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La expansin de los fondos ocenicos ocurre en las dorsales ocenicas, donde se

forma una nueva corteza ocenica mediante la actividad volcnica y el movimiento


gradual del fondo alejndose de la dorsal. Este hecho ayuda a entender la deriva
continental explicada por la teora de la tectnica de placas.
Teoras anteriores (por ejemplo, la de Alfred Wegener) sobre la deriva continental
suponan que los continentes eran transportados a travs del mar. La idea de que el
propio fondo marino se mueve (y arrastra a los continentes con l) mientras se
expande desde un eje central fue propuesta por Harry Hess de la Universidad de
Princeton en los 1960s. La teora se acepta ampliamente en la actualidad, y se cree
que el fenmeno es causado por corrientes de conveccin en la parte dbil y plstica
de la capa superior del manto (denominada astenosfera en la definicin clsica). Las
mayores pruebas de la mencionada teora son las fosas ocenicas, las dorsales
ocenicas, el magma saliente hacia la superficie, el nuevo fondo marino.

Expansin incipiente[editar]
Siempre la expansin del fondo marino comienza como un rift en una placa
continental, similar al Valle del Rift existente en la actualidad en frica Oriental, entre
el Mar Rojo y los Grandes Lagos Africanos. El proceso comienza con un
calentamiento en la base de la placa continental que la convierte en un material ms
plstico y menos denso. Ya que los objetos menos densos "flotan" sobre los ms
densos, como prev la isostasia, el rea que se calienta se abomba, transformndose
en una amplia bveda ("domo" o cpula). A medida que se alza, se producen fracturas
que gradualmente se convierten en rifts. El sistema de rifts tpico consiste en tres
brazos divergentes, separados cada uno por 120 de circunferencia. Estas grandes
reas se denominan "encrucijada triple" (triple junction) y pueden hallarse en varios
lugares del mundo en la actualidad, siendo fcilmente identificables en los mapas; por
ejemplo: Mar Rojo-Golfo de Adn-Valle del Rift, o Valle del Nger-costas africanas del
Golfo de Guinea donde se abri el Atlntico, separndose Amrica del Sur.
Las placas tectnicas se componen de dos tipos distintos de litosfera: la corteza
continental, ms gruesa, y la corteza ocenica, la cual es relativamente delgada. La
parte superior de la litosfera se le conoce como Corteza terrestre, nuevamente de dos
tipos (continental y ocenica). Esto significa que una placa litosfrica puede ser una

placa continental, una ocenica, o bien de ambos, si fuese as se le denomina placa


mixta.
Uno de los principales puntos de la teora propone que la cantidad de superficie de las
placas (tanto continental como ocenica) que desaparecen en el manto a lo largo de
los bordes convergentes de subduccin est ms o menos en equilibrio con la corteza
ocenica nueva que se est formando a lo largo de los bordes divergentes (dorsales
ocenicas) a travs del proceso conocido como expansin del fondo ocenico.
Tambin se suele hablar de este proceso como el principio de la "cinta
transportadora". En este sentido, el total de la superficie en el globo se mantiene
constante, siguiendo la analoga de la cinta transportadora, siendo la corteza la cinta
que se desplaza gracias a las fuertes corrientes convectivas de la astensfera, que
hacen las veces de las ruedas que transportan esta cinta, hundindose la corteza en
las zonas de convergencia, y generndose nuevo piso ocenico en las dorsales.
2)La teora tambin explica de forma bastante satisfactoria la forma como las
inmensas masas que componen las placas tectnicas se pueden "desplazar", algo
que quedaba sin explicar cuando Alfred Wegener propuso la teora de la Deriva
Continental, aunque existen varios modelos que coexisten: Las placas tectnicas se
pueden desplazar porque la litsferatiene una menor densidad que la astensfera,
que es la capa que se encuentra inmediatamente inferior a la corteza. Las variaciones
de densidad laterales resultan en las corrientes de conveccin del manto,
mencionadas anteriormente. Se cree que las placas son impulsadas por una
combinacin del movimiento que se genera en el fondo ocenico fuera de la dorsal
(debido a variaciones en la topografa y densidad de la corteza, que resultan
en diferencias en las fuerzas gravitacionales, arrastre, succin vertical, y zonas
de subduccin). Una explicacin diferente consiste en las diferentes fuerzas que se
generan con la rotacin del globo terrestre y las fuerzas de marea del Sol y de
la Luna. La importancia relativa de cada uno de esos factores queda muy poco clara,
y es todava objeto de debate.