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Les mcanismes immunitaires

L'exemple de l'infection par le VIH montre que l'organisme est capable de dtecter un lment
tranger comme un virus et de dclencher des mcanismes de dfense dans le but de l'liminer. Le
systme immunitaire est en effet capable de faire la distinction entre les cellules et les molcules
qui lui appartiennent ( soi ) et celles qui proviennent d'autres organismes ( non-soi ). Il est
galement capable de dtecter et de dtruire ses propres cellules quand elles sont transformes par
un virus ou un processus cancreux ( soi modifi ). Quels sont les processus immunitaires mis en
jeu dans ces diffrentes situations ?
l'occasion du premier contact avec un antigne donn, l'immunit inne mobilise immdiatement
des cellules peu spcifiques, notamment des phagocytes.
Le systme immunitaire des vertbrs est non seulement capable de reconnatre spcifiquement une
infinit d'antignes diffrents, mais peut aussi rapidement dtecter les antignes dj rencontrs et
dvelopper contre eux une rponse spcifique intense en produisant des cellules et des molcules
spcialises. C'est l'immunit acquise.
1. Quelles sont les principales caractristiques de l'immunit inne et de l'immunit acquise ?

L'immunit inne met principalement en jeu des cellules qui circulent en permanence dans le
sang et la lymphe, comme par exemple les granulocytes neutrophiles, les monocytes et les
macrophages, quivalents tissulaires des monocytes. Ces cellules sont mobilises et attires ds
qu'un lment tranger est dtect dans le milieu intrieur et sont capables de le faire disparatre par
phagocytose, quels que soient les antignes qu'il porte.
L'immunit acquise, quant elle, fait intervenir des molcules solubles, comme les anticorps, et
des cellules, comme les lymphocytes T cytotoxiques. Les effecteurs de l'immunit acquise sont
mobiliss plus progressivement parce qu'il n'existe au dpart qu'un petit nombre de cellules
immunocomptentes pour un antigne donn et que leur multiplication ne se produit qu' la suite de
la reconnaissance de l'antigne. Les anticorps maintiennent l'intgrit du milieu extracellulaire en
neutralisant des toxines, des particules virales ou des bactries extracellulaires, tandis que les
lymphocytes cytotoxiques maintiennent l'intgrit des populations cellulaires en dtruisant les
cellules infectes ou modifies par une mutation. En outre, des cellules mmoire permettent
aux ractions acquises de se dvelopper plus rapidement et plus intensment lors d'une seconde
rencontre avec un antigne, assurant ainsi une protection durable de l'organisme par l'immunit
acquise. Cette caractristique est l'origine des vaccins.
2. Quelles sont les caractristiques des anticorps ?

Les anticorps, appels galement immunoglobulines, sont des protines synthtises par les
plasmocytes drivant des lymphocytes B. Il existe des anticorps membranaires, qui constituent les
rcepteurs immunitaires des lymphocytes B (environ 100 000 rcepteurs par lymphocyte B), et des
anticorps circulants, scrts par les plasmocytes, qui constituent des effecteurs de l'immunit
acquise.
Les anticorps sont des molcules polyfonctionnelles comportant une partie constante et une partie
variable. La partie constante comprend notamment le site de fixation la membrane des
rcepteurs B et la rgion reconnue par les phagocytes lors de l'limination des complexes immuns.
La partie variable est responsable de la spcificit de l'anticorps et constitue le site de
reconnaissance de l'antigne.
Dans l'espce humaine, on estime 1017 le nombre d'antignes lmentaires diffrents
susceptibles d'tre reconnus par les anticorps alors qu'il n'existe que quelque 30 000 gnes. un
instant donn, on estime 100 millions le nombre de types d'anticorps diffrents prsents dans
l'organisme. L'ampleur de la diversit des lymphocytes T est du mme ordre.

3. Comment la production d'anticorps est-elle dclenche ?

La production d'anticorps dpend de l'activation des lymphocytes B. Celle-ci se produit quand les
anticorps membranaires d'un lymphocyte B (rcepteurs B) reconnaissent un antigne par leur partie
variable (phase de reconnaissance). La stimulation d'un lymphocyte B a pour consquence sa
multiplication (phase d'expansion clonale) et la diffrenciation des cellules filles en un clone de
plasmocytes scrteurs d'anticorps et en lymphocytes B mmoire, susceptibles de ragir rapidement
en cas de nouveau contact avec le mme antigne (phase de diffrenciation).
La spcificit des anticorps scrts par les plasmocytes est identique celle des rcepteurs B du
lymphocyte stimul au dbut de la raction immunitaire. On parle de slection clonale car les
lymphocytes B ne peuvent reconnatre qu'un seul antigne et que seul le clone de lymphocytes B
slectionn se multiplie.
Dans la plupart des ractions immunitaires, la prolifration des lymphocytes B et la production
d'anticorps dpendent galement de messagers chimiques, les interleukines, produits notamment par
des lymphocytes T auxiliaires ou T4. L'activation de ces derniers dpend le plus souvent de la
prsentation d'un antigne par une cellule prsentatrice d'antigne (CPA) comme un macrophage.
Les lymphocytes B sont les seules cellules capables de reconnatre un antigne circulant dans le
milieu intrieur et assurent ainsi une surveillance permanente du milieu extracellulaire. Il y en a
environ 1011 dans l'organisme et on estime 100 millions le nombre de types d'anticorps diffrents
un moment donn.

4. Comment les antignes sont-ils limins ?

Grce leur partie variable, les anticorps spcifiques reconnaissent les antignes circulants. Le
double site de reconnaissance permet aux anticorps de se lier deux antignes identiques et de
complexer ainsi les agents trangers comportant cet antigne. Il en rsulte la formation de
complexes insolubles appels complexes immuns. Des phagocytes (macrophages, granulocytes
neutrophiles) font disparatre les complexes immuns par endocytose puis digestion intracellulaire.
D'autres mcanismes de destruction des antignes dpendant des anticorps existent galement.
Dans tous les cas, l'limination des antignes ncessite la coopration entre cellules de l'immunit
inne (macrophages notamment) et cellules de l'immunit acquise (lymphocytes). Toutefois, si les
anticorps produits contre un virus circulant peuvent le neutraliser et l'empcher d'infecter de
nouvelles cellules, ils n'ont pas d'action sur les cellules infectes. Ce sont les lymphocytes T
cytotoxiques qui liminent ces dernires.
5. Comment la production de lymphocytes cytotoxiques est-elle dclenche ?

Les principes de la production de lymphocytes cytotoxiques (lymphocytes T CD8) sont


comparables ceux de la production de plasmocytes. Les lymphocytes T8 sont activs lorsqu'ils
reconnaissent par leur rcepteur T des antignes ports par les cellules infectes ou modifies. Une
fois activs, les LT8 se multiplient et se diffrencient en lymphocytes cytotoxiques, susceptibles
d'liminer les cellules cibles en produisant des substances cytolytiques leur contact. Les
lymphocytes T8 pr-cytotoxiques se multiplient lorsqu'ils sont stimuls par des interleukines
produites par des lymphocytes T auxiliaires de mme spcificit. Ainsi, l'immunit humorale, avec
la production d'anticorps, et l'immunit cellulaire, avec la production de lymphocytes T
cytotoxiques, sont contrles l'une et l'autre par les lymphocytes T4.
Lors d'une infection par le VIH, le systme immunitaire limite la rplication virale, souvent
pendant plusieurs annes, mais la destruction des lymphocytes T4 finit par rendre impossible la
production d'anticorps et de lymphocytes cytotoxiques. En temps ordinaire, l'organisme produit
environ un milliard de lymphocytes par jour et ces derniers reprsentent 20% des globules blancs
circulants.
Le saviez-vous ?

Un lymphocyte B porte environ 100 000 molcules de rcepteur B sa surface et on estime 1017
(100 millions de milliards !) le nombre d'antignes lmentaires diffrents susceptibles d'tre
reconnus par les anticorps. un instant donn, on estime 100 millions le nombre de types
d'anticorps diffrents prsents dans l'organisme.