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A importncia das instituies para o

progresso econmico
por Richard Ebeling, segunda-feira, 5 de maio de 2014

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No final dos anos 1980, quando o domnio do imprio sovitico na Europa central
comeou a se esfacelar, surgiu uma premente questo poltica para a qual poucas pessoas
at ento haviam dado ateno:
como transformar economias
socialistas em economias de
mercado plenamente operantes?
Quanto mais esta discusso
ganhava ateno, mais pavoroso
era constatar o quo pouco os
economistas profissionais eram
capazes de contribuir. Por
exemplo, no encontro anual da
American Economic Association, um
considervel nmero de
proeminentes economistas
simplesmente admitiu no ter a
mais mnima ideia de como criar a
ordem institucional necessria
para se estabelecer uma
economia de mercado.
Na primeira metade do sculo XX, vrios economistas se tornaram cada vez mais
interessados em tentar fazer com que a economia se transformasse em uma disciplina
"rigorosamente cientfica". Do ponto de vista destes economistas, tal objetivo requeria a
construo de modelos quantitativos, nos quais os indivduos e suas aes eram reduzidos
a meras "variveis dependentes" dentro de uma srie de equaes matemticas. O
indivduo se tornava uma simples varivel passiva, a qual "reagia" a vrias "limitaes"
que existiam dentro da arena das trocas voluntrias. Neste cenrio, as instituies
polticas, jurdicas e econmicas ao redor deste indivduo eram simplesmente um "pano
de fundo" que servia como base para uma anlise quantitativa sobre como as pessoas
fazem suas escolhas de acordo com as limitaes existentes.

Como estas instituies surgiram e se desenvolveram, e como as ideias e as aes dos


indivduos influenciaram e moldaram estas instituies ao longo do tempo, eram questes
quase nunca discutidas.
No entanto, ao longo dos ltimos 30 anos, desenvolveu-se um novo ramo da cincia
econmica chamado de Nova Economia Institucional, cujo objetivo principal investigar
exatamente a interao entre o indivduo e as instituies sociais. Um dos principais
contribuidores desta rea Douglass C. North, vencedor do Prmio Nobel de economia
em 1993 por seus trabalhos sobre a histria econmica da Europa e dos EUA. Em seu livro
Entendendo o Processo de Mudana Econmica, North explica a importncia das instituies
para o aprimoramento das condies humanas, e mostra as dificuldades de se
desenvolver teorias e implantar polticas voltadas para o melhoramento da sociedade.
North comea sua obra dando nfase ao inquestionvel fato de que o homem vive em um
mundo repleto de incertezas e imprevisibilidades, realidade essa que, por si s,
impossibilita toda e qualquer aplicao daqueles modelos matemticos estticos e
deterministas que dominam a esmagadora maioria dos manuais de economia. O "mtodo
cientfico" funciona maravilhosamente bem para permitir ao homem dominar as leis do
mundo da fsica, mas possui severas limitaes e falhas inerentes quando aplicado
indiscriminadamente condio humana e ao comportamento humano.
O homem possui qualidades exclusivas que so singularmente distintas das caractersticas
inerentes aos objetos de estudo da fsica e da qumica: criatividade e objetividade. O
homem raciocina, imagina e planeja. Isso introduz um elemento de imprevisibilidade
que no est presente no estudo da natureza inanimada. A ao humana simplesmente
no est propensa a probabilidades estatsticas estveis.
Adaptando alguns temas oriundos da psicologia cognitiva, North argumenta que o homem
est mais para um descobridor racional de padres do que para um solucionador lgico
de problemas. Em outras palavras, tudo indica que a mente humana evoluiu de tal
maneira a estar sempre tentando observar uma ordem e uma relao entre coisas e
eventos, mesmo quando tais fenmenos podem no estar l. Como resultado deste
comportamento mental, o homem est continuamente tentando estabelecer padres e
relaes neste mundo, sempre com o intuito de alcanar inteligibilidade e um grau de
certeza previsvel.
Esta a origem das crenas e ideias humanas a respeito de "como as coisas funcionam",
desde supersties primitivas at as mais complexas teorias sobre a natureza e o
funcionamento da ordem social. Este sistema de crenas e ideias transmitido de
gerao para gerao, e vai sendo solidificado nos costumes, nas tradies e em outras
instituies culturais. Consequentemente, a ordem institucional o resultado
cumulativo de geraes de mentes que interagiram entre si.
As regras sob as quais os homens vivem, argumenta North, foram geradas pelos esforos
do prprio homem em tentar reduzir suas incertezas sociais. Ao voluntariamente
restringir suas prprias aes e as de seus conterrneos por meio de normas, valores e
procedimentos interativos que definem e determinam os cdigos de conduta bem como

os fundamentos da legitimidade e da obedincia , o homem introduz graus de


previsibilidade aos processos sociais e econmicos.
Algumas destas regras institucionais foram formalmente criadas por meio de cdigos
jurdicos e polticos. Mas a grande maioria, se no a quase totalidade, de regras
informais que foram aprendidas e absorvidas em decorrncia do simples fato de se nascer
e viver dentro de uma determinada sociedade regras estas que frequentemente no
so explicitamente enunciadas.
A grande transformao observada na evoluo sociocultural do homem, explica North,
ocorreu quando as relaes de troca evoluram do pessoal para o impessoal: ou seja,
quando evoluram da pequena tribo e suas relaes face a face para um amplo mercado
no qual homens separados pelo tempo e pelo espao, e sem qualquer parentesco entre
si, se tornaram crescentemente interligados por meio de transaes monetrias.
Crenas e ideias sobre o que era justo, moral e correto comearam a se desenvolver de
uma maneira que tornou possvel o desenvolvimento, ao longo dos sculos, das
instituies hoje presentes nas modernas economias de mercado. North lista uma srie
destas mudanas histricas ocorridas na Europa Ocidental, especialmente no sistema
bancrio, nos mecanismos de crdito (como notas promissrias, duplicatas ou letras de
cmbio) e nos contratos comerciais, os quais prepararam o terreno para o crescimento
econmico e o contnuo aumento da prosperidade no mundo ocidental observados nos
ltimos cinco sculos. Um maior respeito pela propriedade privada, a aceitao de uma
relativamente irrestrita concorrncia de mercado, um maior apreo pelas liberdades
individuais sob os auspcios de leis imparciais, e a imposio de mais limites sobre o
poder tributrio e regulatrio dos governos fizeram com que as energias criativas dos
homens em geral e dos empreendedores em particular fossem totalmente liberadas.
No entanto, o fenmeno oposto tambm pode ocorrer, e North mostra toda a rigidez e
corrupo que surgem quando crenas e ideias errneas geram instituies que concedem
poderes crescentes ao estado seja em sua forma extrema, como na Unio Sovitica,
seja em sua forma mais suave, mas no menos danosa, como no moderno estado
intervencionista, protecionista e assistencialista.
O dilema que estas experincias histricas no garantem que as "lies" corretas sero
aprendidas. Como argumenta North, comum haver muito "rudo" nos processos
histricos; nem sempre fica claro quais causas (mudanas institucionais ou polticas)
geraram quais efeitos (mudanas no bem-estar econmico, inclusive em graus de
liberdade). Adicionalmente, boa parte da informao e da interpretao sobre mudanas
institucionais e polticas chega at a ns por meio de intermedirios intelectuais que
possuem suas prprias agendas e ideologias, e que no compreendem o real
funcionamento de determinados processos socioculturais.
O real perigo de tudo isso, alerta North, no est apenas no fato de que os vrios pases
que jamais desenvolveram as corretas instituies de mercado possam fracassar neste
objetivo; est tambm, e principalmente, no fato de que a liberdade e a prosperidade
nunca esto garantidas para sempre em nenhuma sociedade. Em outras palavras, mesmo

as sociedades mais bem sucedidas podem sofrer um retrocesso e se desintegrar,


degenerando-se na estagnao econmica e na tirania poltica e tudo em decorrncia
da aceitao de ideias e crenas erradas, que geram mudanas institucionais fatais.
A correta compreenso do poder e da importncia das instituies essencial tanto para
aquela populao que queira evitar tragdias quanto para aquela que queira reverter
vrias polticas perigosas que estejam em curso.

Richard Ebeling

leciona economia na Northwood University de Midland, Michigan, um scholar adjunto


do Mises Institute e trabalha no departamento de pesquisa do American Institute for
Economic Research.
Traduo de Leandro Roque