmulos intelectuales, pareca devorarlo. <El mal que aqueja a la Repblica
Argentina (escribe Sarmiento) es la extensin; el desierto
la rodea por todas partes, se le insina en las entraas>
(Sarmiento, 7977, p.23). Su liberalismo burgus le hace
concebir un ideal optimisra: una Argentina poblada por
europeos cultos, amante del progreso y las luces, respetuosa de las leyes y las normas civilizadas de la vida poltica.
Es deciq todo lo contrario de lo que representaban el caudillismo primitivo de Facundo y la negra dictadura de Rosas.La ciudad contra el campo y el hombre ilustrado contra el gaucho brbaro, eran las ideas esencialesen el progra,made Sarmiento. Este libro orient su accin cuando
asumi la presidenciade la repblica (1868-74) y anunciaba el rasgo que defini a la Argentina moderna: un pas de
inmigrantes, una cultura <blancu, volcada hacia Europa.
Era el ideal tpico de la burguesa nacional entonces en
formacin, a la que Sarmiento expres mejor que nadie.
Hoy conocemos sus carencias y limitaciones: significaba
un olvido de ciertas capasde la realidad social argentina y
una incomprensin de las formas cultuales propias, que
pona precisamente en peligro la identidad nacinal que
Sarmiento quera alcavat Atribuir los males de Argentil
na a las formas primitivas de la vida del gaucho era, en
principio, alentar una forma de etnocidio que arrasaba
consigo las races mismas del pas. Hasta en el lxico se advierte que su visin de lo propio est traspasadade nociones e imgenes que la presentan con un aura de exaeza
libresca: la pampa es <<el
desierto>,el criollo es el <rbaro>
y el iaguar es el <tigro.

primero: el de su lenguaie pasional, afiebrado y tempestuoso. La obra es muchas cosas a la vez sociologa, historia,
biogria, panfleto poltico, geografh, testimonio, periodismo, costumbrismo, libro de viajes, novela... Librosntesis,pero sntesis romntica, desigual y a veces discordante.n l omos, como en una sinfona,lavoz rotunda
de Saiento, cargadacon el dolor del destierro y el odio
incurable contra Rosas,pero tambin traz.asy ecos de actirudes que lo contradecan de rnodo muy visible. La ms
notoria contradiccin consiste en que Facundo Quiroga,
siendo su nmesis, es tambin su doble -un hermano renegado, pero hermano al fin. La poderosa emocin de recrear la figura histrica del caudillo (y, asi, apropirsela) lo
ganay termina haciendo de esafigura un personaje memorable, una leyenda viva que lo cautiva a l mismo. Sarmiento era un romntico y, por lo tanto, un liberal, pero a
veces escriba (y actuaba) con un aire autoritario, avasallando con sus argumentos al lector: buscaba su asentimiento aun antes de persuadido. Era una mentalidad idealista al mismo tiempo que un pragmtico; un maestro al
mismo tiempo que un panfletario y un estadista. Quera
ofrecer un retrato objetivo de la situacin argentina, pero
para hacedo ms ntido cargtba las tintas, exageraba o
simplificaba. Todo esto, que limita la exactitud de su retato, aumenta los mritos del Facmdo como obra de arte. Se
trata de un libro personalsimo, guiz una autobiografa
escrita al sesgo,en el que todo est teido por el temperamento y el absorbente ego del autor. Presenta un caso de
argumentacin arrebatada,.tpica del espritu romntico.
En las primeras lneas del libro el autor coniura la figtra
maligna de ese argumento: (Sombra terrible de Facundo,
voy a evocarte,p rL que, ...te levantes a explicarnos la vida
secretay las corlvulsiones internas que desgarran las entraas de un noble pueblo!> (ibd., p.7).

Eseera el nivel racionale ideolgicodel libro. PeroFacaldoteniaoto valor, tvez ahoramsimportanteque el

A lo largo de la obra el autor va sintiendo el magnetismo de su propia evocaciny encontrandosu secretaesen-

Jos Miguel Oviedo

JU

salvaie y sus
cia. Si el mundo de la pampa, con su
^sperez
l
la
imagen del
r
oscuras races tnicas y culturales,et?P
lo aventude
lo
pintoresco,
atraso, tambin era el mundo
que
la
pintura
que
que
reconocer
rero y extico. Y hay
y
memoes
la
ms
vigorosa
esa
realidad
Sarmiento hace de
rable que podamos encontrar entre los autores de su generacin. Fii para siempre, gracias a una Prosa dramtica
cuyas imgenes parecen desgarrarseentre s, un tipo humano que encarna algo profundo del alma colectiva americaa: Facundo anticipa al monstruoso Calibn que no
slo ser uno de los polos de la antinomia que Rod (cap.
2. I) plantear ms tarde, sino un modelo que encontraremos en la historia y la cultura americanas bajo los ropajes
del cacique, el caudillo y el dictador. As, Sarmiento define
muchos de los grandes trminos alrededor de los cuales se
entablar el debate intelectual americano.

lll.

El santoardor de Montabo

Moltalvo es otro de esos hombres que abundaron en


nuestro siglo xIx, que no distinguan mayonnente la actividad literaria de la accin poltica. Nacido en un pas pobre y atrasado como el Ecuador, es un pensador americanista aunque en realidad quera ser un escritor clsico castellano ms que un prosista criollo; trat de probado con
sus Captilos quesele obidaron a Centantes(Besangon, 1895),
su <imitacin de un libro inimitable>, curioso y temPrano
ejemplo de meta-ficcin o hbrido entre narrativ^ y ensayo. En verdad, la formacin espiritual de Montalvo es
fundamentalmente europea; conoca ingls, francs e italiano, y pas varios aos en Francia, Italia y Espaa, escribiendo y publicando sus obras. Sin embargo, la historia lo
recuerda como el formidable adversario de Gabriel Garcia
Moteno, el ultraconservador dspota cuya existencia configur la suya, un poco como lo que ocurri entre Sar-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

3l

miento y Rosas: rivalidades que marcaron a fuego el drama histrico del continente. En 1857 Montalvo llep a
Roma y luego a Pars. Era un hombre melanclico y agobiado por el tedio: no era extrao que encontrase en el romanticismo y en la amistad de Lamartine y otros escritores europeos, un consuelo y una oientacin esttica.
Cuando vuelve al Ecuador en 1860, Garcia Moreno acaba
de instalarse en el poder. De inmediato, Montalvo le escribe una carta que demuestra su insolencia magnfica, su esplndida prosa y su santo ardor liberal: <Si alguna vez me
resigno a tomar parte en nuestras pobres cosas, usted y
cualquier otro cuya conducta poltica fuera hostil a las libertades y derechos de los pueblos, tendrn en m a un
enemigo, y no vulga.or.
En 1866 empieza a publicar su revista El Cosnopolita,
donde aparecernvarios de sus opsculos y panfletos poli
ticos. Esta revista es la primera de tres (las otras son El RegmeradoryEl Esputador,de 1876 y 1886, respectivamente),
que bien pueden considerarse entre sus obras, pues eran en
su mayor parte esfuerzos unipersonales; en sus pginas
pueden encontrarse numerosas piezas ensaysticasbreves
que prueban la maestra de su estilo y la persistencia de sus
preocupaciones: Su etapa de madurez est dominada por
los destierros polticos, los viajes por Europa y la fecundidad intelecrual que da origen a libros capitales como las
Catilinarias (Panam, 1880), los Sietc tratados(Besangon,
1882) y b Ccometranoral (Madrid, 1902), aparte de los
mencionados Captulos
Por cierto, la poltica es el gran asunto de Montalvo
como ensayista, pero tambin la cultura, la moral, su propia vida y sus dolores ms intimos. Era un panfletario fetoz, de gcstos olmpicos y odios tempestuosos; lo distingua una lengua ntida y vigorosa, impregnada por lo mejor de la ontoria latina y los clsicos espaoles. Saba
cmo fustigar y usaba la lengtra con una alta responsabilidad tica, como lo demuestran las ardientes Catilinaias y

32

JosMiguel Oviedo

los miscelnicos Sietetrtados.De paso: el ttulo de este libro es tan desorientador como el de Geometranoral. El primero es un coniunto de reflexiones y meditaciones sobre
diversos temas, no un libro de doctrina rigurosa; el segundo, que tiene algunos conatos narrativos, es una especiede
discurso amoroso ilustrado con grandes figlras de la antigedad y la poca moderna, desde Pericles hasta Goethe.
Como pensador poltico no es muy original; moralizaba,
ms bien, alrededor de los temas de siempre: bienestar, iusticia, educacin, honestidad, respeto a la voluntad popular,.. Era un liberal apasionado cuyo natural anticlericalismo fue exacerbado por el estricto catolicismo de Garcia
Moeno. Consider la religin y la dictadura como dos categoras o realidades indiscernibles, igual a lo que hizo Esteban Echevera en <El Matadero> (escrito hacia 1839), y
as contribuy a la tradicin del pensamiento anticlerical,
muy fecundo en el continente durante este siglo. Crciafumemente en la heroicidad individual como motor providencial de la historia, y los santos de su panten eran Napolen, Washington y Bolvar.
Su modo de encarar esos temas y de enhebrados con
otras digresiones y confesiones, es lo ms semejanteal ensayo ingls (particularmerite los de Bacon y Carlyle) que
existe en Amrica despusde Bello. Era un hombre rctr ido y a la vez reclamado por la accin pblica, y en esesentido es un modelo de las formas antitticas que caracterizaron al romanticismo hispanoamericano: el subjetivismo y
el humanitarismo social. Le faltaba, sin embargo, la viva
conciencia de la historia: pa:a-1,sta era slo un repertorio de ejemplos ilustres por imitar. Y tampoco era sensible
a los giros populares y locales que otros aportaban entonces a la lengua escrita: era un purista convencido. Pero tena la actitud esencial del ensayista: la capacidad de reaccionar, casi automticamente, ante el constante reto que le
planteaban los entrecruzamientos de su experiencia personal con la vida poltica. La urgencia de su tarea no le impi-

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

33

di ser siempre, incluso cuando insultaba (hay frasessuyas


que podran figuar en el <Arte de injuriao de Borges), un
artista refinado y pulcro, uno de los prosistas de mayor
virtuosismo y elegancia que haya dado Amrica. Su cuidado por las formas expresivas, el brillo visual y la tenacidad
rtmica de sus imgenes, la sentenciosidad lapidaria de sus
clusulas, hacen de l un precursor del ensayo tal como iba
a cultivarlo el modernismo.

lY. Hostw: el sacrifciopnr ilfla caila


El portorriqueo Eugenio Maria de Hostos ofrece un
caso extrao de virtudes y limitaciones como ensayista.
Pesea ello, su importancia histrica fue decisiva, especialmerite para el rea antillana: es el gran padre de la causa
independentista portorriquea y cubana. La situacin presente en su pas y el destino histrico del rca no hacen
sino agregar actualidad a su accin de precursor. En 1900
arriesg una prediccin que result exacta: <Hayamos entrado en ellos flos Estados Unidos] desde hace once meses
entrar en ellos,
y veinticuatro das, o estemos prximos
^
los cien aos de 1900 a 2000 van a formar un grave siglo>
(cit. en Luis Iigo Madrigal, 1987, p.460). Tampoco cabe
dudar de su americanismo y su pasin educativa, de los
que dej amplias muestras por donde lo llev su peregrinaje Per, Chile, Repblica Dominicana, Venezuela, Nueva
York. Pero es precisamente el afn de educar lo que determina la fisonoma de su obra ensaystica.Hostos fue sobre
todo un maestro, un geramoral de su pueblo y de todo el
continente. Era un patriota puro y abnegado, un hermano
espiritual de Mart (inf*).El
tono didctico, el afn de
ilustrar y aleccionar, es un impulso irresistible en l y somete muchas de suspginas a las exigencias de un discurso
pedagogico orientado por ideas bastante generales y tradicionales: la patia, el bien social, la justicia.

34

Jos Miguel Oviedo

Tan poderoso era este designio moral que lo hizo incurrir en un malentendido: Hostos lleg a creer que toda literatura sin la finalidad inmediata de servir a los hombres,
era una actividad vana. Peor: pensaba que el eiercicio de la
imaginacin era pernicioso, pues nos alejaba de la realidad. Vio un dilema entre la belleza y el bien, y eligi el ltimo. Esa renuncia supona una autocrtica, porque de
joven escribi poesa y novela, entre stasZ peregrinacin
de
Balon (Madrid, 1863). Aunque el tema didctico no estaba ausente en esta narracin, posteriormente (en el prlogo a la segrnda edicin de 1873) Hostos ya no justificaba el
uso de la ficcin ni siquiera como vehculo de sus ideas.
Esta extraa condena del lenguaje de la imaginacin, sin
duda explica la adez lgica, tan parecida a la de Baltasar
Gracin, de sus perodos y frmulas retricas de ensayista.
L^ etapa formativa de Hostos es espaola: estuvo en la
pehnsula desdelos doce aos, entre 1851 y 1868. All se
famlliariz con el krausismo y con sus principales exponentes: Sanz del Ro, Pi y Margall, y otrosi Las ideas krausistas, que exaltaban el razonamiento antiescolstico y la
renovacin de los modelos educativos, tuvieron un impacto permanente en 1. Luego, en su peregrinaje por Repblica Dominicana, Chile y otros pases americanos, las
aplic a la causaliberadora de su pas y al progreso de todo
el continente. Tuvo el mrito de habersepreocupado tambin por la educacin de la mupr y la lucha contra su discriminacin. La otra gran influencia filosfic en Hostos,
sobre todo en su etapa madura, es el pensamiento positivista, de la que se convertir en un intenso difuso en
Amica. Fue un fundador de nuestra sociologa, pero no
la concibi desligada de la moral y la educacin. El ttulo
de su obra cumbre -Mnral
social (Santo Domingo,
1888)- es revelador
Hostos era un hombre de saber enciclopdico (comparable al de Bello), como lo prueba la vaiedad y vastedad

Breve historia del ensayo hispanoamericano

35

de sus preocupaciones (20 tomos forman sus Obra cornplctas). Pero al mismo tiempo era un hombe pblico, un activista y aun un revolucionario directame nte comprometido
con la difusin de la causa portorriquea y americanist. Las abundantes pginas que dedic a esa causa son admirables por la energa de sus razonamieritos, los chispazos de ardor e impaciencia que a veces los iluminan y la
previsin de ciertos problemas sociopolticos de aquella
regin; todava hoy pueden ser ledos con provecho por
modernos historiadores y socilogos. Por ejemplo, su visin de Amrica como un continente mestizo, formulada
en un momento en el que predominaban ideas aberrantes
al respecto, es muy lcida; lo mismo su exaltacin del valor humano del trabajo (en lo que quiz se adelanta a Manuel'Gonzlez Pnda, nfru) V su certeza de que la cultura
antillana era una entidad histrica cuyos rasgosparticulares deban entenderse bien para encatat sus problemas polticos y sociales.
Aun en el campo de la reflexin literaria, sus ensayos
sobre Hamlet, <Plcido> (seud. de Diego Gabriel de la
Concepcin Valds) y otras figu.rasde su tiempo, demuestran no desdeablesdotes crticas. En sus ensayosbreves,
muchos escritos para peridicos y revistas, hay pasajes
evocativos, autobiogrficos, descriptivos, que tienen calidez y emocin. El problema con Hostos es la sequedadgeneral de su lenguaie argumentativo, que tiende a ser digresivo y verboso, abstracto hasta la grisura y manitico en el
uso de estructuras ordenadoras del pensamiento (paralelismos, simetras, repeticiones, etc.). Us una prosa de frmulas que presumiblemente deban producir conviccin
en el lector, pero que son ms bien rtmicamente tediosas
y conceptualmente romas. No quiso escuchar al artista
que originalmente haba en l y termin entregndose del
todo a un discurso magisterial. Su renuncia al lenguaje de
la imaginacin y su fe ciega en la directa virtud redentora
de la actividad intelectual, parece un antecedente de ciertc;

36

Jose Miguel Oviedo

espejismo ideolgico de un sector de escritores de este siglo, que llegan a justificar el abandono de la literaturL por
la accin poltica, por considerar que sta es superior. La
<crisis de carcteor a la que Hostos atribuy su curiosa decisin, ha probado ser una gfave fisura en la conciencia
moral e intelectual de nuestro siglo. De modo ms agudo
que en Sarmiento, la obra de Hostos exhibe las limitaciones de la actitud positivista, con su optimismo ilimitado
en la eficacia delr- razn y la ciencia aplicadas al progreso
de la sociedad.
Y. Mart o la poesade las ideds
Jos Mart es uno de los mayores espritus de Amrica, a
pesar de que su obra ensaystica(la porcin que ms recordamos hoy) es una obra dispersa' propia de un hombre que
tuvo que hacer en muy poco tiempo muchas cosas de la
ms diversa natualeza y finalidad' Lo asombroso es que
hay una armonia en esa dispersin vital y literaria: una
nota de pasin humanista por la bellezay un orden social
superior distingue a ambas y les otorga la gracia del arte
coronada por un final trgico y heroico. Mart es un Precursor plural: del modernismo, Por la areadelicadeza de
su lenguaje; de la independencia cubana, a la que entreg
su vida y su muerte; de la cuestin candente de las dos
Amricas hermanas y enemigas; del sentimiento de nuestra modernidad marcada por la conciencia desgarradadel
tiempo, la realidad y la creacin. Las grandes crestiones
ticas y estticas de hoy fueron percibidas vivamente por
Marti hace un siglo; su obra es el refleio de esavisin p-r-oblemtica y agnica.
- Teniendo en cuenta la brevedad de su vida (muri a los
cuarenta y dos aos) y la urgencia con la que tuvo que escribir, el volumen de la obra mlrtiunl- es casi prodigioso:
abarca unos 28 tomos en el proyecto <<definitivo>de la
Editorial Nacional de Cuba (1963-73), y cubre prctica-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

37

mente todos los gneros. D.ejando de lado la importante


oba potica -Isnaelillo (1882) y Wrsoiiencilloi (1891) son
libros fundamentales parula formacin de la nueva lrica
hispanoamericana- y sus intentos narativos y teatrales,
el resto de esa inmensa produccin cae dentro del campo
del ensayo, si es que consideramos ensayossu prosa periodstica, sus diarios, sus cuadernos de apuntes y su vasto
epistolario. Hay una buena ruzn para ello: en esaspginas
Mart ejerce el doble arte de la reflexin y la creacin verbal. Leyendo su prosa uno se convence de la decisiva revolucin que Mart estaba operando en la lengrra literaria
que entonces se escriba en Amrica: suyo es el descubrimiento de una prosa sensible, plstica, intens, elegante
sin dejar de ser simple. Sus ensayos son contemporneos
de las Catilinaria de Montalvo y nteorS a la Moral social
de Hostos, pero parecen mucho ms modernos, textos de
nuestro tiempo que podemos leer casi sin sentir su distancia histrica.
(.i' Hay dos notas centralesen ls ensayosde Mart: la armona del mundo natural y la exaltacin idealista. Estas
notas son alavez opuestasy complementarias: percibimos
el universo como una copia fragmentaria de algo superior
a l mismo; todo tiende a la unidad, pero los hombres, ciegos, no la reconocen. La inquietud existencial y moral que
esa ambigua pareja de notas produce, est constantemente
aludida en su poesa a travs de imgenes caractersticas
como (un ala rota>>,un (ave roia de alas heridas> o un
hombre que empieza <en fuego y para en alo. Supros4 trabajar innumerables variantes de estas visiones, que asocian en un solo movimiento lo tico, lo ertico, lo esttico
y lo poltico. La reflexin martiana convierte sus variadas
preocupaciones en un haz de radiante claridad y de alta intensidad emocional.
Las races de su pensamiento no pueden ser ms heterogneas: muesta huellas de la tradicin cristiana, ciertas
nociones krausistas y teosficas, las semillas existencialis-

Jos Miguel Oviedo


Breve historia del ensayo hispanoamericano

tas sembradaspor Arthur Schopenhauer (1788-1860) y tal


vez por Friedrich Niezsche (1844-1900), el fuerte impacto de las ideas de Ralph \aldo Emerson (1803-82) y los
drascendentalistau norteamericarlos' etc. Filosficamente, Mart era un eclctico, un pensador asistemtico y aveces contradictorio. Quiz fue as porque nunca renunci a
ser un artista, un espritu afinado como una antena sensible a los propios registros de su experiencia humana, pero
tambin a las novedades de la ciencia y la tcnica, las propuestasdel arte y la religin, los reclamos de la historia y el
eiercicio concreto de la poltica' I-o pandiico es que un
hombre como Mart, que se pas la vida escribiendo trabajos en prosa sobre los ms diversos temas y en los ms diversos tonos, nunca pudo reunir una coleccin orgnica
de ellos; en vida, slo public lo que las urgencias del momento le arrancaron: documentos polticos, cartas pblicas, prlogos, respuestas,discursos... Los mrgenes de la
ensaystica murtiana son difusos: no siempre es fcil distinguirla de la produccin periodstica, epistolar, otatoria,
diarstica, ocasional. De hecho, babta que reconocer que
la mejor prosa de Mart es6n s Gllsiino pistol-ario (espiamente en las cattas ntimas a su hiia naturI'*Mara
Mantilla y a otros miembros de la familia Mantilla)" lasadirables pginas de su llamado <Diario de_campau (escrito durante los das de la expedicin revolucionari4 en
C'uba,que l,o condujo a la muerte) y aun en sus <Cuadernos
d apunteu y (Fragmentos>, donde hay graves confesiones
y lcidas notas sobre lo visto, ledo o vivido. Su grandeza
de ensayistlliterario, por eiemplo, puede medirse sealando que su iustantivo <Prlogo alPocmadelNigaratt (1882)
-del
venezolano J. A. Prez Bonalde, es la meior raz6n pot
la cual todava recordamos el poema: constituye Ia primera definicin del espritu modernista en Amrica.
Pero los que quieran encontrar el verdadero perfil del
Mart americanista, lo encontran en las pginas recogidas bajo el ttulo general de NttestraAmrica, por el artculo

homnimo que apareci en un peridico mexicano en


1891. Este es un ardoroso manifiesto poltico por la uni
de Amrica Latina en defensa de su identidad y dignidad.
El foco de su preocupacin es, por cierto, Cuba (todava
en situacin colonial), pero el marco es claramente continental: no habr independencia cubana sin la solidaridad
de las naciones hermanas, ni staspodrn sentirse seguras
si aqulla no se logra. Las ambiciones hegemnicas de Estados Unidos son un nuevo y serio peligro, sobre el que
Mart es de los primeros en llamar la atencin. Estamos en
guerra, dice, y hay que levantar <trincheras de ideas [que]
valen ms que trincheras de piedras> (Mart, 1977,p. 26).
Las rencillas y recelos que dividen a los pases hispanoamericancis deben cesar: <Los pasesque no se conocen han
de dase prisa para conocerse, como quienes rran a pelear
iuntos) (iWd.). La poltica y la cultura tienen que ser una
creacin propia, afn a nuestros modos de ser y pensar. En
vez de inventar y adaptar, hemos importado e imitado sin
discriminar. Nuestros modelos polticos han fracasado:
<Con un decreto de Hamilton no se le panla pechada al
potro del llanero> (p. 27).Igual pasa con nuestra cultura:
<...e1libro importado ha sido vencido en Amrica por el
hombre natural... El mestizo autctono ha vencido al
criollo extico. No hay batalla entre la civilizacin y la
barbarie, sino entre la falsa erudicin y la naturaleza>>

(p. 28).
Casi cincuenta aos despus,la disyuntiva de Sarmiento
era reexaminada y criticada sagazmente:la falla est en la
aplicacin mecnica de las frmulas europeasy ahora norteamericanas. La civilizacin misma puede ser abusiva o
errnea. Hemos legislado y creado instituciones pat^ naciones de papel y p^ra, detrados artificialeu (ibrd.). Marti
cuestiona la explicacin que Sarmiento hace de la dictadura: <Las repblicas han purgado en las tiranas su incapacidad para conocer los elementos vedadeos del pas, derivar de ellos la forma de gobierno y gobernar con ellos>

40

:
i
i

ji
i1

JosMiguel Oviedo

(ibd.). La educacin y la cultura deben adaptarsea las formas (naturales> -y aun <brbarau- del ser colectivo
americano. La historia nos demuestra que Amrica no es
Europa: civilizacin hubo desde antes del tiempo de los
Incas y el nico modelo no es Grecia. (Nuestra Gecia es
preferible a la Grecia que no es nuestro) (p.29), dice Mart
con sutileza rtmica y conceptual; y, reiterando el mismo
juego de analogay contraste,
<Injrteseen nuestras
repblicas el mundo; pero el ^grega:
tronco ha de se el de nuestras repblicas> (ibd.). Frente a las naciones americanas,
hay una inmensa tarea creadora y de conciliacin social,
que incluye a los indios y a los negros, hasta entonces sujetos pasivos de la historia. Y hay que crear, muchas veces,
en el vaco, pues <ni el libro europeo, ni el libro yanqui
[dan] la clave del enigma hispanoamericano> (pp. 30-31).
La tarea es urgente, pues <sobre algunas repblicas est
durmiendo el pulpo> (p. 31). Las dificultades y fracasos no
deben intimidarnos; tendremos que improvisar, intentar
muchas veces, obtener esultados dudosos. Bien valdr la
pena, dice Mart y agl.egz-una imagen que contiene una
propuesta tan extremada como poderosa: <Crear es la palabra de pase de esta generacin. El vino, de pltano; y si
sale agrio, esnuestro vino!> QA.). La lucha cqntra los interesesdel extranjero poderoso no se basa en el odio, sino
en la fidelidad a nosotros mismos, a nuestra naturaleza
profunda. De este modo Mart liga el problema geopoltico de Amrica a una idea todava ms vasta: la de da identidad universal del hombro (p. 32).
El tono exaltado, \a cargapasional que recorre el esfuerzo reflexivo, la frescura del pensamiento y los felices hallazgos de la prosa, hacen ms que convencer al lector: lo
seduceny lo mueven a defensade los mismos ideales. Mart es un paradigma del supremo arte del ensayista: el de
pensar no slo con ideas, sino con imgenes cuya dinmica intelectual y emocional es irreSiStirble.Echando a pensar a la sensibilidad, el escritor cubano acerc, como po-

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

41

cos, el lenguaje del ensayo al de la poesa, y as introduio


una profunda revolucin en el gnero.

YI. Conzihz Prada: el ac de la intransigencia


Manuel Gonzlez Prada es una personalidad singular y
contradictoria que no ha hecho ms objetivos el examen y
valoracin de su obra. E,lGonzlez Prada qaduro vivi y
escribi en el centro de una atmsfera de escndalo, intransigencia y rebelda, que l mismo haba creado. Era un
radical al que le gustaba llama las cosaspor su nombre y,
pa-rC@tmidas y tradicionales costumbres de la literatura
peruan{ de su tiempo, eso era una provocacin que no poda pasar desapercibida. El lema de su obra entera podra
ser el ttulo que lleva un de sus libios de ensayos:Propa
gandal ataqne(Buenos Aires, 1939). Gonzlez Prada tuvo
el paradjico origen de muchos rebeldes como elr naei en
una familia aristocrtica, conservadora y tradiiional. Sus
hbitos de buen lector de la poesa francesa, los clsicos espaoles y orientales (que se notan en su fina y pulcra poesa), se definieron durante los aos de retiro y estudio que
pas en la hacienda farnlliar, conociendo el Peru rural y la
condicin real del indio. Pgro el aconrecimiento histrico
que dio un giro total a su vida y su obra es la grerra del Pacfico (1879-83), que enfrent al Peru y Bolivia contra
Chile y tuvo un desastroso resultado pan el primero. La
humillacin de la derrota, la sensacin de amargo despertar que tuvieron los sueos de hegemona peruana en el
Pacfico, la profunda quiebra de autoidad poltica y moral
de las clases dirigentes, provocafon una ola general de
frustracin, crtica del establisbment
y exigencia de cambio:
GonzlezPrada fue la encarnacin misma de eseestado de
nimo.
Lo hizo asumiendo diversos papeles: agitador, tribuno,
a
i fiscal, juez, profeta, maestro... B^Ec""lqera de esasfor-

42

Jos Miguel Oviedo

mas, fue siempre la conciencia moral que grriaba hacia un


qggy-oftro a un pas que, ademsde la guerra, haba perdido su rumbo. Su presencia y su obra ensaystica dividen
la_literaturap:ruana claramente en dos etapait antes de 1,
el romaniiismo-y su ingenuo credo liberal, desmetido
pi el caudillismo militar; con 1,el despertar al positivisp9, el cientificismo, el radicalismo poltico y la literatura
realista. No resulta extrao que encontrase un blanco faliiio que atacar-Ricardo Palma (1833-1919) y susTradicionespermnas, pandigma del pasatismo romntico y su
idealismo histrico- y que exaltasela necesidadde adoptar {ilosofas polticas radicales, como las doctrinas anarquistas. En todo fue GonzlezPrada un iniciador, un revolucionario: renov y depur la poesa con ritmos y sugerencias delicadas, aprendidas de la lengrra literaria francesa; asegur la difusin de las ideas sociales en el ambiente
intelectual hi5panoamericano; presinti la importancia de
l cuestin indgena, que iba a tener tanta repercusin en
el pensamiento del siglo xx, etc. Lo mcjor de sus ideas libertarias y de su credo social est en Pjinaslibres (Paris,
1,894)y Horasdelucba(Callao, 1909), y tambin lo mejor de
su prosa de combate. Fue un divulgador temprano de los
anarquistas (Proudhon, Bakunin y Kropotkin), el primer
defensor de la teora crata en Amrica Hispana y un visionario de la sociedad del futuro, justa, humanitarista e
igualitaria. Su adhesin a estasideas bien puede compararse al descubrimiento del pensamiento de Chades Fourier y
el Marqus de Sadeque los surrealistas hicieron en su momento: son parte de esoscontinuos retornos al ideal utpico que distingue al moderno pensamiento occidental
cuando trata de liberar al individuo de las ataduras ms
convencionales de la vida social. Era.intransigente hasta
resultar irritante: la famosa frase d su oDiscurso en el Politeamo de 1888, <Los viejos a la tumba, los ivenes a la
obro (GonzlezPndr,1985, vol. I, p. 90) suenaquiz ingfata, pefo hay que tenef en cuenta que efa una rnetfora

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

43

para alentar a un pas vencido: los vieios eran el pasadoy el


pasado era la derrota. Esas mismas circunstancias pueden
tambin su virulento antichilenismo que adopta
un tono revanchista y chauvinista.
-xplicar
Esa actitud de rebelda total se extiende aun a su corlcepto de lengua castellana y de lo que un moderno lenguaje literario deba ser. Fue un reformista de la ortografa,
por considerar los hbitos gramaticales una pesadahereniia de criterios precientficos: frente a la autoridad de la
Academia, era tambin un crata. Siguiendo a Bel\o (su'
Gonzlez
Pro) y adelantndose a Juan Ramn Jimnez)
del
castereal
la
diccin
a
escritura
Prad quera acercar la
<giinau,
escribir
propugnaba
Amrica:
llano hablado en
sustituir la <pr por la <il>y usar el apstrofe (<d'aureolo) y
contraccions el tipo <<destoo <dello- Detestaba la garrulera y el lenguaje vago y difuso: quera una prosa exacta, de bordes ntidos, cortada como con cincel. Ese carcter marmreo y luminoso de sus frases lo
"pt""i-i-Iot
ideales estticos que propgara l modernismo, del que es
justamente considerado un precursor. S-usmodelos eran
los escritores franceses(sobre todo Voltaire), pero su finalidad principal no era estetizante, sino cientfica: haba
t"i ideas nuevas en una lengua nueva' funcional
grr..ipt
y orginica que fuese (natural como un movimiento respiratorio, clara como un alcohol ectificado> (ibd', vol. I, p.
257). F;ra un maestro de concisin, caP^z de hallar una
frase imborrablepara cada pensamiento. Al leedo hoy, sus
analogas y referencias al mundo de la ciencia y la tcnica
suelen dar una impresin de frialdad y hieratismo. Pero
esa frialdad puede quemar, como el hielo, pues Gonzlez
Prada escriba movido por una pasin de iluminado y angustiado por obsesiones-la muerte, el ms all- que su
iacionalismo no poda sofocar. Su influio es visible en los
iniiigenistaS d los as 20, en Jos Carlos Maritegui
(Cap. 3. I), en Csar Valleio y aun en ciertos movimientos
sindicales surgidos en el Per.

44

CaptuIo 2
Bajo las alas de Ariel

JosMiguel Oviedo

Con este ltimo ensayista, cuya accin se extiende a las


primeras dcadasdel siglo xx y cuyas obras pstumas empiezan a conocerse en las siguientes, hemos cruzado ya la
frontera cronolgica que enmarca histricamente a estos
seisgrandes maestros del americanismo. Prolongar y supera su esfuerzo especulativo sobre nuestra cultura y sociedad, es la t^tea que vienen a cumplir los hombres cuyo
pensamiento configura el siglo xx.

I. La hccinde Rod
El ensayo hispanoamericano contemporneo nace
exactamente en 1900, el ao en que Jos Enrique Rod
(1871-1917) publica Ariel en Montevideo. Casi un siglo
despus,es un libro que sigue leyndosecon inters y debatindose a veces con ardor. Buena parte de su prdica
est francamente superada,pero eso no le ha hecho perder
cierto encanto intelectual <mundonovisto que an toca
algo profundo en el espritu hispanoamericano. Pero antes
de establecerqu es lo que hoy qaedadeAriel, hay que ubicado en su contexto histrico.
Las circunstancias en las que el libro apareceson ctuciales. Hacia 1900 la onda modenista esten su apogo,cubre toda Amrica y se extiende adems a Espaa. Rubn
profanas(Buenos AiDario, tras haber publicado susProsas
res, 1896), libro capital de la estticamodernista, llega a
Espaa en 1899 y a Pars el ao siguiente: es la apoteosis
del gran poeta, cuya revolucin es ahora un fenmeno de

I
46

ir
:

JosMiguel Oviedo

alcance internacional, que todos reconocen y honran.


Ariel es alavez reflejo y exaltacin de ese clima espiritual,
como puede verse por su lengraje preciosista y florido,
tanto como por su helenismo afrancesado, en nada diferente del que cultiva Rubn. Pero lo curioso es que Rod
fue uno de los primeros crticos severosdel modernismo y
del propio Daro, en quien reconoci un sentido artstico
e l e va doP er oaquien c e n s u t -n a d a me n o s -p o rs er
ajeno a las cuestiones profundas de la hora; esa crtica de
i899 incluy una acusacin famosa: <No es el poeta de
Amrico (Rod, Obrarnnphtas,1967,p.169). Que Daro
haya publicado ese texto como prlogo sin fima en la segunda edicin ampliada de Prosatprofanas(Pars-Mxico,
1901) y que siguiesereconociendo el talento de Rod, es
muy revelador: el poeta saba que el pensador uruguayo
era uno de los espritus (nuevosD que la prdica modernista haba despertado. Rod mismo haba declarado en ese
trabajo: <Yo soy moderristatambin> (ibtd., p. 191; nfasis
del autor), para hacer su crtica ms legtima.
En tealidad, lo que se plantea aqu es una cuestin que
tiene que ver con los dos momentos (o caras) del modernismo: el exotismo decadentey el americanismo o (mundonovismo> afirmativo de una nueva conciencia continental. Uno est tentado de deci que Rod -y ste es
uno de sus mritos y la rmn principal del impacto que
caus Aielque el ensayista descubre esa segunda fase
antes que el poeta, y que tal vez contribuyese a los dramticos cambios visibles en su siguiente libro potico, Cantosde
aidal erperanzt(Madrid, 1905). Haba razones para eso: la
guerra hispano-norteamericana por Cuba y Puerto Rico
(1898) m rca un momento de crisis para Espaa (la bien
conocida <decadenciaespaolu quc auscultara la Generacin del 98) y AmricaLatina, y el cor ienzo del expansionismo yanqui queJosMart (Cap. 2.v) presinti. Las consecuenciasde esa gueira y las amenazasque representaba
para Amrica, indignaron al propio Dario, provocando en

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

47

l una vuelta al redil de la cultua hispnica, a la que haba


renunciado temprano por acadmica y reseca. Pero es
Rod el que detecta con mayor agadeza,el cambio en el
ambiente, lo examina con intencin orgnica, y despierta
a la conciencia hispanoamericana con un tono de alatmay
sincera preocupacin. Al hacerlo as, prolonga y renueva
el gran tema americanista debatido por los mayores ensayistas del siglo xrx, especialmente Sarmiento, Mart y Hostos (supra)..
Era un libro que deba ser -y fueleido primero
como un manifiesto y, n las dos dcadas que siguieron,
como un evangelio parala accin. Ms que un libro, fue la
expresin del clima de la poca, en el que sintonizaron
perfectamente el autor y los lectores, sensibilizados ambos
por las ideas y propuestas que haba propagado el modernismo; el momento estaba maduro pall.aAriel y eso explica
su enorme difusin e influencia. Aiel no es un tratado ni
un ensayo de la complejidad o extensin de los de Sarmiento u Hostos. Es sorprendentemente un opsculo que
no llega a las 100 pginas, de corte didctico, claro y pacficamente polmico. Suele olvidarse su origen: en 1897,
Rod comenz a recopilar sus trabaios breves de crtica y
ensayo en forma de series, bajo el ttulo general de La uida
nncaa.En esa primera serie, aparece <El que vendr>, que
es una prefiguracin de Ariel: se habla de la necesidad urgente de un maestro que pueda ser el gua espiritual de los
jvenes de entonces, para alejarlos precisainente del decadentismo modernista. Las series demuestran el propsito
orientador que animaba a Rod y su sensacin de que haba un vaco por llenar: en la segunda serie (1899) publica
su crtica sobre (contra) Ruben; y en 1900, aparece la tercefa que contiene Aril.
El texto fotma parte de un esfuerzo esclarecedor ms
amplio; en esencia, es un discurso o leccin profesoral sobre americanismo, o seala indagacin por el origen, realidad y destino de nuestra cultura fente a la herencia euro-

48

Jos Miguel Oviedo

pay b hegemona norteamericana. Como su pblico virtual era la juventud del continente, recurre, a una estratega alegbrica muy usada por la oratoria: un viejo y respetado profesor, Prspero, se despide de sus discpulos reunidos en su apacible estudio, baiola sombra protectora de la
estatua de Ariel. Ariel es el espritu alado que simboliza la
libertad y todo lo que es elevado y bello, al que se opone
Calibn, encarnacin de los impulsos egostasy materialistas del hombre. Por cierto, las figuras centrales del juego
simbolico de Rod (Prspero, Ariel, Calibn) aparecen en
Tbe Tenpestde Shakespe^re,peto la alusin shakespereana
es un eco remoto, aunque sin duda prestigioso. Ariel parece ms una respuesta(o una variante) del drama de Ernest
Rnan (1823-1892) Caliban,Stite de Tenpte(Pars, 1878),
que declara desde el ttulo ser tambin una adaptacin de
otro texto2. En su obra, Rnan planteaba la victoria de Calibn; en la suya, Rod corrige a su maestro y propone el
triunfo de Ariel. (El trasfondo intelectual de este simbolismo es ms complejo, porque otro pensador francs, Alfred
Fouille (1838-1912), que tambin inspira a Rod, haba
criticado a Rnan en L'ide modezedu droit, publicado el
mismo 1878. Todo esto prueba que Ariel era una figura
capital en el debate ideolgico de la poca y que Rod no
hace sino sumarse a 1.)
El cuerpo principal del ensayo est dividido en seispartes (ocho, segn algunas ediciones que suman la breve introducin y el pilogo). En las primeras Rod encomienda
la defensa del espritu libre a la juventud (I), condena la
tendencia moderna a la especializacin que destruye la integridad y armonia del espritu (II), destacala funcin moral de la belleza (III) y critica la concepcin utilitaria de la
vida (IV). Pero es la parte V la verdaderamente polmica y
la menos bien entendidat alli aparcce la clebre caracteri2 Vase Gordon Brotherston, dnt d$tionD a
Jos Enrique Rcdr, Arict
(Cambridge University Press, 197), pp. 3-5.

Breve historia del ensayo hispanoamericano

zacin de Estados Unidos comb gran sociedad democrtica, llena de energa y devota del trabajo, pero devorada por
el estrecho espritu utilitario y un ejercicio homogeneizador de la libertad, que niega lo mejor de cada individuo.
Rod opone este modelo social a la Amrica htinay cristiana,herederade la gracia helnica y el desprendido eiercicio
del arte; sta es precisamente la que, fascinada por el espejismo norteamericano, corre el riesgo de olvidar <un
vnculo sagradolue nos une a las inmortales pginas de la
historia, confiando a nuestro honor su continuacin en lo
futuro) (Rod, Aiel, 1967, p. 72).Como ademsel autor
agrego la famosa frase sobre Estados Unidos (<aunque no
les amo, les admiro>, p.76), todos los lectoresde entonces
(y la mayoria de los que siguieron) hicieron la inferencia
que Rod no hizo: si el smbolo de Amrica Latina es
Ariel, entonces Estados Unidos es Calibn. Y esto a pesar
de que Rod llega a lanzar un voto esperanzado;<La obra
del positivismo norteamericano servir a la causade Ariel,
en ltimo trmino> G. 89). Puede decirse que los lectores
y la circunstancia histrica llevaron el mensaje le Anel
ms lejos de lo que su autor intentaba, lo que tal vez iustifique la leyenda que sigue rodendolo.
Este dualismo de sociedadeshumanas cuyo linaie espiritual es el de Can o de Abel, era la imagen simplista, pero
seductora, que empez a extraersedel libro; las consecuencias que de ella se derivaron no son menos singulares. La
pareja enemiga Ariel-Calibn es, en cierto modo, un replanteo del binomio civilizacin-barbarie del Facundode
Sarmiento, pues para Rod los ideales de belleza y libertad
que Amrica deba representar, estaban asociadosa la cultura helnica y, por lo tanto, a Europa; la diferencia era
que Facundo-Calibn pareca haber sido extrapolado y
asociado al vecino del norte, no al gaucho del sur. Recurdese que el nombre <Calibo es el anagrama de <canbal>
o que tal vez proyenga de <Cariban>, es decir propio de la
cultura caribe, donde la ms terrible forma de barbarie

F
I
Is 0

Jos Miguel Oviedo

-la antropofaga- era practicada para espanto del colonizador europeo. Ariel ofrece una forma de respuestaa esa
imagen de horror por la Amrica salvaje implcita en Shakespearey Rnan. (Otras vendran unos treinta aos despus de Aricl, como parodias vanguardistas brasileas entre ellas, la novela Macutama(So Paulo, 1928) de Mrio
de Andrade U893-1945], cuyo hroe burlesco,nativo brbaro y <<sem
nenhum carten>,renuncia ala,civilizacirr;y
la broma de Oswald de Andrade [1890-1954], quien convirti el clebre dilema hamletiano en una cmica referencia a los indios tups: <Tup o no tup, he ah la cuestin> f,Reaistade Aropofagia-Diario de SAopa*lo, marzo 77,
19291.)El motivo de Calibn seguir siendo una preocupacin comn al pensamiento intelectual de hoy sobre el
tema del colonialismo, dentro y fuera del mbito hispanoamericano: reapareceen los planteamientos de Roberto
Fernndez Retamar [Cap. 5.VII], y en el drama [Jnetenpite
[Pars, 1969), reescritura de la obra shakespereanapor el
poeta martiniqus Aim Csaire[1913]. Todo esto no hace
sino revivir la cuestin presentada por Rod.)
Es evidente que la imagen que RodO tena de Amrica
Latina era decididamente europea, una Amrica pulcra y
racionalmente expurgada de sus contradicciones internas
como colectividad: no una realidad, sino una idea mo:i;aly
esttica de ella. El idealismo de Ariel es inconmovible: es
una percepcn intelectual pero adems una fe, la fe de un
optimista que crea en un fufuro dominado por los principios rectores del bien, el arte, la armonia y la justicia. Ese
idealismo no er inmotivado: era un sntoma del fracaso
del positivismo.del xrx y su ciega adhesin por la ciencia y
el pragmatismo. El modelo positivista -lafaerzafilosfica, cientfica y poltica dominante en el siglo xrx- es iustamente lo que el credo modernista viene a desplazar; la
burguesa hispanoamericana haba crecido y progresado,
sin duda, pero eso no haba hecho ms justas las jvenes
repblicas; el esquemaeconmico liberal haba dado paso,

Brevehistoriadel ensayohispanoamericno

51

incongruentemente, al caudillismo militar ms conseryador y retrgrado; las sociedades,al ritmo de la revolucin


industrial, se haban modernizado materialmente, pero no
haban alcanzado ealmente la refnada modemidad,que ansiaban Daro y sus discpulos. Ariel expresabaesa crisis y,
sobre todo la posibilidad de su solucin. Haba cierta urgencia, porque el reacomodo de fuerzas polticas a fin de
siglo colocaba a AmercaLatina ante un nuevo reto: los
Estados Unidos.
Era, pues, la hora de criticar pero tambin de alentar y
exaltar las fuerzas creadoras de la nueva generacin. Sala
vndose a s misma, sta poda salvar a su sociedad y
^un
la humanidad, pues lo mejor del espritu democrtico y el
culto a labelleza de la antigua Grecia estabadepositado en
el alma colectiva de los hispanoamericanos. El destino del
continente dependa del respeto a la democracia y al arte;
mejor dicho: de un concepto casi artstico de la democracia, pues, igual que para los griegos, sta era inseparable
para Rod de la existencia de una lite o aristocracia intelectual formada por individuos cultivados, ajenos a las bajas pasiones de Calibn
casta de filsofos, poetas y
gobernantes. Era precisamente esa aristocracia de almas
superiores la que impeda que la democracia fuese meramente el gobierno indiferenciado y mediocre de las masas
que asfixiaba al individuo y eraclara,para Rod, el peligro
del sistema democrtico norteamericano. Buena parte de
la prdica antiutilitaria del libro tiene un tono de advertencia profesoral: si la juventud latinoamericana cayese
vctima de la imitacin o fascinacin -que ya se adveris- de Estados Unidos, la causadel espritu estara perdida.

Hoy puede decirse que, en su crtica de Norteamtica y


en su visin del dilema que presentaba pan el resto del
continente, Rod se excede al mismo tiempo que se queda

r
52

Jos Miguel Oviedo

corto. Ambas son realidades distintas (y el libro hizo bien


en sealado), pero no exactamente por las razones que el
autor presenta. No es cierto, por ejemplo, que el <<principio de desinters>, que es mencionado frecuentemente,
est menos presente en el norte que en el sur: la ambicin
de poder es comn al ser humano y no hay cultura que
pueda declararse libre de ella. El concepto <heroico> que
Rod tena de la historia (y que recuerda un poco al del
ecuatoriano Juan Montalvo [Cap. f .ilI]) es un principio
algo mecnico y empobrecedor, tanto del proceso formativo norteamericano como del de Amrica Latina. Eso le
impide ver un problema quiz{ esencial de los Estados Unidos: su propia falta de sentido histrico, cuyas repercusiones en el mbito poltico son cruciales. En realidad, puede
decirse que el principal defecto del libro es su tendencia
divagadora y abstracta, que omite casi toda referencia a la
concreta realidad sociolgica, econmica y poltica. No
hay mencin alguna a urgentes cuestiones como la situacin del indgena, que ya haba reclamado la atencin de
Manuel Gonzlez Prada (Cap. l.VI). En las alas de Ariel,
Rod sobrevuela sobre un vasto panorama que observa a
la distancia sin precisar detalles. Ms que el ser real de
Amrica, lo que tenemos es una idca moral de ella, una especie de debererkantiano de su espritu colectivo. El ensayo es un ejemplo exquisito del individualismo filosfico
que adopt el pensamiento de fines de siglo, como consecuencia de la crisis positivista y el advenimiento del modernismo.
Aunque de intencin y alcance distintos, los libros que
siguieron a Ariel prolongan en general esa actitud. Motiaos
de Preo (Montevideo, 1909) reafltrma el profundo espiritualismo helnico de Rod y su certeza algo ingenua de
que la transformacin social es la consecuencia directa de
la voluntad del hombre. Este, y no Ariel, es el libro que
mejor muestra la capacidad filosfica de Rod: su empeo
era desarrollar una doctrina psicolgico-tica que, aunque

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

53

claramente basadaen el idealismo bergsoniano, fuse una


obra personal. El hecho de que Rod lo concibiese como
una suma de fragmentos, negndose deliberadamente a
darle una <arquitectura>>cenada, pan deiat que fuese <desenvolvindoso libremente como un libro en constante
<devenir>(Rod, Ariel. Motittosde Proteo, 1'976, p- 59), lo
aproxima a formas modernas del pensamiento. Incluso la
prosa se ha liberado del timbre oratorio del primer libro' y
es ms serena,menos rebuscada,pues alterna los pasaieslricos con los reflexivos, el puro discurso filosfico con las
habituales parbolas ilustrativas; hay pginas, como <La
pampa de granito> (fuag. CL), que son de antologa' Pesea
ello, el libro pas bastante desapercibido y tal vez no fue
entendido del todo por los que antes haban ledo, conmovidos, Ariel: el inters de las capasilustradas de Amrica ya
parccia estar yendo en otra direccin. El nirador dePnispero
(Montevideo, t9l3) es una amplia recopilacin de artculos y trabajos dispersos que declara desde su ttulo la persistencia de la figura magisterial como hilo que gua la reflexin del autor.
Esa intencin didctica afecta no slo el pensamiento
sino el estilo de Rod, que seguramente ha enveiecido ms
que el contenido de su obra. Pomposo, retrico y digresivo, el lengr: aie de Ariel tiene una afectacin trasnochada;
ms que prosa escrita, es oratoria. No quiere serleda:quiepues es fundamentalmente un discurso,
re ser escacbada,
una oracin cvica. Extra^ pensar que era un hombre de
unos veintinueve aos quien decidi usar el tono y la apariencia de un viejo y sabio profesor parahablar a los de su
propia edad. Pero Rod amaba estos recursos alegricos de
la filosofa clsica, lo que se nota tambin en el uso de fbulas, como la del rey oriental que introduce al final de la
parte II de su ensayo. Por su formacin cultural y su vocacin espiritualista, Rod encarna la actitud dominante de
una generacin uruguaya que asistir al ascenso(1903) de
Jos Batlle y Ordez (1856-1929) al poder.

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano
54

55

Jos Miguel Oviedo

El liberalismo de Rod parece realarse en el de Batlle,


que construye un autntico estado benefactor y providente, que hara de Uruguay la llamada <Suizade Amricu. El
mensajede Aiel, su ideal de civilizacin y sociedad y su visin homogeneizadora de cultura, bien pueden asociarsea
la forma en que se configur Uruguay y toda la regin roplatense: una colectividad mayoritariamente blanca, europeizada e ilustrada en el Atlntico, que no comparta los
mismos problemas de otras latitudes de Amrica Latina.
Rod no vio esos problemas porque no eran parte de su
experiencia. Nos dio una imagen exaltada y triunfante de
Amrica Latina, segn la cual este continente era el heraldo del futuro y el campon.de la democracia, dotado de
una fuerza moral superior a su poder material; un David
capazde derrotar al gigantesco Goliat del norte. Encarn
un modelo de reflexin americanista que sigtieron o debatieron los pensadores urgidos por la cuestin del camino
que deba seguir la cultura continental. Es esa fuerza aftrmativa y confiada en la bondad de una causa, lo que debe
haber conservado el inters del libro ms all de su poca.

Il. El <tarielismo>
1 sts equocos
El influjo de Ariel fue tan profundo que dio origen a un
movimiento de ideas americanistas que se conoce con el
nombre de <arielismo> y que seala el fin de la hegemona
positivista en Amrica. En su tiempo el grupo tuvo considerable importancia, aunque hoy est casi olvidado. El
<arielismo> est leios de ser una escuelao foma precisa de
pensamiento americanista, y sus limites ideolgicos y cronolgicos son tambin vagos. En grados diversos, comparten con el maestro el espritu afrancesado, el preciosismo formal y la critica a la Amrica anglosaiona; le agregan
un inters por las teoras evolucionistas (que usan para
plantear el problema de la diversidad racial) y un tono de-

cididamente conservador y a veces reaccionario. Su eventual fascinacin por las dictaduas locales y el naciente fascismo europeo seguramente habra horrorizado al uruguayo.
De los <arielistas>,el ms esteticista es el venezolano
Manuel Daz Rodrguez (1868-1927), que introduo en la
literatura de su pas el tono decadente. Como ensayista,es
autor, entre otros libros, de Caminodeperfeccin(Caracas,
1908), elegante coniunto de ensayosentre los cuales figura
un interesante retrato crtico del modernismo.
El caso del peruano Francisco Garca Caldern (18831953) es curioso; su larga residencia en Francia hizo de l
un escritor bilinge y un francfilo declarado. Influido
por las ideasorganicistasde Gustave Le Bon (1841-1931)
y el idealismo de Heni Bergson (1859-1941), consagr
varias obras a la cuestin de Amrica frente a Europa y
Estados Unidos. Los dos ms importantes sobre el tema
latixes de fAneriqrc (escrita en francs,
son Z dmocraties
publicada en Pas en 1912, y slo traducida en castellano
(Pars, 1913). Ambos
en 1979) y Iz cnaciade u coatinente
son eiemplos del pensamiento conseryador de Hispanoamrica anterior a la Primera Guerra Mundial. En el primero, Garca Caldern contempla a Amrica con una
mezcla algo confusa de angustia y esperanza.Segn 1,el
<espritu latino> enfrentaba una triple y formidable amenaza exterfl^: la que representaban Alemania, Estados
Unidos y elJapn. Internamente la situacin no era meior,
porque el continente estaba seriamente afectado no slo
por los fenmenos del caudillismo y la anarqua, sino por
pues <<exel problema racial, que era <de suma gravedad>>,
plica el progreso de algtnos pueblos y la decadencia de
otrou (F. Garcia Caldern, 1979, p. 193). Es precisamente esta parte dedicada a la cuestin de las raz,asla.que contiene la visin ms prejuiciada del libro. Defensor de un
eurocentrismo que se apoyaba en basesseudocientficas y
en obvios estereotipos, el autor hace una sntesis racista de

Jos Mig-uel Oviedo


Breve historia del ensayo hispanoamericano

L.

la cultura latinoamericana, en la que los negros y los indios aparecen como razas primitivas, incapaces de contribuir al progreso democrtico. El propio mestizaie es un
proceso que <produce a menudo tipos humanos desproporcionados fsica y moralmente> (p. 198). Garcia.Calde' rn buscaba una imposible unidad o armona racial, una
<raza homognea> (ihd.) que le permitiese a Amrica salvar <<lavitalidad latino (p.216) amenazadaen el resto del
mundo. Este tema de la unificacin americana y de las bases para su definitiva autonoma cultural, es la materia
principal de La reacinde un continette,especie de meditacin escrita en una prosa decorativay enttica, de clara estipe modernista. El problema racial sigue preocupndolo
y, aunque ahora expresa una visin grandiosa sobre <la
Nueva Raza AmericanaD, su creencia en el determinismo
ambiental le sugiere afirmaciones como sta: <El crneo
del judo [ambientado en Amrica] lentamente cambia de
formu (ibid, p. 245). En algunos discpulos como sre, el
mensaje de Ariel haba dado paso a na forma vulgar de
adoracin europeizante y al rechazo de las races mismas
de la sociedad americana: ceguera inslita que hoy es fcilmente ebatible pero que encandil la conciencia de algunos hombres cultos de entonces.
Otro ensayistaperuano, Jos de la Riva-Agero (18851944) es digno de mencin porque fund los modernos estudios literarios e historiogrficos en su pas. Es autor de
dos libros claves en cada uno de esoscampos: Canicterdela
literatura del Peni iilepndinte (Lima, 1905) y La bistoria enel
Per (Lima,1910); el primero tiene el mrito adicional de
haber sido una tesis universitaia escrita cuando el autor
tena diecinueve aos, y ambos son obras de erudicin y
reflexin profundas que no dejan de ser, al mismo tiempo,
enfoques muy personales aparte de ejemplos de prosa castizay de tnbaiada precisin. Paftajespemarc (Lima, 1955)
es un libro que convierte en brillantes imgenes los recuerdos de un viaje por el interior del Peru. El orgulloso

57

hispanismo y la creencia en un catolicismo a ultranza que


mostr al principio, lo llevaron rpidamente a la defensa
de posiciones reaccionarias y finalmente a la exaltacin
del fascismo italiano. Es irnico que en su pas fuese considerado la cabezavisible del <arielismo> local, pues reprochaba a Rod su helenismo aplicado a un continente que
l vea irremediablemente contaminado por el influjo negativo de indios, mestizos y negros.
La triste vedad es que varias figrrras importantes del
pensamiento en esa poca cayeron en la misma trampa y
en errores todava ms graves. El argentino Cados Octavio Bunge (1875-1918) public, cuando elecodeArielestaba en el ambiente, un libro desconcertante:NaestraAmnia (Buenos Aires, 1903). El sabor martiano del ttulo es
equvoco: Bunge era otro discpulo de ls teoras de k
Bon sobre la influencia de los caracteesraciales en la fisonoma social de un pueblo, y su visin de Amrica no poda ser ms negativa. Al revs de Rod, era partidario de
un determinismo cientfico y tr t^ba de aplicar mecnicamente al estudio sociolgico el evolucionismo darwiniano. As, habla de razassuperiores, subrazas,leyes de supremacia, etc. Aunque el negro y el indio son presentados
como elementos socialmente retrgrados, incapaces de actividad intelectual o artistica significativa, el mestizo aparece como el producto de una mezcla racial que agtz..vay
degenera los rasgos tipolgicos originales. En las tesis racistas de Bunge hay incluso algo de frenologa, pues llega a
iuzgtr por la constitucin fsica la baieza espiritual de los
individuos. Slo la razablanca y los valores europeos y autnticamente cristianos tienen posibilidades reales de adelanto social, de lo que pone como ejemplos a Estados Unidos y el Mxico del dictador Porfirio Daz (1830-1915).
Con un matizalgo ms moderado, otro argentino,Jos Ingenieros (1877-1925), defiende ideas semejantesen Sociologa argentita(Buenos Aires, 1910). Ingenieros era un evolucionista seguidor de Herbert Spencer y, aunque el mismo

rr

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano
58

59

Jos Miguel Oviedo

e{a un creyente del socialismo, llega al extremo de justificar la esclavitud como manifestacin jurdica de un hecho
biolgico. Entre sus muchos libros dedicados a cuestiones
filosficas, psicolgicas y sociales
Hacia uza moral
sin dogma(Buenos Aires, 1917), Ensalosflosfcos (Madrid,
1917), I-asfiery4r moralcs(Buenos Aircs, 7922)-, E/ bombre
mediocre
(Madrid, 1913) fue el ms popular e influyente. El
ms <arielistu adems, pues en l Ingenieros combinaba
su habitual evolucionismo spencerianocon un idealismo
social. El ensayo condenaba el conformismo y docilidad
del individuo <mediocre> y admiraba el espritu innovadcr del hombre superior que busca el cambio social.
Otro ensayistacuyo pensamiento tiene conexiones con
los anteriores,es el boliviano Alcides Arguedas (18791946), conocido tambin como autor de novelas indigenistas. Su ensayo ms conocido es Puebloexferrno(Barcelona, 1909), con la que su obra narcativa tiene estrecha relacin. El pesimismo de Arguedas es radical: una mezcla de
fatalesleyesbiolgicas, razoneshistricas y circunstancias
ambientales, han hecho del indgena un raza <<atroftada>>
o <<enferma>r.
Peor es el problema que presenta la psiquis
del mestizo o cbolo,en quien se agudizan las fallas genticas
de sus componentes raciales, pues no sabe utilizar sus facultades propias para librarse de los condicionamientos
que los esclavizan. En este triste panora ma de razascondenadasa un destino infrahumano, slo hay un paliativo: la
educacin, que si bien no har de estos individuos hombres realmente civilizados, al menos los convertir en seres tiles: buenos campesinos, obreros o soldados. Quiz
no seade extraar que, en la rercer edicin del libro (Santiago de Chile, 1937), Arguedas aadiese Metu Kanpf
(Mnchen, 1925-1939) de Adolf Hitler, a la lista de auroridades sobre el problema racial.
Francisco Garcia Caldern eptesenta un ejemplo de
perversin de la fascinacin europesta propia del pensamiento arielista, as como Bunge, Ingenieros y Alcides Ar-

guedas lo son del cientificismo de antes de la guerra de


1914; los tres cayeron, por vas diversas,en un desviado
sociologismo dterminista, fundado en la cuestin racial,
para explicar la naturalez de :una Amrica mestiza. De
paso: es interesante comparar estasvisiones del indio con
las que difundir, poco despus, la novela indigenista,
cuyo paradigma es Huasipugo (Quito, 1934) del ecuatorianoJorge lcaza (1906-1979), que repetir las mismas deprimentes nociones sobre una raza qve yace en un estado irrecuperable de abyeccin y animalidad y que inspira ms repulsin que lstima. Visiones superadas,pero que deben
ser tenidas en cuenta como exPresiones de un momento
poco estudiado de nuestra historia intelectual.

Un saludable rechazo de este cientificismo estrecho y


retrgrado es el que representa en Mxico Justo Sierra
(1848-1,91,2),parte de cuya obra de pensador corresponde
al siglo xrx. Sierra es una figura capital del espritu moderno en su pas, aunque lleno de contradicciones y ambivalencias:era un pensador liberal formado en un clima intelectual dominado por un positivismo de sesgo conseryador; sirvi como ministro de PorfirioDiazy luego Io sera
tambin del rgimen de Francisco Madero (1873-1913), al
comienzo de la Revolucin Mexicana. Como escritor y artista, era un romntico, pero admiraba a Gabriele D'Annunzio (1863-1938) y tambin a Friedrich Nietzsche,cuyo
pensamiento es visible en el suyo. Se encuentra ms cerca
del humanismo de Mart que de los <cientficos> con los
que estuvo asociado y, aunque las circunstancias histricas
en las que escribe son completamente diferentes a las de
Rod, es un <arielisto ms autntico y cercano al maestro
que los que as se llamaron. Ensayista,orador, cuentista y
poeta, Sierra era adems un poltico, un historiador y sobre todo un educador -la gran pasin de los hombres que
modelaron la vida americana del siglo pasado, comenzan-

(r0

Jo Miguel Oviedo

do por Bello. En Mxico: ss elolilcir social (Mxico, 19001902), hace el primer resumen del proceso histricopoltico del pais.Jure6,su obra-ysr tiempo(Mexico, 1905) es
un estudio capital del gran reformista mexicano. Y su
<Discurso en el Teatro Abreu de 1908, en homenaje a Gabino Barreda (1818-1881) -introductor del positivismo
cn Mxicoes una pieza fundamental para conocer el
pensamiento y la prosa de Sierra. Con un lenguaje sembrado de imgenes exaltadas y convincentes, el mexicano defiende una posicin equilibrada y sabiamente escptica
frente a las pretensiones absolutistas de la ciencia. En vez
del sometimiento ciego a sus leyes, Siera nos pide que
<dudemos>; reiteando estratgicamente esa palabra, Sierra la convierte en la clave de su discuso. Sus esfuerzos
por modernizar la Universidad Nacional de Mxico y su
participacin en el Ateneo de la Juventud no son menos
importantes en la vida intelectual mexicana; los fundadores del nuevo pensamiento filosfico nacional saldrn precisamente de all y de las pginas dela Rnista Moderna, enla
que tambin Sierra colabor. La modernidad de Sierra reside en su ardorosa defensa del antidogmatismo y la tolerancia en el movimiento de las ideas.

lIl.

Dw discpuhsmodenistas

Quiz convenga cerrar.este captulo, que comenz con


Rod, que escribe desde la cspide del modernismo, con
dos escritores que encarnan otras fasesimportantes de esa
esttica. El primero es una gran presencia en la literatua
argentina como poeta, cuentista y pensador filosfico y
poltico: Leopoldo Lugones (1874-1938). Personalidad
contradictoria, que evoluciona de un temprano socialismo
a la defensade un militarismo ultranacionalista, su obra de
ensayista revela tanto una voracidad enciclopdica (el helenismo, la teosofa, la ciencia, la historia, son algunos de

Breve historia del ensayo hispanoamericano

61

sus intereses) como el ceciente desorden intelectual y angustia espiritual que lo llevaran al suicidio. Fruto de un
viaje por Misiones, que hizo en 1902 acompaado por el
gran cuentistauruguayo Horacio Quiroga (1878-1937), es
su ensayo histrico El inperiojesutico(Buenos Aires, 1904)
que, junto con El paydor (Buenos Aires, 19 16), parte de un
vasto estudio sobre el Martn Fiaro qte no pudo concluir,
constituyen sus mayores contribuciones al gnero. Son libros intensamente personales, algo arbitrarios y hasta desiguales, pero son altos ejemplos de la prosa lugoniana,
apasionada, barroquizante, ntida. Tambin escribi ensayos histricos (como Historia de Sarmiettto,Buenos Aires,
19ll), didcticos, cientficos, polticos, literarios. De este
coniunto cabe rescatar dos de los ms breves y rarcs: El tamaodelespacio
(Buenos Aires, 1921), (ensayo de psicologa
matemticu, Quees un intento de aplicacin de la teoras
de Albert Einstein (1879-1955), y su Filosofcula(Buenos
Aires, 1924), coleccin de meditaciones y prosas fragmentarias que muestran el sesgo irnico e imaginativo de su
pensamiento. El otro escritor es el venezolano Rufino
Blanco Fombona (1874-1944), cuya personalidad sin
duda contribuy a su leyenda ms que su obra misma. Su
fama de maledicente, indiscreto y sarcstico lo convirti
en un mfant tenible de la poca. La poltica fue una de sus
grandes pasiones y la causa principal de su largo peregrinaje como exiliado por Europa. Fue un polemista feroz
cuya elegancia formal haca ms arteros sus ataquescontra
personas e instituciones respetadas.Fue un ensayista que
se expresaba a travs de crnicas literarias, artculos periodsticos y sobre todo diatribas contra esto y aquello. Las
relaciones entre Espaa e Hispanoamrica, su fervor boliviariano, su fascinacin por el superhombre nietzschiano,
el anarquismo, los ideales griegos, y el tema del imperialismo anglosajn, son cuestiones dominantes en libros como
La eaohcinwciall poltica de Hisparoanrica (Madrid, 7911),
La npara deAhdixo (Madrid-Buenos Aires, 1915), El cor

62

Jos Miguel Oviedo

qaistadorerpaoldeliglo XVI (Madrid, 1921?). Escribi tambin el estudio El modemismo


1 los poetas modemistat(Ma&id, 7929) y un diario ritulado, con nimo provocador,
Camino de inpcrfeccin(Madrid, 1933), seguramenre para
contradecir al Caminodepetfercirde su compatriota biaz
Rodrguez Grpm).

Captulo 3
Los intrpretes de la realidad

Hacia la segrrndadcada del siglo, tres distintas direcciones se definen en el panorama del pensamiento hispanoamericano: por un lado, el esfuerzo por explicar y analizar la crisis sociopoltica del continente alaluzde la teora
marxista; por otro, la renovacin de la lnea de preocupacin cultual americanista, con el agregado de la cuestin
indgena; y por ltimo, la aparicin de los primeros intentos maduros de reflexin filosfica pura, centrada en el
examen de los grandes problemas humanos. Diagnstico,
americanismo y especulacin son las formas que definen
el ensayo de esta poca, en la que surgen algunas grandes
figuras cuyo influjo sigue siendo decisivo en la discusin
intelectual de hoy. Puede decirse que estasnueyas contribuciones cierran el ciclo idealistadel <arielismo>y presentan una visin ms problemtica y compleja de la situacin del hombre, ya sea en su contexto social o en el cosmos.
Gandes acontecimientos histricos precipitan esre
63

f,t

64

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

Jos Miguel Oviedo

resesde amplios alcances. Estas fuerzas modelan a los individuos en estratos o niveles distintos, en los que los rasgos particulares tienden a homologase: el inters de los
ensayistasse concentra en esascapasannimas y sin rostro
que, en su silencio, dicen algo importante y nuevo. Los
novelistas de la poca (Mariano Azuela,,Rmulo Gallegos,
Ricardo Giraldes, Jos Eustasio Rivera) auscultan las
mismas voces, en una significativa concurrencia en el descubrimiento de una realidad que, aunque inmediata, no
haba sido suficientemente cartografiada por la literatura.
Esta cuestin -la aprehensin de la realidad- es un problema filosfico, esttico y moral de extaordinarias proporciones en un continente que seguasiendo desconocido
para s mismo. Es imposible cubrir todas las expresiones
de un momento tan rico paru el campo del ensayo; en las
pginas que siguen se trata de dar una idea de los momentos y figuras claves del proceso.

cambio radical. Es un perodo particularmente dramtico,


gracias a la apaicinde ciertos movimientos revolucionaiios (la Revtlucin Mexicana de 1910, la sovitica de
1917),la Primera Guerra Mundial; la agitacin obrera y
estudiantil en Europa y Amrica (por efemplo, el movimiento por Ia reforma universitaria de Crdoba, Argenti,r", qrr. t.p.rcuti por todo el continente), la intensificacin del intervencionismo norteamericano; el surgimiento de ligas campesinasy el crecimiento de las organizaciones sinJicales en varios pases;la exacerbacin del vieio fenmeno de la dictadu:il. mllitar, etc' A esto hay que sumar
el vasto impacto de las vanguardias artsticas (que muchas
vecesse combinaron con las vanguardiaspolticas) y el clima general de renovacin, negacin y contradiccin que
prof"g"tot por todo el mundo' En todos los aspectos,era
vidente que un nuevo orden de ideas, formas y preocuPaciones haa surgido despusde la accin de los pensadores formdot .ttil perodo finisecular: esa nueva realidad
es la que llamamos poca contempornea' El gran debate
de las ideologas que hoy nos inquieta empieza aqu'
Los ensayosque caracterizan el comienzo de esta poca
son reconocibles por su tono entre esperanzado y angustiado, por el grado explcito de su compromiso o militancia con causasconcretas' y por la rebelda e indignacin de
su prdica. Los autoresse aleiande la divagacin y la retrica puramente elegante, porque prefieren encat r los problemas de la hora desdeel ngulo de su experiencia perso<radiogranal: los ensayistashacen ahora <<diagnsticos>,
individuafau, <exmnes>.Pero es evidente que el vieio
de moda: el ensayo se vuelve hacia afuera'
lismo ha pasado
^de
en brrsca lo otro, lo desconocido u olvidado' En el lenguaie de la poca es frecuente que el mbito interno o priiado del inividuo quede soslayado por consideraciones
o (estncturas econmicas>: el homtericas sobre <clasesD
bre encarna los valores de la <masa>o colectividad en la
que vive, sometido a presiones, condicionamientos e inte-

,ti

I. El m*ismo de Maringti
Un nombre capital es el de Jos Cados Maritegui
(1894-1930), cuya personalidad, obra y accin definen
bien la poca. Antes de l -y aun despus-, pocos intentos serios de aplicacin del marxismo se haban producido en Amrica, aunque hay que mencionar al menos dos
antecedentes en el pensamiento poltico argentino: Juan
B. Justo (1865-1928), traductor de El Capital y director del
diaio socialista La Vanguardia;y Manuel Ugarte (1875(Madrid, 1923), di195 1), autor de El destittodent continente
fusor de las ideas socialistas europeas y de la doctrina antimperialista. Aunque pueda pensarse que la situacin de
Amrica en esosmomentos era propicia panel desarrollo
de un pensamiento marxista, la aparicin de ste en el
continente es tarda. Las razones principales quiz sean
poltico (las clases diridos: por una parte, el establisbment

'

Fq
66

Jos Miguel Oviedo

gentes, el ejrcito y la iglesia) constituy un dique formidable a las formulaciones de los intelectuales militantes, y
con frecuencia los acallaron, por la seduccin o por la
fuerza: el dominio de aquellos grupos sobre la opinin pblica (en colusin con los intereseseconmicos norteamericanos) excluy casi del todo la presencia de stos. Por
otra, pese a los esfuerzosde los marxistas nativos por ocultarlo, ni Karl Marx (1818-1883) ni Friedrich Engels
(1822-1895) tuvieron ningn inters en estudiar ni asimilar el caso hispanoamericano al cuerpo de su doctrina histrica; Engels lleg a alegrarse del despojo territorial que
Mxico haba sufrido en 1848 -el ab del Manifiesto Comunista- a manos de EstadosUnidos. A pesarde su antigedad cultural, el continente americano aparecit, aun a
los ojos de sus figuras ms radicales, como una relidad
ahistrica, ms atrasada y brbara que la Rusia zarista. Y,
sin embargo, las similaridadesentre ambasrealidadeseran
visibles: tanto AmricaLatina como la vieja Rusia eran sociedades bsicamente agrarias, pobladas por campesinos
analfabetos y sometidos a un rgimen de explotacin feudal -subculturas al servicio de una lite autoitaria. Todo
esto es lo que viene a plantear y criticar Maritegui.
Marcado por la pobreza y la mala salud desdesu infancia, Maritegui se inicia en la literaturu la sombra de un
postmodernismo decadente, ejerciendo funciones de cronista algo frvolo. Muy pronto,hacia 1918, su evolucin
intelectual hrbia empezado a dar manifestaciones de profundas inquietudes sociales,de lo que es testimonio La Razn, dixio fundado por l y que fue clausurado por las autoridades. En 1,920ocurre algo providencial: dndole una
beca, el presidente Augusto B. Legua (1863-1932) tatade
desembarazarsede l y lo enva a Europa. All pasa tres
aos (1920-1923), prrncipalmente en Italia, que son fundamentales en su obra y la orientacin del marxismo en
Amrica. Cuando vuelve al Pcr, Maritegui es otro hombre: un marxista doctrinal, convencido y militante. En los

b"t

Breve historia del ensayohispanoamericano

67

intensos aos que restan hastasu temprana muerte, y a pesar de la invalidez que lo limita a una silla de ruedas, funda
y dirige Amaata (1926-1930) -complementada por Labor
(1928-1929)-,
revista literaria y de pensamiento que
puede considerarse extraordinaria en su tiempo; organiza
el Partido Socialista Peruano, que ser la base del futuro
Partido Comunista del Per; y publica La escena
contempornea (Lima, 1925) y 7 ensalosde interpretacinde la realidadperaana(Lima, 1928); sta ltima es su obra magn y un verdadero hito del marxismo en el continente.
El marxismo de Maritegui est modelado directamente
por su experiencia europea y tiene un definido matizitali^no. Italia en el atalayaideal para observar el panorama de
Ia poltica mundial, la pugna de las ideologas,su puestaen
accin y sobre todo para entender la problemtica de su
pas al margen de los debatesprovinciales de cenculo.
Era la primer vez, desde la prdica indigenista de GonzlezPrada a fines de siglo, que el problema del hombre andino era puesto en el contexto de las luchas del proletariado internacional; es decir, como un caso particular, pero
sometido a las leyeshistricas comunes a los pueblos y clasesoprimidos. El problema nacional ea visto al fin como
un captulo del proceso del capitalismo en el mundo, y as
formaba parte de un programa general de lucha revolucionaria. En la advertencia al comienzo de los 7 ensalos,
el auto declara:
Mi pensamiento y mi vida constituyen una sola cosa, un nico proceso. Y si algn mrito espero y reclamo que me sea reconocido es el.
de -tarnbin
conforme un principio de Nietzschemeter toda mi
sangre en mis ideas (Maritegui, 1979, p. 3).

El voluntarismo revolucionario de Maritegui y su concepcin humanista y flexible del marxismo tienen la hueIla de sus maestrositalianos y franceses,especialmentela
de Benedetto Croce (1866-1952) en su fase marxista,
Georges Sorel (1848-1923) y Antonio Gramsci (1891-

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

I
i

7937). Parah mtyora de stos,el marxismo era un nuevo


mito de la humanidad que haba transformado radicalmente Europa. Para Maitegui, su nuevo papel era el de
tranformar Amrica, usando las fuerzas desencadenantes
del campesinado andino y los movimientos obreros de las
ciudades del Peru. Peo este indigenista crea tambin que
<no hay salvacin para Indo-Amrica sin la ciencia o el
pensamiento europeosD(ibful.,p. 12).
Su visin de la cultura formaba parte del mismo proyecto. Algo que hay que destacar en Maritegui y que lo pone
por encima de muchos correligionarios hispanoamericanos y europeos, es su comprensiva visin del arte en el
proceso revolucionario. Estuvo lejos de ser un comisario
fantico y receloso de las llamadas <formas burguesau de
creacin esttica. Al contrario: fue un introductor com-'
prensivo y hasta entusiasta de la vanguardia europeoa e
hispanoamericana, del surrealismo, de los descubrimientos de la psicologa y la ciencia de su poca. El sumario de
Amaa ofrece una admirable variedad para un rgano de
difusin que en su nota de presentacin haba declarado:

Barbusse (1873-1935)... Haba unaraznnpara ello: Mategui crea que la vanguardia corresponda a una fase del
<cosmopolitismo> occidental, que luego dara paso a la
etapa superior de afirmacin nacional expresada en una
esttica realista; as, la historialjterariatambin se ordenaba de acuerdo con un finalismo progresista. El inters de
Maritegui por la literarura y el arte basta para convertido
en uno de los ms interesantes crticos y tericos de ese
tiempo en Amrica. Su examen de la literatura nacional
ocopa el ltimo captulo de los Z efllaJls,como coronando
el estudio de los otros aspectossociales y polticos: la economa, el problema del indio, el problema de la tierra, la
educacin, la religin, el regionalismo lertts el centalismo.
Nadie haba hecho antesesemltiple examen, y menos
con la dedicacin y la visin esperanzadade Maritegui:
leer y comprender era el primer paso hacia la accin. Posiblemente el estudio ms discutido y trascendente de todos
ea el dedicado a la cuestin de la tierra, en el que planteaba la necesidad de acabar con el sisrema del latifundio y el
rgimen feudal de explotaci n agraria, estudiaba las comunidades indgenas y encontraba en el a/h quechua el germen esencial del <comunismo inkaicoD. La utopa poltica
del Peru consista, pues, en una vuelta al pasado, cuyo modelo era el antiguo Tahuantinsuyo, modernizado por los
aportes del socialismo moderno y la praxis marxista. Esto
fue visto como una hereja por los sectores ms recalcitrantes del manismo hispanoamericano y dio origen a
una ardorosa polmica internacional. Otra polmica, a
propsito del indigenismo literario, lo enfrent a Luis Alberto Snchez (Cap. 4.VII).

No hace falta decluar expresamente qte Amaa rio es una tribuna


libre abierta a todos los vientos del espritu. Los que fundamos esta
revista no concebimos una cultura y un arte agnsticos.Nos sentimos una fuerza beligerante,polmica... Soy un hombre con una filiacin y una fe. Los mismo puedo decii de esta revista, que rechaza
todo lo que es contrario a su ideologa as como todo lo que no traduce ideologa algtna. (Amauta, nm. 1, 1926, p. l1l)
A
una
muy
(187

pesar de ese tono militante, de hecho la revista fue


tribuna abierta a autores, manifestaciones y temas
diversos: la poesa simbolista de Jose Mara Eguren
4-1942), los <anti-sonetos)) barroquizantes de Martn

Adn (1908-1985),Andr Breton(1896-1966),F. T. Marinetti (1876-1944),el muralismomexicano,lasteorasde


SigmundFreud (1856-1939),el indigenismo,JosOrteg
y Gasset(1883-1955),Louis Aragon (1897-1982),Henri

1t-.

69

Esa fue una de las virtudes del libro: ser un vigoroso estmulo parala discusin intelectual sobre poltica, economa y cultura, Frerono en trminos estrictamente naciona-

10

JosMiguelOviedo

sules, sino a la luz de las transformaciones que estaba


friendo el mundo. Con Maritegui, la historia contempornea del Per entra al escenario en el que seviva eseapasionante drama' Su estilo contribuye al sentido de urgenha sucia e inevitabilidad histricas de su esquema'No se
Maritegui
brayado suficientemente la alta calidad de
lo
coo periodista, la forma como procesabarpidamente
enriquela
y
vi.to o l"do,.lo asimilabaen su visin central
ca. No .r" ,rn pensador orgnico: era un gran intrprete'
mesensibley fino adems.Su prosa tiene las virtudes del
precisa'
convincente'
clara,
ior perio'dismo: es funcional,
grl. No es posible leerlo con indiferencia'
Es iustamenteesacapacidadde Maritegui.paraconvende
cer y crear proslitos, Io que ha creado su leyenda y'
continuada
esa
el <rn'ariateguismo>,
p"rJ, on pbl.*^,
^lectura
qrri .r.t. epgonos han hecho de su obra Para convertirla r, .rt" dcirina macizae incontestable' Es irnico
que un gran maestro de la discusin se haya convertido en
,rr, .r.",rlo indiscutible. Sesenta aos despus de escrito
sus
los 7 ensalosmuestran' como todo producto histrico'
a
y
Per
al
incorpor
Maritegui
aclertos y sus errores.
crtipensamiento
del
corriente
gran
la
a
Amrica Latina
co que dara origen a la ciencia poltica contemporanea'
permiS., .i"rr. interpre"tativa -.el mtodo marxista- le
en
sofiscaer
tambin
pero
vieron,
no
otros
que
lo
ti ver
mas, erfores y esquematismos'
Por efempl,.r, defenr^ del <comunismo inkaico> (desarrollada en urla largusima nota al ensayo sobre la tierra'
en respuesta a Et paebtodet sot lLima, 1'925) de Augusto
incluye una digresin soAguirre Morales ialt-tl+S,
autobr"eel problema de la falta de libertad individual y el
tesis
la
de
ritarismo en el imperio de los Incas' Su rechazo
que
de
de Aguirre Morals como <liberabr y su afirmacin
absolutamente
<el hmbre del Tahuantinsuyo no senta
ninguna necesidad de libertad individual>r (Maritegui,
1979,p.50n) son sencillamenteinsostenibles;el hecho es

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

71

que la sociedad incaica fue gobernada por un rgimen desptico y paternalista ms semejante a una dinasta oriental que a una dictadur^ p rtid^ri^. Y las comunidades indgenas son organizaciones venerables y atcauantes que
poco tienen que ver con las modernas cuestiones ideolgicas que lo preocupaban. El esquema<dialctico>que usa
palrala literatura (perodo colonial, perodo cosmopolita,
perodo nacional) tampoco parece muy razonable; el cosmopolitismo no da paso al nacionalismo literario, y ms
bien ocurre al revs. Su fe en el marxismo tena algo de religioso, de frmula mesinica hacia un mundo mejor; hay
que recordar que en su iuventud Maritegui haba manifestado ciertas tendencias msticas que seguramente se sublimaron en la madurez. No tena un concepto rgido del
marxismo como ciencia, pero s el ardor indeclinable del
iluminado y a vecessu ceguera.Pero, aun as,es indudable
que es el marxista clsico hispanoamericanocuyo mensaje
sigue ms vivo.

Il. San, el desczbridor


Es difcil ubicar adecuadamentela obra del colombiano
Baldomero Sann Cano (1861,-1957);tampoco es fcil encontrarle paralelos, salvo el de Alfonso Reyes (infra), al
que se
por su voraz curiosidad y saber enciclopdi^cerca
co. Primero hay que tener en cuenta que cronolgicamente Sann Cano es mucho mayor que cualquierade los ensayistas examinados en este captulo: en realidad es slo
ocho aos menor que Mart y mayon que Rubn Daro por
seis. Su obra comienza en las ltimas dcadasdel siglo xrx
y se extiende, infatigablemente, hasta mediados del xx. Y
aunque comparte las preocupaciones generales de los ensayistasdel primer tercio de este siglo, lo ms significativo
de su obra marcha claramente en otra direccin. Algo
ms: Sann Cano comparte el curioso destino de se urr

72

Jos Miguel Oviedo

<clsico de Amrico, recordado y venerado, pero apenas


ledo hoy fuera de su pas. Y sin embargo pocos escritores
podran ser ms actuales que l por el singular perfil de su
cultura y de sus inquietudes intelectuales. Gran figura que
hay que redescubrir, Sann Cano qui sufra las consecuencias de una obra dispersa, inseparable a vecesde su labor de periodista y cronista. No hay ncleo en esa obra,
animada por un impulso centrfugo, por el encuentro casual y siempre libre con temas y autores. Sann Cano estaba lleno de ideas, pero careca de teoras por defender (lo
que no impidi que entre l y Maritegui hubiese un autntico aprecio). En su casi centenaria vida, Sann Cano
actu en poltica (era un liberal) y escribi libros sobre
ella, desempe importantes cargos oficiales, diplomticos y culturales, fue profesor universitario y corresponsal
en Madrid y Buenos Aires. Pero es su largo perodo de residencia en Londres (1909-1922), el que marc su destino
de escritor, al ponedo en contacto con un mundo cultural
que de otro modo no habra conocido y que le revel lo
mejor del ensayo y el periodismo britnicos. La primera
recopilacin importante de sus ensayos es L cirilizpcin
maual1 otrosensaJls(Buenos Aires, 1925). Algunos pasajes
del prlogo dan una idea del tono irnico y sereno de su
pensamiento:
Srvamede excusael seresta[sic]la primeravezquemedirijo al pblico con la premeditada
intencindehacerlepasarla vistasobreun
intemlibro mo despus
de habedeinducido,tal vezcondemasiada
perancia del vocablo, a leer los ajenos...Servir tambin de exculpacin al intento del autor y al temerario valor de los editores (que admiro con igualdad y plenitud) la circunstancia de no tener estelibro
carcterdidctico ni proftico, hoy que la pedagogl, la inspiracin
y el xtasis hacen de las suyascon tanta diligencia como exactitud
(Esctitos,p. 109).
El ensayo que le da ttulo es una finsima meditacin sobre la importancia de la mano en la cultura y el arte de to-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

/3

dos los tiempos. Otros textos dedicados a Nietzsche, \7illiam Shakespeare (1564-1616) y el escritor inglsargentino William Henry Hudson (1841-1922), muestran
la amplitud de sus intereses.Una revisin de sus otros libros de ensayos -Indagaciona e imgexa (Bogot, 1926),
Crtica1 arte (Bogot, 1932), El bumanismo
1 elpronso delbonbre(Bueno Aires, 1955)- confirma la percepcin crtica
con la que discerna lo ms valioso en el vasto panorama
de la literatura mundial para presentarlo al pblico hispanoamericano: Marinetti, George Bernard Shaw (18561950), Aldous Huxley (1894-1963), Eugene O'Neill
(1888-1953),Giosu Carducci (1835-1907),John Ruskin
( 18 19- 1900), Cyril Connolly (1903-1974), Christopher Isherwood (1904-1986), Evelyn Waugh (1903-1966) y tantos otros. Esto no signific que descuidaseel estudio de la
literatura de su pas, como puede verse por Letras colombianas(Mxico, 1944), y menos la hispanoamericana. Es evidente que, por sus gustos, por su tono y su discrecin intelectual, est mucho ms cerca de la sensibilidad contempornea que muchos ensayistasposterioresa 1.Una nota
admirable de su obra es la total falta de pretensin con la
que ejercael ejercicio de la crtica; escribi: <Parael crtico Ia verdad no existe; su oficio es comprender, y, en un
csode anogancia: explicao (Sann, 1942,p. 103). Fue un
maestro del ensayo breve y tambin un maestro de la prosa, que manej con elegancia, precisin y plasticidad.
Existe una lnea, no bien observada,que va de Sann Cano
a Reyes(iufro), a Jorge Luis Borges (Cap. 3), y despusa los
ms jvenes ensayistasde hoy. En una sociedad culturalmente volcada sobre s misma como la colombiana, cumpli una funcin capital: la de abrir ventanaspara contemplar la cultura del mundo y hacerlacircular para el conocimiento y disfrute de orfos.

t:
74

Jos Miguel Oviedo

lII. Rela 1 los bombresdel Aterco


Hay todo un grupo de importantes pensadores mexicanos cuyo crisol es el famoso Ateneo de laJuventud (19091914), que contribuy decisivamente al desarrollo intelectual de Mxico. All se forman, justo entre los aos que
van del estallido de la revolucin hasta el comienzo de la
Primera Guerra Mundial, Jos Vasconcelos (1882-1959),
Antonio Caso (1883-7946), Alfonso Reyes(1889-1959) y
el dominicano Pedro Henrquez Uea (1884.1946), cuya
labor ser fecunda en el campo de la filosofa, la reflexin
americanista y la crtica lite:m,ia y esttica.Representan,
en general, otr forma de la ieaccin anticientfica de comienzos de siglo. Buscan, por diversos caminos, la identidad cultural mexicana, la articulacin del pensamiento nacionalista con la accin evolucionaria,yla apertura hacia
nuevos modelos de especulacin que, siendo muy abarcadores en el plano histrico, no dejaban de ser muy personales.
El ms complejo y desconcertantees Vasconcelos.Sirvi desdetemprano a la causade la revolucin, pero luego,
asqueado por su violencia y derrotado como candidato
presidencial en un proceso fraudulento (7929), pasar a
defender posiciones reaccionarias. En diferentes exilios,
coioci Europa y Estados Unidos, y esaexperiencia le dio
una visin peculiar de la historia mexicana. Era un visionario sensualista, que intent una interesante fusin del
pensamiento occidental con el misticismo hind; tena un
concepto utpico, optimista y esttico de la realidad americana, que soaba como una cultura en marcha hacia rn
estado de felicidad superior y de dimensin heroica. Sus
lecturas de Bergson, Schopenhauer y Niezsche se traslucen en edavisin de una (raza csmica>>,mest)zajede todas
las otras en el crisol del continente, que encarnaba lo mejor de la humaidad. En el vocabulario filosfico de Vasconcelos, <mstica limpio, <vaga irhpulsin de trnsito>,

Brevehistoriadel nsayohispanoamericano

75

<consumacin en lo absoluto> aparecen con caracterstica


frecuencia: son momentos clayes de una epifana universal que da sentido al existir humano.
Estas ideas estn desarrolladas sobre todo en La razz.csmica(Pas, 1926) e Indologa(Pars, 1.926), lr'ezcla de ensayos y crnicas que renuevan el tema del indigenismo y le
dan una proyeccin continental; proyeccin algo difusa
por su tendencia a fantasear con imgenes grandiosas,
como las que aluden a la Atlntida. En su extensa autobiografa comenzad^ con Ulisesciollo (Mxico, 1935) y continuada en La tonnent(Mxico, 1936), El daastre(Mxico,
(N{exico, 1.939),hay pginas vlidas
1938) y El procprculado
de reflexin histrica y filosfica. La obra personal de
Vasconcelos se completa con su labor como secretario de
Educacin (1,921-1,924),de decisiva importancia pal,a la
vida cultural y artstica de su pas. Curiosamente, estefilsofo optimista escribi, sobre todo al nal de su vida, dominado por el rencor y la amargura. Su prosa, bastante digresiva y rapsdica, se ilumina a veces con raptos lricos y
confesiones patticas.
Antonio Caso (1883-1946) es un filsofo cabal,concentrado en el planteamiento de problemas permanentes y actuales. Su relacin con el pensamiento de Vasconcelos es
interesante, pus aunque estuvo influido por 1,sobre todo
al comienzo de su obra filosfica, en cierta manera lo contradice y lo supera en rigor. Como Vasconcelos, Caso utiliza las ideas de Bergson sobre la intuicin, pero las expone
y comprende de modo ms orginico en I*flosofa de la intuicin (Mxico, 7974). Al vago misticismo de Vasconcelos, Caso opone una teora que sintetiza la actitud religiosa
con la especulativa. En realidad, lo que sostiene es una filosofa para restaurar el carcter autnticamente humano
de la vida. Su obra ms importante es La existencia
c0m0economa,comodesinters1
comocaridad(Mxico, 1919), cuyo ttulo requiere una explicacin. <Economa> es un grado elemental de la vida humana, dominado por el inters inme-

76

JosMiguel Oviedo

diato, la eficacia y el mayor beneficio con el menor esfuerzo. El <desinters>es un valor que entiende la vida como
sacrificio libremente asumido y la superacin de sus limitaciones mediante el ejercicio del arte y las expresiones superiores del espritu. <Carida> es un elevado concepto
moral de la existencia, en cuanto est regida por principios
de amor y bondad, y libre de todo determinismo biolgico. La forma en que Caso aprovecha y discute las ideas de
Schopenhauer y Nietzsche sobre la voluntad, pero las
transforma en un pensamiento original que tiende tambin un puente ente el vitalismo bergsoniano y la fenomenologa de Edmund Husserl (1859-1938), cuya obra es
de los primeros en descubrir en Amrica. Y susDiscursos
a
la nacinmexicana(Mxico, 7922), entre otros libros, prueban cmo su filosofa intuitiva se integraba a un tema comn a estegrtpo: el de captar las races dela mexicazidaden
un momento crtico de su histoia, pues reactivaba su pasado y conjuraba sus fuerzas con la promesa de un renacimiento nacional.
El ms grande ensayistadel grupo -y uno de los mayores que haya dado Amrica- es indiscutiblemente Alfonso Reyes (1889-1959). Con 1,el gnero se convierte en
una elevada manifestacin esttica, un regalo que el arte le
hace al saber ms riguroso. Podra sintetizarse toda su extensa obra -reunida
en una veintena de macizos tomos- en una sola palabra: gracia,en el doble sentido de
don excepcional y de humor sutil y codial para decir incluso lo ms profundo. Precisamente, una de sus obras se
tittila Sinpatas1tdiferencias
(Madrid, 1921-1926),lo que parece sealar las dos funciones esencialesdel crtico: distinguir en medio de las semej^nz^s,y hacedo con naturalidad, sin pedantera. Reyes fue un polgrafo, un sabio, un
humanista cuya talla es comparable a los de poca renacentista: alguien que se interesa por todo y que sabadecirlo todo con un toque personal inconfundible. Miguel de
Unamuno (1864-1936) observ: <La inteligencia de Reyes

It

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

77

es una funcin de su bonda (Cit. por Eade-Mead, p.


103). Como aquelloshumanistas,era un amante de la antigedad clsica, que l no conceba como algo distante o
extico, sino como un eiemplo inmediato que los hispanoamericanos deban seguir si queran ser fieles a s mismos. Para'definir nuestra esenciano debamos renunciar
al grande legado universal: al contrario, debamos apropiarnos de l y hacedo nuestro, como de hecho ha ocurrido en los grandes momentos de la historia humana. Un ttulo de uno de sus libros de poesa lo dice todo; Homeroen
(Mxico, 1949). Un mexicano deba conversar
Cuernaaaca
con Homero como si fuese un poeta nacional.
Para juzgtr la significacin e importancia precisas de la
obra de Reyes hay que recordar que en la poca en que vivi, Mxico pasabapor una etapa de febril afirmacin nacionalista, por una exaltacin de lo <terrgena>y las races
culturales autctonas. Reyesno se opuso aesatlrea de rescate de lo propio (incluso particip en ella de modo siempre perspicaz y rcnada), pero s la complement con el
estudio y el aprecio de lo que vena de Europa, de la herencia hispnica, de la antigedad y aun de lo intemporal,
como los mitos y las costumbres sociales que configuran
nuestra civilizacin. En Reyes hubo un secreto dilema entre una personalidad (o persona)hedonista, entregada a los
puros goces del espritu, y otra ms austera, reclamada por
las exigencias de la historia y el compromiso con cuestiones moales urgentes para un mexicano del primer tercio
del siglo. Este dilema lo resolvi Reyes con caracterstico
equilibrio: tanto la seduccin del placer como la inmersin en los movimientos colectivos, el discreto apatt^miento y la participacin activa, fueron, para 1,actitudes
propias de la naturaleza humana, que la enriquecen e iluminan. Y una manera de integradas era el ejercicio del
arte, el pensamiento y el estudio, que constituyen genercsas formas de entrega.rsea lo propio entregndose a los
otfos.

Jos Miguel Oviedo

Aunque esta concepcin correspondia a las corrientes


profundas de su modo de ser y escribir, no debe olvidarse
el efecto estimulante que cieftos autores y filsofos tuvieron sobre Reyes (y parcialmente sobre otros miembros del
Ateneo), entre ellos Ortega y Gasset, Unamuno, $laldo
Frank (1889-1967) y Max Scheler (1874-1928). La huella
del primero es decisiva, no slo en Reyes,sino en la mayora de ensayistas de esta poca, desde Maritegai (sapra)
hastaJorge Maach (Cap. a.VII). Orteg inicia en estesiglo una tradicin de influios y recprocos prstamos intelectuales entre Espaa e Hispanoamrica (Cap. 4), cuyo
ms notorio antecedente es el krausismo espaol asimilado por Hostos, a fines del xrx, y convertido en poderoso
estmulo intelectual en su lucha por la independencia de
Puerto Rico.
Ortega no slo visit Hispanoamricados veces(1916 y
1929), provocando una gran conmocin en los medios intelectuales, sino que incluy en sus meditaciones el tema
americano, como en su trabajo, <Hegel y Amrico de
1928. Su obra personal, as como su famosa editorial y reviSta Reaistade Occidente,
fue un puente entre los hispanoamericanos y las corrientes modetnas del pensamiento europeo, especialmente la filosofa alerr'ana; Oswald Spengler (1 880- I 936), Husserl, t(/ilhelmDilthey ( 1833- 19 1 1),
Fanz Brentano (1838-1917) y otros, que l conoca tan
bien. Reyeslo trat personalmente y entre ellos se desarroll un hondo aprecio mutuo de la que hay testimonios en
sus respectivas obras. Su amistad con Ortega y tantos otros
escritores peninsulares es',en realidad, un captulo de sus
relaciones con la cultura espaola, que son intensas y fecundas. Despus de seguir estudios en Madrid, Reyes fund en Mxico la Casade Espaa en 1.939,que cumpli la
providencial tarea de acoger a los emigrados espaolestras
la guerra civil, y que fue el germen de lo que luego sera El
Colegio de Mxico, centro de altos estudios e investigacin que tiene el sello del maestro.

Breve historia del ensayo hispanoamericano

79

Una de las ideas centralesde Ortega -la interrelacin


entre el individuo y su medio, expresadaen la clebre frmula <Yo soy yo y mi circunstanciar>,de susMeditaciones
del
(1914)tuvo
una
resonancia
especial
para
los
Qoiott
pensadoreshispanoamericanosy, por cierto, para Reyes,
preocupado por definir el valor de las formas culturales
autctonas en el contexto de las grandes elaboraciones del
espritu humano. Generalmente,y quizdebido a la vastedad de su obra, los lectores pierden de vista que Reyesformul tambin una versin del ideal americanista.Lo hace.
por ejemplo, en <Discurso por Virgilio,, (1933), en el que
sutilmente liga cuestionesde actualidad nacional con los
temas de las Gergicas.
No slo formula all una razonable
tesis sobre las relacionesentre lo local y lo universal (sostiene que si el arte americano es autntico, ser irremediablemente universal), sino que retoma los asuntosque en el
siglo xIx preocuparon a Bello (la ciudad contra el campo)
y a Sarmiento (civilizacin o barbarie) , para afirmar la necesidad de una vuelta a la naturaleza. F,n WsindelAruibuac
(SanJos [Costa Rica], 1917), una de sus ms bellas pginas de devocin mexicana,en las que habla de la emocin
espiritual que despiertan los objetos naturales, puede notarse tambin una afinidad con el pensamiento orteguiano, al mismo tiempo que una discretarefutacin del determinismo del Facandode Sarmiento.
La obl.ade Reyeses un ocano en variedad de tonos y en
amplitud de visin; difcil elegir entre sus libros, porque
aun en los de intencin y alcancemenores hay siempre un
paisajeiluminador e inolvidable. Es tpico de l: Reyesno
crea que ser un riguroso fillogo (Caestiones
gongoizas,Maid, 7927; Captalosdeliteraturaespaola,
Mxico, 1939), un
erudito helenista (La cntica en la edad ateniense,Mxico,
1941), o un cabal terico de la literatun (E/ deslinde,
Mxico, 1944),le impidiese ser tambin un conversador ameno, un sabroso contador de ancdotase historias menudas;
incluso poda ser ambascosasen un mismo libro: en el en-

t
i

80

JosMiguel Oviedo

cantador I^a expcrincia literaria (Buenos Aires, 1942) se las


ingenia para definir conceptos estticos y entretenernos
con agudezasy finuras como las contenidas en los ensayos
<La iitanjforo o <Aduanas lingsticas>. Reyes mezrlaba
el tratado con la crnica periodstica, el estudio crtico con
la semblanza ntima, la filosofa con la memoria personal
y la reflexin histrica. Aunque tambin escribi poesa,
narracin y te tro,las mejores muestras de su lirismo y de
su imaginacin estn en su obra ensaystica. El arte de
pensar en imgenes -un
arte que domin Mart en su
tiempole permite iluminaciones instantneas que el
discurso del tratadista convencional no lograra sino difcilmente. En Reyes ese discurso est sembrado de apartes
amables y de sntesis poticas que animan la exposicin y
hacen aisiblelas ideas mismas. Vanse ejemplos de eso en
los siguientes dos pasajesde El deslinde;
en el primero acltra
la habitual confusin que la palabra <crtica> produce,
contando la divertida ancdota de aquel <dramaturgo latinoamericano, cuyo nombre la piedad disimulu:
Logramosponernosde acuerdo,en cuantome fuedableexplicarle quedondeyo deca<<crtica>,
entendiendola funcindel espritu,
l entendaotra cosa,quepuededescribirse
en cutrogradosde estrechamiento:1", aquellalimitadapartede Ia funcincrticaquees
la crticaliteraria;2', aquellalimitadapartedela criticaliterariaque
esla crticateatral;3", aquellalimitadapartede la crticateatralque
se manifiesta en crnicas periodsticassobre los estrenos,y
4', aquellalimitada parte de talescrnicasen que se atacaa los
autores.Abreviando:dondeyo deca<crtico, el pobreseorentenda:<Flano
deTal,queunavezsemeticonmigo>
@eyes,1963,p.33).
En el segundo explica la natanleza de la emocin que
binda la literatura:
Esteiuegodivino queesla literaturalanzasusolas,retumbando
hastalos acantilados
del yo, y a veceslo socava,o quemaparasiempre a suvctima,reduciendola terribleprecocidadde Rimbauda'un
fantasmaquela muerteolvid duranteunosaos.Estejuegodivino
buscauna satisfaccinilimitada, un desquitecontra lo finito.

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

81

Quiere empujarlas fronterasdel alma y del lenguafe.Serevuelve


entoncesy secastiga,purgndose
en s mismo,Unoslo han llamado
estallido;otros, purificacin;y los antiguos,catbanh.La emocin
queexpresao quecomunicallevadisueltastodslaspasiones,
todos
losanhelos,todaslasreivindicaciones
cocontrael pequeosuceder
tidiano (pp.206-207).
Esa capacidad para hacer transpaiente lo or.r.r.o y.ornplejo, para sumergirse en aguasprofundas y luego emerger
a la superficie con un raro y memorable tesoro, era p^rte
de su concepto humanstico del saber, en el que lo pequeo y lo grande, lo antiguo y lo moderno, ocupan un lugar
preciso. Por su vastedad de conocimientos, Reyes slo
puede compararse con figuras como Desiderio Erasmo
(1466-1536), Toms Moro (1478-1535), Michel Montaigne, Sor Juana Ins de la Cruz (148-95), Denis Diderot
(1713-84), y sobre todo con Wolfgang Goethe (17491832), a quien dedic dos libros (Ideapoltica de Goetbe,Mxico, 7937; Traleetoia dc Goctln, Mxico, 7954), y con
quien tiene ms afinidades intelectuales. Como en Goethe, en Reyes haba una correspondencia total entre vida y
conocimiento; mejor an: el ideal supremo era el conocimiento de la vida, sin la cual aqul era una actividad reseca
e insignificante; como dijo Goethe <Gris es toda teora y
verde el rbol de la vida.> Quiz por eso Reyes no cedi
nunca a las vanidades y miserias del ambiente literario, en
el que se distingui por los hbitos de generosidad y afecto. Sus amigos y discpulos son legin y entre stos figuran
algunos de los verdaderamente grandes, Borges (Cap. a.I)
y Gabriela Mistral (1889-1957) entre ellos. Cuando leemos a Reyessentimos que es un hombre razonableque nos
habla gustosamente de lo que sabe,para hacedo ms claro
y amable. No es otra la o.lta finalidad del gnero.

La obra ensaysticade Pedro Henrquez Urea compate algunos rasgos,temas y preocupaciones con el argentino

dl

i'

82

Jos Miguel Oviedo

Ricardo Rojas (1882-7957,infra) y por cierto con el grupo


del Ateneo mexicano, especialmentecon Reyes, aunque
carece de la amplitud y variedad de ste. Sin embargo, su
contribucin a la historia de la cultura y la literatura hispanoamericanases fundamental. Su pasin americanista
fue profunda y central en sus meditaciones,y dio origen a
pginas y actitudes que estimularon a varias generaciones
en todo el continente. Henrquez Urea es, sobre todo, un
gran maestro,un hombre de elevadosidealesque us la ctedra para propagar su intensa fe en lo que l llam <la
utopa de Amricu.- Se plante cuestiones esenciales:
existeuna cultura hispanoamericana? Qu la caracteriza
y qu la distingue de las otras?Qu le debe a stasy qu
les agrega de nuevo? Sus dos libros ms importantes son
Seisensalos
cn bascadenuestraexpruin(Buenos Aires, 1928) y
Las corrientesliterarias en la Amica Iispnica (Mxico, 1949,
traduccin de la obra que apareci primero en ingls (Literary Currentsin Hispanic Amrica, Cambridge [Massachusetts], 1945), como fruto de ocho conferencias dadas en
Harvard University en 1940. El ttulo del primero es un
lema bajo el cual podra colocarsetoda su obra crtica. En
el ensayoall incluido <El descontentoy la promesD),examina lcidamente varias cuestiones:tradicin y rebelin,
el problema de la lengua,la tendencia europeizante,I concluye algo que podra haber afirmado el propio Reyes:
Mi hilo conductor ha sido el pensar que no hay seceto de la expresin sino uno: tral:aiarla hondamente, esforzarse en hacerla pura,
bajando hasta la nizdela.s cosas que queremos decir; afinar, denir,
con ansia de oerfeccin.
El ansia de perfeccin es la nica muner^. Contentndonos con
usar el aieno hallazgo, del extranjero o del compatriota, nunca comunicaremos la revelacin ntima... [C]uando se ha alcanzado la expresin firme de una intuicin aftistic , va en ella, no slo el sentido
universal, sino la esencia del espritu que la posey y el sabor de la
tierra de que se ha nutrido. (Henrquez Urea,1978, p. 43).

Esta invitacin a descender a lo ms profundo de la

Breve historia del ensayo hispanoamericano

83

propia experiencia personal y cultural, con tanto rigor


como autenticidad, sigue siendo vlida en nuestros das.
Igual los lineamientos bsicos de su visin de conjunto del
proceso literario hispanoamericano, que ha guiado a buena parte de la moderna historiografa.

IY. Ilistoriadora, flsofos1 polticos


Otros historiadores de la cultura que contribuyen a la
causaamericanista desdeel ngulo de afirmacin nacionalista, son: Ricardo Rojas, autor de una caudalosaHistoria de
la literatttra argentina(Buenos Aires, 1921) y de Eurixdia
(Buenos Aites, 1924), que propone una sntesis de lo indgen y lo europeo para alcanzar la verdadera argentinidad;y
el boliviano Fnnz Tamayo (1879-1956), que reacciona
contra las tesis racistas de su compatriota Alcides Arguedas (Cap. I.2) en La creacinde la pedagoganacionl(LaPaz,
1910), dibro de batalla y libro de refleo (Tamayo,
1979, p. 4), que defiende la causa indigenista en un tono
de exaltacin y con ciertas ideas que recuerdan a Niesche.
Tres ensayistasmuy diversos entre s, pero que representan fomas de pensamiento filosfico-poltico radical,
son el mexicano Samuel Ramos (1897-1959), el peruano
Vctor Ral Haya de la Torre (1895-1979) y el argentino
Ezequiel Martinez Estrada (1895-194).Ramos es un filsofo de la historia que ofrece interesantes aportes sobre el
tema de la nexicanidad.Discpulo y crtico de Caso (stpra)t
Ramos es un filsofo de importancia en su pas, por su
preocupacin por estudiar y definir al hombre mexicano,
pero tambin para el movimiento de las ideas en Amrica,
por su conocimieflto de ciertos filsofos claves de este siglo: Scheler, Nicolai Hartmann (1882-1950), Alfred Adler (1870-1937) y Ortega.yGasset(suPra).En cierto sentido, prolonga y sintetiza las reflexiones filosficas huma-

E!'

84

Jos Miguel Oviedo

nistas de Vasconcelos y Henrquez Urea (supra) Ramos


representa una apeftura crtica hacia el pensamiento europeo para explicarse la cultura mexicana ylanatwralezahtmana que la protagoniza. Dos de sus libros ms conocidos
son: Perfl del bonbrel la cultura er Mxico (Mxico, 1-934) y
Hacia un nueuobamanismo:Programade ua antropologaflosfca
(Mxico, 1940), ttulos que apuntan a las dos direcciones
principales del pensamiento de Ramos. El primero es un
intento de caracterizacin de la <<personalidad>social de
Mxico. Inspirado por la teora psicoanaltica de Adler sobre los complejos, Ramos echa una mirada a los orgenes
profundos de la cultura y afnma que, siendo sta sobre
todo imitativa y derivada de la europea, el mexicano ha generado un sentimiento de inferioridad e inseguridad colectiva: es desconfiado, defensivo, rgido al cambio, pues
lo que le interesa es preservar la <imagen> que ha creado
de s mismo. El nacionalismo y el machismo mexicanos
tienen all su origen. El segundo libro establece las bases
para fundar un neohumanismo racional, que libere al individuo de las contradicciones insalvables del materialismo capitalista y burgu.s.Una de las ideas centrales de Ramos (a medio camino entre el humanismo del primer
Mafx y la axiologa de Scheler) es crear una (nueYa moral>r,autorregulada por. la conciencia que el hombre tiene
de sus aspiraciones profundas, no por conceptos o criterios impuestos a 1. Las ideas de Ramos han sido frtiles:
sus observaciones sobre el <pelado>mexicano y sus <mscaras>psicolgicas fueron recogidas y ampliadas por OctavioPaz (1914) en sus primeros dnlisisde la historia y sociedad de su pas (Cap. a.N).
La vida poltica e ideolgica del Peru est dominada.por
dos grandes figuras: Maritegui (supra) y Htya de la Torre.
De hecho, su famosa polmica con Maritegui y la consecuente ruptura (1928) entre ambos sobre la cuestin del
<Frente Unico>, tuvo grandes repercusiones para el movimiento intelectual y poltico del continente' que Haya lla-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

85

maba <Indoamrica>.Nacido en Trujillo, la misma ciudad


en la que se form Ia activa <bohemia> juvenil que tuvo
tanta importancia en la etapainicial del poeta Csar Valleio (1892-1939), el pensamiento del primer Haya est
traspasadopor el indigenismo, el fervor revolucionario y
el sentimiento antimperialista de su tiempo, ideas que
comparta con Maritegti y Amaata. Exiliado y perseguido, la formacin de Haya se completa, sin embargo, en
otros pasesde Amrica y sobre todo en Europa, donde su
radicalismo se aquieta y entra en franca revisin. Haya era
un poltico que escriba y filosofaba, no exactamenteun
escritor poltico. Puededecirseque su obra ms significativa no est en sus libros. sino en la creacin en Mxico
(1924) del partido Alianza Popular Revolucionaria Americana (APRA), frente multiclasista c,ryadramtica y zigzage nte historia es un paradigma del camino recorrido
por los grupos radicalesno comunistas en la primera mitad del siglo.
Sin embargo, cabe mencionar tres ttulos suyos EI antimperialismo1el APRA (Santiago de Chile, 1936), Espaciotienpo histico (Lima, 19a8) y Treinta aosde aprisno (Mxico,
1956). El primero y el ltimo m rc n, con sus diferencias, dos momentos claves de la evolucin de su pensamiento partidario y su concepcin de la cuestin americanista. En el segundoes visible su esfuerzo,ambicioso pero
algo confuso, por ligar las basesfilosficas de la dialctica
hegelianacon las teoras de la relatividad (que parece haber conocido por mediacin de Ortega y Gasset)y la visin histrica de Arnold Toynbee (1889-1976).
La ot>ta ensaystica de Martnez Estrada, siendo vasta,
es slo parte de un esfuerzo intelectual y creador de considerablesproporciones, pues escribi novela, relatos, poesa y teatro. Como en otros grandes ensayistas,el perfil
moral y emotivo de su personase trasluceclaramenteen la
obra: su vozde pensadores grave, sombra, desencantada,
pero a la vez animada por una pasin prof,tica y algo me-

86

Beve historia del ensayo hispanoamericano

Jos Miguel Oviedo

tnez Estrada el dilema es falso, pues la verdadera civllizacin est en la armona con la n tlJraleza (una nattraleza
observada con un afecto algo roussoniano) y ambas son
una y misma cosa que hay que considerar como un sistema
dialctico. Desconociendo este hecho, la ciudad ha crecido desmesuradamentey se ha convertido ella misma en el
foco de una nueva barbarie: la de la civilizacin moderna,
inhumana y materialista. Libro montado sobre un conjunto de arquetipos y categoras reconocibles (Bacon, Jung,
Spengler), es un testimonio de su visin intensamente crtica del modelo de sociedad occidental que Argentina representaba, ms valioso por el ardor con que condena que
por las propuestas o alternativas que ofrece. En la misma
lnea de reflexin estI-a cabqs de Goliat, que es su ms violenta acusacin contra Buenos Aires como capital y centro
simblico de esemodelo. Su tesis genera una imagen grfica y bien conocida: Argentina es un pulpo, una figura
monstruosa constituida por miembros raquticos (las provincias) y una cabezahipertrfica (la capital) que devora y
despilfarra las energas de todo el cuerpo social. Con este
tnbaio,Martnez Estrada inicia un tema que luego se hara
frecuente en el ensayo hispanoamericano: la crtica de la
ciudad moderna, en cuyasviolentas contradicciones de desarrollo y atraso parecen resumirse los males nacionales
(Cap. a). El subttulo de Mxertel
(<Ensayo de
interpretacin de la vida argentinu), seala bien qu tipo
de obra se propuso escribir el autor con el pretexto del famoso poema deJos Hernndez (1834-1886). Partesconsiderables de la extensa obra contienen consideraciones
histricas y culturales sobre la Argentina rural, sus hombres y costum[ss -6 afirmacin de su identificacin
telrica con la pampa y las formas de cultura marginal o
en vas de extincin. Pero el pretexto crece hasta alcanzar
proporciones magnficas: es un estudio exhaustivo, acucioso y hasta manitico en sus detalles, que todava hoy
es vlido y con pocos rivales que se le puedan compa-

sinica. Es n escritor que refleia bien los tiempos de crisis


poltica y moral que vivi. Su revisionismo de la historia
nacional, de los productos de su espritu y su cultura, lo
convirti en un maestro de generaciones ms jvenes; esa
relacin no fue siempre fluida, pues el pensamiento de
Martinez Estrada pas por varias fasesy entr en contradicciones, a vecesviolentas, consigo mismo. Pero hay algunas constantes: su admiracin por las grandes figuras
heroicas, al mismo tiempo que su identificacin con los
individuos marginales y descastados;su angustia por el
fracaso de la libertad y la justicia en el mundo social concreto; la a;menazadeshumanizadora de la sociedad tecnolgica; el acuciante tema de la Argentina enmarcada entre
el ascenso y cada del peronismo y los grandes conflictos
europeos. El tono melanclico y pesimista de sus reflexiones est estimulado por sus lecturas de Niesche, Schopenhauer, Spengler y el existencialismo.
Radiografade k panpa (Buenos Aires, 1933), La cabeztde
Goliat (Baenos Aires, 1940) y Muenel ftatsfguracin deMartt Fierro (Nlxico, 1948), frecuentemente se citan como
los ensayos fundamentales del autor (y son, sin duda, los
ms influyentes y conocidos), pero no habra que soslayar
El msndo maraaillosode Guillermo Enrique Hudson (Mxico,
1951), menos recordado que los otros, Pero esencialpara
penetrar en su complejo mundo interior, sus memorias y
obsesiones,y sobre todo para entender el irresuelto dilema
entre el pensador y el artista que se albergaban en 1.Hay
dos etapasen su produccin separadaspor el eje del medio
siglo, marcada la segundapor su alejamiento fsico de Buenos Aires y por el breve intermedio cubano (1961-1963),
claros gestos de su hasto de Argentina y su esperanz^ re'
volucionaia.
Su obra es un conjunto desigual, que refleja los altibajos
de su espritu y su tensin intelectual . Radiografaes un libro que bien puede leerse como una crtica al famoso dilema de Sarmiento: civilizacin frente abarbxie. Para Mar-

I
I
It,

t4'

87

88

JosMiguel Oviedo

rar como una gran obra maestra de devocin y erudicin.


Los altibajos son mayores en la segund^parte de su obra
ensaystica. SusSenejanznsldiferenciasenttelospasesdeAnrica Latina (Mxico, 1961) es casi por completo decepcionante. Su fase cubana da origen a varios libros, los ms importantes de los cuales quiz sean los dos pstumos sobre
(Mxico, 1966) y
Marti: Mart: el broe1sa accinreaolucionaria
(LaHabana, 1967), que eran parte de un
Mart reaohcionario
vasto proyecto inacabado. El ltimo, particularmente, es
un trabajo serio y profundo, pero tambin discutible. Su
reflexin pone en juego un sistema de conceptos grandiosose ideasejemplares,cuyos modelos son figuras mticas o
heroicas univesales:Homero, Scrates,Cristo, Mahoma;
es una interpretacin hegelianadel mundo histrico a travs de un hombre superior y predestinado. Martnez Estrada eravnavoz proftica y un pensador iluminado, aunque no metdico. Vivi en constante contradiccin, tra.tando de entender y entenderseipuede decirse que, al final, esascontradiccioneslo devoraron y que la promesade
sntesis planteada por ese continuo reexamen qued sin
cumplirse.

Entre los filsofos, la obra del argentino Francisco Romero (1 891- 1,962)debecolocarseen el contexto del grupo
de pensadoresrioplatensesinteresados,desde los ltimos
aos dl siglo xrx, en la pura especulacin filosfica y que
representan diversos grados de reaccin idealista al positivismo. Dos figuras fundadoras de esesesgodel pensamiento hispanoamericno son el argentino Alejandro Korn
(1860-1936), autor de La libertadcreadora(Buenos Aires,
1.920),y el uruguayo Carlos YazFerrcir (1.872-1958), en
cuya extensaobra hay por lo menos dos libros dignos de
(Montevideo, 19 10) y Ligimencin: Moralpara intelexales
caaiaa(Montevideo, 19 10). Nacido en Espaa, pero criado
en Buenos Aires, Romero fue discpulo de Korn, sucesor

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

89

suyo en la ctedra universitaria y luego su exgeta en Ale'


jandro Korn,
de l libetad (Buenos Aires, 1956). Con
"frtoft
Samuel Ramos (srpra)t comparte el influjo de Scheler y
Ortega y Gasset, apa,rtede la preocupacin humanstica.
Pero la suya marcha en una direccin ms puramente especulativa. Romero sigue una lnea de pensamiento que
puede denominarse personalismo neokantiano -una
es
huella del magisterio de Korn. La idet de trascendencia
esencial en su visin de la rcalizacin del ser y su comprensin de los altos valores a los que est destinado. El
hombre est enfrentadb a una serie de dualidades que parecen desgarrarlo o confundido: indiaiduo frente a persona,
rostro frente a mscara,espritz fuente a psiqais. Estos temas
dominan en libros como Filosofiade la persona(Buenos Aires, 1944) y Teoradelbonbre(Buenos Aires, 1952). Romero
tambin fue un historiador de las ideas y la cultura americanos (Sobrelaflosofa enAmrica, Buenos Aires, 1.952;Estudiosde historiade las ideas,Buenos Aires, 1953; El honbrel k
altura, Buenos Aires, 1956). Espritu esencialmente moderado y prosista cuya elegancia reside en la claridad y precisin, Romero es un pensador capital parz el desarrollo
de la filosofa en el continente.

Y. Contra la cotiettte
Este cuadro bien puede cerarse con tres escritores cronolgicamente desfasados,pues perteneciendo a una poca muy anterior, su obra madura coincide en el tiempo
con la de los que aqu se han examinado. Muy diversos entre s, slo los une s\ farezay su marginalidad histrica. El
primero es el cubano Enrique Jos Varona (1859-1933)
cuyas primeras Conferencias
flosfcas (La Habana) datan de
1880. Como ensayista, Varona se interes por el hombre,
la historia, el arte y la cuestin de la independencia cubana. Las pginas de Desdemi belaedere(La Habana, 1.907)

90

JosMiguel Oviedo

muestran su finua de prosista, su curiosidad intelectual,


su comprensin profunda y frecuentemente escptica.
Pero son los aforismos recogidos bajo el curioso ttulo de
Con el eslabx(Manzanillo [Cuba], 1927) los que realmente
muestran su modernidad y \a originalidad de su pensamiento. Quiz cabe recordar que el aforismo ha sido un
gnero siempre afn a.la reflexin filosfica: en este siglo,
varios pensadores hispanoamericanos lo han cultivado
(Samuel Ramos, FranzTamayo,Y^z Ferreira, entre otros)
y, entre los europeos, Ludwig Wittgenstein (1889-1951),
Theodor W. Adorno (1903-1969), Elas Canetti (1905) y
E. M. Cioran (1911). Los de Varona son realmente admirables, la obra,de un pensador maduro y de notable precisin verbal, como estos pocos ejemplos demuestran:
El lenguaieparaserpuro, ha detenerla primeracualidaddel cristal: la transparencia.
La teosofa,a pesarde sugrannombre,esprima hemanadel espiritismo.
Caersees peligroso,pero decaeres mortal. (Yarona, 1974,
pp. 145, M7}
El franco-argentino Paul Groussac (1848-1929) es un
personajeinslito, que hizo del sarcasmo,la helada irona
y el gusto arbitrario un verdadero
muy apreciadopor
^tte,
alguien como Borges (Cap. 4. 1), que
le dedica unas pginas en Discasin(Buenos Aires, 1932). Esa acidez espiritual
quiz fuese consecuencia de su destino de desplazado,que
le hizo sufrir incurables nostalgias de su tierra natal y una
relacin de amor-desdn por el mbito cultural argentino.
Duro con todo, incluso consigo mismo, Groussac domin
la adquirida lengrra espaola con una rara maestra y una
concisin muy aparente para el estilo lapidario de su pensamiento crtico, del que puede tenerse una idea por su
Crtica literaia (Buenos Aires, 1924).
Todava ms desconcertante e inclasificable es orro argentino, Macedonio Fernndez (1841-1922). Su obra es-

F.

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

9l

crita, dispersa y fragmentaria, es muy breve, y hay que ver


en eso un rasgo del carcter del autor: Macedonio (sees el
nombre con el que se le conoce) era un creador (orab, que
no crea en la utilidad de los libros: fiiaban en un momento
dado el flujo de un pensamiento que no deba interrumpirse. A eseejercicio de pensar lo que otros no haban pensado y en jugar con los lmites de lo absurdo y la fantasa metafsica, dedic su vida entera, ejemplar por tantas razones.
Lapalabta <humorista> no lo define, pero el humor disparatado e iluminador es un elemento esencial en su obra.
Fue una especie de lsofo de bolsillo que contemplaba,
con escepticismo y amabilidad, el insondablg misterio de
estar vivo y compartir el mundo con otros. Autor de novelas hipotticas, que terminan sin haber comenzado (o al
revs), dej unas pginas misteriosas y heterogneas que
bien pueden leerse como ensayosheterodoxos a medio camino entre la ficcin y la metafsica: Papelesdel recienuenido
(Buenos Aires, 7929) y una Miscelnea(Buenos Aires,
1966). La importancia de Macedonio puede medirse por
la huella que dej en discpulos tan brillantes como Borges
y Julio Cortzar (1914-1984), entre otros.

f"'

Captulo 4
El pensamientocreador

La mayoria de los hombres que nacen a fines del siglo


xtx y comienzos del xx -los primeros escritores ntegramente fomados por los cambios y presiones de nuestro siglo- configuran, evidentemente, un grupo marcadamente distinto del anterior. Al esfuerzo de anlisis e interpretacin nacionaleso americanistas,sucedeel repliegue de la
indagacin una zon ms profunda o inmediata al pro^
pio ensayista,
preocupado ahora por cuestiones estticaso
morales cuya complejidad y urgencia se han agudizado de
un modo dramtico. Entre esascuestiones,est la de la
misma r.ltura,leza y funcin del ensayo, que quiere interrogarse a s mismo y redefinir sus formas para hacedas
coincidir con las demandas de la actualidad. Por un lado,
las consecuencias de las grandes conmociones sociales y
polticas del siglo obligan a un replanteo general de la posicin del hombre en el mundo, de la cultura y del arre en
una poca dominada por el peso de lo histrico, y del ejercicio del pensamiento libre en medio de los determinis-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

93

mos ideolgicos y doctrinarios. Por otro, hay una cierta


prdida de la fe comprometida de muchos de los anteriores, un proceso de desilusin y disolucin de los esquemas
con los que aqullos trabajaron sus respectivas obras.
El ensayo se replieg para esclareceriustamente las manifestaciones de la gran crisis del espritu occidental.
Aparte de la dura experiencia de la Segunda Guerra Mundial (1939-1945), el otro gran fenmeno que marca profundamente a los hombres de esta poca es la Guerra Civil
espaola(1936-1939), cuyasrepercusionesen el campo de
la poltica, las pugnas ideolgicas en los partidos de izquierda y en la vida intelectual del mbito hispnico, son
de largo alcance. La trrgedia espaola sacudi la conciencia del mundo entero y comprometi a intelectuales de
muy diversas tendencias, que vieron en ese conflicto algo
ms que una simple guerra interna: una heroica defensa de
ciertos derechos elementales del hombre a la lusticia, la
dignidad y la cultura, a punto de ser avasalladospor fuerzasrctrgradas e intolerantes. La hegemona internacional
del estalinismo, el fascismo y del nazismo se convertir en
la mayor de las plagas morales de este siglo: el totalitarismo, con sus habituales humillaciones y manipulaciones
del ejercicio intelectual. Paradjicamente, el masivo exilio
tras la Guerra Civil, significar un aporte para la vida intelectual hispanoamericana:trasplantadosa estecontinente,
numerosos escritores, pensadores,periodistas, artistas y
editores se asimilarn al nuevo medio, lo estimularn decisivamente con su presencia y desarrollarn una obra que
tal vez pertenezca ms a Amrica que a Espaa. Un solo
ejemplo: el del filsofo Jos Gaos (1900-69), traductor de
Martin Heidegger (1889-1969) y difusor de otros pensadores germanos, cuya obra se asimila y enriquece a la filosofa mexicana.
Una gran corriente (y modalidades filosficas afines)
parece encarnar el espritu cuestionador de estos aos: el
existencialismo, que trae las notas de angustia, vitalism,

94

JosMiguel Oviedo

malestar y autorreflexin a buena parte del pensamiento


de la poca. La otra vertiente modeladora de la actividad
intelectual es la que se deriya del revisionismo marxista
que plantea formas diversas de accin a travs de la literatura y el arter el compromiso, la militancia y la defensa de
la esttica realista. Opciones estticasy filosficas que tienen un candente filo moral que desvela a muchos y crea
tempestuosas polmicas, no del todo resueltas todava
hoy.
Todos estosasuntos renuevan poderosamente el ensayo.
Un fenmeno especfico de este tiempo (aunque tenga
precursorescomo Alfonso Reyes;Cap. 3.III) es la aparicin del ensalocreador.La expresin debe entenderse de dos
maneras: primero, en el sentido de que el gnero se aproxima, ms que nunca, a los gneros de creacin pura, especialmente la poesa.No slo vehculo del pensamiento y
modo de conocer, el ensayo se eleva a una alta expresin
artstica que borra las fronteras que lo separan de las formas de invencin pura. Los elementos de fantasa e imaginacin se vuelven muy notorios y hacen del ensayo una
experiencia que exige lectofes tan sutiles como enterados:
estos textos les hacen guios de inteligencia, funcionan
con muchos sobreentendidos y proponen visiones de extremada complejidad. En segundo lugar, ensaloneadordebe
entendersetambin en el sentido de que surgen abundantes ejemplos de creadores que sienten la necesidad de asumir la funcin crtica como un reconocimiento de la importancia que sta tiene para su ejercicio artstico. Esta
conjuncin de formas antes separadasal punto de parecer
antagnicas, es uno de los rasgos caractersticos de la literatura contempornea, y el ensayo no escapaa esatendencia. El esfuerzo de teorizacin es, muchas veces, concurrente con la tensin creadora.una forma de iluminacin
autorreflexiva de la conciencia artstica en pleno ejercicio.
En ralidad, en esta poca los linderos, siempre imprecisos, del ensayo se borran todava ms y se producen entre-

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

95

cruzamientos, prstamos mutuos, ambivalencias de tono y


significacin. As, paradjicamente, el ensayo cobra una
total soberana y se reinterpreta como un verdadero sistema
que resumeuna honda experienciao visin del mundo, no
muy distinta a los grandes intentos abarcadoresde la poesa o la novela. (Por cierto, las formas clsicas del ensayo
no desapareceny siguen producindose importantes obras
en el campo especfico de la historia, la filosofa, la critica
Iiteraria, etc.) Tenemos, pues, crticos creadores y creadores crticos, en un juego de complementacin y mutuas iluminaciones que resulta particularmente sugestivo para el
lector. Octavio Paz nos recuerda oue
en 1800,como mstardeen 1920,lo nuevono era tanto que los
poetasespeculasen
en prosasobrela poesa,sino que esaespeculacin desbordase los lmites de la antigua poticay proclamase que la
nueva poesa era tambin una nueva manera de sentir y de vivir
(Paz, 1974a, p. 91).

Hay cuatro figuras capitales que representan bien las


formas ms renovadorasdel ensayo:Borges,Cortnar,Jos
LezamaLima (1972-1976) y Paz. Ellos dan el tono de la
poca r la que pertenecen, y la definen de modo permanente.

l. La inamcit de Borges
Con alguna frecuencia suele olvidarse que el
-"girt.rio
a escride Borges no slo consisti en habernos enseado
bir de un modo que no exista antes en Amrica, sino en
hacernos pensarla literatura desde un ngulo totalmente
nuevo. Borges nos mostr que el acto de leer y el de escribir, el de recordar e imaginar, el de razonar y soar, podan confluir y alcarvar una asombrosa armona. Esa armona constituye un verdadero estatuto del arte literario

I
96

JosMiguel Oviedo

de nuestro tiempo: el estattttoborgiano,


que siendo inconfundible, puede ser reinterpretado y reactualizado sin cesar
-un mundo de invencin infinita que invita al juego tanto como a la reflexin profunda. Hizo bien Emir RodrgrrezMonegal, uno de sus meiores crticos, al tilJar Ficcionario (Mxico, 1985) una recopilacin general de su
obra.
Aunque su tarda fama eside sobre todo en su produccin cuentstica (que surgi de un modo algo impensado y
que continu de manera intermitente), Borges comenz
escribiendo poemas y ensayos, y sigui hacindolo cada
vez con mayor intensidad hasta el fin de sus das. No poder referirse aqu a cuentos ni poemas, crea un problema:
todos esosgneros,y otras forrnas intermedias que cultiv,
se explican mutuamente en un sistema de correspondencias, citas y ecos que no deberan aislarseunos de otros. En
realidad, no hay un Borges ensayista,un Borges poeta y un
Borges cuentista: su voz es esencialmente la misma y cualquier parte del sistema remite al centro y viceversa. La
obra ensaystica de Borges se dispersa por sus poemas y
cuentos; considerar slo uno de estos gneros es una especie de mutilacin que puede deformar el cuadro. Ms an:
no hay en verdad gneros en Borges, que continuamente
cruz esasfronteras y supo filosofar como escritor de ficciones o ser poeta cuando escriba ensayos.Qu es, por
ejemplo, un texto ejemplar como <Borges y yo>? Es un
cuento que es uo ensayo, que es un poema.
La obra propiamente ensaysticade Borges no es particularmente extensa. Si se incluyen prlogos (forma en la
que lleg a la maesta de la alusin y la sntesis), textos de
conferencias y ensayos breves refundidos en otros libros,
esa obra abarca unos quince ttulos; pero todos juntos no
suman muchas pginas (algunas emigran luego a libros de
otra naturaleza) y parecen algo heterogeneos, como excursiones laterales de un lector casual: reflexiones sobre la literatura gauchescaal lado de meditaciones sobre el tiem-

,i

hL

Breve historia del ensayo hispanoamericano

97

po, una exhumacin de un poeta menor como Evristo


Carriego (1883-1912) -a quien difcilmente recorda^mos si no fuese por Borges- o una nota sobre el lenguaje
arti{tcial inventado porJohn Silkins (1614-72) en el siglo
xvIr. De ese coniunto, tres son los libros claves: Discusit,
Histnria dela etenidad (Buenos Aires, 1936) y Otrasinquisicioaar(Buenos Aires, 1952). Ninguno de ellos es una obra integral: recogen textos de diversa procedencia e intencin,
la mayoria de las vecesbreves. Un rasgo que impresiona de
inmediato al lector es que, a pesar de la pasmosa informacin literaria que exhibe y de la forma precisa como lamaneja, el tono es casi siempre cordial y sereno: la erudicin
est atemperada por la autoirona y la sencillez expositiva.
No fue as al comienzo: el joven ensayistade la primera see de Inquisiciows(Buenos Aires, 1925) o El taiao demi esperanp (Buenos Aires, 1,926), suena sorprendentemente
barroco, agresivo y trabajoso hasta resultar algo pedante.
Eran los aos vanguardistas de Borges, en los que puso su
ardor ultrasta al servicio de un <criollismo> militante e
iconoclasta del que rpidamente se arrepinti.
Nadie, salvo quiz Sanin Cano (Cap. 3.II), haba escrito
antes ensayos como stos en Amrica, porque nadie (o
muy pocos) haban ledo los autores del modo en que lo
hizo Borges, y menos haban escrito sobre ellos con el do.
minio y familiaridad desconcertantesque exhiben sus textos. Como ensayista, incorpor una cultura literaria a la
que efa casi enteramente ;a1enanuestra literatura y gue,
gracias a 1,pasaraa fotm r parte de su tradicin; esacultua abunda en libros orientales, filsofos y msticos de la
antigedad, cabalistas y gnsticos judos, olvidados poetas
franceses,pero sobre todo en autores ingleses. As puso a
circular a escritores tan poco frecuentados entre nosotros
como Thomas Browne (1605-82),John Milton (1608-74),
Samuel T. Coleridge (1,772-1834), Thomas DeQuincey
(1785-1859), G. K. Chesterton (1874-193(il, John Keats
(1795-1821), William Beckford (1759-1844) o Shaw, al

98

Jos Migtel Oviedo

lado de otros como FnnzKafkt (1883-1924), Paul Valry


(1871-1945) y Walt r(/hitman (1819-92).,
Pero ,ro., ,lo la singularidad de su biblioteca personal
como ensayistalo que impresiona, sino la capacidad de decir algo insperado sobre ellos, algo distinto de lo que ha
repetido la citica en la lengua original de estos marginales
o .lti.ot. Uno puedo decir, como hace Paul de Man
(Bloom, 1984,
(1919-84), que estos son <imaginary essaysD
un sentido
en
la
expresin
qot
entendemos
.t
p. 22), ti
estimulada
personal
imaginacin
una
de
ensayos
pr.cito,
se lleva
que
sorpresas
las
de
Una
aiena.
imaginacin
por la
a Borinspiraron
que
las
fuentes
a
recurre
culndo
;l lector
tanpuso
l
e
interpretarlas,
leerlas
al
que
descubrir
es
ges,
io (o ms) de l como de ellos, y as les dio una nueva signidcacin. Es decir, Coleridge o Chesterton, ledos por
Borges, son completamente distitttosa los que conocamos
antei: la huella de su lectura es profunda y personalsima'
Tanto que a veces puede resultar arbitraria (sus repetidas
lecturas del p:tit, por eiemplo, libro con el que siempre
tuvo una relacin ambigua), pero esa arbitrariedad termina siendo un rasgo positivo, pues con ella Borges elabora
algo que ya es inconfundiblemente suyo. Sus lecturas son
form"t de apropiacin y de invencin tefleia; esa invencin de segundo grado (y, sin embargo, de imborrable sugestin y magia) es una forma caractersticamente borgiaa. Como sealaHarold Bloom: <Borgesis a great theorist
of poetic influence; he has taught us to rad Browning as a
pr.ottot of Kafko (ibd', p.2). Lo que hace-Borgeses una
lraduccin de lo que lee a su propia lengua literaria y a su
esttico.
-propio universo
se apodera de todala literatura que
recurso'
Mediante ese
a su sistema: dentro de ste
integra
y
la
recuerda,
conoce y
dificultad y con-un alto
sin
dialogan
propio
y
lo
lo ajeno
forman, una biblioteca
sus
libros
originalidad;
grado de
otra biblioteca' Esto
de
p
ttir
L
imaginacin
la
rcadapor
como Borges lea
modo
el
en
visible
particularmente
es

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

99

obras religiosas, metafsicas y filosficas; l mismo ha dicho que en esos autores -G.
Berkeley (1685-1753),
Schopenhauer, Baruch S pinoza (l 632-7 7), Emanuel Swedenborg (1688-1772), etc.- no se interesaba por l verdad de sus teoras' sino <<porsu valor esttico y aun por lo
que encierran de singular y de maravilloso> (Borges, 1952,
p.223), o sea por su capacidad para suscitar asombro. Es
decir, las lea como ejercicios puros del pensamiento (vlidos por s mismos, no por su correlato objetivo) y como
ficciones concebidas para explicarse el mundo. Material
adecuado, por lb tanto, para alguien que escriba ensayosy
cuentos que trataban de especular con la misma preocupacin.
No importa cul seasu tema (la eternidad o la metfora,
Homeo o el tiempo cclico, nuestra idea del infierno o la
paradoja de Zenn), no importa cun modesta sea la forma externa que adopten (meras reseasde libros, notas o
comentarios al pie, refutaciones de una afirmacin), los
ensayosde Borges son sobre todopropoticiones
heterodoxas,
una invitacin a pensar de oto modo sobre algo comnmente aceptado, una tranquila disidencia intelectual. Lo
admirable es que esaspropuestas no nos imponen una frmula, que debemos aceptar como conclusin. Todo se resuelve en una hiptesis que somos libres de aceptar o no;
el arte, la seduccin del texto est en que, por ms disparatada o increble que p re?ra al comienzo la hiptesis, al final la tentacin de aceptada es irresistible. Sus ensayosson
(igual que sus cuentos) un ejercicio del espritu en libertad
para imaginar o pensar lo que quiera. La argumentacin
borgiana sigue frecuentemnte un mtodo paradjico que
comprende varios pasos: el planteo de una teora o cuestin problemtica, de ndole literaria,filosfica o cultural;
el esumen de las vaiantes interpretativas que esacuestin
ha tenido a lo largo del siglo; la demostracin de algn
error lgico que las invalida; el examen de las alternativas
que el asunto ofrece, incluyendo la suya; y la sospechade

r'
100

JosMig'uelOviedo

que todas ellas incluyen una nueva falacia- El agnosticismo y el escepticismo filosfico de Borges (herencia de sus
lectora, cabalsticasy los idealistas ingleses)es el trasfondo
intelectual de esta operacin literaria, que contiene un
constante comentario irnico sobre las leyes del conocimiento humano y de su principal instrumento: el lenguaje.
Esta ltima cuestin es central en la obra de Borges.
El autor se la plante desde sus primeras pginas ensaysticas. En ellas, principalmente en El idiona delosargentiaar, es visible la huella del pensamiento de Croce sobre la
naturaleza del lenguaie literario, en particular las cuestiones de lt alegoria y la expresin verbal. Muy pronto, Borgesempezara distanciarse de Croce y a sealar susdiscrepancias. En <De las alegoras a las novelas> y <Nathaniel
Hawthorne> (Otras inqaisiciones)puede rastrearse ese proceso que lo lleva a suscribir la tesis de Chesterton, uno de los
autores con los que ms afinidad tiene Borges. En el primero escribe: <Croce niega el arte alegrico. Chesterton lo
vindica; opino que laraznestcon aqub (p- 179); en el
segundo, en cambio, dice:

esde Croce;la
Que yo sepa,la mejorrefutacinde las alegorias
mejorvindicacin,la de Chesterton...
[SegrinCroce,la alegora]sera un gnerobrbaroo infantil, unadistraccindela esttica.Croce
formul esarefutacinen 1907;en 1904,Chestertonyalahabarcfutadosinqueaqullo supiera...
Razonaquela realidadesdeunainterminableriquezay que el lenguafede los hombresno agotaese
vertiginosocaudal...Chestertoninfiere, despus,que puedehaque de algrinmoio correspondan
a la inaber diversoslenguaies
sible realidad;entre esosmuchos,el de las alegorasy fbulas
(pp.61-2).
Cualquiera puede reconocer en esaslneas algunas ideas
rectoras de su obra: la de que, siendo la realidad intbarcable, no hay realismo posible; la de que escribir es reducir,
elegir, suprimir -es decir, inventar, no producir una imposible copia de la experiencia; la de que la alegora es,
contrariamente a lo que se piensa, un vehlculo ideal para

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

101

el que piensa en imgenes, no p^ra el pensador abstracto.


Pero la gran.cuestin que subyace a estas preguntas es
esencial para todo aquel que escribe y lee: culesson los
lmites del lenguaje? Cmo repreretttar
el mundo con una
sucesin de sonidos y de signos convencionales (Borges,
citando a Chesterton, escribe <de gruidos y de chillidou,
ibrd)? La. natvraleza misma del lenguaje es una sobria advertencia para el escritor que quiere crear algo nuevo: lo
ms que ese instrumento nos permite es reiterar, con va(iantes, lo que otros antes dijeron; o sea,slo podemos tener cierto xito si trabajamos dentro de la tradicin, no en
contra de ella. Es fcil comprender por qu los tericos
de la lingstica moderna y los representantesde la <nueva
crtica> fiancesa -Maurice
Blanchot (1907), Roland
Barthes (1915-80), Michel Foucault (1926-84)- han ncontrado tan estimulante el pensamiento de Borges, y lo
han sumado -pata sorpresa suya- a la lista de precursores de sus ms sofisticados planteos.
Aparte de los ensayoscitados, los textos claves para conocer el pensamiento literario de Borges (aunque lo literaio est pata l siempre ligado a los temas de la metafsica y
la teologa, como el tiempo, la personalidad o Dios) son
<La supersticiosa tica del lectoo, <La postulacin de la
realidad>, <El arte narrativo y la maga>>
y <El escritor argentino y la tradicin>, de Discusin;<Las kenning'D),de
Historia de la eternidad;y <Nuestro pobre individualismo>,
de Otras inqaisiciones.
Si se leen con cuidado se observar
que, a pesar de su aire casual y el tono sin pretensiones,
esostextos constituyen una verdadera teoril literaria, asistemtica pero coherente y con los ms largos alcancesque
se hayan dado en la literatura y el pensamiento hispanoamericnos. Gracias a ellos, nuestras letras no volveran a
ser ya lo que fueron antes. El lector curioso que recorra
sasy otras pginas tendr ademsotra recompensa: el sutil humor de Borges, que permea esaslucubraciones con
una gracia y una agudezaespiritual que slo tiene antece-

102

JosMiguel Oviedo

dentes en Reyes, con quien Borges mantuvo una estrecha


afinidad intelectual (Cap. 3.III). La ironia borgiana es una
marca de su ideario: escribir es algo natural y es Yano asociarlo a personalidades o ideas grandiosas. El humor se
manifiesta desde los titulos de algunos de sus libros: hay
algo ms irnico que llamar un libro Histoia de/ *enidad
o titular otro, de poco ms de cien pginas, Histoia unittersal
de la infania (Buenos Aires, 1935)? Y qu decir de textos
como <Las alarmas del doctor Amrico Castro> o <Arte de
iniurianr, insuperables ejercicios de diatriba en los que
cada lnea es un dardo tan custico como regocijante? Esa
irona es sobre todo una autoironia enla que estimplcita
una precisa moral de escritor, pues ste ejerce su oficio sin
espeta;nzapero con probidad, como si fuese una causaPerdida. As es posible entender que los primeros textos de
Historia stiaersal dela infania apareciesen primero en una revista de pasatiempos, ! eue las breves reseasy biografas
literarias, escritas entre 1936 y 1940, y recogidas recientemente bajo el titvlo Textls catltiros:,se publicasen en una revista argentina.p^nadistraccinde amasde casa.Talvezel
mayor elogio que se pueda hacer de l consistira en decir
que es un escritor cuyo rigor (de gemetra o arquitecto de
laberintos y pirmides) no le impide ser amable y entretenido como muy pocos. Si la grandeza se mide por el placer
indeclinable que la lectura y la relectura producen, ste es
entonces uno de los ms grandes.

II. Lezama: imagomzxdi


Hay un tejido de convergencias y divergencias entre
Borges, Cortzar y I-nzama Lima. Con Coftzar, Borges
comparte (especialmente al comienzo) una visin del
3
Jotge Iais Borges,Textoscaatiroed. Enrique Sacerio y Emii Rodrguez
Monegal (Barcelona, Tusquets Editores, 1986).

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

103

mundo como un lugar extrao y desconcertante; con Lez ma.,


del gusto por Francisco de euevedo (15g01645),^parte
Chesterton y Yalry, la elaboracin de la obra
como un sistema hecho de fragmentos que conducen a un
centro: la imagen potica. Pero las diferencias son tambin evidentes: la obra madura de Cortzar es casi la contradiccin de la metafsica borgiana, en cuanto intenta una
bsqueda del sentido profundo de la realidad histrica; y
la deLezama Lima es de un barroquismo arduo y casi delirante que nada tiene que ver con la economa y la nitidez
deslumbrantes de Borges. Sin embargo, como pensadores
los tres elaboraron obras que por su complejidad, riqoezay
alcance, guardan una relacin analgicaentre s: son mundos de reflexin que giran en rbitas distintas pero que se
entrecruzan.
Los primeros libros de ensayos de Lezama (Anahcta det
reloj y I-a expresinameicana,publicados ambos en La Habana) datan de 1953 y 1957, respectivamente,pero pocos
lectores fuera de su patria cubana los conocan antes de
que el autor publicase su vasta novela Paradiso(LaHabana,
1966). Su apaicin, en medio de la ola de grandesnovelas
hispanoamericanasde esa dcada,provoc el redescubrimiento de susensayosy su poesa.La oscuridad que rodea
a esosprimeros aos y la insularidad literal en que se mantuvo su obra temprana, contrastan vivamente con la popularidad y prestigio intelectual de los que goz desdeentonces (y ms fuera que dentro de Cuba, pues su relacin
con la poltica revolucionaria fue crecientementedifcil).
Despus de Paradiso,Lezama public dos nuevos libros de
ensayos:I-a cantiddbecbiztda(LaHabana, 1970) e Intmduccin losoasos
rfcos(Barcelona, 1971) que con{irmaron su
maestra en el gnero.
Un rasgo definitorio deLezama Lima es la mbanidadde
su obra, entendida sta como una tradicin literaria que
est ligada con el orbe hispnico clsico (en el caso suyo,
particularmente a travs de Luis de Gngora U561-

lo4

JosMiguelOviedo

16271),con la herencia aficana de la isla y con los fuertes


sabores de la cultura criolla. Patria y mundo, tradicin y
renovacin, espritu y sensualidad, son en l partes de una
misma totalidad; esa totalidad es abrumadora, enciclopdica, compleja hasta parecer bablica y desmesurada.Lezama absorbe el mundo de la cultura con una curiosidad universal, indiferente a pocas, lenguas u orgenes: nada le es
ajeno y todo ocupa un lugar preciso y precioso en el gran
diseo general, como los hilos de un inacabable tapiz multicolo. Esttica barroca, pues, en la que no hay material
de desperdicio y las formas son voluptuosas composiciones de materias, tonos y texturas de infinita variedad.
Lezama no es (ni quiso ser) un escritor fcil <Slo lo difcil es estimulante>, reza su ms famoso lema en la primera lnea de la exprain ameicana. Si la figura borgiana por
excelencia es el laberinto de manitica simetra, la deLezama es la espiral envolvente y decorada hasta la obsesin y
aun hasta la confusin impenetrable. Es un escritor fascinante, pero que se deja arrastrar por los ritmos circulares y
proliferantes de su prosodia, que a veces sepierde en el vaco donde slo l se escucha. Igual que el Narciso mtico
que us como tema potico, Lezama se contempla (mientras escucha complaqido sus itmos rficos) en el espejo
verbal que crea y se enamora de ese increble festn con el
que satisface sus sentidos excitados. El orden no es una
virrrd de este autor; lo que s nos depara es la sugestin
inesperada, elhallazgo por azar de un tesoro inagotable y,
sobre todo, el ingteso a un nivel incandescente del fenmeno verbal y del proceso del pensar e imagSnar.No ideas:
chispas de ideas, choque brusco de materias ardientes, cruces violentos de imgenes histricas o fantsticas. En realidad, el arte de Lezama es un arte dtgresiao,en el que el motivo y el pretexto pueden importar muchsimo ms que la
propuesta final; es la forma como teje relaciones y analogas entre lo dispar, lo que demuestra su poderosa imaginacin, apa:ftede su impresionante erudicin. Un ensayo

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

105

de La exprainamericana
basta para demostrado: en <<Sumas
crticas de lo americanor>comienza hablando de Pablo Picasso (1881-1973), Igor Stravinsky (1882-1971) y James
Joyce (1882-1941) como modelos del espritu de novedad
de nuestro siglo y termina reflexionando sobre la infiuencia del paisaje en el espritu creado de Amrica, pasando
por sus habituales referencias a Egipto, la Edad Media y la
muerte de Mart. Pero el argumento es visible: la invencin americana consiste en adaptar y ofrecer sntesis ecumnicas, de lo que l mismo es un ejemplo.
Puede decirse que en esa mirada de motivos que pasan
al vuelo por su mente y son iluminados por un penetrante
rayo de luz, hay dos temas fundamentales: la poesa y la
cuestin de Amrica como creacin cultual. Su esfuezo
como ensayista consiste en tratar de ligar ambos asuntos y
reelaborados como una sola propuesta utpica: el continente como anuncio de una nueva ((era imaginario que
prolongu.e las creaciones universales de otros tiempos. La
misma expresin <era imaginaria> es una semilla de esa
promesa, pues establece una alianza inslita entre la imagen potica y la historia. En <Las imgenes posibles>
(Analuta del reloj), aCuma justamente que la imagen es <la
ltima de las historias posibles>(Lezama,1981, p. 218).
Esto supone, como dice en La experiencia
ameicana,un replanteo total de nuestra historia cultural y, por lo tanto,
del tema americanista. Siguiendo muy libremente unas
ideas de Spengler, Ernst Curtius (1814-96) y Toynbee, el
autof Propone

't
I

establecer
lasdiversaserasdondela imagoseimpusocomohistoria.
Es decir,la imaginacinetnsca,la carolinga,la bretona,etc.,donde el hecho,al surgirsobreel tapizdeuna era imagnariz,cobrsu
realidady su gravitacin.Si una cultura no logracrearun tipo de
imaginacin...,
en cuantosufrieseel acarreocuantitativode los mileniosseratoscamente
indescifrable(ibid.,p.374).
La propuesta slo puede entenderse si entendemos bien

10

;:
i.

Jos Miguel Oviedo

la idea lezamiana de la imagen potica como centro de su


pensamiento. Al crear un nuevo sentido, Ia imagen propone una (nueva causalidad>,un modo original de entender
la vida y la historia, y alavezde superadas:la imagen es
asombro y razn. Por eso Lezama dice que, aunque la poesa est <sumergidaen el mundo pelgico, no [es] nunca
ilgicu (ibd., p.313). Su concepcin histrica es viquiana: un sistemade ciclos regidospor ciertos arquetipos,mitos o smbolos -formas de Ia imaginacin que se repiten
.con variantes y se condensan en el lenguaje potico de
cada poca. La historia humana es la historia de su imaginacin y, en esesentido, todo tiende a una visin ontolgica o epifnica de la sociedad humana.
Aunque su propuesta parzcaextrema, cierto sector de
la historiografa moderna europea ha desarollado una tesis parecida para explicarse cmo los hombres imaginan y
configu.ran sus instituciones, como puede verse en L'institution imaginairede la societ
(Pars, 1975) de Cornelius Castoriades (1922). Por un lado,Lezrma se coloca en la riglrosa tradicin del hermetismo y el misticismo de raiz catlica; por otro, circula en l una contacorriente dionisaca,
ertica, jubilosa y hasta festiva que se refleja en su humor
-cubansimo, en el fondo- y las libertadesde chada informal que se toma su discurso. Los lectores de ssTratados
de La Habana, especialmente en su segunda parte, podrn
saborearesafrescura. Logos y eros, conocimiento y juego
son los extremos entre los que su obra se mueve, a veces
con una velocidad desconcertante. Su espritu barroco
ama los contrastesy los excesosy los lleva hasta la distorsin ms arbitraria. Como Gngora, Lezama puede ser admirable pero tambin irritante. Su verbosidad puede caer
en galimatas como <La semejanzade una imagen y laimagen de una semejanza,unen ala semeianzacon la imagen>
(ibd., p.218). Pero esta tendencia aIa oscuridad y al retrucano no es, como en rrruchos otros ensayistasque ahora lo imitan, una pose de mandarn intelectual d la mode:es

Breve historia del ensayo hispanoamericano

107

el fruto natural de un saber intoxicante que se desborda en


una prosa cuyo fluio incesante tiene algo de incantatorio y
ritual. Nadie ha pensado como lezama; probablemente
nadie en Amrica pensar (ni escribir) como l: sus estructuras mentales e imaginarias encontraron un lenguaje
reverberante que poda expresarlas de modo inimitable.

lIL

Cortzpr o la infornalidad

Julio Cortzar no tuvo, como los dos anteriores, lo que


puede llamarse una obra <<formal>de ensayista,pero su admirable obra narrativa -especialmente, la cuentstica, en
la que fue un maestro- lo llev a escribir algunos ensayos
que, siendo muy personales, resultaron enormemente influyentes en el pensamiento literario de su tiempo. Es sabido que us sus novelas y cuentos como medios propicios
panla critica y la reflexin esttica; inversamente, sus ensayos pueden verse como productos laterales -pero de
gran originalidadde su trabajo de creador. Esos textos
son, en primer lugar, muy valiosos p^r^ penear en el laboratorio privado de Cortzar y observar cmo conceba
susexperimentos, iuegosy excursiones literarias; en segundo trmino, definen los pasosde una esttica que se distingui por ser fiel a unos centros claves, pero mvil en la direccin del cambio y la exploracin constantes. Esa esttica configura, por cierto, una moral intelectual y finalmente una posicin ideolgico-poltica.
Algo tardamente, Cofizar public la mayora de sus
breves ensayosen volmenes miscelnicos,en los que se
mezclaban con poemas, relatos y con todo lo que no caba
en sus otros libros; los gneros et nparu l convenciones
vacas, que provocaban su rebelda iconoclasta. Los ensayos ms importantes estn en las miscelneasLa asehaal
da er ocbcxtamundos(Mxico, 1967), himo roxnd (Mxico,
1969) y Tetoiw (Mxico, 1978), aunque otros ensayos

108

Jds Miguel Oviedo

Breve historia del ensayo hispanoamericano

109

fundamentales, como <<Para


una poticD (1954) y uAlgu..-riosaspectosdel cuento> (1962-63), slo han sido publicafdos en revistas. Un rasgo esencial de esostextos es la iinidad del tono y la infortzalidad, a veces irreverente, del tratamiento. En un g(nero que a vecstiende a la solemnidad y
en un continente donde el ejercicio literario puede tener
pretensiones enojosas, los ensayos de Cortzar son un soplo de aire fresco, de vivacidad y cordial inteligencia:
ejemplifican el arte de decir-cosasprofundas sin perder su
sesgotravieso, libre, abierto. Quiz eso se deba a que sus
ideas eran convicciones apasionadasy lcidas, no teoras
aprendidas sistemticamente. Estos textos no quieren cristalizarce en (ensayos) y comienzan autocriticndose y aun
burlndose de s mismos. Teritorios, por ejemplo, se abre
con una especiede prlogo (<Explicacior,., *, bien confusau) en el que Polanco y Calac, dos figuras arquetpicas
de la rutina mental y la incomprensin que conocen bien
los lectores de sus relatos, eaparecen para ridiculizar al
autor y su libro; Cortzar defiende con modestia su decisin de reunir trabajos sueltos en un libro:

periencia artstica, proceso de trasmutacin o alquimia


por el cual el sujeto hace suyo un objeto ajeno, lo absorbe y
lo ineorpora a su realidad ontolgica; la tercen es el smbolo de nuestro insaciable deseode ser otro, de no aceptarnos como somos, de arriesga.rnosa vivir en una dimensin
desconocida pero ms autntica. Esta concepcin del arte
y la vida tiene varias consecuenciasy repercusiones, la ms
importante de las cuales es que el acto de ver un cuadro o
escuchar un cuarteto (si realmente los vemos o escuchamos) supone la disolucin del sujeto y del objeto, su fusin
o reencuentfo en un punto que no est ni aqu ni all: el
fenmeno esttico ocure en los iritersticios, a medio camino entre el yo y el objeto. La revelacin siempre se produce entre,en un espacio que no estaba antes all y que es
una creacin compartida por el que contempla y lo que se
contempla. En arte, conocer es, literalmente, <salirnos de
nuestras casillas>, donde el hbito y la pasividad nps han
condenado. En el texto titulado precisamente <Casilla del
camalen>, Cortzar nos dice que el poeta

Es cierto,pienso,peroqudulceculpala de habermedadotanta
felicidaden estostiemDosvermos.en estehorror cotidiano...Por
esocadaunad".rt"r pgitr".esun actodegratitudy a la vezun nuevo impulsoparno olvidarlo quetenmosqueseguirhaciendo;entre nosotrosel reposodel guerreroessiemprealgunaformade l belleza(Cortzar,1978,p. 7).

renuncia a coflservar una identidad en el acto de conocer porque'!


precisamente el signo inconfundible, la marcr en forma de trbol
baio la tetilla de los cuentosde hadas,sela da tempranamente el sentirse a cada paso otro, el salisetan fcilmente de s mismo para ingresar en las entidadesque lo absorben,enajenarseen el objeto que
ser cantado, la materia fsica o moral cuya combustin lrica provocar el poemt (Cortzar, 1983, vol. 2, p. 190).

.+..

El pensamiento de Cortzar presenta ciertos emblemas


caractersticos que son parte de su mitologa personal de
narrador, lo que tiende nuevos puentes entre el arte de
contar y el de reflexionar. La tgara del ctoxopioy las metforas de la esponja
y del camalefutienen un sentido muy preciso en sus formulaciones estticas:la primera es la encarnacin del individuo que es creador no slo en su arte,
sino en su vida, resolviendo as un vieio falso dilema; la segunda es una imagen de la smosis que se rcaliza en la ex-

Aunque el autor cita copiosamente a Keats -en


realidad, rinde una especie de homenaje algranpoeta ingls-,
el ensayo contiene una aguda crtica de la nocin del yo
romntico, as como un ataque al simplismo conceptual
de ciertos defensores de la literatura comprometida. Su defensa de la libertad creadora y de la responsabilidad moral
para ejerceda, culmina con una muy clara y sarcstica definicin ideolgica:

110

Jo Miguel Oviedo

Por eso, seora, le deca yo que muchos no entenderri este paseo


del camalen por la alfornbru abiganra, y so que mi color y mi
rumbo preferidos se perciben apnasse mira bien: cualquiera sabe
que habito a la izquierda, sobreel rojo. Pero nunca hablar explcitamente de ellos, o a lo mejor s, no prometo ni niego na;da(ibd.,

p. 1e3).
La fluidez del juego de correspondencias entre lo real y
lo imaginario, lo personal y lo histrico, entre las formas y
el impulso subterrneo que las mueve, es esencial en la
creacin deCortza4 tambin en susensayos,que resultan
cautivantes sobre todo porque son exploraciones en los
mrgenes mismos del gnero, intentos por establecerpara
l nuevas vas y modulaciones. El acercamiento de la creacin literaia a la actividad ldica, al acto amoroso y a la
improvisacin deljas, es un gesto significativo. En <Melancola de las maletas>habla apasionadamentedel valor
que tiene par eI aficionado al jag escuchar los sucesivos
takes,o sea las grabaciones que son necesariaspara producir un disco, y termina haciendo un paralelo entre ensayo
y takc que bien puede leerse como una potica:
Diferenciaentre(erisayo)y takc.El ensayova llevandopaulatinamente a la perfeccin, no cuenta como producto, espresenteen funcin de futuro. En el tahla ceaci incluye su propia crtica y por
eso se interrumpe muchas vecespra recomenzar;la insuficiencia o
el fracasode un takc vale como un ensayopara el siguiente...Lo mejor de la literatura es siempre takc, riesgo implcito en la ejecucin,
margen de peligro que hace el placer del volante, del amor... Yo no
quisiera escribir ms que takes(ibd., p. 172).
Es justo decir que el narrador, el poeta y el ensayista que
haban enCortzar fueron siempre fieles a ese deseo, y que
esa fidelidad renov y enriqueci nuestra literatura. Por su
inters en el orientalismo, por su concentracin en las formas hermticas, marginales u olvicl.tds de nuestra cultura,por su insaciable curiosidad esttica (desde el arte neurtico hasta el strip-tea e, desde el deporte hasta la msica
electrnica), es el ensayista hispanoameticano
que ms se
I

I4

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

111

a .Barthes, especialmente al de Mltbologies(Pars,


^cerca.
1,957), aunque no compartiese la pasin teorizante de
aquI.

IY. Par las ideasefl ,rlonimiento


Pocos han alcanzado en este siglo la intensidad potica
y la profundidad de pensamiento que distinguen a Octavio
Paz. Corno en Borges, como en Lezama, la unidad de esa
extensa produccin liricay ensaysticaes total y puede decirse que configura un verdadero sistema de vasos comunicantes, para usar la famosa imagen bretoniana. El acto
potico es la experiencia que ms lo preocupa como ensayista; simtricamente, la reflexin crtica es connatural al
poeta. Ideas e imgenes, cadenas de ritmos y conceptos,
todo remite a un vrtice de pasin y lucidez cuyo impacto
emocional e intelectual ha sido profundo dentro y fuera
del contiente. Paz ha sido, en los ltimos veinticinco
aos, una de las figuras literarias ms influyentes y activas.
Hay que reconocer que para un hombre que escribi
crtica periodstica y susprimeros libros de poesa en la dcada del 30, el inicio de su obra ensaystica madura es algo
tardo: su primer libro en esegnero es El laberintodeta soledad, aparecido en Mxico en 1950. Habr que esperar.an
la segunda edicin (Mxico, 1959), sustancialmente corregida y aumentada,patatener lo que hoy consideramos uno
de sus libros fundamentales y el comienzo de lo que sera
su prosa y su pensamiento de sello inconfundible. La genesis y estructura del libro son dignos de atencin. El esti
mulo para escribirlo fue su breve experiencia de becaio en
Estados Unidos (1944). Su paso por California y Nueva
York lo enfrent a la doble extraeza de un pas desconocido y de una cultura latina (sobre todo mexicana) extrapolada de su lugar de origen. El libro era una bsqueda de

112

JosMiguel Oviedo

las races histricas de la cultura mexicana, una pregunta


sobre su identidad y un retrato profundo de los individuos
que la crean dentro y fuen de sus fronteras. Aunque centrado en cuestiones de historia y psicologa social que definen la mexicanidad,el libro es una contribucin al gran
tema americanista, con su apasionada inquisicin sobre el
cacter de la cultura latinoamericana frente al nacionalismo y a la hegemona norteamericana:
La.singularidad
deser...setransformaen problemay pregunta,en
coflclenclalnterrogante.
A los pueblosen trancede crecimientoles ocurre algo parecido.
Susersemanifiestacomo interrogacin:qusomosy cmo eahztemoslo que somos?Qa 1959,p. 9).
El influjo del pensamiento de Samuel Ramos (Cap.
3.IV), cuyas tesis sobre la personalidad del mexicaoPaz
defiende de sus crticos, es tan visible en este libro como el
del existencialismo, especialmente en susplanteos sobre la
autenticidad, el dilema entre el individuo y el otro, la soledad que genera la alienacin histrica. Igu.almente, el lector atento descubrir que hay un cambio de tono y enfoque entre los primros cinco captulos, que ttazan el perfil
espiritual del mexicano, y los tres ltimos que son un repaso del destino histrico del pas, desdesus orgenes hasta el
presente. El eplogo, que no exista en la primera edicin,
es una honda reflexin filosfica sobre el amor como va
de salida del laberinto de la soledad, ] sobre la responsabilidad moral del mexicano en el mundo contemporneo.
Paz exalta las virtudes del mito, la poesa y la utopa, pues
la pura ran humana nos ha colocado al borde mismo de
la aniquilacin; hay que repensar fodo otra vez, desandar
el laberinto:
El hombremodernotiene la pretensinde pensardespierto.Pero
deuna
estedespiertopensamiento
nosha llevadopor loscorredores
dela raznmultiplicanlascsinuosapesadilla,endondelosespeios
matasde tortura. (iM., p. l9l).

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

113

El repertorio bsico de las ideas y formulaciones del


pensamiento dePaz estya presente en este libro: su fe inquebrantable en la poesa y la libertad como condicin de
su ejercicio; el juego de mscarasy esenciasque desafa el
afrt de conocer; su teora del amor como reconocimiento
del carcte indispensable del otro; las promesas y los ablsmos de la revolucin; la dialctica de la palabra y el silencio, del instante y la eternidad. Algunas de las observaciones sociolgicas de El laberirto dc la soledadpueden haber
sido superadas -Postdata (Mxico, 1970) es un intento
por ponerlo al da con la evolucin del Mxico de hoy-,
pero no cabe duda que es una obra seminal.
En la veintenalxga de libros de ensayos,artculos y comentarios crticos que Paz ha acumulado a lo largo de los
aos, la eleccin de los ms importantes se hace difcil, no
slo por la abundancia, sino por la gran amplitud de temas
y el distinto alcance de sus propuestas. Sus ensayosson un
resumen de todo lo que puede interesar a un hombre moderno de vocacin universal: la poesa hermtica, nuestras
costumbres erticas, el hinduismo,lactica del estado totalitario, el arte de la vanguatdia,la magSay las drogas, la
traduccin, los mitos y la historia... En esesentido se parece mucho a Reyes y todava ms a Ortega y Gasset (Cap.
3.III), hombres de pensamiento riguroso, pero tambin
grandes testigos de su tiempo, volcados al anlisis del
acontecer inmediato. Las miles de pginas en prosa que ha
escrito Pazforman una especiede enciclopedia de lo que el
hombre sabe,pero sobre todo de lo que quiere saber. Pese
a esa enorme divesidad, pueden sealarse algu.noslibros
claves, aunque recordando que tambin hay ciertos textos
de impottancia en sus otras colecciones.
El arcol la lira (Mxico, 1956) es uno de los ms bellos y
capitales ensayos dePaz. Su tema es la poesa (meior dicho:
el poema), el carcter especfico de la revelacin que brinda, y su funcin en nuestra poca. El libro es a la vez un riguroso estudio de la foma y el sentido de la poesa, y una

t14

Jos Miguel Oviedo

exposicin que vale como la potica personal de un gran


creador. La idea de tensin qre contiene el ttulo -objetos que vibran, cargados de inminencias y resonanciasalude a su visin y su prctica potica, as como a su profunda conciencia de que la poesa, lejos de ser un ejercicio
minoritario o intrascendente, es de crucial importancia en
nuestro tiempo: ella puede transformar nuestra civllizacin y volveda realmente humana; contiene una autntica promesa de comunin entre los hombres. Otravez
hay que subrayar que es la segunda edicin (Mxico,
1967), corregida y aumentada con el ensayo <Los signos
en rotacin>, la que xpresa el cabal pensamiento del autor
sobre estos tpicos.
Los aos que corren entre una y otra edicin son decisivos para Paz: coinciden con su segrrndaresidencia en Pars
(1960-1961) y luego en la India (1968), experienciashumanas y culturales que suponen un reenfoque de todas sus
creencias stticasy filosficas. Las huellas del espritu surrealista y del pensamiento europeo de la Postguerra no
desaparecen, por cierto, peo s se funden, integran y
transforman de un modo creador con las que adquiere por
entonces, y que otorgan un sello definitorio a su obra madura. Lo que caracteriza aPaz es su capacidad de sntesis y
el poder de las imgenes que la expresan. Todo -el arte
japons y la vangrrardia, la filosofa y la antropologa, las
culturas de Oriente y la potica moderna- es absorbido
por una poderosa imaginacin y procesado hasta convertirlo en algo original y distinto. El arco"1tla lira inicia una
vasta crtica de la cultura de Occidente, que ser un tema
rector en Paz: al revs del Oriente, dice, nosotros hemos
perdido el fecundo diiogo entre el espritu y el cuerpo,
entre religin y erotismo, entre razn y pasin. Nuestro
la poesa es el instrumento
mundo es un mundo escindido;
de su reintegracin. Hay un misticismo enPaz, pero es un
misticismo carente de la nocin de un Dios, centrado ms
bien en los deseos y urgencias del hombre por hacer

Breve historia del ensayo hispanoamericano

115

trascendente, no la otra vida, sino principalmente sta.


Dos ensayosrelativamente breves dan testimonio de su
doble encuentro con el estructuralismo (Claile Lai-Straus
o el nxeao
festndeEsopo,Mxico, 1969) y el Oriente (Cnjuncionesldigtuncioxes,
Mxico, 1969). El primero es un valioso
resumen de las teoras del antroplogo francs y de sus repercusiones filosficas, lingsticas y estticas, pero es
tambin un puesta al da de las ideas de Paz en esos mismos campos: es un retrato y un auiorretrato intelectual. El
segundo naci como prlogo a un libro que se fue extendiendo en divagaciones y digresiones sobre las diferencias
entre las costumbres sexualesde Oriente y Occidente, los
conceptos de'caerpoy rr-cilerpo, entre arte budista y arte
medieval, entre signos y realidades. Paz dispone sus observaciones en un gran diseo que reinterpreta nuestra cultura y establece relaciones inesperadas ntre tdos los elementos -ciencia, esttica,religin, poltica, moral- del
conjunto. El espritu represivo de Occidente explica el espritu de rebelin que ha estallado por todas partes en el
mundo moderno: lo que hemos negado durante siglos
quiere hacersepresente, quiere convocar una <presencia
amadu>que, para 1,son las grandes promesas del amor y
la poesa.
Una singular contribucin ala critica del arte moderno
(al que en los ltimos aos Paz ha estado ms atento que
nunca) esAparienciadaruda(Mxico, 1.972;2."ed. ampliada, Mxico, 1978), contiene dos ensayossobre Marcel Duchamp (1887-1968), que son una introduccin a su arte y
un anlisis detallado de un par de sus obras maestras. El
inters y la admiracin de P*z por Duchamp resultan naturales: el artista encarna los gestosde total rebelda e ironia ctica que pone el arte moderno en el lmite mismo de
su negacin y su renovacin. Estas ideas reaparecern,
ampliadas poco despus en Los bijw del limo (Barcelona,
1974), en el que ttazannabreve historia de la evolucin de
la poesa moderna, desde el romanticismo hasta nuestros

116

Jo Miguel Oviedo

das, y examina las cuestiones fundamentales que la han


definido: la vocacin de ruptura, laironia, el pensamiento
analgico y la fascinacin revolucionaria. El libro refin y
puso de moda en el mbito hispnico el concepto de modcrnidad, que haba sido introducido en el lenguaje crtico europeo por Jrgen Habermas y otros; a p^ftir de entonces,
la palabn se convirti en moneda corriente del dcbate de
nuestra poca.
En la ms reciente produccin dePaz hay que destacar
ciertos libros como.E/ signol elgarafuto(Mxico, 1973), que
rene una coleccin de ensayos sobre cultura, tecnologa,
arte y poesa, el primero de los cualesproPone una idea comn a casi todo el resto: <Si la bomba [atmica] no ha destruido al mundo, ha destruido a nuestra idea del mundo>
b. 1a); El ogoflantnpico (Mxico, 1979), otra recopilacin
de ensayos y textos de diversa intencin y calibre, pero
centrados en la ctica del estado tecnocrtico o totalitario
moderno, y sus relaciones con el intelectual y el creador; el
voluminoso y exhaustivo Sortuna ltts de la Cruzo las trampar dekfe (Mxico, 1982), que no slo es su ms importante ensayo literario desdeEl arcol la lira, sino un fascinante
examen de la sociedad colonial mexicana, los conflictos
entre la Iglesia y la libertad intelectual, as como de la posicin de la mujer en ese contexto; y Los priailegiosde l aista
(Mxico, 1987), que rene sus pginas sobre arte mexicano, muchas de ellas esplndidas.
Pero el ensayo ms original, inslito y radical que ha escito Paz es sin duda El monogramtico (Barcelona, 1974;
publicado originalmente en francs: Pars, Lrs Sentiers de
la Creation, 1972). Este es un texto que parece resumir todas las cuestiones, visiones e imgenes que han inquietado
su espritu. Llamado (ensayo> quiz seaun error porque es
ms que eso: un poema en prosa, el relato de un viaje ritual, una reflexin critica sobre la poesa, sobre el arte y el
acto mismo de escribir este texto. Quiz sera ms exacto
dc
llamarlo con una expresin del propio Paz constclacifu

Breve historia del ensayohispanoamericano

117

ngaar.Sus ideas sobre analogayconvergencia como operaciones esencialesdel lenguaje potico, estn aqu puestas
en ejercicio: el texto une dos escenariosdistantes, pero homlogos en la imaginacin -un fardn ingls en Cambridge, el camino hacia Galta en la India- y parte en busca de algo que est ms all de esasrealidades: un absoluto
donde las diferencias se disuelven en el plano superior de
la revelacin potica estimulada por las visiones del arte y
el misticismo oriental. El libro es una metifora, viva del
acto que le da origen, del escribir y del leer como caminos
que se entrecruzan y se funden de modo semejante alabrazo amoroso de los cuerpos.
La notable unidad del pensamiento de Paz y su fidelidad
a ciertas nociones fundamentales, no impiden reconocer
que tambin ha evolucionado con el tiempo y sufrido reviiones. Eso es ms visible en la porcin poltica de su obra
y en su ctica cultural del presente. Como demuestra una
reciente recopilacin de sus primeros artculos periodsticosa, Paz se ha ido alejando progresivamente de las posiciones ideolgicas que sostuvo en distintas etapas (la defensa de la Espaa republicana, el humanismo marxista, el
arte de tesis, la revolucin cubana en su primera fase), y ha
adoptado una actitud ms cautelosa o escptica en su comprensin de ciertos acontecimientos histricos de esta
hora, dentro y fuera de Amrica Latina. Pero, en general, ni la lucidez ni la transparencia dialctica de su pensamiento han decrecido; tampoco -al
menos desde
1960, en el que halla su estilo definitivola eiemplar belleza de su prosa. Doble belleza: interna, porque es una correspondencia exacta con el movimiento de las ideas que
discute; externa, porque otorga a esasideas una forma imborrable que identificamos con la verdad. Prosa elstica,

4 Octavio Paz,Primr* htras (19t1-1941), ed. Enrico Mario Sant (Mxico, Vuelta, 1988).

118

JosMiguelOviedo

intensa, hecha de puros nervios, que lleva directamente de


esto a aquello, en una sucesin de transformaciones, paralelos, contrastes y homologas que Provocan una Poderosa
conviccin. Su elegancia es mental, no retrica, hecha por
despojamientos y condensaciones. La supresin de los nexos lgicos o meramente explicativos (los dos puntos que
rcemplo^ toda una frase, los niveles opuestos del discurso que se unen mediante simples comas) y el uso de series
enumerativas, letanas y frmulas incantatorias, dan a su
prosa una especiede velocidad y levedad que se parece a la
operacin de pensar. Paradiicamente' esa concisin produce una abundancia de imgenes, una riqueza que antes
no percibamos. Rigurosa y sensual, apasionada y reflexiva, su prosa se parece a su poesa;meior dicho: en cuanto
es un ejercicio crtico del lenguaie, es la contracra de su
lenguaje potico.

Y. El hamanismode Sbatoy lo <tmaraailloso>


de Carpentier
Dos novelista$ que han hecho interesantes contribuciones al ensayo son Ernesto Sbato (1911) y Alejo Carpentier (1904-1980). Sbatoes un pensadorque pertenecea la
tradicin humanstica europea. En el proceso de su formacin intelectual, y en su decisin de escribir literatura, son
importantes su desencanto por la ciencia (se doctor en fsica en 1938 y trabil en el laboratorio de los Curie en Pars), su adhesin y su posterior renuncia al Partido Comunista, as como la experiencia de una Europa al borde de la
guerra. Aunque tuvo contactos con el grupo surrealista de
Pars en 1939 y su mente -dls5d en el razonamiento
sufri la fascinacin de lo irracional, su pencientficosamiento est ms directamente penetrado por las ideas
existencialistas. No slo por los asuntos que lo Preocupan
-la libertad, el mal, la rebelda a la abstraccin deshuma-

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

119

ntzadan de la norma social, el lado oscuro de la vida, la


huella psicolgica de nuestros actos-, sino por el tono
sombro, sarcstico. Los maestros de Sbato son
^matgo,
claramente discernibles: Sren Kierkegaard, Fedor Dostoievsky (1821-188i) Jean-PaulSartre (i905-i980) y Albet Camus (1,913-1,960).
Sus ensayos lo muestran como un filsofo intuitivo e
inconforme, no como un teico. Piensa con su sensibilidad y halla su camino en medio de agudas contradicciones. Esos rasgos son notorios en la forma de sus ensayos
(Uno1 el uniaerso,Buenos Aires, 1945; Hombresl engranaju,
Buenos Aires, 1951, Heterodoxia,
Buenos Aires, 1953), repefrorios de un pensador que escribe pequeas notas sobre
una gran variedad de temas: la ciencia, la metafsica, el
marxismo, el sexo,la religin, la cultura, el lenguaje...Ms
orgnico y sustancial es El escritor,ysusfantasmas(Madrid,
1963), que se concentra en el oficio de escribir, como arte
y como moral. Pensador controvertido y polmico, Sbato
ha hecho de la persistenciay el coraje para ser fiel a sus
pulsiones profundas, adoptando a veces posiciones incmodas, una virtud suprema del escritor. De su honda
preocupacin por la problemtic^
y su cultura
^rgentin
popular, son ejemplo, La ciliura en
la enmtcijadanacional
(Buenos Aires, 1973) y Tango.Discasin1claae
(Buenos Aires, 1963).
As como el influjo del existencialismo es dominante en
Sbato, el de la vanguardia (especialmente del surrealismo) es decisivo en Carpentier. Un poco comoLezama (supra), Carpentie sinti la doble atraccin de viejas etapas
histricas (sobre todo del siglo xvrrr) y de las novedades
estticasque entonces propagaba Europa, el llamado de lo
primitivo y el refinamiento de las formas de alta cuitura, el
misterio de los paisajesgticos y de la arquitectura criolla
de La Habana.
Su primer ensayo es ei macizo y eruditsimo estudio Z
nsicaen Cuba (Mxico,7946), fruto de su pasin musico-

120

Jo Miguel Oviedo

lgicay de pacientes investigaciones en archivos y olvidados documentos cubanos; el libro rescataun legado, valioso artstica y antropolgicamente, que de otro modo se habra perdido. Aparte de eso, y a pesar de su tpico especializado, el libro es importantepanlaevolucin
literaria de
Carpentier: fue un til aprendizaje del arte de la reconstruccin histrica (esencial en su obra narrativa) y de la
prosa barroquizante que es el sello de su contribucin ala
novelstica hispanoamericana. En Tintw 1 difcmcias (Mxico, 1964), coleccin de ensayos literaios y cuhurales,
Carpentier aplica ciertas ideas de Sartre sobre los contextos de la novela y declara con rotundidad: <El legtimo estilo del novelista hispanoamericano es el barroco> (Carpentier, 7967, p.38). Un conjunto de reflexiones sobre la
novela, cultura, msica y arte, apafecen en La noaekbispanoameicara n vEerasde ilx nueodglol otmseflsaJos(Mxico,
1981). Su variada y extensa obra de cronista cultural ha
sido recogida, recientemente, en distintos volmenes: ltral solfa (Caracas, 1975); Bajo cl igno dc la Cibchs (Madrid,
1979); Este ntuico que lhao dntro (La Habana, 1980).
Pero ninguno de estos libros ha tenido la repercusin
alcanzada por uno solo de sus textos: el prlogo a El reinode
estemrndo (Mxico, 1949), refundido bajo el ttulo <De lo
real maravilloso americano> en Tintosl diferezcias.Reledo
en los 60, en el contexto de una dcadaparticularmente fecunda para la novela hispanoameticana, este prlogo se
hara tan clebre como la novela que acompaaba y desataa os de tinta, hasta convertirse en una especie de manifiesto de una esttica -el llamado <realismo mgicoque marcaba la ruptura definitiva con los modelos europeos dominantes hasta entonces. Varias observaciones son
necesarias para Itz8g'r este texto crucial.
En primer trmino, ambas expresiones tienen claros
antecedentes:la frmula carpenteriana, <realismo maravilloso>, est asociada con el mencilbtx surrealista, pero de
un modo ctico: el prlogo es un documento del desen-

L^

Breve historia del ensayo hispanoamericano

121

de esa escuela,
canto del autor con la imaglneriafttstica
a la que aq:uatacz por motivos estticosy personales. Carpentier pone el acento en el trmino real, queriendo decir
que lo verdaderamente maravilloso est en la realidad
ameticana, si es que sabemoscontemplada desdeun ngulo fiel a su esenciay originalidad. Tambin ridiculiza la diteratura comprometidu puesta de moda por el existencialismo; es evidente que el autor quiere proponer una alternativa americana a las dos grandes tendencias europeas del
momento. En segundo lugar, el <ealismo mgico>, el otro
tmino con el cual el prlogo ha sido asociado, fue usado
por primera vez pot el crtico y fotgafo de vanguardia
Franz Roh (1890-1965)r Quienen 1925 public en Leipzig
Nacbexprcsiosismus-Magiscber
Realismus,sobre el nuevo arte
alemn. Carpentier seguramente conoci este texto a travs de su traduccin al espaol por la Rettitde Ouidnte
(unio 1927), dirigida por Ortega y Gasset.En cambio, parece no haber tenido conocimiento del importante ensayo
<El arte narrativo y la maga> (1932) de Borges, que usa la
expresin en un sentido distinto y vinculado a la literatura
fantstica. En tercer trmino, fue la conjuncin de estas
ideas con las que Oswald Spengler haba expuesto en La
(1918), lo que contribuy a estimular
duadexciade Occidente
el inters de Carpentier por la definicin de un nuevo canon literario para el continente. Unavez ms hay que subrayar aqu la feliz mediacin de Ortega y Gasset, cuya
editorial Revista de Occidente tradujo el libro de Spengler
en 1923, junto con otros de filsofos alemanes, yersiones
que seguramente Carpentier manej. La afumacin carpenteriana de que da sensacin de lo maravilloso presupone una fe> (Carpentier,7967, p. 118) seorigina claramente
en Spengler, para quien la presencia de ese elemento religioso es el criterio que permite distinguir una cultura de
una civilizacin: como la civilizacin europea ha perdido
ese elemento, es ahora el mundo <primitivo> el foco creado de una nueva cultura pan el hombre moderno. As se

122

Jos Miguel Oviedo

entienden los ataques de Carpentier al surrealismo y a


todo ejemplo de <lo maravilloso invocado en el descreimiento> (ibd., pp. 118-19); as se entiende su famosa definicin esttica:

... lo maravillosocomienzaa serlode manerainecuvocacuando


surgede un inesperada
alteracinde la realidad(el milagro),de una
revelacinprivilegiadade la realidad,de una iluminacininhabitual o singularmente
favorecedora
de lasinadvertidasriquezasde la
realidad...(Ibd.,p. 118).

Aunque la basefrlosfica de esta afirmacin resulte hoy


discutible (pues no hay ruzn para suponer que Amrica
tiene ms derecho a lo maravilloso que otra cultura) y a
pesar de los frecuentes malentendidos a los que el prlogo
dio origen, no cabe duda de que se trata de un texto cautivante: es el punto de encuentro de muchas ideas sobre
arte, culrura e historia que han preocupado a los americanos en este siglo.

YI. EI grupo Sar


En Argentina, el llamado (grupo Sur> f:ueuna brillante
asamblea de escritores e intelectuales congregada alrededor de la revista del mismo nombre. Fundada en 1931, fue
durante ms de cuarenta aos un foco de difusin de lo
mejor de la cultura universal, con un fuerte acento puesto
en la proveniente de Europa. Paradiicamente, este eurocentrismo, tendencia tradicional en las letas argentinas,
sirvi como pretexto para los muchos ataquesque el grupo
recibi de sectoresms radicales. Hay que decir que Jarfue
ms que una revista: fue en realidad una select biblionca
(no slo en el sentido de que tambin ra una editorial), en
la que varias generaciones de argentinos e hispanoameri-

lL

Breve historia del ensayo hispanoamericano

t23

canos aprendieon a leer a Kafka, T. E. Lawrence (18881976), Graham Greene (1904), Virginia Wooff (18821,941),Andr Malraux (1901-1976)... Es la mayor contribucin de la burguesa ilustrada argentina en el siglo xx.
De este gnpo, cuya gran figura es Borges (srpra), cabe
destacar algunos nombres. Victoria Ocampo (1890-1979)
no slo fund la revista y mantuvo su espritu contra viento y mate , sino que escribi numerosos libros, entre los
que destacan sus diez series de Testimonios
(Buenos Aires,
1935-1977), que son un verdadero captulo de la vida intelectual argentina. Admirable narrador,JosBianco (191I1986) fue el secretario de la revista durante veintitrs
aos, a lo largo de los cuales public numerosas notas y
ensayos.Una esplndida seleccin de stos,dedicados a temas europeos e hispanoamericanos, puede leerseen Ficcin
1 realidad(1946-1976) (Caracas,1977). Dos ms cuya importancia actual es mucho menor que la que tuvieron en
su tiempo: Eduardo Mallea (1903), autor, entre otros ensayos, de Histoia de ana pasih argmtiu (Buenos Aires,
1937), meditacin metafsica sobre una <Argentina invisi
blo -la autntica, la que no ha perdido su intensa relacin con la naturaleza y la vida del espritu-, escrita en
una prosa morosa y potica; Hctor A. Murena (1,9237975), cuyo primer libro de ensayo, El pecadoorigixal de
Amica (Buenos Aires, 1954), lo muestra como un discpulo de Martinez Estrada (Cap. 3.IV), profundamente interesado por la cuestin de la argettinidady el viejo problema de la identidad americana frente a la herencia europea.
Su tesis, reiterada en Homo atomicss(Buenos Aires, 1961)'
es que, respecto de Europa, Amrica sufre una <desposedifcil de
sio histrica y las huellas de un <<desarraigo>
supefar.

VI.

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

Jos Miguel Oviedo

124

Agero (Cap. 2.II). En su tiempo, Amica: noaelasit oaclislas (Santiago de Chile, 1933) causo cirto revulo, pero su
tesis, declarada en el ttulo, fue rpidamente desmentida.
Sus obras crticas ms slidas y rig:rosas son sus varios
trabajos sobre GonzlezPrada y sobre todo Akdino o da1
obta deJosSantosCbocano(Mxico, 1960).
El colombiano Germn Arciniegas (1900) es un hombre que se compara con Snchez en la diversidad de su
obra y actividad pblica. La pasin por la intepretacin
histrica de Amrica domina en 1.En sus libros la historia suele ser reconstruida de modo muy personal, con un
acento potico y esperanzadoen el futuro; con el tiempo,
esa fe lo condujo a una suerte de simplismo cultural y a
una posicin bastante conformista frente a los problemas
sociales de Amrica. De toda su obra, EstepueblodeAmrica
(Mxico, 1945) contiene lo mejor de su pensamiento y su
prosa. Dos prestigiosos ensayistasy hombres pblicos venezolanos que representan el pensamiento humanista liberal: Mariano Picn Salas(1901-1965) es un historiador de
la cultura de amplios vuelos (De h nquista a h independercia. Tres sighs de bistori cskilral bispanoamcricata,Mxico,
19a4) y un apasionado americanista (Europa-Amica. Prcguntar a k esfngede la ciltura, Mxico, 7947), preocupado
por la armona entre hombre y natunleza. Pero su contribucin ms original al gnero est en las pginas de sus libros de autobiografa intelectual, como Waje al amanecer
(Mxico, 19al y Rogreso
de tra mtxdos(Mxico, 1959). Arturo Uslar Pietri (1906) es autor de novelas, crnicas y ensayos, entre los cuales puede destacarseLetrasjt bonbresde
Wnewcla (Mxico, 1948), que tiene el mrito de hacer una
referencia al <realismo mgico> anterior al planteo de Carpentier (supra), y En b*ca del NueaoMlndo (Mxico, 1969),
que resume lo esencial de su visin americana. Dos chilenos cuya contribucin a los estridios literarios de su pas y
Amrica son considerables: Hernn Daz Arrieta (seud.
<Alono; 1891-1984),historiador de enfoque tradicional y

liberal
El americanismo

En verdad, los otros americanistas de esta poca son


mucho ms optimistas que Murena, especialmente los
que, dentro de este grupo, pueden calificarse de pensadores liberales. Se trata de un coniunto numeroso e influyente en el movimiento de las ideas sobre cultura, historia y literatura de esta poca, no slo a travs de sus libros, sino
de su actividad en el campo de la poltica y la educacin
pblica. El cubanoJorge Maach (1898-1961) es recordao.otno uno de los fundadores de la importante Reuistade
Aaance (1927-1930), como bigrafo de Mart (Man' el
apstol,La Habana, 19 33) y como autor de ltdagacindel cboteo (La Habana, 1928), un original estudio antropolgico
de la actitud festiva budona con la que el cubano suele
responder a la presin del medio social. El trabajo de Maach bien puede compararse con los de Ramos (Cap. 3.I$
y con las observaciones que sobre el (PachucoD hacePaz
en El labcrixtodek sohdad(sn?*). El ecuatoriano Beniamn
Carrin (1898-1976) escribi muchos ensayos,pero ninguno supera su biografa Garca Moreno, cl santodel patbulo
(Mxico, 1959), cautivante y memorable retrato del sombro dictador de su pas.
El peruano Luis Alberto Snchez (1900) ha desarrollado, desde la segunda dcada del siglo, una labor fecunda y
variada como crtico e historigrafo literario, Profesor
universitario, periodista, poltico, novelista, bigrafo e
idelogo. Su larga vinculacin al Partido Aprista agit su
vida intelectual con los azaresdel destierro y la persecucin, lo que explica en parte los descuidos y prisas con que
fueron escritos muchos de sus libros. Su devocin por la
literatura es indudable, as como son dudosos susjuicios y
muchas vecessusgustos.La literattra peruana,vasta historia
literaria cuya ltima edicin (Lima, 1966) tiene cinco tomos, es na recopilacin indispensable, cuya orientacin
sociocrtica tal vez sea una reaccin a la visin de RivaI

Li

JosMiguel Oviedo

126

autor de biografas crticas como AlMo Bhst Cana (Santiago de Chile, 1940) y Gabrich Mistral (Santiago d Chile,
1946); Ricardo Latcham (1903-1965), buen prosista y
buen conocedor de la novela, el cuento y el ensayo. Un
historiador que observa el pasado con la penetracin de un
filsofo y la imaginacin de un creador: el mexicano Edmundo O'Gorman, autor de La inancit deAnica (Mxico, 1958), libro sutil y documentadsimo, y de otros importantes estudios sobre la historia de la conquista y colonizacin.

VIII.

Do al margn

Aunque comparte algunas actitudes e intereses con este


grupo, el guatemalteco Luis Cardoza y Aragn (1903) es,
en realidad, un tipo Lp^rte de ensayista, especialmente en
en
su obra madura. La experiencia del exilio -primero
Nueva York y Pars como estudiante, luego en Mxico a
partir de 1932, con un interregno en su patria entre 1944 y
1952- m tcl su vida y su obra, en las que el encuentro de
paisajes,gentes y culturas diferentes excita su curiosidad y
su imaginacin. El libro que le dio fama es un testimonio
emotivo, potico y militante de su patria, escrito con la
nostalgia del exilado: Guatemala,/.alnesde stamano(Mxico, 1955). El tono e intencin de suspginasvara; es una
descripcin minuciosa de la vida indgena, una interpretacin histrica del pueblo guatemalteco desde sus orgenes,
un alegato social, una exaltacin lrica de las esenciasropulares de una cultura avasallada por conquistadores y
dictadores. Entre los libros que ofrecen una visin integradon de un pas hispanoamericano, ste es uno de los
ms perdurables. Cardoza ha dedicado a temas de arte varios notables ensayosralgunos son:-Orwo (Mxico, 1959),
Mxico, pintttra actiua (Mxico, 1961), JosGrcdalapc Pwada
(Mxico, 1964), Ojo/roz (Mxico, 1988). Recientemente

Breve historia del ensayo hispanoamericano

127

public sus voluminosas memorias: EI ro (Mxico, 1986),


que subtitula <novelas de caballero y que es un notable
recuento de una vida modelada por grandes acontecimientos de la cultura y la historia modernas. Est escrito con
una prosa cargadade imgenes de intensa nitidez y vitalidad: la prosa de un poeta.
Esa misma correlacin entre prosa y poesa existe en Zar
antcojos
de aarfre (Lima, 1958), el volumen pstumo de ensayos del gran poeta peruano Csar Moro (seud. de Alfedo Quzpez Asn, 1903-54). Poco conocidas, estaspginas
son, sin embargo, altos ejemplos del genero, tal como lo
entenda un fiel discpulo del movimiento surrealista en
Amrica. Tal como el ttulo lo insina, la visin de Moro
es sulfrica y de una sublime intransigencia; la prosa, ardiente y anebatada, agudiza esos extremos. Aparte de las
feroces diatribas -en las que fue un autntico maestro,
como puede juzgarsepor <La baznfta de los perrou o <Una
amapola cursir>-, las declaraciones y tomas de posicin,
textos como el bello <Imagen de Prousb y sus notas de
arte, revelan su singular sensibilidad, su absoluta entrcg;.
^
las causasque defenda |r sobre todo, su negativa -tan susfisel mundo tal como es.
^ ^cept^

IX, Losflsofu
En el c4mpo del ensayo filosfico, el primero, el ms
influyente, es, sin duda, el mexicano Iropoldo Zra. (1912),
quien ha planteado en nuestro contiriente los problemas y
cuestiones ms profundos del pensamiento contemporneo. Inspirado por las ideas de Ortega y Gasset y la orientacin general del existencialismo, Z.ea concibe el pensar
no como un simple ejercicio especulativo y abstracto, sino
como una reflexin que toma en cuenta las circunstancias
histrico-sociales y la responsabilidad moral que ellas imponen al hombre americano de este tiempo. El tema de la

128

JosMiguel Oviedo

nexhanidady luego de laamcricatidad han sido fundamentales para 1.Susprimeros trabaios se concentran en la crtica
n
del positivismo en Mxico y el continente: El positittisttto
dcl posittuisno m
Mxico (Mxico, 1943); ApogtoI decadencia
Mxico (Mxico, 7944); Dos apas delpmsaninto n HiEattoaarha. Del romanticismoal posititisno (Mxico, 1949). Pero
ese esfuerzo por entender el pensar de una cultura dentro
del marco de sus contextos histricos, no es una nueva
manifestacin del espritu regionalista o nacionalista; todo
lo contrario: el americanismo filosfico de 7ra encaia en
una visin ecumnica y providencial, que rescata la gran
tradicin humanstica de Occidente y las filosofas trascendentalistas de Oriente. Este es uno de los mayores tedeEuropa (Mxico, 1952) y de
mas de Amrica er la conciencia
(Mxico,
1957). Es interesante compaAmricaer la ltistoria
planteadas
por Carpentier en su prlas
rar tales ideas con
(supra): en ambos casos,
<real
maavilloso>r
lo
logo sobte
Amrica resulta una nueva tierra de promisin que surge
de las cenizas de la civilizacin europea. Cuando piensa o
crea, el mexicano, igual que el de cualquier otrl nacionalidad, es un hombre con vocacin universal: es parte de un
gran proyecto que comPromete a todos. El respeto por la
propia cultura guarda estricta simetra con el reconocimiento de la dignidad del otro. Es el pareio acceso a lo
nuestro y a lo ajeno lo que nos redime de nuestra pobreza y
soledad existencial.
En sus obras ms recientes se advierte una inquietud todava mayor por los problemas inmediatos del presente y
por definir las tareas de una filosofa emprica: I-a aitaray
el bonbrc de ruestrosdar(Mnco, 1959) y l-atinoamffica et la
fornaein de nrcstro tienpo (Mnco, 1965) as lo demuestran.
En Laflosofa amerienaconoflosofa sh ns (Mxico, 1969)
responde a una inquietante pregunta, que haban planteado otros filsofos como el argentino Risieri Frondizi
(1910-83) y el peruano Augusto SalazarBondy (1926-74):
este realmente una filosofa latinoamericana? 7na, con

Breve historia del ensayohispanoamericano

129

cierta pugnacidad, sugiere que la pregunta.es parte del problema, porque supone que hay un pensar (el europeo) que
se convierte en modelo de todos los otros. Su reaccin a la
pregunta define bien su visin filosfica:
La resp"eslestoda estafilosofaque lo mismopreguntapor la
existenciade unacultura...,comopor la humanidaddel quesehace
estaspreguntas(Zra,1969, p. l9).
A medias entre la filosofa y la historia se mueve la oba
de otro pensador mexicano, Silvio Zavala (1909); sus numerosascontribuciones en el campo de la filosofa poltica
y sobre las ideas dominantes en la Amica colonial, son
indispensables y muestran cmo el destino del continente
se articula con los grandes movimientos histricos universales de esos tiempos.

Captulo 5
Los caminos de la hora presente

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

131

zo o cuadro somero de lo que ha ocurrido en el campo del


ensayo en los ltimos treinta aos.
L Un csationamientogmeral

Los fenmenos de los cuales somos partcipes o testigos


inmediatos pueden estar tan cerca de nuestros ojos que,
paradjicamente, resulten borrosos o distorsionados: nos
falta lo que se llama <perspectiva histrica>>pal.a verlos y
juzgarlos con precisin. Lo que est muy distante en el
tiempo y lo que est en el nuestro son a veces realidades
igualmente enigmticas. En este captulo se encara ese
problema: tratar del ensayo ms reciente o del que se est
escribiendo ahora mismo. Las lneas del coniunto son ms
difusas y la significacin de cada obra no est del todo establecida. Y aun cuando ciertas tendencias lleguen a cobrar perfiles ms o menos ntidos, no todos los nombres
que las representan estn definidos: algtnos que parecen
centrales resultarn siendo marginales, y viceversa. En
consecuencia, es fcil subrayar lo pasajero,porque es Rotorio, y olvidar lo ms permanente, precisamente porque escap^ las fuerzas histricas que configuran el presente.
^
Pero nada de esto impide -l gsriio: es un desafo que
siempre tienta al historiador-- ofrecer siquiera una esbo130

El genero parece haber sufrido una trarisformacin radical, tanto en sus formas como en su significacin cultural y social. Por un lado, la expansin extraordinaria de las
ciencias sociales ha provocado una verdadera revolucin, :
que no slo ha abierto campos inditos para la reflexin,
sino que han cuestionado la actividad misma del pensar y
la posicin del que realiza esaactividad. Pot otro, los aportes de la semiologa, el estructuralismo, el post-estructuralismo, el feminismo, la critica psicoanaltica y otras
nuevas metodologas, con todo su abanico de temas
-desde el lenguaje hasta la psiquiatra social, pasando por
la revisin de los estatutos culturales- han alterado profundamente los cnones del gnero: hoy no entendemos
por ensayo literario o por investigacin social lo mismo
que antes. Pero el avanceque estos aportes representan no
est exento de problemas.
La fiebre teorizante se ha diseminado por todas partes y
(metalenguajo, diran sus
ha creado un lenguaje -un
usuarios- que no es sino una especiede ierga tcnica altamente especializada,a la que el lector desprevenido tiene
poco acceso.En manos de la legin de discpulos de LviStrauss, Barthes, Jakobson (1896-1982), A. J. Greimas
(1917), Emile Benveniste (1902-1976), Julia Kristeva
(1941), Jacques Lacan (1901-1981) y Jacques Derrida
(1930), el ensayo se ha hecho ms ambicioso, abarcador e
informado, pero al mismo tiempo se ha hecho ms hermtico e intransitivo, perdiendo as una de las virndes esenciales del gnero. La pretensin cientfica de esosmodelos
no es escasa:aspiran a formular una teora unificadora del
lenguaje humano, que sirva igaalpara entender un poema
como un artculo periodstico o un sloga.npoltico. Esta

132

Jos Miguel Oviedo

bsqueda de una (nueva objetivida& ha producido tnbajos de cuyo rigor y originalidad no cabe duda, pero tambin ha incurrido en un absolutismo cientificista que tiende a sofocar el debate intelecrual abierto a otros conceptos
y principios. La precisin de los mtodos es indispensable,
salvo cuando se usan slo para probar que funcionan, olvidando la especificidad de cada objeto de estudio.
Pero es indudable que esras disciplinas y teoras han
provocado una aperrura de la conciencia del hombre contemporneo frente a ciertos fenmenos caractersticos de
nuestra poca: el cuestionamiento de las ideologas polticas, el desarrollo vertiginoso de los medios de comunicacin, de la tecnologa y las ciencias de la informacin, as
como una vasta <cultura populan> cuyas formas de produccin y difusin siguen reglas muy complejas. Todo esto
afecta naturalmente el puesto que la literatura ocupa en
nuestra civilizacin, y ms directamente el del ensayo,
porque ste es un gnero que no puede permanecer indiferente al impacto que esosfenmnos tienen sobre el pensamiento, la imaginacin y las aspiraciones de millones de
individuos. Gran parte de los mensajesculturales que un
hombre recibe hoy es visual, pero no se basaen la lectura.
Qu repercusin tiene eso en los procesos que forman
nuestras imgenes y nuestras ideas? No lo sabemos bien
todava. El ensayo ha adoptado y adaptado nuevas formas
para incorporar esa rica problemtica, o sencillamente
para sobrevivir en una cultura que tiende cadavezms a la
homogenizacin.
Como en su orgenes, ha vuelto a acercarseal periodismo, haciendo uso de sus tcnicas y enfoques. El ejemplo
del newjoarnalismnorteamericano -que demostr la posibilidad de informar bjetivamente sin dejar de ser personal- ha sido muy fecundo entre ciertos escritores, primero en Mxico y Argentina, donde han aparecido importantes libros de reportaje sobre grandes acontecimientos
poltico-sociales. En realidad, las fronteras del ensayo se

Breve historia del ensayo hispanoamericano

133

han borrado o vuelto ms tenues, produciendo un entrecruzamiento del genero con el testimonio, el documento y
la crnica. Ha disminuido un tanto el esfuerzo abarcador
de los grandes ensayistas del pasado, para privilegiar en
cambio la concentracin en un aspecto o nivel que otorga
sentido al resto de la realidad. Esa tendencia hacia la alta
especializacin quiz explique la relativa escasezde interpretaciones americanistas en este perodo. El crecimiento
de la actividad editorial y.su produccin de libros, revistas
y peridicos, estimula tambin los valores de actualidad y
oportunidad en el ensayo, sobre todo si toca temas sociales
o polticos.
ll. Latinoanica en EstadosUxidos
Curiosamente, los estudios literarios hispanoamericanos (que, hacia los aos 60, iniciaron un auge coincidente
con el que por entonces gozla novela) se han beneficiado
con el impulso que ecibi en el mundo acadmico norteamericano, a pesar de que la investigacin hispnica en el
extraniero haba tenido sus centros tradicionales en Francia y Alemania. Esa investigacin, establecida en Estados
Unidos a comienzos de siglo gracias a un grupo de distinguidos profesores espaoles, varios de ellos discpulos de
Ramn Menndez Pidal (1869-1968), tena un decidido
acento en lo peninsular. Entre los pioneros de la cultura y
literatua hispanoamericana en Estados Unidos, sin duda,
la figura de Pedro Henrquez Urea (Cap. 3.III), profesor
en la Universidad de Minnesota a,p^rtir de 1916, es la ms
notables. Tras la guerra civil (1936-1939),la dispora de
intelectuales espaolesque llegaron a Amrica y ocuparon
ctedras en universidades norteamericanas -como Amrico Castro (1885-1972), Pedro Salinas(1891-1951), Luis
s Alfredo A. Rog:ro, Pedn Hnrgrcz Una ct lo Estada Unida (Mnco,
Editoril Cultura, 1961).

134

i,i

Jos Miguel Oviedo

Cernuda (1902-1963) y Francisco Ayala (1908), entre


otros-, se sum al esfuerzo por difundir la literatura hispanoamericana. Una expresin de ese espritu de recobra'da
unidad es la fundacin, en 1934, dela RettistaHispnica
Mdenu por Federico de Ons (1885-1966) y codirigida
desde 1954 por Angel del Ro (1900-1962) y Eugenio Florit (1903), como rgano de la Hispanic Society,en el seno
de Columbia University. Otro signo del renovado inters
por lo hispanoamericano fue la fundacin del Instituto Internacional de Literatura Iberoamericana en 1938, que
inici la publicacin de la Rcuistalberoameicataen la Universidad de Pittsburgh, I cuya vida se extiende ya ms de
medio siglo.
Estas son las basesen las que se apoya la notable expansin que la investigacin de temas hispanoamericanos ha
gozadoen aos recientes, como resultado de otras circunstancias histricas y culturales. La universidad norteamericana se ha enriquecido al acoger la presencia y la labor de
muchos hispanoamericanos, principalmente cubanos, argentinos, umguayos y chilenos, que tuvieron que huir de
las dictaduras en la <dcadainfamo del 70 y luego de la
honda crisis econmica continental en la <dcadaperdida>
del 80. Una consecuencia inesperada es que las nuevas generaciones de crticos y estudiosos latinoamericanos han
escrito alguna de sus obras originalmente en ingls, lo que
vuelve a plantear la cuestin de los criterios usados para
enmarcar una determinada produccin literaria: es lo
fundamental el origen del autor, el tema o la lengua que
usa?En el presente captulo se har referencia a varios de
esos casos.
Por ltimo, el esfuerzo terico y crtico de la escuela
norteamericana, al margen de los centros de investigacin
hispnica, ha sido un opoftuno cataliz,ador del nuevo lenguaje crtico francs, y de all ha irradiado a muchos de
nuestros ensayistas. Por ejemplo, las teoras postestructuralistas o la (deconstruccio de Derrida que estos

Brevehistoria del ensayohispanoamericano

135

conocen son, con frecuencia, las que ha interpretado y


adaptado el influyente (grupo de Yalor, cuyos representantes ms visibles son Paul de Man y Harold Bloom
(1930). Tambin en el campo de las ciencias sociales las
ideas y modelos propuestos por los investigadores norteamericanos -como lateoa de la dependencia- han sido
recogidos, a vecescon intencin revisionista, por los ensayistas de Hispanoamrica.

La lista de los crticos-profesores es larga y cubre varias


generaciones, lo que obliga a echar un vistazo hacia atrs.
Pero hay que encarar primero un problema: el de la lnea
siempre fina que separael ensayo propiamente dicho de la
crtica literaria. Cuando sta ofrece algo ms que la simple
interpretacin textual o del estudio erudito, el ensayo aparece. La diferencia no slo est en el enfoque personal y la
intencin interna de la crtica: tambin importan la repercusin intelectual y hasta social de sus propuestas. En el
presente captulo, estos elementos que dan a la crtica las
caractersticas del ensayo, sern tenidas en cuenta para la
seleccin de autores; pero hay que reconocer que discriminar algunos casos no es nada fcil.
El aporte de los iniciadores es histricamente importante, pero su significacin actual es a veces menor: pertenecen a una escuelacrtica qge corresponde a una et^p^ya
muy superada. El chileno Arturo Torres Roseco (18971977), el mexicano Andrs Iduarte (1907) y el cubano Eugenio Florit, son algunos de ellos. Estos y otros echaron
las basesdocumentales e histricas para el estudio de las
letrashispanoamericanasehicieronsusprimerasinterpretaciones crticas. Tendencias ms modenas y vlidas ahora son las que representa el notable grupo de estudiosos argentinos que llegaron a Estados Unidos despusde haber
sidoslidamenteformadospofHenrquezUreayAma.
do Alonso (1896-1952) en la filologa y estilstica. Entre

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136

JosMiguel Oviedo

Breve historia del ensayo hispanoamericano

137

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ellos: Mara Rosa Lida de Malkiel (1910-1962)' con trabajos en las literaturas clsicas e hispnicas; Raimundo Lida
(1908-1979), autor de Letras lnspnicar(Mxico, 1958), cuyos temas cubren desde la filosofa del lenguaie hasta Borges; Enrique Anderson Imbert (1910), a quien se deben
wa Historia lela litratsra birpanoaneicana(Mco, 1961) y
el estudio La origiralidad de Rubet Daro (Buenos Aires,
1967), que siguen siendo libros de consulta indispensable;
AnaMaa Barrenechea (1913), autora de uno de los pri(Cameros libros sobre Borges y de Textosbispanoameicanos
racas, 1978), que recoge trabajos crticos breves escritos
desde 1953.
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Rodngtez Monegal1 Rama: uidasparalelar

Estos y otros de edad semejante son los (maestros) que


anteceden a los crticos cuya obra da su perfil propio a esta
poca. Aunque la mayoria sigue activa hoy, los dos ms
importantes han muerto recientemente: los unrguayos
Emir Rodrguez Monegal (1921-1985) y Angel Rama
(1926-1983). Figuras dismiles y en cierta manera panle'
las, distantes y prximas (pues ambos comenzaron haciendo periodismo literario en su pas, sufrieron las consecuencias del exilio y terminaton de profesores en Yale y
Maryland, respectivamente), desarrollaron su obra madura bajo un clima de.constante debate que exacerbabalas diferencias de sensibilidad, formacin y convicciones personales; esa rivalidad ha dividido tambin -y quiz ms
hondamente- a sus discpulos. Fomado en Inglaterra,
Rodrguez Monegal era un gran conocedor y admirador de
la literatura anglosajona; Rama, por su parte, se inclinaba
por las letras francesas.Posteriormente, el primero se sincritique,mientras el otro descubra
ti atrado por.la nouaelle
a \alter Benjamin (189 2- 19 40) y la critica social alemana.
Rodrguez Monegal represent una peculiar forma de c-

tica textual que respetabala especificidad del fenmeno literario pero sin ignorar los aspectos biogrficos y aun la
indagacin psicoanaltica; Rama veia ala literatura como
un hilo de la trama social e histrica, y no entenda a ninguna sin tomar en cuenta, como buen sociocrtico, la cuestin de la ideologa, las presiones de los movimientos polticoS y el contexto problemtico y cambiante de Amrica.
Tambin los estilos eran diferentes: la prosa del primero
era elegante, irnica, placentera; la del segundo, tena largos y sobrecargadosperodos, de trabaiosa densidad conceptual. Era, pues, natural, que valizal.an y polemizaran,
a veces brillantemente. Buena parte de su actividad se
identific con el apogeo de la novela hispanoamericanay
represent una puesta al da de los instrumentos crticos
para examinada y comprendeda.
Sin su presencia humana, sus libros quiz signifiquen
ahora atr^ cosa, pero no cabe duda de que son contribuciones importantes. Entre los de Rodguez Monegal cabe
mencionar: Nanadons de estaAmica (Montevideo, 7961;
2.'ed. ampliada, vol. 1, Montevideo,7969;vol.2, Buenos
Aires, 1974), El uiajeroinnail. Iilroduccin a Pabh Neruda
(Buenos Aires, 1966), El de$erada Wdal obrade Horacio
priroga (Buenos Aires, 1968), El otroAndrsBello (Cancas,
1969),Jorge Ls Borges.A Literary Biograpb (Nueva York,
1978). Los libros ms importantes de Rama son Rt,nDano1 el modemismo
(Caracas, 1979), Los dictadoreslatinoamericaaos (Mxico, 1976), La noaela latitoamericana. Panoramas
1920-1980 (Bogot, 1982), La cisdad htrada (Hanover
[New Hampshire], 1984). Estas listas dicen slo parte de la
verdad: la obra de ambos esttambin en ls innumerables
artculos de revistas, los reportaies y polmicas y sobre
todo la creacin de revistas (la muy decisiva Milndo Nrcao,
que Rodrguez Monegal dirigi desde Pars entre 196 y
1968) y proyectos editoriales (como la importante Biblioteca Ayacucho que fundara Rama en Caracas,como testimonio de su pasin americana).

138

Jos Miguel Oviedo

lY. I4 nuew pmduccinacadmica

Los nombres activos hoy en el campo de la crtica acadmica abundan y slo es posible citar aunos poqs. Algunos pertenecen a una generacin anterio a la de Rodrguez Monegal-Rama, pero el fruto de sus largos aos en
distintas universidades norteamericanas se extielnde hasta
ahora: el chileno Eduardo Neale-Silva (1905), acucioso
investigador de la obra de Csar Vallejo; tres cubanos:Jos
Juan Arrom (1910), que ha estudiado las generacionesliterarias en el continente y la cultura de su pas,Jos Olivio
Jimnez (1926), crtico del modernismo y la poesa hispanoamericana, y Enrique Pupo-rfalker (1.933), con obras
sobre las crnicas y las letras coloniales; los argentinosJaime Alazraki (1934) y Silvia Molloy (1938) han hecho considerables aportes a la ctica borgiana.
Los ms jvenes no son menos numerosos. Dos de los
ms inteesantes son Roberto Gonzlez Echeverra (1943)
y Enrico Mario Santi (1950), ambos de origen cubano y
ambos con obra critica en espaol e ingls. El primero,
que ha experimentado el influjo terico del <grupo de
Yale>, es autor de I lejo Carpentier.TbePilgin at Hone (lthaca [Nueva York], 1977), fsla a ss auelofugitiaa (Madrid,
1983), Tbe Voiceof tbeMasters(Austin [Texas], 1985) y La
rvta deSeaero
Sardry (Hanover [New Hampshire], 1987). El
segundo ha publicado Pablo Neruda. Tbe Poeticsof PrEbul
(Ithaca [Nueva York], 1982) y Evritural tradicin(Barcelona, 1.987), aplrte de haber recopilado la obra crtica temprana de Octavio Paz (Pineras letras,Mxico 1988) y preparado la edicin critica de su Libenad bajopakbra (Madrid,
1988), as como la de Canogeneral(Madrid, 1990) de Pablo
Neruda. El peruanoJulio Ortega (1942) ha producido numerosos trabajos sobre novela y poesa hispanoamericana,
y sobre autores y temas de cultura nacional. La literatura
portorriquea y antillana -especficamente la obra de
Cintio Vitier (1921)- le deben a Arcadio Daz Quiones

Breve historia del ensayo hispanoamericano

139

(1940) valiosos ensayos que subrayan las relaciones entre


historia y creacin. El uruguayo Jorge Ruffinelli (1943),
exiliado primero en Mxico y ahora en Estados Unidos, es
un discpulo de la vertiente sociocrtica de su maestro
Rama, lo que se refleja en sus exmenesde la literatura de
su pas, sustrabajos sobre la literatura de la revolucin mexicana y su ensayo sobre la poesa de Nicols Guilln. Un
buen ejemplo de esaspreocupaciones: Literatura e ideologa:
el primer Mariano Azsel, 1896-1918 (Mxico, 1982).
Entre los que investigan desde universidades europeas:
el colombiano Rafael Gutirrez Girardot (1928), formado
en la escuelafilosfica y critica alemana, ha publicado 110rasdeestudio(Bogot, 1,976)y Modemisno(Barcelona, 1983);
el peruano Amrico Ferrari (1929), autor de El uniaerso
poticode CsarVallejo(Caracas, 1974) y compilador general de
la edicin critica de su obra potica; el argentino Sal Yurkievich (1931), tambin conocido vallejista y crtico de temas poticos. Con largos aos de trabajo en Mxico y formados en su escuelafilolgica, Antonio Alatorre (1922) y
Jos PascualBux (1931) han hecho slidas contribuciones crticas: el primero ha trabajado sobre todo en el rea
hispnica clsica y recientemente ha escito provocativos
ensayossobre los excesosdel nuevo formalismo; el segrrndo se concentra en autores coloniales y en problemas de
teoria y potica. Desde Argentina, Josefina Ludmer
(1939) cultiva el enfoque psicoanaltico, del que es un
ejemplo st <Cietaosde soledad>:una irterpretacin (Buenos
Aires, 1972).

Y. Creacirn
1 crtica
Al margen del crculo estrictamente universitario, la
mejor crtica de hoy se distingue por las virtudes que demandaba de ella Octavio Paz: rigor e imaginacin. Por sus
planteos audaces, esta crtica puede ser casi literatura de

140

Jos Miguel Oviedo

creacin. No es de extraar: muchos de los que la cultivan


son importantes novelistas y poetas. Cados Fuentes
(1928) ha escrito critica literaria (La nrcaa nowla biEanoamericaaa,Mxico, 1969; Cenanteso / cttica dc h lectlr, Mxico, 1975), crtica de actualidad (Ticmpomexicano,Mxico,
1971) y una suerte de memoria y testimonio personal
(Mlself and Otbers,Nueva York, 1988). Todos esoslibros se
distinguen por las mismas virtudes de Fuentes como creador: la intensidad pasional, el contagioso entusiasmo por
las ideas y la historia del presente, el lenguaje sensual y
burlesco. Mario Vargas Llosa (1936) escribi un ensayo
sobre Garca Mrqaez: bistoria de un deicidio (Barcelona,
1971), impecable como examen total de la obra de un autor y polmico por el soporte teico que lo preceda. Fruto de una larga devocin por MadameBoaaryes La orgaperpetua (Barcelona, 1975), que utiliza, en un singular tour de
force crtico, tres distintos y contradictorios enfoques sobre
la clsica novela de Flaubert. Contra aientoj marea(Barcelona, vol. 1, 7983; vol. 2, 1986), que recopila parte de su vasta produccin periodsticay critica, ofrece una sntesis de
su proceso literario y poltico. Este libro confirma tanto la
lucidez de su pensamiento como las obsesioneso <demonios> que rigen su mundo novelstico, aparte de sus artes
de polemista y francotirador intelectual. Aparte de sus crticas y ensayos sobre cine reunidos en dos volmenes,
Guillermo Cabtera Infante (1929) es un maestro delpun y
toda clase de juegos verbales. Su Hoj Smokc (Londres,
1985) es un extenso e inslito ensayo sobre la historia del
tabaco dentro y fuera de Cuba, que bien puede leersecomo
una vaiante cmica o pardica del clsico Contrapaeoctbanodel tabacol del a*icar (LaHabana,1940) de Fernando
On i z ( 1891- 1969) .
Augusto Monterroso (1922), guatemalteco trasplantado
en Mco, es un prosista de impecable lenguaje, cuidada
concisin y sutil humor, como lo prueba su obra de cuentista. En I-a palabra ngica (Mxico, 1983), coleccin de

Breve historia del ensayo hispanoamericano

t41

notables ensayosbreves, y en La letraE (Mxico, 1987), especie de diario fragmentario y casual en el que medita sobre su oficio, ha confirmado esascualidades. Severo Sarduy (1937) ha escrito casi toda su obra nurativa y ensaystica en Francia, bajo el influjo directo del grupo Telpud y
de la ms sofisticada teoizacin estructuralista. Sus reflexiones sobre homoerotismo, filosofa oriental y doctrinas
ocultistas, suelen ser rabiosamente preciosistas. Banoco
(Buenos Aires, 1974) es rna defensa de la esttica de ese
nombre (exacerbada por el formalismo a ultranza del autor) que tiene tanto arraigo en la cultura cubana, como los
ejemplos de Lezama y Carpentier (Cap. 4.II y V) lo demuestran. Ese y otros trabajos han sido reunidos en un volumen: Ensalosgexerahssobreel baroco(Buenos Aires, 1987).
La prolca obra de Mario Benedetti se sita en el polo
opuesto: aunque abarca todos los gneros, desde el periodismo hasta la poesa, est marcada, especialmente en las
ltimas dcadas,que coinciden con su exilio en Cuba y Espaa, por un firme radicalismo ideolgico, y una urgencia
testimonial de intelectual directamente comprometido en
la lucha poltica. Los mismos ttulos de suslibros de ensayos y crtica lo dicen: Letras de emeryencia
(Mxico, 1986),
Crtica cnplice(Madrid, 1988). Los de mayor valor, como
El ejercicio
delctinrio (Mxico, 1981), que contiene su crtica
literaria escrita entre 1950 y 1970, y su Literatara unrguaJa.
SigloXX (Montevideo, 1.963), son contribuciones inteligentes, escritas en el tono sencillo y comunicativo que caracteriza a su autor. Dos ensayistas interesados en teora
potica y el anlisis formal: el hispano-mexicano Toms
Segovia (1.927), que ha publicado Potica.yprofetica(Mxico, 1985), y el boliviano Renato Prada Oropeza (1937),
autor de La astoaomaliteraria. Sitcm1 fncir (La Paz,
1976) y El lexgtaje nanatiro (San Jos, 1979).
Hay otro grupo de ensayistasunidos por ciertas afinidades: el eiercicio de la crtica literaria o de arte como una

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Jbs Miguel Oviedo

. manifestacin de una actitud (moderna)r, abierta a la literatura de hoy en muchas lenguas o a otras exPresionesestticas (como el cine), receptiya de diversas tendencias crticas contemporneas pero sin ceder a ningn compromiso metodolgico o ideolgico. Entre ellos, tres notables
escritores colombianos, todos vinculados a la revista-Eco.
El decano es Ernesto Volkening (1908), un a'lemnnacido
en Amberes y afincado en Bogot desde 1934. Su vastsima cultura europea y su experiencia intelectual hispanoamericana se refleian admirablemente en su obra crtica,
que ha sido recogida en dos volmenes de Eualos (Bogot,
1975,1976). Guillermo Valencia Goelkel (1928) fue tambin fundador de la importante revista Mito, que marc
una poca (1955-1962) en la vida literaria de Colombia.
Es autor de unas Crnicade cine (Bogot^, 1974) y una esplndida coleccin de ensayos breves y artculos titulada
El arte xuwodcbcernooeh (Caracas, 1982) sobre autores rusos, ingleses,francesesy norteamericanos. El ms ioven es
Juan Gustavo Cobo Borda (1948), poeta y director de Eco
desde 1973 hasta su desaparicinen 1984. Cobo Borda es
un lector vorzlz y apasionado que sabe transmitir en una
prosa gil, de imgenes precisas e irreverentes, sus juicios
tanto como su entusiasmo por la vida intelectual; el ttulo
de uno de sus libros de ensayos lo dice todo: La alegrade
leer (Bogoti, 1,976). En La tradicitt de k pobreza (Bogot,
1980) ha revisado con ojo penetrante la literatura colombiana. Los aportes de Cintio Vitier a la literatura e identidad cubanas son considerables; su visin integra el acento
mstico (es un intelectual de formacin catlica), la ntima
comprensin del fenmeno potico y la preocupacin histrica, como puede verse en Crtica saceioa (La Habana,
1971) y Ese sol del nsndo noral (Mxico, 7975).
Dos venezolanos:Guillermo Sucre (1933), crtico de la
poesa borgiana y autor de I-a mscara,la trantparcncia(Caracas, 1975), un sustancial repertorio de la lrica hispanoamricana de este siglo. El otro, Francisco Rivera (1933)'

Breve historia del ensayo hispanoamericano

143

se form y trabai en la universidad norteamericana


(1954-1963), pero la suya no es una ctica acadmica; es
muy personal y abierta a diversos enfoques y mtodos,
aunque es notorio el influjo de la rcuaellecritiqaefrancesa.
Sus ensayos han sido reunidos en hscripciones(Caracas,
1981). Entre los mexicanos,dos completamente distintos
entre s: Juan Garca Ponce (1932), cuya obra nrativa y
crtica se caracterizan por la atraccin ertica, la imaginacin perversa y la exiraezr moral, examinadas con una
prosa fra y lenta como un instrumento quirurgico. Susensayos tratan temas de ane (Nueaepintoresmexicaros,Mxico,
1968) y autores en cuyo mundo ficticio el autor se refleja
como un doble, como en La erancia sfufn: Mrcil, Borges,
Klossoaski(Barcelona, 1981).Jos Emilio Pacheco (1939)
es un verdadero bommedehttres cuya actitud crtica se nota
en todas las facetas de su obra, incluso en su poesa, que
constituye su centro. Los trabaios crticos de Pacheco estn dispersos en prlogos, estudios breves, reseas,antologas, traducciones y sobre todo en su intensa produccin
de cronista cultural, gnero al que ha otorgado una alta calidad. El pemano Julio Ramn Ribeyro (1929) tiene una
obra larga como cuentista; la de ensayista es breve pero
profunda: su nico libro en ese gnero es la coleccin La
caTtsil (Lima,797?). Su compatriota Luis Loayza (1934),
largo tiempo residente en Ginebra, es un fino prosista que
pocos conocen; los ensayosde El soldeLina (Lima,7974),
sobre literatura peruana y europea, son el fruto de un lector tuor z y de gustos discriminados. La portorriquea Rosario Ferr (1942) es autora de un polmico libo de ensayos titulado JzTzb
a Eros (Mxic, 1980, que contiene trabajos dedicados principalmente a libros escritos por mujeres
y a temas feministas. Pero ms que las posiciones tericas
importa en ella la pasin de sus ideas, el brillo con el que
defiende la expresin sin censuas del goce ertico y la
(autenticidad> como valor fundamental de la literatura.

I
i

1.44
VI.

Jos Miguel Oviedo


El ensaJr c0m0 testimoniojr reportaje

Una de las expresiones ms caractersticas y originales


de este perodo es el ensayo-documento-relato que ha surgido a fines de la dcada del 60. El surgimiento y popularidad de este gnero hbrido refTeja,entre otras cosas, una
aguda crisis de la informacin diseminada por la <gran
prenso) en Hispanoamrica, y la urgencia del pblico lector por conocer los acontecimientos fundamentalesde su
historia pasada o presente. Concebido como un instrumento directo de indagacin y anlisispoltico-social, este
tipo de ensayosubsanael vaco que dejan los medios de comunicacin y la propia historia oficial. El ensayose vuelve reponaie de actualidad, historia oral, expresin popular. Puede muy bien comparrsele,por sus vivos colores,
su animacin y su afn de desnuda la complicidad del silencio, a ia escuelamuralista mexicana: leccionespblicas
p^n^ un^ coiectividad que no sabe bien de s misma. En
Mxico aparececomo consecuenciainmediata de la masacre de Tlatelolco (2 de octubre de 1968); tambin en Argentina, Cuba y Nicaragrra, pases que han atravesado
grandes conmociones sociales,estasformas han alcanzado
especial significacin.
Elena Poniatorvska (1933) y Carlos Monsivis (1938)
son las figuras mexicanasms influyentes en este campo.
La rochede Tlateloho(Mxico, 7971),libro primero de la
primera es un relato testimonial que da voz verosmil a los
protagonistasolvidados y vctimas silenciosasde esatragedia que marc a fuego la conciencia del pas. Es un relato,
pero la invencin est puesta al servicio del documento y
en busca de la huidiza verdad, como hara un ensayo.Es
ficcin pero nace d" -y remite a- una realidad investigada con rigor y sentido histrico. Ensayo ficcionalizado
podra llamrsele, pero puede ser ledo tambin como novela: funciona de ambos modos, gracias a una textura nartativa muy sutil que combina el reportaie, las tcnicas de

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

145

presentacin visual y el fragmentarismo de la novela moderna. Aunque la relacin con las formas del newjounalism
introducidas por Tom \flolfe(1931) y otros' y con la fic'
cin histrica norteamericana -la llamada faction- de
Truman Capote (1924-1988) y Norman Mailer (1923) es
innegable, el gnero en Mxico tiene perfil propio. Otros
mo(Mxico,
testimonios de la autora son Hasta nouerteJestk
1969) y Fuerte esel silencio(Mxico, 1980).
Monsivis es el ms influyente cronista de la cultura popular mexicana, desde su bullente crisol: Mxico, D' F.
Perteneciente a una generacin que madur con Tlatelolco y todo el espritu de revuelta y negacin de la poca,
Moasivis es un crtico Wfiinazde la cultura <cficial>, cuyas convencionesniegan el dinamismo de la vida real mexicana. Ms que a los libros e instituciones culturales del
establisltment,
el autor debe su cultura a los mensaiesy smbolos del cine comercial, la radio y la televisin, el lenguaje de la calle y las mitologas instantneas de la iuventud.
En Das de grardar (Mxico, 1970) hace precisamente la
crnica de esageneracin y el clima inquieto de Ia poca.
Amor perdido(Mxico, 1977) pasaanimada revista a las figuras de la msica popular, los intelectualescomprometidos, la burguesa mexicana y las estrellas de cine. Efirada
libre (Mxico, 1987) examina los dramticos cambios producidos en la sociedadmexicana,ya seanstosconsecuencia del terrmoto de 1985, de las luchas sindicaleso la pasin por el ftbol. Con una prosa sarcstica,llena de color
y dinamismo, Monsivis muestra algo importante: cmo
el Mxico profundo ha evolucionado por su cuenta, al
margen de las previsiones del estado y la retrica del gobierno.

En Argentina, Rodolfo Walsh (1927 -1977), narrador y


dramaturgo, escribi algunos de los ms influyentes reportajes sobre trgicos hechos polticos de su pas. Conocedor

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146

JosMiguel Oviedo

, y cultor del gnero policial, llalsh aplica esastcnicas a su


investigacin y reconstruccin de historias reales que nadie haba registrado por escrito. Su reportaje mejor conocido es Opeucirn,ntntcrc
(Buenos Aires, 1957), sobre una matanza de civiles inocentes por la polica en una poca de
gobierno militar. Entre los libros testimoniales dL Cuba,
Biosrofo de rn cimarnfu (Mxico, 1971) de Miguel Barnet
(1948) es quiz el de mayor importancia y originalidad.
Recuerda Tbe Confessiotsof Nat Tarner (19G7) de Wiiliam
Styron (1925), pero el de Barnet est mucho ms cerca de
un verdadero ensayo etnogrfico sobre la etapa esclavista
en Cuba. Hasta hace poco, el pas donde esta clase de obras
se cultiv ms intensamente ha sido Nicaragua, por la urgencia de registrar su dramtica situacin poltica y la lucha insurgente contra la dictadura de Anastasio Somoza.
El mejor testimonio de esa lucha es I- montaacsalgontis
qse lttn e$epa aerde(Salamanca, 1984), de Omar Cabezas

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Breve historia del ensayo hispanoamericano

147

Pablo Neruda (1904-1973), el libro de un gran poeta, un


hombre de mundo y un activo intelectual militante. Polmico y jugoso, contradictorio y revelador, es un texto indispensable para conocer tanto al Neruda ntimo como a
la mscara que invent para sobrellevar su propia gloria.
El otro es Person,tongrta (Barcelona, 1973) deJorge Edwards (1931), documento de su doble experiencia -diplomtica e intelectual- en La Habana, durante los aos
crticos que llevaran al desgraciado (caso Padillo, tpico
enfrentamiento entre los intereses de un estado revolucionario y la libertad creadora del escritor. La ardiente denuncia del imperialismo norteameicano y el retrato conmovedor de la situacin Presente de los pueblos latinoamericanos movieron al uruguayo Eduardo Galeano
(1940) a escribir u4 ensayo testimonial que fue muy ledo
en su tiempot Las aenasabiertasdeAnrica Latiu (Montevideo, 1971). Se trata de un buen ejemplo de reportaje poltico y de literatura de combate, al que distingue un estilo de
gran precisin y conviccin.

rcuisiones

En el campo de las memorias y diarios, ninguno debe


haber sido ledo ms extensamente y haber influido tanto
en la conciencia del continente, como el Diaio dcl <Cln> en
Bolivia (Buenos Aires, 1973) de Ernesto Guevara (19281967), en el que el famoso revolucionario documenta su
desesperadaaventura en las selvasde Bolivia, y cuyo fracaso condujo a su propia muefte. El romanticismo del gesto
(no importa cun absurda fuese la empresa), el carcter
improvisado de todo y el fervor potico de muchas de sus
anotaciones, hacen de este documento poltico un texto de
inters literario, sobre todo si se lo compara conlos Diariw
decampaade Mart. De Chile provienen dos libros de memorias en las que tambin literatura y poltica se entremezclan. Uno es Confieso
quebe aivido(Barcelona, 1974) de

El ataque a la ciudad central como ncleo de los males


de una nacin, es un tema literario que se remonta tan lejos como los tiempos de Bello, quien en su poema <Laagri.cultura dela zona trrido hablaba del <ocio pestilente ciudadano>. En el siglo xlx esa acusacin fue repetida por
GonzlezPraday en el xx por Martnez Estrada (Caps. 1.I
y II, 3.IV), entre otros. Esa es la tradicin que recogg el peruanq Sebastin Salazar Bondy (1924-1965), en su breve
ensayo Lina la boble (Mexico, 1964). Contiene un ataque
inclemente contra Lima y su horror fsico y moral, escrito
con una prosa sarcsticay barroqulzrnte- La violencia del
ataque rcfTeiala ambigua relacin de amor-odio que el autor tena con su ciudad, y la crisis intelectual por la que entonces l pasaba. Bn su BaenosAires: aidacotidianal alinaciia
(Buenos Aircs, 1964),JuanJos Sebreli (1930) hizo de esa

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148

JoseMiguel Oviedo

ciudad el objeto de un anlisis sociolgico de corte man<ista, ms valioso po sus intuiciones gue por su rigor metodolgico.
Un marxista militante, el mexicano Jos Revueltas
(1914-1976) escribi, al lado de su obra novelstica, abundante obra doctrinaria y poltica; lo meior est en la coleccin pstumt MMco 68: jnentud 1 rcnhciitt (Meco,
1978). Roberto Fernndez Retamar (1930), cuya obra crtica representa frecuentemente la posicin oficial de la revolucin cubana en cuestiones de cultura, intent una fevisin de los temas que examinaron Sarmiento y Rod
(Caps. 1.I y 2.I): civilizacin o barbarie, utilitarismo norteamericano frente a idealismo hispanoamericano. El autor invierte los trminos: el ideal americano est ms cerca
del brbaro Calibn que del elitismo burgus de Prspero.
La propuesta es interesante, pero el uso acrtico del materialismo marxista ento{pece su empeo; ms todava, el
tono agresivo con el que comenta a los escitores hispanoamericanos de entonces, juzgndolos por el grado de su
adhesin a Cuba. El chileno Ariel Dorfman(1942),exiliado en Estado Unidos, reptesenta un caso todava ms agudo de radicalismo intelectual, que impregna cofl un tono
de militancia marxista y adoctrinamiento ideolgico rodo
lo que hace: crtica del colonialismo poltico y cultural,
lecturas de las expresionespopulares de su pas, sociologa
literaria, campaas contra'la dictadura, etc. De sus varios
libros de ensayos, uno de los recientes es la coleccin de
trabajos crticos titulada, con cierta estridencia, Hacia la bcracindel hctor ltinumeicatto (Hanover [New Hampshire],
1984). Los excesoso ceguerasde un amplio sector del pensamiento izquierdista han sido criticados con vigor y hasta
con irreverencia por el venezolano Cados Rangel (1929),
formado en Estados Unidos y Francia. Su ensayo Dcl bsen
salaajeal buenreaohcionario(Barcelona, 1976) repasacuestiones fundamentales: la existencia de una unidad llamada
<Amrica Latinu; sus relaciones con Estados Unidos; el

Breve historia del ensayo hispanoamericano

149

marxismo y la iglesia; y tambin el dilema Ariel-Calibn,


planteo que incluye una acerba crtica de Rod Por r zoer mrry irtintas a las de Fernndez Retamar. El saludable
revisionismo ideolgico de Rangel ha sido influyente en
ciertos sectores intelectuales y polticos del continente, y
coincide con esfuerzossemeiantesdel pensamiento liberal
europeo. Otro libro suyo en esa misma linea: Matxl lw so'
cialisnw reahs1 otrls crraJos(Caracas, 1988).
La antropologa mexicana debe mucho a Fernando Benitez (1912), autor, entre otras muchas obras, de una ambiciosa obra en cinco volmenes:,Los indiosdeMxico (Me'
xico,7967-72), que mezclt de modo original la observacin penetrante del cientfico social, el reportaje del viajero y el testimonio humano del escritor. Otro mexicano,
Jos Luis Martinez(1918), ha dedicado abhistoria y las letras de su pas numerosos ensayos. De una extraordinaria
versatilidad intelectual, que le permite pasar de la economia alensayo poltico y de alli ala crtica literaria, Gabriel
Zaid (193,4) es uno de los escritores ms activos hoy en
Mxico. Cultiva un lenguaje preciso y ameno' informativo
y convincente, madurado a travs de su labor periodstica.
Tres de sus libros ms caractersticos: I'a nquina de cattar
(Mxico, 1967), Cmoher en bicicleta(Mxico, 1975) y El
prograo im,vltaltivs(Mxico, 7979). Y eneznlano exiliado en
Mxico, Aleiandro Rossi (1932) es un perspicaz cronista
de la vida literaria y cotidiana, que introduce en susbreves
ensayos algunos toques narrativos; as ocurre en Maual del
distratdo(Mxico, 1978),ttulo que proviene de una columna periodstica que publicaba en revistas locales. En la crtica de arte, destacan los nombres de dos argentinos, cuyas
obras tienen cierta relacin entre s: Calos Damin Bayn
(1915), autor de Pnsar conlosojos(Bogot;,1982) y de muchos otros trabajos que han contribuido intensamente al
debate y renovacin del arte hispanoamericano; y Martha
Traba (1930-83), que, exiliada primero en Bogot y luego
en Caracas,con su esposo Angel Rama (sn?ro)' desarroll

150

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Jo Miguel Oviedo

al lado de su narativa una obra crtica.sobte artes visuales,


de la que pueden mencionarse La pintura flncvn efl Latinomrica(Bogot, 7967) y Los cratrumoxstwoscardilahs(Mxico,1966).

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ensayo que en este siglo comenz con la retrica florida y
el pensamiento esperanzado de Ariel, un autor que introduce en nuestra literatura la concisin ms extrema, la
hondura inapelable del pensador misntropo y el pesimismo ms radical el colombiano Nicols Gmez Dvila
(1914). Como puede verse por su edad, es de los mayores
entre los autores reunidos en este captulo: no es un escritor (nuevoD sino desconocido para la gran mayoria de lectoes. Y aunque public antes en ediciones fuera de comercio un par de libros que nadie ley, su definitiva contribucin al ensayo dmor en llegar: la de sus Escoliosa un
tcxto inplhito (Bogot, 1977), que ocupan dos romos y unas
mil pginas. Esa demora es justificada: los Escoliosson el resultado de una vida decantada, de aos de meditacin y,
sobre todo, de una orgullosa resistencia a publicar; son rn
fruto maduro y perfecto. El ttulo contiene una inica
alusin a eselargo silencio: el libro es el eplogo a una obra
que no existe, que se omiti paradar vida slo a unos fragmentos.
El libro no es, pues, un atado o una teora, ni siquiera
un estudio; es una coleccin de aforismos (aunque el autor
niega expresamente que lo sean), una casi interminable serie de mnimos fragmentos que contienen, condensados,
las cavilacines solitarias de un hombre sabio frente a la
historia, la religin, el amor, la cultura, la poltica, nuestro
tiempo. En Amrica Lttina, el nico antecedente comparable es Cot cl cshhn de Varona (Cap. 3.V), pero Gmez

Brevehistoriadel ensayohispanoamericano

151

Dvila est en verdad ms cerca de Frangois La Rochefoucauld (1613-1680) o de Cioran. En su eleccin del modelo
aforstico hay una total correspondencia entre forma y
fondo: el aforismo es un gnero terminante, pues su terrible verdad no admite respuesta;los de Gmez Dvila expresan adems el pensamiento ultraconservador de alguien que rechaza,todas las creencias en que se basa nuestra cultura, pero especialmente las que afirman el progreso
y la salvacin histrica. Basta leer unos escolios para
entender que lo que el autorest negando son los fundamentos mismos de la civilizacin tal como la conocemos:
Nuestaltima esperanzaes la injusticia de Dios.
Burguesaes todo coniuntode individuosinconformescon lo
que tienen y satisfechos
de lo que son.
El amor al puebloesvocacindel aristcrata.El demcratano
lo amasino en perodoelectoral.
Las verdadesconvergentodashaciuna solaverdad-pero las
rutas ha{r sido cortadas'
La legislacinqueprotegeminuciosamentela libertadestrangula las libertades.
La historiasepulta,sin resolvedos,los problemasque plantea.
(GmezDvila, 1977,I, pp. 16, 20, 21, 28, 30, 33.)
Libro amargo y sombro, parece una meditacin hecha
ante el abismo del fin de los tiempos. La concisin inapelable y rotunda de sus frmulas lo hace sonar todava ms
tremendo. O como dice l mismo: <La suprema cualidad
de un estilo es la autoridad, el peso de la fraso (ibd., p.
195). Con los Escolios,el ensayo hispanoamericano alcanza un nivel pocas veces visto, al mismo tiempo que parece clausurar el crculo abierto por Rod a comienzos del
siglo: la oratoria exaltada del espiritu ha cedido el paso al
epitafio de la cultura moderna. No un evangelio para juventudes sino un apocalipsis para el final de siglo.
Lw Argclcs-Pbiladclpbia, 19I 8 - I 9.

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Aaas, Cnlumbi4 University of South Carolina, 1984 (Hispnit

158

i
s

il

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1i

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II

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ii

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Jose Miguel Oviedo

Sttdiu, n.3). Rene trabajos en espaol e ingls sobre algunas


cuestionestericas y sobre autoresespaolese hispanoamericanos; incluye bibliografa de estudios sobre las primeras.
Lw,
Kurt L., y Er.lIs, Keith (eds.), El msay 1 la ntita n Ibrmmrha,Toronto, Universidad de Toronto, 1970. Crticos de
Estados Unidos y de Latinoamrica discuten variados temas y
autores,
Luxcs, George, <Sobrela esenciay forma del ensayoD,en El alnal
lasformas,trad. de Manuel Sacristn, Barcelona, Griialbo, 1975,
15-39. Es una meditacin sobre el ensayocomo forma y sus relaciones con la poesa y la ctica.
MronIcar, Luis Iigo (ed.), Historia de la litcratura rpanoamcricau,
vol. 2, Madrid, Ctedra, 1987. Esta historia colectiva contiene,
en la seccin 5 del citado volumen, una serie de estudios sobre
ensayistasdel siglo xrx.
Maxr, Oscar R. (ed.), Tbe GbinoBared Centmnillsu, nmero especial de Aztx, 14: 2 (1983). Interpretaciones del positivismo
mexicano, con referencias al Ateneo y Vasconcelos.
Msvrn, Doris, Victoria Ocanp. Agairct tln ll/id ad tbc Tide, Nteva
York, George Brasilier, 1979. Amplia biognfia literaria de la
autofa, con seleccin de textos.
MoNrarcNn, Michel de, Ensa1u,3 vols., ed. y trad. de Mara Dolores Picazoy Almudena Montojo, Madrid, Ctedra,1985-87.Son
los ejemplosclsicosdel genero,en los que hay reflexionespenetrantes sobe el arte del ensayo,especialmente,enLibro I, Cap.
L; Libro II, Cap. VI; Libro III, Caps. II y IX.
dt Pnspem'Mco, Siglo XXI, 1982.
Mor.sr, Richard M., El espejo
Original contraste entre la experiencia cultural e histrica de
Amrica Latina y los Estados Unidos.
Nrcor, Eduardo, <<Ensayosobre el ensayoDen s! ElPnbhnd elaflosofu, Madrid, Tecnos, 1961. Valiosa reflexin sobre aspectos
tericos del ensayo y su relacin con la filosofa.
Reaista lbemamericam(Nmero especial sobre Octavio Paz), 37:
74 (1971). Aunque abundan los trabaiossobre su roesa,hay referencias a su obra ensaystica y una revisin de El arcol la lira
por Rodrguez Monegal.
Roer, James W illis, El estilodeAlfotv Rey4 Mxico, Fondo de Cultura Econmica, 1965. Trabaio minucioso, aunque algo convencional, sobre el lenguaie del autor,
Rooncurz Mor.rncL Emir, <<OctavioPaz critica y pxsa>, Mundo
Nucto,21 ( 19 68), 55-2. Un artculo clavepara la historia editorial
de ese libro.
- El otmAdn Belh, Cancas, Monte Avila, l969.Una muy com-

Breve historia del ensayo hispanoamericano

159

pleta y moderna revisin de la vida, la obra y la accin de Bello.


JotgcLt Borya. A Linrarl Biograpfu,Nueva York, Dutton, 1978.
La ms exhaustiva biografa sobre el autor, con abundantes referencias crticas a su obra.
RoocraNo, Alfredo A., Pcdm Henrqrc2 Una et lw EstadosUddoq
Mxico, 1961.Documentado trabajo sobreun importante perodo en la vida y obra del autor.
RoIo, Arnrro Andrs, Teora1cnticadclpmsaminto latircamericarc,Mxico, Fondo de Cultura Econmica, 1981. Revisin, un poco
desordenada,de la evolucin de las ideasfilosficas en el continente.
S,ttouoN, No| Realidad,idnloga1 literatsra en el <Facudo> de D. F.
Satmicnto,Amsterdam, Rodopi, 1984. Ofrece varios enfoques
crticos del autor, con predominio de los temas ideolgicos e
histricos en la obra de Sarmiento.
Srarn, Martin 5., In ptest of ldn!, Nueva York, University of
North Carolina Press,1967. Muy til fuenre de consult sobre el
!.,,
-1:r
ensayo ideolgico entre 1890 y 1960.
Ulnrtro, Aottio, Vcrwinilind 1 atregia tcxttal en el ensalobuP"*-I
americano,
Mxico, Premi, 1986. Adems de una breve discusin o "
terica, contiene anlisis de Sarmiento, Rod, Mart, Marite{f'!
\ "
gui, Paz y Monsivis.
VIrrrcas, Abelardo, Panoramadelaflaofu iberoaaericana
acttal, Btrcnos Aires, Eudeba, 1963. Breve resumen del proceso histrico
de la filosofa ametictna, p^rtir del positivismo.
^
VIrIrn, Medardo, Del ercaloamericato,
Mxico, Fondo de Cultura
Econmica, 1945. A pesar de su antigedad, es un libro til y
muy legible sobre el ensayo como gnero y algunos ensayistas
modernos.
\ImoN, Jason, Oaatio Paz. A Sudl of t Poctics,Londres, Cambridge
University Press, 1979. Aunque es un estudio de la poesa del
autor, el Cap. 4 contiene un estudio de El mno graatico, apxte
de otras referencias.
Yunrrnvrcn, Su3l (ed.),Idcntidad nltral deIbemnricaenn literattra,
Madrid, Editorial Alhambra, 1986. Algunos de estos trabajos
tienen relacin con los grandestemas del ensayohispanoameri: ,.
cano.
Zra, Leopoldo (ed.), Pnsanican posititista latinoamerican,2. vols., Ca- * !.'1i
racas, Biblioteca Ayacucho, 1980. Importante recopilaci" d+ pensadores,idelogos y americanistasde los siglos xrx y )o(. q "
- (ed.) Aaic Ltiu m ws idear, Mxico, UNESCO/Siglo XXI,
1986. Coleccin de trabaios crticos sobre historia de las ideas,
relacionesentre Amrica Latina y Europa, e identidad cultural.
-

T
Indice

Afucrtcncia
Introduccin.
cNsno
Captulo
GLO

Nruna-ez

1. Los

v oncBNES DE uN

tl
GRANDES MAESTRos DEL sr-

21

XIX

L Bello o la creacin de Amrica


II. Las antinomias y contradicciones de Sarmiento
III. El santo ardor de Montalvo
IV. Hostos: el sacrificio por una causa . . .. .
V. Mart o la poesa de las ideas
Yl. Gonzlez Prada: el arte de la intransigencia
Captulo 2. Bro LAs ALAs os Anrrr
I. La leccin de Rod
y sus equvocos . . . . . . . .
II. E l < ari el i smo>
III. Dos discpulos modernistas
161

24
26
30
33
36
41
45
45
54
60

El Libro de Bolsillo
162

JosMiguel Oviedo

Captulo 3. Los rNTReRETES


DE LA REALTDAD

63

I. El marxismo de Maritegui .. . .
il. Sann,el descubridor ...
m. Reyesy los hombres del Ateneo
w. Historiadores,filsofos y polticos
V. Contra la corriente

65
7l
74
83
89

Captulo 4. Er ppNsMrENTocREADoR

91

Librosen venta
l4

La invencin de Borges
Leza;mal-imagomtzdi
Cortz;r o la informalidad
Paz: las ideas en movimiento
El humanismo de Sbato y lo <maravilloso) de Carpentier

VI. El grupo Sur


VII. El americanismo liberal

VIII. Dos al margen


IX. Los filsofos
Captulo

4. Los cAMrNos DE r-A HoRA IREsENTE

I. Un cuestionamiento general
T. Latinoamrica en Estados Unidos

m. Rodrguez

Monegal y Rama: vidas ;;;":

lelas
IV. La produccin acadmica
V. Creacin v crtica

VI. El ensayocomo testimonio y reportaje


VII. Memorias,denuncias,revisiones.. . . . ..
VIII. Un ilustre desconocido

Bliograftu

95
102
107
lt7
118
122
124
t26
127
130

J$ Marfe Mafn Trllna:


El llbro ds la p3rr

t'!!5 Julin Marfs:


Lam uj er y s aor nbr u
l2S Julo CorMar:
Octaodrc
t287 Jog Lulr Romarc:
Estudlo do la mont lldd
burgus
1288Mlgusl Ban6t:
Gollsgo
!2dt Luls coytlsolo:
La clera de Aoullss
Antagona,lll
lA

I.
II.
lll.
IV.
V.

Mlguol Arnlllss Parra y


Clomente Ssnz Rldruclo:
Gufa Flsl* d6 E paa
3. lo8 rlos

l29l Nl@ls Maqul.velo,


Olgcu|u
aobrc l prlmcra
dcada d6 Tto Llvlo
129:lGulllemo fatas y Gonzalo
M. Borrs:
Dlcclonsrlo de trmlnos d6
8rt6 y elemntos da arquolo.
gfs y numlsmtlca
l2gl Al6lo Carpantler
Guera del tl6mpo y otros
relatos
lAl

Ern63t Rffi:
Ou s um nacln?
eanas a Strauo!

fl$t

Ins Ortooa:
El llbro d6 los pollo8, las
galllnas,6l pato y la perdlz

f29G Apuleyo:
El asno ds oro

131
733

l29t Ramlro A. Csll:


Salud psfqulce a travs del
yo98

r36

12$ Luis coytlsolo;


Tora del conoclmlero
Antagonla, lV

138
139
144
146
150
153

Madrid

Alianza Editorial

'129 Henry Jems:


W$hlngton Sqara
l:tro Do Tal33 a Demcrlto:
Fmgmontos presoctlcos
l:l0l LorenzoVlllalonga:
Mugrte de deme
l30il Stuart Plggott (dlroccln):
lllstorla d6 las clvlllraclonss
l. El dospartar de la clvllzacln
l*l

Lourd$ March:
L coclnr mrdltornoa

l3O{ Robort B. Parkrr:


Olos salv6 l nlo
Una mvela de Spanro
1305Splrcza:
Corrcspondoncla

136 Ctulo:
Pocsfs

l3o7 Rudyard Klpllno:


Capltanos Intr9ldot
13 Bsrtolt Bmht
Naratlva @mpleta, I
Rolatos. l9t}1927
lAl9 Voltlra;
Carta! fllosflcas
f3l0 Javlr Tusell:
La dlctsdura do Fren6
lSll Juan de Crdenas:
Problomag y secrtog
maravllosos ds las lndlas
l3l2 August Dorlsth:
El restm da Cthulhu
l3l3 Chrtlan de Troy6s:
El caballore del lsn
l3ll Edward Ba@n (dlreccln:
Hlstorla de la! clvlzaclonog
2. Clvlllzaclones 6xtnguldag
l3l5 Rob.rt B. Parksr:
Cremonla
Una novola da Spengar
l3l8 Al.Hamadanl:
Vantnre! y dosvmhras dol
pfcare Abu L-Fath de AlaJardrfe
(Mqamat)
l3l7 A. J. Aycr:
Humo
l3l8 Mlchael Grant (dlroccln);
Hlstorla de las cvllzaclonss
3. Grscla y Roma
lStg Domlngo F. Sarmlntor
Fscundo
1320 Emll6 Durhsm:
Lat rglas dsl mtodo
soclolglco y otros e8crltos
sobro fllosoffa de las clencas
soclales
l&ll

Sofocle!:
Ayu . Ls Traqulnls Antlgona - Edlpo R6y

t3i Dsvld Humo:


Sobro ol sulcldlo y otros
6nSayoa
ISB Arnold Toynboe (dlrscclnl:
Hlstorle d l* clYlllaclone3
4. El crlsol d6l crlstlanlrmo
lgl Cello:
El dlcurso wrddorc
lo! crlatlanos

contr

1325 Splnoza:
Tretedo d6 h refome dal
6ntandlmlanto
Prlnclplo3 de fllosofla
d6 Dercartes
. Pcnlamlsrtor motaf lsl@s

77

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ulttvlRst0r3
0tcoltcEPct0lt
. llUloloca

que
sue
e,,i,:,.:,se
e,
i .illlil|X
s,o*"

ltimo con respectoa !c olros generosrlr!1,,(-i


corresponde a una etapa avanzada del proceso
intelectual de un pueblo, en Amrica-pLlrece
ocurrir l.
contrario: los fundadores de la concienciaculturai y
literaria del contin_enteson sus.ensayistas.SurgiCoen
Amrica antes que en la Pennsulay asociado a la
realidad social de un continente que quera adquirir
total autonoma cultural frente a Espaa, el ensayo
rnoderno florece all como instrunento de indasacin
de la identidad de las nuevas naciones.El
extraordinario nivel y la vasta difusin social que
adquiere en el siglo xtx con figula,i como la de
Andrs Bello, Sarmientoo .TosMart.,se prolonga en
".i siglo xx con la obra Ce escritorescorro I-ezama
1 li,ra. .iorge Luis Brrgesu Octavio Paz. Esta
iITEVE T{IST'ORIA DEL ENSAYO
IiiSPANOAMEIIICANO <sefunda>,crrno observa
su autor, JOSE MIGt-lEL OVIEDO, ncn una revisin
t:ritica de textos drl pa.sadoy del preriente,40 eir.un
'
r:egistropasivo e indiferi,nte; en ve.' de hacer un
recui'nto horizontal de ese proce,iohistrico, intcuta
"rrn c(,I'tevcrtical que permita rccomponcrloa trris
'de sus lneasmaestras,sus giros radicales,las
inltiplesdireccionesde su innovacin..,trata de
sealarrrl lector lo que permanece,lo que ciertos
textos dijeron en su momento ;r lo que dicen ahcra" lo
que desapatece
y lo que surgeen el horizonte>. ,,

EI iibro de bolsillo
iA

lianza Editorial