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Clula, unidad mnima de un organismo capaz de actuar de manera autnoma.

Todos los organismos vivos estn


formados por clulas, y en general se acepta que ningn organismo es un ser vivo si no consta al menos de una
clula. Algunos organismos microscpicos, como bacterias y protozoos, son clulas nicas, mientras que los
animales y plantas estn formados por muchos millones de clulas organizadas en tejidos y rganos. Aunque los
virus y los extractos acelulares realizan muchas de las funciones propias de la clula viva, carecen de vida
independiente, capacidad de crecimiento y reproduccin propios de las clulas y, por tanto, no se consideran seres
vivos. La biologa estudia las clulas en funcin de su constitucin molecular y la forma en que cooperan entre s
para constituir organismos muy complejos, como el ser humano. Para poder comprender cmo funciona el cuerpo
humano sano, cmo se desarrolla y envejece y qu falla en caso de enfermedad, es imprescindible conocer las
clulas que lo constituyen. Caractersticas generales de las clulas Hay clulas de formas y tamaos muy variados.
Algunas de las clulas bacterianas ms pequeas tienen forma cilndrica de menos de una micra o m (1 m es igual
a una millonsima de metro) de longitud. En el extremo opuesto se encuentran las clulas nerviosas, corpsculos de
forma compleja con numerosas prolongaciones delgadas que pueden alcanzar varios metros de longitud (las del
cuello de la jirafa constituyen un ejemplo espectacular). Casi todas las clulas vegetales tienen entre 20 y 30 m de
longitud, forma poligonal y pared celular rgida. Las clulas de los tejidos animales suelen ser compactas, entre 10 y
20 m de dimetro y con una membrana superficial deformable y casi siempre muy plegada. Pese a las muchas
diferencias de aspecto y funcin, todas las clulas estn envueltas en una membrana -llamada membrana plasmticaque encierra una sustancia rica en agua llamada citoplasma. En el interior de las clulas tienen lugar numerosas
reacciones qumicas que les permiten crecer, producir energa y eliminar residuos. El conjunto de estas reacciones se
llama metabolismo (trmino que proviene de una palabra griega que significa cambio). Todas las clulas contienen
informacin hereditaria codificada en molculas de cido desoxirribonucleico (ADN); esta informacin dirige la
actividad de la clula y asegura la reproduccin y el paso de los caracteres a la descendencia. Estas y otras
numerosas similitudes (entre ellas muchas molculas idnticas o casi idnticas) demuestran que hay una relacin
evolutiva entre las clulas actuales y las primeras que aparecieron sobre la Tierra. Composicin qumica En los
organismos vivos no hay nada que contradiga las leyes de la qumica y la fsica. La qumica de los seres vivos,
objeto de estudio de la bioqumica, est dominada por compuestos de carbono y se caracteriza por reacciones
acaecidas en solucin acuosa y en un intervalo de temperaturas pequeo. La qumica de los organismos vivientes es
muy compleja, ms que la de cualquier otro sistema qumico conocido. Est dominada y coordinada por polmeros
de gran tamao, molculas formadas por encadenamiento de subunidades qumicas; las propiedades nicas de estos
compuestos permiten a clulas y organismos crecer y reproducirse. Los tipos principales de macromolculas son las
protenas, formadas por cadenas lineales de aminocidos; los cidos nucleicos, ADN y ARN, formados por bases
nucleotdicas, y los polisacridos, formados por subunidades de azcares. Clulas procariticas y eucariticas Entre
las clulas procariticas y eucariticas hay diferencias fundamentales en cuanto a tamao y organizacin interna.
Las procariticas, que comprenden bacterias y cianobacterias (antes llamadas algas verdeazuladas), son clulas
pequeas, entre 1 y 5 m de dimetro, y de estructura sencilla; el material gentico (ADN) est concentrado en una
regin, pero no hay ninguna membrana que separe esta regin del resto de la clula. Las clulas eucariticas, que
forman todos los dems organismos vivos, incluidos protozoos, plantas, hongos y animales, son mucho mayores
(entre 10 y 50 m de longitud) y tienen el material gentico envuelto por una membrana que forma un rgano
esfrico conspicuo llamado ncleo. De hecho, el trmino eucaritico deriva del griego 'ncleo verdadero', mientras
que procaritico significa 'antes del ncleo' . Superficie celular El contenido de todas las clulas vivas est rodeado
por una membrana delgada llamada membrana plasmtica, o celular, que marca el lmite entre el contenido celular y
el medio externo. La membrana plasmtica es una pelcula continua formada por molculas de lpidos y protenas,
entre 8 y 10 nanmetros (nm) de espesor y acta como barrera selectiva reguladora de la composicin qumica de la
clula. La mayor parte de los iones y molculas solubles en agua son incapaces de cruzar de forma espontnea esta
barrera, y precisan de la concurrencia de protenas portadoras especiales o de canales proteicos. De este modo la
clula mantiene concentraciones de iones y molculas pequeas distintas de las imperantes en el medio externo.
Otro mecanismo, que consiste en la formacin de pequeas vesculas de membrana que se incorporan a la
membrana plasmtica o se separan de ella, permite a las clulas animales transferir macromolculas y partculas an
mayores a travs de la membrana. Casi todas las clulas bacterianas y vegetales estn adems encapsuladas en una
pared celular gruesa y slida compuesta de polisacridos (el mayoritario en las plantas superiores es la celulosa). La
pared celular, que es externa a la membrana plasmtica, mantiene la forma de la clula y la protege de daos
mecnicos, pero tambin limita el movimiento celular y la entrada y salida de materiales. El ncleo El rgano ms
conspicuo en casi todas las clulas animales y vegetales es el ncleo; est rodeado de forma caracterstica por una
membrana, es esfrico y mide unas 5 m de dimetro. Dentro del ncleo, las molculas de ADN y protenas estn
organizadas en cromosomas que suelen aparecer dispuestos en pares idnticos. Los cromosomas estn muy
retorcidos y enmaraados y es difcil identificarlos por separado. Pero justo antes de que la clula se divida, se

condensan y adquieren grosor suficiente para ser detectables como estructuras independientes. El ADN del interior
de cada cromosoma es una molcula nica muy larga y arrollada que contiene secuencias lineales de genes. stos
encierran a su vez instrucciones codificadas para la construccin de las molculas de protenas y ARN necesarias
para producir una copia funcional de la clula. El ncleo est rodeado por una membrana doble, y la interaccin con
el resto de la clula (es decir, con el citoplasma) tiene lugar a travs de unos orificios llamados poros nucleares. El
nucleolo es una regin especial en la que se sintetizan partculas que contienen ARN y protena que migran al
citoplasma a travs de los poros nucleares y a continuacin se modifican para transformarse en ribosomas. El ncleo
controla la sntesis de protenas en el citoplasma enviando mensajeros moleculares. El ARN mensajero (ARNm) se
sintetiza de acuerdo con las instrucciones contenidas en el ADN y abandona el ncleo a travs de los poros. Una vez
en el citoplasma, el ARNm se acopla a los ribosomas y codifica la estructura primaria de una protena especfica.
Citoplasma y citosol El citoplasma comprende todo el volumen de la clula, salvo el ncleo. Engloba numerosas
estructuras especializadas y orgnulos, como se describir ms adelante. La solucin acuosa concentrada en la que
estn suspendidos los orgnulos se llama citosol. Es un gel de base acuosa que contiene gran cantidad de molculas
grandes y pequeas, y en la mayor parte de las clulas es, con diferencia, el compartimiento ms voluminoso (en las
bacterias es el nico compartimiento intracelular). En el citosol se producen muchas de las funciones ms
importantes de mantenimiento celular, como las primeras etapas de descomposicin de molculas nutritivas y la
sntesis de muchas de las grandes molculas que constituyen la clula. Aunque muchas molculas del citosol se
encuentran en estado de solucin verdadera y se desplazan con rapidez de un lugar a otro por difusin libre, otras
estn ordenadas de forma rigurosa. Estas estructuras ordenadas confieren al citosol una organizacin interna que
acta como marco para la fabricacin y descomposicin de grandes molculas y canaliza muchas de las reacciones
qumicas celulares a lo largo de vas restringidas. Citoesqueleto El citoesqueleto es una red de filamentos proteicos
del citosol que ocupa el interior de todas las clulas animales y vegetales. Adquiere una relevancia especial en las
animales, que carecen de pared celular rgida, pues el citoesqueleto mantiene la estructura y la forma de la clula.
Acta como bastidor para la organizacin de la clula y la fijacin de orgnulos y enzimas. Tambin es responsable
de muchos de los movimientos celulares. En muchas clulas, el citoesqueleto no es una estructura permanente, sino
que se desmantela y se reconstruye sin cesar. Se forma a partir de tres tipos principales de filamentos proteicos:
microtbulos, filamentos de actina y filamentos intermedios, unidos entre s y a otras estructuras celulares por
diversas protenas. Los movimientos de las clulas eucariticas estn casi siempre mediatizados por los filamentos
de actina o los microtbulos. Muchas clulas tienen en la superficie pelos flexibles llamados cilios o flagelos, que
contienen un ncleo formado por un haz de microtbulos capaz de desarrollar movimientos de flexin regulares que
requieren energa. Los espermatozoides nadan con ayuda de flagelos, por ejemplo, y las clulas que revisten el
intestino y otros conductos del cuerpo de los vertebrados tienen en la superficie numerososcilios que impulsan
lquidos y partculas en una direccin determinada. Se encuentran grandes haces de filamentos de actina en las
clulas musculares donde, junto con una protena llamada miosina, generan contracciones poderosas. Los
movimientos asociados con la divisin celular dependen en animales y plantas de los filamentos de actina y los
microtbulos, que distribuyen los cromosomas y otros componentes celulares entre las dos clulas hijas en fase de
segregacin. Las clulas animales y vegetales realizan muchos otros movimientos para adquirir una forma
determinada o para conservar su compleja estructura interna.. Mitocondrias y cloroplastos Las mitocondrias son uno
de los orgnulos ms conspicuos del citoplasma y se encuentran en casi todas las clulas eucariticas. Observadas al
microscopio, presentan una estructura caracterstica: la mitocondria tiene forma alargada u oval de varias micras de
longitud y est envuelta por dos membranas distintas, una externa y otra interna, muy replegada. Las mitocondrias
son los orgnulos productores de energa. La clula necesita energa para crecer y multiplicarse, y las mitocondrias
aportan casi toda esta energa realizando las ltimas etapas de la descomposicin de las molculas de los alimentos.
Estas etapas finales consisten en el consumo de oxgeno y la produccin de dixido de carbono, proceso llamado
respiracin, por su similitud con la respiracin pulmonar. Sin mitocondrias, los animales y hongos no seran capaces
de utilizar oxgeno para extraer toda la energa de los alimentos y mantener con ella el crecimiento y la capacidad de
reproducirse. Los organismos llamados anaerobios viven en medios sin oxgeno, y todos ellos carecen de
mitocondrias. Los cloroplastos son orgnulos an mayores y se encuentran en las clulas de plantas y algas, pero no
en las de animales y hongos. Su estructura es an ms compleja que la mitocondrial: adems de las dos membranas
de la envoltura, tienen numerosos sacos internos formados por membrana que encierran el pigmento verde llamado
clorofila. Desde el punto de vista de la vida terrestre, los cloroplastos desempean una funcin an ms esencial que
la de las mitocondrias: en ellos ocurre la fotosntesis; esta funcin consiste en utilizar la energa de la luz solar para
activar la sntesis de molculas de carbono pequeas y ricas en energa, y va acompaado de liberacin de oxgeno.
Los cloroplastos producen tanto las molculas nutritivas como el oxgeno que utilizan las mitocondrias. Membranas
internas Ncleos, mitocondrias y cloroplastos no son los nicos orgnulos internos de las clulas eucariticas
delimitados por membranas. El citoplasma contiene tambin muchos otros orgnulos envueltos por una membrana

nica que desempean funciones diversas. Casi todas guardan relacin con la introduccin de materias primas y la
expulsin de sustancias elaboradas y productos de desecho por parte de la clula. Por ello, en las clulas
especializadas en la secrecin de protenas, por ejemplo, determinados orgnulos estn muy atrofiados; en cambio,
los orgnulos son muy numerosos en las clulas de los vertebrados superiores especializadas en capturar y digerir
los virus y bacterias que invaden el organismo. La mayor parte de los componentes de la membrana celular se
forman en una red tridimensional irregular de espacios rodeada a su vez por una membrana y llamada retculo
endoplasmtico (RE), en el cual se forman tambin los materiales que son expulsados por la clula. El aparato de
Golgi est formado por pilas de sacos aplanados envueltos en membrana; este aparato recibe las molculas formadas
en el retculo endoplasmtico, las transforma y las dirige hacia distintos lugares de la clula. Los lisosomas son
pequeos orgnulos de forma irregular que contienen reservas de enzimas necesarias para la digestin celular de
numerosas molculas indeseables. Los peroxisomas son vesculas pequeas envueltas en membrana que
proporcionan un sustrato delimitado para reacciones en las cuales se genera y degrada perxido de hidrgeno, un
compuesto reactivo que puede ser peligroso para la clula. Las membranas forman muchas otras vesculas pequeas
encargadas de transportar materiales entre orgnulos. En una clula animal tpica, los orgnulos limitados por
membrana pueden ocupar hasta la mitad del volumen celular total. Secrecin y endocitosis Una de las funciones ms
importantes de las vesculas es transportar materiales hacia la membrana plasmtica y desde ella hacia el interior de
la clula; constituyen de este modo un medio de comunicacin entre el interior celular y el medio externo. Hay un
intercambio continuo de materiales entre el retculo endoplasmtico, el aparato de Golgi, los lisosomas y el exterior
celular. Dicho intercambio est mediado por pequeas vesculas delimitadas por membrana que se forman por
gemacin a partir de una membrana y se fusionan con otra. As, en la superficie celular siempre hay porciones de
membrana plasmtica que se invaginan y separan para formar vesculas que transportan hacia el interior de la clula
materiales capturados en el medio externo; este fenmeno se llama endocitosis, y permite a la clula engullir
partculas muy grandes e incluso clulas extraas completas. El fenmeno opuesto, llamado secrecin o exocitosis,
es la fusin de las vesculas internas con la membrana plasmtica seguida de la liberacin de su contenido al medio
externo; es tambin comn en muchas clulas.