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EL PRINCIPIO DE LA BUENA FE

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1. EL PRINCIPIO.
Estrechamente vinculado con la idea moral en el derecho, nos encontramos con el
principio de la buena fe. Aunque no enunciado de una manera general por la ley, tiene
tantas aplicaciones en el derecho positivo que sin duda alguna, lo convierten en un
principio general del derecho de la mayor importancia. Como dice EZ PICAZO, el
ordenamiento jurdico exige este comportamiento de buena fe no slo en lo que tiene de
limitacin o veto a una conducta deshonesta (v.gr., no engaar, no defraudar, etc.), sino
tambin en lo que tiene de exigencia positiva prestando al prjimo todo aquello que
exige una fraterna convivencia (v.gr., deberes de diligencia, de esmero, de cooperacin,
etc.).
La buena fe del agente puede atribuir al acto efectos que ste no tendra en otro caso y,
viceversa, la mala fe quita al acto efectos que tendra de no ser as; el mismo
acontecimiento produce efectos diversos segn el agente tenga buena o mala fe.
2. DISTINTAS ESPECIES JURDICAS DE LA BUENA FE.
Se distinguen en doctrina dos especies distintas de la buena fe: la buena fe-lealtad
(tambin llamada objetiva) y la buena fe-creencia (tambin llamada subjetiva). De
ambas nos ocuparemos en los nmeros que siguen.
3. CONCEPTO Y PRINCIPALES APLICACIONES.
El principio de la buena fe impone a las personas el deber de obrar correctamente, como
lo hara una persona honorable y diligente. La ley lo toma en cuenta para proteger la
honestidad en la circulacin de los bienes.
Veamos ahora las principales aplicaciones que esta idea tiene en nuestro derecho
positivo:
a) Contratos. El artculo del Cdigo Civil establece que los contratos deben
celebrarse, interpretarse y ejecutarse de buena fe y de acuerdo con lo que
verosmilmente las partes entendieron o pudieron entender, obrando con cuidado y
previsin.
Buena fe en la celebracin. Esto impone a las partes la obligacin de hablar claro. Es
por ello que los tribunales tienen decidido que las clusulas oscuras no deben favorecer
al autor de la declaracin, principio especialmente importante en los contratos con
clusulas predispuestas o de adhesin.
Buena fe en la interpretacin del acto. Esto significa que los hombres deben creer y
confiar en que una declaracin de voluntad surtir en un caso concreto sus efectos
usuales, los mismos efectos que ordinaria y normalmente ha producido en casos iguales.
Finalmente, la norma que comentamos exige tambin buena fe en la ejecucin del
contrato.

Es siempre el principio de que los contratantes deben obrar como personas honorables y
correctas.
b) Abuso del derecho. Es prohibido por la ley el ejercicio abusivo de los derechos,
pues ese abuso es contrario a la buena fe con que se debe actuar en la vida social.
c) Teora de la imprevisin. Los contratos conmutativos bilaterales y en los
unilaterales de ejecucin diferida o continuada, si la prestacin a cargo de una de las
partes se tornara excesivamente onerosa, por acontecimientos extraordinarios e
imprevisibles, la parte perjudicada podr demandar la resolucin del contrato. Y es que
la buena fe en la ejecucin del contrato se opone a que pretenda hacrselo valer
rgidamente cuando las circunstancias en las cuales se celebr han variado
sustancialmente, tornndolo injusto.
d) Teora de los actos propios. De acuerdo con esta teora, nadie puede asumir en sus
relaciones con otras personas, una conducta que contradiga otra suya anterior, cuando
sta haya despertado una legtima confianza en esas personas de que mantendr una
lnea coherente con sus propios y anteriores actos. Es tambin una aplicacin de las
buena fe-lealtad.
4. CONCEPTO Y PRINCIPALES APLICACIONES.
El derecho protege la legtima creencia de haber obrado conforme a derecho y en la
razonable ignorancia de que no se daa el derecho de terceros. Como dice BETTI, la
buena fe debe ser ignorancia pero legtima ignorancia, esto es, tal que con el uso de la
normal diligencia no hubiera podido ser superada.
Algunas de las principales aplicaciones de este concepto en nuestro derecho positivo,
son las siguientes:
a) Teora de la apariencia. De acuerdo con un viejo principio de origen romano y
receptado en nuestro derecho, nadie puede transmitir un derecho mejor ni ms extenso
del que se posee. Pero ocurre a veces que una persona es titular aparente de un derecho
y que sobre la base de este ttulo, lo transmita a un tercero de buena fe. La aplicacin
estricta del aquel principio conducira a privar a este tercero de lo que ha adquirido de
buena fe, lo que es injusto. La ley lo protege.
Veamos algunos casos. Ante todo, el del heredero aparente. Sucede a veces que una
persona obtiene una declaratoria de herederos en su favor o que presenta un testamento
en el cual es designado heredero. Enajena un bien del haber hereditario a un tercero de
buena fe. Luego aparece otro heredero con mejor derecho (sea porque prueba un vnculo
con el causante que desplaza al anterior, sea porque presenta un nuevo testamento que
designa otro heredero).
Es evidente que quien anteriormente fue declarado heredero, no tena en realidad ese
carcter, por lo cual no poda enajenar un bien de la sucesin. Pero sera injustsimo
privar de su derecho a quien ha adquirido el bien confiado en el ttulo que ostentaba el
heredero aparente. Bien entendido que este adquirente para ser protegido por la ley,
debe ser de buena fe, es decir, ignorar que exista otro heredero con mejor derecho que
el del aparente.

Lo mismo ocurre con los derechos reales o personales transmitidos a terceros sobre un
inmueble por una persona que ha llegado a ser propietario en virtud de un acto anulado.
Supongamos que una persona ha adquirido un inmueble valindose de dolo para hacerse
transmitir el dominio de su anterior propietario. El nuevo dueo inscribe su ttulo en el
Registro de la Propiedad. Pero luego, el enajenante promueve una accin de nulidad y
se declara judicialmente nula dicha transmisin. Sin embargo, mientras el bien estaba a
nombre del adquirente doloso, lo ha vendido a un tercero de buena fe y a ttulo oneroso,
que ha confiado en las constancias del Registro de la Propiedad. La ley lo protege,
dejando a salvo su derecho contra la posible reivindicacin del dueo.
Otro caso de apariencia es el del matrimonio que ha sido anulado; la anulacin no afecta
los derechos adquiridos por terceros que de buena fe hubieran contratado con los
cnyuges, ignorando que el matrimonio adoleca de un vicio de nulidad.
La nulidad de un acto otorgado por un demente, est o no interdicto, no puede hacerse
valer contra un contratante de buena fe, si la demencia no era notoria.
Tambin se aplica la idea de la apariencia en el caso del mandatario cuyo mandato ha
cesado por revocacin, fallecimiento o incapacidad sobreviniente del mandante; si los
terceros que han contratado con el mandatario ignoraban sin culpa la cesacin del
mandato, el contrato ser vlido respecto del mandante y de sus herederos.
Se declar aplicable la teora de la apariencia cuando las circunstancias del caso hacen
razonable suponer la existencia de un mandato (como ocurre si el que contrat a nombre
de otro, utiliza habitualmente sus oficinas, tiene acceso a su documentacin y utiliza sus
papeles), puesto que una razn de seguridad jurdica obliga a proteger al tercero de
buena fe que crey en la existencia del mandato.
b) Matrimonio nulo o anulado. Si el matrimonio nulo o anulado se contrajo de buena
fe por ambos cnyuges, produce todos los efectos del matrimonio vlido hasta el da
que se declare la nulidad. Si hubo buena fe de uno solo de los cnyuges, el matrimonio
producir todos los efectos del matrimonio vlido, pero slo respecto del cnyuge de
buena fe. El cnyuge de buena fe puede revocar las donaciones que por causa del
matrimonio hizo al de mala fe. En cuanto a la particin de los bienes adquiridos durante
el matrimonio, la ley le confiere al cnyuge de buena fe una triple opcin: a) o bien
puede optar por la conservacin por cada uno de los cnyuges de los bienes por l
adquiridos o producidos antes y despus del matrimonio; b) o bien puede liquidar la
sociedad dividiendo por mitades los bienes gananciales sin consideracin a quien los
produjo y aunque el cnyuge de buena fe no hubiera producido ninguno; c) o bien
puede dividir los bienes en proporcin a los aportes que cada uno haya efectuado, como
si se tratara de la liquidacin de una sociedad de hecho.
Y desde luego, si el matrimonio fuere contrado de mala fe por ambos cnyuges no
producir efecto civil alguno.
c) Aplicaciones en materia de derechos reales. Las aplicaciones del principio de la
buena fe en materia de derechos reales, son numerossimas.
Por lo pronto, la posesin de buena fe de una cosa mueble crea en favor del que la posee

la presuncin de tener la propiedad de ella y el poder de repeler cualquier accin de


reivindicacin, si la cosa no hubiera sido robada o perdida.
En materia de usucapin de bienes muebles, si el poseedor es de buena fe y a justo
ttulo, la adquisicin del dominio se produce a los diez aos; en cambio, si es de mala
fe, el plazo de la usucapin es de veinte aos.
En cuanto a los frutos percibidos como consecuencia de la posesin de una cosa, el
poseedor de buena fe los hace suyos, en tanto que el de mala fe debe al dueo no slo
los frutos percibidos, sino tambin los que por su culpa dej de percibir.
El poseedor de buena fe tiene derecho a que se le paguen los gastos hechos en mejoras
necesarias o tiles; el de mala fe tiene derecho a que se le paguen estas ltimas slo en
la medida de que hayan aumentado el valor de la cosa.
El poseedor de buena fe no responde de la destruccin total o parcial de la cosa ni por
los deterioros de ella, aunque fueran causados por hechos suyos, sino hasta la
concurrencia del provecho que hubiera obtenido y slo est obligado a entregar la cosa
en el estado en que se halla. En cambio, el poseedor de mala fe responde por la ruina o
deterioro de la cosa, aunque hubiere ocurrido por caso fortuito, si la cosa no hubiere
perecido o deteriorado igualmente estando en poder del propietario.
5. TEORA DE LOS ACTOS PROPIOS
CONCEPTO Y CONDICIONES DE APLICACIN. A nadie le es lcito volver sobre
su conducta anterior, cuando esa conducta es jurdicamente relevante y puede suscitar
en otra persona una legtima confianza de que se mantendr aquella conducta (venire
contra factum proprium non valet).
ENNECCERUS-NIPPERDEY precisan el concepto de la siguiente manera: A nadie le
es lcito hacer valer un derecho en contradiccin con su anterior conducta, cuando esa
conducta, interpretada objetivamente segn la ley, las buenas costumbres o la buena fe,
justifica la conclusin de que no se har valer el derecho, o cuando el ejercicio posterior
choque contra la ley, las buenas costumbres o la buena fe.
Este principio tiene una vieja prosapia histrica, pero en su aplicacin prctica ha
sufrido algunos ocasos. En nuestro pas, slo en pocas relativamente recientes ha
suscitado el inters de la doctrina y la jurisprudencia en su estudio y aplicacin prctica.
Es simplemente una derivacin del principio de la buena fe-lealtad: no se puede
defraudar la confianza puesta en una conducta anterior jurdicamente relevante.
6. Las condiciones de aplicacin son las siguientes: a) una conducta anterior relevante
y eficaz, que suscite en la otra parte una expectativa seria de un comportamiento futuro;
b) una pretensin o el ejercicio de una facultad o derecho subjetivo contradictoria con
aquella conducta; c) la identidad de sujetos que se vinculan en ambas conductas.
Por lo tanto, deben excluirse los actos que no tengan un valor vinculante, como pueden
ser las meras opiniones o las expresiones de deseo; tambin deben ser excluidas las
manifestaciones de una mera intencin, porque una intencin no puede obligar en la
medida que no se asuma un compromiso.
De igual modo, no obliga una conducta contra legem o invlida.

7. Est controvertida la cuestin de si el silencio puede o no constituir la conducta


relevante que impida el ejercicio del derecho. Nos inclinamos decididamente por la
segunda solucin. La cuestin resulta particularmente clara respecto de la prescripcin.
Supongamos que una persona ha tolerado que otra, sin ttulo ninguno, haya realizado
actos posesorios sobre un inmueble de su propiedad, durante diecisis o diecisiete aos,
es decir, antes de cumplirse los veinte aos establecidos por la ley para que se opere la
prescripcin adquisitiva. Ese silencio, esa inactividad del propietario lo priva de ejercer
la accin reivindicatoria? Con razn dice Alejandro BORDA que de admitirse que el
propietario ha perdido su accin, se creara una tremenda inseguridad jurdica, en razn
de que en cualquier momento puede perderse el derecho o facultad que se tiene sin que
sean respetados los plazos de prescripcin establecidos por la ley.
Nuestra posicin tiene un slido apoyo en el principio admitido generalmente, de que la
regla venire contra factum proprium tiene carcter residual, es decir, se aplica slo en
caso de que la ley no disponga otra cosa, porque si entre las leyes debe darse preferencia
a las especiales sobre las generales, con mayor razn debe suceder cuando existe
oposicin entre una ley especial y un principio general.
Sin embargo, pueden darse situaciones lmites, que es preciso analizar cuidadosamente.
Supongamos un edificio dividido en propiedad horizontal, cuyo reglamento establece
que los departamentos tendrn como uso exclusivo la vivienda y prohba expresamente
la instalacin de consultorios mdicos, estudios de abogados, arquitectos u otros
profesionales. Empero, durante quince o veinte aos, el consorcio ha tolerado que
funcione all un consultorio mdico y que, inclusive, se hayan hecho modificaciones en
el departamento para adecuarlo a ese destino. Es procedente una accin del consorcio
para que el profesional cese en sus actividades? La respuesta negativa nos parece clara;
pero no porque atribuyamos al prolongado silencio o inaccin del consorcio el
significado de conducta relevante que hace aplicable la teora de los actos propios, sino
porque despus de tanto tiempo y en las condiciones dadas, el ejercicio del derecho de
prohibir la actuacin profesional, sera abusivo.
8. No es indispensable aunque es lo normal que la pretensin contradictoria se
efecte durante el trmite en un juicio; es posible que la contradiccin exista
extraprocesalmente, pues de no ser as se negara la posibilidad de aplicar la teora
cuando se demanda.
9. La conducta o actos del mandatario se reputan como hechos por el mandante,
mientras acte dentro de la rbita de sus poderes. De conformidad con este principio, se
ha declarado que importa ir contra los propios actos sostener que los dichos efectuados
con asistencia letrada o por intermedio de letrado apoderado, no le pertenecen y por eso
resulta inadmisible pretender no responsabilizarse por esas manifestaciones y afirmar
que no le son atribuibles.
10. Existe opinin unnime en el sentido de que la doctrina de los propios actos
puede ser aplicada no slo a pedido de parte, sino tambin de oficio, pues ello no es sino
una aplicacin del principio iura novit curia.

EL PRINCIPIO DE LA BUENA FE