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Decidir al azar. Molculas en el Cosmos.

Ejercicio contra la depresin.

Uno de los procesos mentales ms importantes es el de la toma de decisiones frente a


circunstancias que requieren maximizar los beneficios en aras de la supervivencia. En
general, la experiencia pasada es fundamental para tomar decisiones adecuadas, pero
podra suceder que en circunstancias impredecibles, la experiencia anterior resulte
intil. En este caso, tal vez una estrategia basada en el azar sea ms adecuada.
Investigadores del Instituto Mdico Howard Hughes, en Virginia, EE.UU, abordan esta
cuestin mediante la realizacin de unos elegantes experimentos con ratas, las cuales,
para obtener alimento, deben actuar de modo que un programa informtico no adivine la
eleccin que el animal va a tomar. La rata debe introducir su hocico por uno de dos
agujeros. Si lo introduce por el que el ordenador ha predicho que lo har, no obtiene
recompensa alguna, pero si lo hace por el agujero opuesto recibe su alimento. En el caso
de un oponente poco inteligente, la rata es capaz de averiguar su estrategia y evitar que
prediga sus movimientos. En este caso, la experiencia pasada es utilizada para tomar
decisiones. En cambio, cuando el oponente informtico es ms inteligente y la rata no
puede evitar que prediga sus movimientos, el animal entonces cambia su estrategia y
comienza a introducir el hocico en los agujeros de manera aleatoria, sin un patrn
definido, lo que maximiza sus beneficios. Los investigadores descubren que esta
capacidad de adaptacin para elegir la mejor estrategia depende de la actividad de la
regin cerebral denominada crtex anterior cingulado. La estimulacin farmacolgica
de esta regin pone en marcha la estrategia aleatoria de toma de decisiones, mientras
que su inhibicin la frena. Los animales, por tanto, a lo largo de su evolucin, han
adquirido la inteligencia suficiente como para darse cuenta de que, en ocasiones, la
inteligencia resulta menos eficaz que el azar (1).
Mirar al firmamento estrellado es un acto de humildad que despierta en nosotros una
verdadera catarata de preguntas. Si esos puntos de luz son estrellas como la nuestra
Estn constituidas por la misma materia que nosotros? Hay a su alrededor planetas,
satlites o cometas como en el Sistema Solar? Habr vida en alguno de ellos? La
Ciencia va proporcionando poco a poco las herramientas para responder a las preguntas,
por ms que siempre queden algunas que tendrn que esperar su turno de respuesta.
Ante la imposibilidad de viajar hasta las profundidades del Cosmos la ciencia nos ha
proporcionado los medios para buscar la respuesta en lo que de l nos llega, es decir, la
luz y ondas electromagnticas en general. El razonamiento es muy simple, si la luz nace
en los tomos, sta debe contener la firma de los tomos que la generaron. As,
analizando la luz con instrumentos cada vez ms precisos, hemos averiguado que hasta
en lo ms recndito del Universo existen tomos de Hidrgeno, Helio, Carbono, etc.
Los mismos que existen aqu en la Tierra. Durante los ltimos aos el estudio de la luz
se ha refinado tanto que podemos detectar el sello no slo de los tomos sino de las
molculas que sta atraviesa en su camino hacia nosotros. As se han descubierto
molculas de agua, dixido de carbono, benceno, etanol, fullerenos Sorprendi
descubrir que entre ellas abundan las molculas orgnicas, o sea, aquellas que gracias a
la extraordinaria habilidad del carbono, son imprescindibles en los seres vivos. Por
supuesto, descubrir una molcula orgnica no implica que sta se haya creado en un
proceso biolgico, pero lo que s es seguro es que donde hay vida basada en el carbono,
las molculas orgnicas tienen que existir. Este razonamiento favorece la idea de que,
cuando las condiciones ambientales son adecuadas, la vida tal vez sea tambin una
constante en el Universo. Esto es slo una hiptesis, por ahora, pero cuando se
descubren molculas tan sofisticadas como la que se publica esta semana en la revista
Science, la idea se afianza ms en nosotros. Arnauld Belloche y su equipo del Instituto
Max Planck, utilizando el potentsimo complejo de Atacama Large Millimeter/

Submillimeter Array (ALMA) han detectado en una inmensa nube de polvo interestelar
llamada Sagitario-B2, molculas de carbono ramificadas, concretamente una llamada
propil nitrilo (C3H7CN). La importancia de estas molculas es que, con los mismos
tomos pero ordenados de distinta forma pueden dar lugar a variedades distintas
llamadas ismeros. Varios de los ismeros de la molcula detectados en Sagitario-B2
presentan estructuras ramificadas que son tpicas en los aminocidos, los componentes
bsicos de las protenas y de la vida. (2)
Investigaciones relativamente recientes han confirmado sin dejar lugar a dudas que el
ejercicio fsico genera numerosos e importantes beneficios para la salud. En particular,
uno de los beneficios se ejerce sobre nuestra salud mental. La evidencia acumulada
indica que el ejercicio fsico protege de la depresin y de los efectos negativos de estrs
Evidentemente, estos efectos deben ser ejercidos mediante mecanismos fisiolgicos,
celulares y, a la postre, moleculares, pero hasta la fecha estos mecanismos eran
desconocidos. Investigadores del Instituto Karolinska de Estocolmo, en Suecia, abordan
esta cuestin y descubren que bajo los efectos del ejercicio el msculo se convierte en
un rgano depurador de una sustancia que ejerce efectos perniciosos sobre le cerebro.
Esta sustancia es la llamada kinurenina, que se produce en el metabolismo normal del
aminocido triptfano, metabolismo necesario para la generacin de otras molculas
imprescindibles para la vida. Demasiada kinurenina en la sangre es perjudicial, ya que
esta penetra en el cerebro. El msculo que ha sido sometido a ejercicio fsico es capaz
de producir un enzima que degrada y elimina a la kinurenina, lo que protege al cerebro
de su exceso y de sus efectos deletreos. Estos resultados han sido recientemente
publicados en la revista Cell (3).
(1) Behavioral Variability through Stochastic Choice and Its Gating by Anterior
Cingulate Cortex. Dougal G.R. Tervo et al. Cell 159, 2132, September 25, 2014.
Howard Hughes Medical Institute, Janelia Research Campus, 19700 Helix Drive,
Ashburn,
VA
20147,
USA
Correspondence:
alla@janelia.hhmi.org
(2) Detection of a branched alkyl molecule in the interstellar medium:iso-propyl
cyanide Arnaud Belloche,1* Robin T. Garrod,2 Holger S. P. Mller,3 Karl M. Menten1
Science
26
SEPTEMBER
2014

(3) Skeletal Muscle PGC-1a1 Modulates Kynurenine Metabolism and Mediates


Resilience to Stress-Induced Depression. Leandro Z. Agudelo et al. Cell 159, 3345,
September 25, 2014. mailto:jorge.ruas@ki.se.