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La participacin poltica de los jvenes siempre ha sido un tema central de debate y de poltica pblica

que ha alcanzado presencia en diferentes instancias de gobierno y ha contado con la participacin de


mltiples actores. La mayora de los gobiernos de Amrica Latina incluyen dentro de sus estructuras
espacios concretos desde los que disean e implementan polticas para la juventud. La participacin de la
juventud se puede desarrollar con diferentes niveles de institucionalizacin y con mayor o menor
formalidad. Menciono esto como algo no menor, debido a que en ocasiones se homogeniza diferentes
tipos de espacios en lo que las personas jvenes participan, llegando a considerarse que organizaciones
juveniles, grupos juveniles, movimientos juveniles o simplemente espacios en donde se renen la
juventud constituyen parte de un mismo escenario (Mndez & Prez-Snchez, 2007).
Definiendo las organizaciones juveniles

En lo sucesivo me referir especficamente a la participacin de las personas jvenes1 en organizaciones


juveniles pero, antes de continuar, quiero llenar de contenido el concepto propuesto para no incurrir en el
error de homogeneizacin que he sealado en el prrafo anterior. Asumimos que las organizaciones
juveniles son aquellas que presentan un incipiente grado de institucionalizacin, es decir, aquellas cuyo
ordenamiento interno se encuentra estructurado. La estructuracin puede corresponder a modelos ms
tradicionales (base jerrquica, en base temporal, formacin, experiencia marcada, entre otras) o de otro
estilo (democrtica, tecnocrtica, comunitaria, etc.). La construccin o reconstruccin de una identidad
que permita a los jvenes proyectarse tanto la sociedad civil, en general, como en la comunidad, en
particular, resulta clave para comprender, en gran medida, el sentido de sus acciones. Las dimensiones
de corte afectivo, muy caractersticas entre los grupos de jvenes, tienden a ir disminuyendo en este tipo
de organizaciones, dando paso a la formacin de entidades ms racionales, con un carcter menos
subjetivo, en donde lo que comienza a consolidarse por encima de los sujetos son los objetivos. Uno de
los elementos que prima para estas organizaciones es la transcendencia en la sociedad.
Qu entendemos por participacin

En el prrafo anterior me tom un


momento para definir el tipo de organizacin juvenil a la que har referencia pero an queda por concretar
qu se entiende por participacin. Mucho se habla de la participacin poltica de los jvenes pero, en
ocasiones, la falta de concrecin sobre los conceptos que utilizamos nos impide avanzar en la elaboracin
de programas o planes estratgicos adecuados. Por este motivo, una de las primeras cuestiones que
debemos hacer es acotar el concepto de participacin. La definicin de participacin de la que partiremos
es la propuesta por profesor Carlos Gimnez, para quien participar es: estar presente en, ser parte de,
ser tomado en cuenta por y para, involucrarse, intervenir en, etc. () incidir, influir, responsabilizarse. La
participacin es un proceso que enlaza necesariamente a los sujetos y los grupos; la participacin de
alguien en algo, relaciona a ese uno con los otros tambin involucrados. Ser participante implica ser
coagente, copartcipe, cooperante, coautor, corresponsable (Gimnez, 2002). Acertada es la propuesta
de Gimnez al definir la participacin como algo dinmico, ya que entendemos que lo que dota de
contenido a la propia participacin son las acciones relacionales de los sujetos y los grupos. Podramos
incluso asumir que, desde esta perspectiva, la participacin podra tener direccin y sentido, lo que
posibilitara la existencia de acciones performativas de la realidad.
En la academia y fuera de ella, mltiples actores (analistas, investigadores, profesores, periodistas,
tertulianos, etc.) debaten temas de actualidad. Cuando en distintos espacios se habla de organizaciones
juveniles y participacin poltica, en la actualidad, muchas miradas se centran en Chile. Las
movilizaciones estudiantiles que comenzaron a producirse en Chile (2006) dinamizaron el debate acerca
de las formas de participacin poltica de las personas jvenes, las caractersticas de sus organizaciones,
el nivel de institucionalizacin de las mismas y su orientacin ideolgica, entre otras cuestiones. En
algunas de las publicaciones o investigaciones que se sumaron a la moda de investigar la participacin
poltica de los jvenes, se refleja un cierto grado de sorpresa ante el compromiso militante que mostraron
las y los jvenes de las escuelas medias chilenas, como si la militancia poltica de jvenes
latinoamericanos con edad comprendida entre los 13 y 18 aos fuera algo novedoso. Lo cierto es que la
participacin poltica de la juventud en Amrica Latina no es algo nuevo; en 1968 Joseph Fischer afirm
lo siguiente con respecto al movimiento estudiantil latinoamericano2 : es el movimiento estudiantil ms
activo y ms poderoso en trminos polticos del mundo3 (Joseph Fischer (1969) en Meyer, 2008: 181). Si
bien no es objeto de este artculo hacer un repaso histrico sobre los grandes sucesos del movimiento
estudiantil en Amrica Latina, si es preciso trazar una pincelada sobre los sucesos ms importantes del
ltimo siglo.
Contexto histrico del movimiento estudiantil en Amrica Latina
La Reforma Universitaria que se dio en 1918 en la Provincia de Crdoba, Argentina marc un antes y un
despus en torno al rol que la universidad deba desempear en la sociedad latinoamericana.
Rpidamente, la Reforma Universitaria se extendi a otras universidades del pas para luego recorrer el
resto del continente. La aceptacin de la reforma universitaria no fue sencilla en Amrica Latina y muchos
de los gobierno de la regin fueron reticentes a la democratizacin de las universidades, lo que dio lugar a
que en algunos pases se lograsen mayores avances que en otros. Mas all de las posibles diferencias o
similitudes, el movimiento reformista que se inici en Argentina marc un antes y un despus en el
continente, hasta tal punto que, para el ao 1921 ya se estaba celebrando el Primer Congreso
Internacional de Estudiantes en Mxico (Sader, Aboites, & Gentile, 2008). Los nuevos derechos que se

lograron tuvieron que ver con la participacin estudiantil en el gobierno de casas de altos estudios, la
autonoma universitaria, la docencia libre y la extensin universitaria. Desde la Reforma Universitaria, el
rol de la universidad no slo ha sido la formacin de profesionales e intelectuales sino tambin el fomento
del debate sobre la realidad poltica. La poltica universitaria sirvi de ejemplo para que tambin personas
ms jvenes se involucrasen y participasen desde sus propios mbitos. Me estoy refiriendo aqu a las
escuelas medias. La participacin poltica de los estudiantes secundarios no constituye un fenmeno
exclusivo de nuestro tiempo; las personas jvenes vienen participando polticamente en diferentes
instituciones acadmicas e incluso de la vida poltica de sus pases desde hace muchas dcadas atrs.
A finales de los aos 50, la influencia en Amrica Latina de la revolucin cubana (1959) y la vigorizacin
de un mundo trazado por dos grandes metarrelatos (comunismo-capitalismo) tuvo una fuerte influencia en
toda la sociedad y las organizaciones estudiantiles de la regin no fueron ajenas a sta. Durante aquellos
aos la militancia se haba intensificado entre los jvenes y las ideas revolucionarias enfrentadas al
imperialismo estadounidense(sistema capitalista) calaron con fuerza. Esa generacin de jvenes estaba
convencida de que un mundo ms democrtico, no violento, ms plural e igualitario era alcanzable.
Lamentablemente, el sueo de aquellos militantes se vio truncado; quienes resultaron ser jvenes fueron
las democracias latinoamericanas y los gobiernos democrticos latinoamericanos no lograron soportar los
embistes violentos de sus respectivas fuerzas militares4 . En la dcada de los 70 se consolid en la regin
un modelo intervencionista militar que cont con apoyos logsticos y econmicos de agencias de
inteligencia estadounidenses como la CIA y con la venia del Partido Republicano que gobernaba en los
EEUU (Rapoport, 2000). Las dictaduras militares latinoamericanas formaron un modelo de represin
sistemtica y violacin de los Derechos Humanos, donde toda actividad poltica se encontraba prohibida,
ya fuera esta partidaria, sindical o estudiantil. En palabras de Eduardo Basualdo:
el aporte fundamental, que hace la dictadura a los sectores dominantes es el aniquilamiento de buena
parte de los cuadros polticos que hacan posible la organizacin y movilizacin de los sectores populares,
abortando la lucha social por medio del asesinato y el terror (Basualdo, 2001: 15) 5
Las dictaduras tomaron el poder por medios violentos, entre los cuales se incluan el cierre del congreso,
la disolucin de partidos polticos, la censura en los medios de comunicacin y la tortura a los opositores.
Los regmenes dictatoriales tambin reprimieron con particular especial nfasis a obreros y estudiantes.
La violacin de los derechos humanos en la regin fue calculada, sistemtica y coordinada por los
mandos militares de diferentes pases6 . El secuestro, el encarcelamiento clandestino, la tortura, el
asesinato y la desaparicin de personas, fueron las prcticas ms habituales.
A principio de la dcada de los 80 las dictaduras militares estaban en franco retroceso pero el dao ya se
haba realizado. La mayora de los estados del Cono Sur estaban condenados en trminos econmicos y
la mala gestin de la administracin pblica por parte de las juntas militares condicionaron las
expectativas de desarrollo del continente al tiempo que borraron los sueos de una Amrica Latina unida,
social, solidaria que tenan aquellos jvenes militantes. Sumado a lo econmico, hay que destacar que el
sentido de comunidad (Tnnies, 2002) se haba roto. No slo en trminos regionales sino tambin hacia
dentro de los Estados, las polticas del miedo, la persecucin y la represin, hicieron mella en una
sociedad que estuvo diezmada por la instrumentalizacin de prcticas violentas desde las instituciones
del Estado (terrorismo de Estado).
La recuperacin de la democracia en cada uno de los Estados del continente latinoamericano comenz a
producirse a mediados de los aos 80 aunque no se dio de forma sincronizada y algunos dictadores
lograron enquistarse en el poder por ms tiempo7 . La situacin en el continente segua siendo muy
convulsa; por un lado, muchos de lo Estados del Cono Sur deban encarar sus propias transiciones
democrticas y, por otro, deban gestionar la catastrfica situacin econmica que haban heredado en
sus pases.
En este contexto, la llamada dcada perdida para Amrica Latina comienza con la cesacin de pagos
del gobierno mexicano en 1982. Si bien en la dcada de los 80 no todos los Estados de la regin
entraron en default, todos tenan altsimos niveles de endeudamiento, un gran dficit fiscal, volatilidad
inflacionaria y de tipo cambiario. Asimismo, la coyuntura poltica internacional estaba cambiando: se
acercaba el ocaso de la guerra fra y con ello el fin de los metarrelatos y, desde el Reino Unido, en una
entrevista la dama de hierro sentenciaba: la sociedad no existe. Los Estados de Amrica Latina
siguieron las recomendaciones del Consenso de Washington, encaminadas a sanear las mal trechas
economas del sur. Se podra decir, a grandes rasgos, que para lograr esto los estados deban reducir su
gasto pblico y privatizar las empresas pblicas en manos del Estado. La reduccin del gasto pblico
implic despidos masivos de personas empleadas en sectores claves como la educacin y la sanidad.

El mundo ya no era el mismo, el muro de Berln pas ha ser un conjunto de escombros y la economa
mundial se complejiz, convirtindose la interdependencia econmica entre las distintas regiones del
planeta en algo distintivo de nuestro tiempo. En definitiva, la globalizacin8 haba llegado para consolidar
un modelo poltico y econmico homogneo caracterizado por la deslocalizacin productiva, la flexibilidad
laboral, los tratados de libre comercio, la libre circulacin de mercancas (no de personas) y el
achicamiento del estado (Zolo, 2006). En este sentido, la globalizacin no es otra cosa que una
construccin ideolgica que intenta proyectar el modelo neoliberal a nivel global (Bourdieu, 2001) y la
sociedad asumi nuevas formas de comportamiento y de consumo, las cuales dieron forma y sentido a lo
que algunos autores relacionan con una crisis de valores (Bauman, 2000, 2003, 2005). Las polticas
neoliberales, como es sabido, incrementaron la desigualdad social, el desempleo y la pobreza durante la
dcada de los noventa pero esto no supuso un aumento organizado de la actividad poltica entre los
estudiantes de las escuelas medias.
La participacin poltica entre los jvenes, durante estos aos fue residual. Esto se debi, en gran parte, a
las polticas del miedo sembradas en los aos 70 y al apogeo de una nueva cultura poltica. Me estoy
refiriendo a la vinculacin de la satisfaccin de necesidades y consumo, propia de los aos 90
(Balardini, 2000; Nuez, 2010). En gran medida, este cctel otorg cierta credibilidad a las palabras de
Margaret Thatcher; pareca que la sociedad hubiese desaparecido. El desmantelamiento del estado de
bienestar y la crisis de los partidos polticos tradicionales constituyeron el caldo de cultivo necesario para
que gran parte de la juventud de aquellos aos se mantuviese distante y aptica con respecto a la poltica
e incluso con todo aquello que podra ser incluido dentro de la canasta asuntos pblicos.
Lo que me llev a escribir estas lneas fue la intencin de reflexionar acerca de la participacin poltica de
los jvenes y sus organizaciones. Muchas veces nos preguntamos por qu los jvenes no participan de la
cosa pblica. Uno de los elementos que explica la baja participacin entre los jvenes ha sido la clara
poltica de desanimo a la que han estado expuestos en las ltimas dcadas. En este artculo, si bien se
mencionaron algunos de los distintos acontecimientos histricos que, en mayor o menor medida,
influyeron en la desmovilizacin juvenil, se puede afirmar que las dictaduras militares fueron las que
pusieron fin a una cultura poltica anclada en la solidaridad y la participacin de la sociedad civil y
particularmente en sus sectores ms dinmicos, es decir, las personas jvenes. Si bien, tras la
recuperacin de la democracia, los diferentes gobiernos constitucionales prestaron atencin a las
personas jvenes, la participacin juvenil nunca volvi a tener la misma intensidad. La militancia
tradicional que reivindicaba lo poltico como espacio natural de confrontacin de ideas y la poltica como la
nica herramienta posible de transformacin de la realidad social se haba desvanecido y con ella sus
aceitadas organizaciones estudiantiles. En el continente, la poltica y los jvenes se haban divorciado.
En la dcada pasada algo comenz a cambiar en el Cono Sur; el modelo neoliberal no present las
soluciones esperadas a los problemas de los Estados latinoamericanos y, en definitiva, el fracaso del
estado mnimo dio paso a nuevos gobiernos con algunas ideas nuevas y otras, si se me permite, ms
bien recicladas. En cualquier caso, con el ascenso a los gobiernos de la nueva izquierda latinoamericana
en la regin [Argentina (2003), Brasil (2003), Uruguay (2004), Bolivia (2006), Ecuador (2007), Paraguay
(2008)] se comenz ha hablar de un nuevo ciclo poltico (Garca Linera, 2008; Sader, 2009). Estos
gobiernos latinoamericanos comprendieron que la presencia del Estado era fundamental para la
construccin de un sistema poltico que garantizase unos niveles mnimos de equidad. Algunas de las
transformaciones acaecidas en la regin tuvieron tambin por objeto, en gran medida, reconocer a las
personas jvenes como sujetos polticos. En definitiva, en Amrica Latina se recuper una forma de hacer
poltica que se haba extinguido con las dictaduras. La participacin poltica volvi a cobrar importancia en
la sociedad y por supuesto entre las personas jvenes.
La importancia de la escuela
La clave para incentivar la participacin entre los ms jvenes est en la educacin, es decir, la
construccin de sociedades ms democrticas requiere de una ciudadana instruida en valores como
pluralidad, solidaridad, justicia, igualdad, responsabilidad, libertad, participacin, tolerancia, entre otros. La
escuela pblica es uno de los espacios de socializacin ms importantes en la vida de las personas y de
desarrollo democrtico para nuestras sociedades. La formacin de las personas en materia de ciudadana
es una responsabilidad central del Estado y la transmisin de los valores democrticos es lo que cimienta
la base de nuestros sistemas polticos. En muchas ocasiones, vinculamos formacin y transmisin de
conocimiento con nmero de horas lectivas pero la transmisin de valores democrticas puede tener lugar
lejos de una pizarra ya que existen otras formas de ensear que van mucho ms all de clases
magistrales. En definitiva, estoy convencido de que la solucin a este problema no radica solamente en
un simple incremento de horas de clase sobre ciudadana, sino en la construccin de una fuerte poltica

pblica que potencie la apropiacin de la participacin poltica entre las personas jvenes en los espacios
de formacin.

En la regin ya existen algunos


programas cuyo objetivo es la formacin de ciudadanas y ciudadanos en valores democrticos, partiendo
de su reconocimiento como sujetos polticos. Por citar un ejemplo, cabe destacar un proyecto de
UNESCO9 para Amrica Latina y el Caribe donde se afirma que es importante que los estudiantes
asuman un rol activo dentro de las unidades acadmicas, es decir, que los estudiantes no slo deben
asistir a la escuela para recibir una educacin acadmica, sino que tambin deben tener derecho a opinar
e involucrarse, pudiendo participar activamente sobre cuestiones que sean de su inters (Baeza Correa,
2006). Adems de programas especficos tambin existen acuerdos normativos sobre la importancia de la
participacin de los jvenes10 en la vida poltica. La Convencin Iberoamericana de Derechos de los
Jvenes afirma el derecho de los jvenes a la participacin poltica, explicita lo siguiente en su artculo
21:
Los jvenes tiene derecho a la participacin poltica. Los Estados Parte promovern medidas que de
conformidad con la legislacin interna de cada pas, promuevan e incentiven el ejercicio de los jvenes a
su derecho a inscribirse en agrupaciones polticas, elegir y ser elegidos. Los Estados Parte se
comprometen a promover que las instituciones gubernamentales y legislativas fomenten la participacin
de los jvenes en la formulacin de polticas y leyes referidas a la juventud, articulando los mecanismos
adecuados para hace efectivo el anlisis y discusin de las iniciativas de los jvenes, a travs de sus
organizaciones y asociaciones
Ahora bien, segn el artculo 21 de la Convencin, los Estados tienen una responsabilidad mayscula en
promover e incentivar la participacin poltica de los jvenes. La gran cuestin es cmo se puede
materializar esta responsabilidad en una poltica pblica activa. En primer lugar se requiere que la
participacin poltica de los jvenes se asuma como una poltica de estado, dando lugar a que diferentes
instancias de gobierno puedan comprometerse e intervenir en la elaboracin de planes y programas
especficos para este colectivo. Son muchas las polticas que se disean pensando en la juventud pero
son pocas las que toman en consideracin las preferencias que ellas y ellos mismos puedan tener y esta
ltima cuestin resulta capital si lo que se pretende es que exista una apropiacin de las diferentes
iniciativas por parte de las y los principales interesados. El diseo de una poltica de juventud atractiva
para las personas jvenes exige la participacin de una multiplicidad de actores e instituciones y, por
supuesto, se debe incluir la participacin de las y los jvenes en dicho diseo. El espacio ms idneo para
el fomento de la participacin poltica juvenil es la escuela media y, en este sentido, resulta capital que se
legisle la democratizacin de la participacin poltica del alumnado dentro de las instituciones educativas.
La libre fundacin de centros estudiantiles contribuye a la formacin y ejercicio de los valores
democrticos en nuestras sociedades. Este tipo de instancias de representacin no slo facilitan la
participacin poltica de las y los jvenes sino que, en un sentido amplio, fortalecen la apropiacin de lo
poltico por parte de los jvenes (Lemos, Lpez deLiliana Pacifico, Mejias, & Saccone, 2011; Meza, 2011).
Es por esto que se recomienda poner especial atencin en la promocin de centros de estudiantes y de
organizaciones locales juveniles, con el objetivo ltimo de incrementar el protagonismo de la juventud en
instituciones tradicionales como los partidos polticos, los sindicatos y las organizaciones campesinas, as

como en los nuevos movimientos sociales (Bentez, 2004). La educacin cvica, la militancia estudiantil, la
participacin electoral y el voluntariado deben ser considerados ejes centrales de esta estrategia.
(*) Docente Investigador del Departamento de Sociologa 2 de la Universidad del Pas Vasco (EHUUPV). Especializado en temas de migraciones, transnacionalismo y participacin poltica.
La redaccin de este breve artculo me trajo mucho recuerdos, hoy ms viejo pero con el mismo espritu
transformador que tena cuando era joven me sigo reconociendo y afirmando en dos frases que me
marcaron en lo profundo de mi ser y dieron lugar en gran medida a quien escribe; la primera: los lpices
siguen escribiendo, frase con la cual se recuerda a los compaeros secuestrados y desaparecidos por el
batalln 601 del servicio de inteligencia del Ejrcito y la Polica de la Provincia de Buenos Aires el 16 de
septiembre de 1976; y la segunda: los dolores que quedan son las libertades que faltan es una cita
textual del Manifiesto de la Reforma Universitaria de 1918.