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Tirar 200 veces una moneda

De acuerdo con lo que escribi Malcolm W. Browne en un artculo que apareci en el


New York Times, el doctor Theodore P. Hill pidi a sus estudiantes de Matemtica del
Instituto de Tecnologa de Georgia que hicieran el siguiente trabajo en sus casas:

Tomen una moneda, arrjenla al aire 200 veces y anoten los resultados que
obtuvieron. Si no tienen ganas de hacerlo, pretendan que lo hicieron, y anoten lo que
les parece que podra darles. Al da siguiente, cuando los alumnos trajeron los
resultados, con asombro observaron que el profesor poda detectar, casi sin errar,
quines haban efectivamente tirado 200 veces la moneda al aire y quines no.
En una entrevista, Hill dijo que lo que suceda era que la gente no tena idea de lo que
realmente significa el azar. Por lo tanto, cuando tiene que inventar datos, lo hace de
acuerdo con su creencia y, como en general suele errar, es fcil descubrir quin se
tom el trabajo de hacer el experimento, y quin, en su defecto, eligi imaginarlo.
Usted dira que es alta o baja la probabilidad de que aparezcan seis o ms caras
consecutivas, o bien seis (o ms) cecas consecutivas? Imagino que su respuesta ser:
Bastante baja. Es posible que ni usted ni yo sepamos cmo explicar esto, pero la
intuicin que tenemos nos hace sospechar que es poco probable que sucedan seis o
ms caras o cecas consecutivas en 200 tiradas. Est de acuerdo conmigo en esto? O
cree que la probabilidad es alta?
Lo notable es que la probabilidad de que esto suceda es muy alta. Eso fue lo que
comprob Hill y lo escribi en un artculo que apareci en la revista American Scientist
hace casi diez aos. En particular, eso tambin es consecuencia de la Ley de Benford,
y es tan antiintuitiva que, como hemos dicho, permite detectar a aquellos que quieren
fraguar datos impositivos, por ejemplo, u otro tipo de fraudes por el estilo.

Los nmeros suelen empezar por 1


Cory Doctorow cuenta que los nmeros suelen comenzar ms frecuentemente por 1 que
por cualquier otro dgito.
Una teora matemtica llamada Ley de Benford predice que en un conjunto
determinado de nmeros, aquellos cuyos primer dgito es 1 aparecern de
forma ms frecuente que los nmeros que empiezan por otros dgitos.
Benford, un fsico de General Electric formul esta ley en 1938, tras descubrir que un
libro de tablas de logaritmos de GE haba bastantes ms pginas dedicadas a los
nmeros que empezaban por 1 que a los dems. Como los nmeros que empiezan
por 1 aparecen tan a menudo, es posible descubrir a tramposillos (con los
impuestos, con los deberes de clase, etc.) simplemente comprobando si los nmeros
que se inventan tienen esa desviacin hacia los que comienzan por 1 ms
frecuentemente que los otros, o no. Este sistema no es perfecto, claro en un artculo
de 1998 el New York Times explicaba que gente que tiene dietas de 25 dlares para
cenar a veces pasaba tickets de 24,90pero aun as es fascinante.

Como dice Cory, la ley de Benford es realmente fascinante. Benford trabaj con ms de
20.000 conjuntos de nmeros de todo tipo: longitudes de ros, estadsticas de bisbol,
nmeros de las calles de cientos de personas, hasta poder tener datos suficientes para
enunciar su teora. Como se ve en el grfico del artculo, la frecuencia esperada para
nmeros que comienzan por 1 es casi del 30%, para el 2 es de un poco ms del 17%, para el
3 algo ms del 12% y para el resto disminuye. Los conjuntos en los que sucede esto
muestran invariancia de escala: si se trata de un conjunto como valores de la bolsa o de
divisas, da igual si se usan tablas en yenes o dlares o euros, por ejemplo.
Como apunta Cory, el artculo original del New York Times contiene algunos errores
matemticos obvios (en el cuadro de ejemplos), pero aun as es una buena explicacin.
Buscando por ah encontr Benford's Law en MarthWorld, uno de mis sitios de referencia
favoritos, mucho ms tecnico y a la vez preciso. All se explica esta ley fenomenolgica con
muchos ms ejemplos asombrosos. El ms fcil de comprobar es tal vez utilizar una base
de datos de direcciones con nmeros de calles (el 30 por ciento ms o menos deben
empezar por 1). La frmula, cuando es aplicable a un conjunto de datos, es algo as
como:
La probabilidad de que el primer dgito de X sea n es aproximadamente
Log10(n+1) - Log10(n)

Al parecer este fenmeno tiene que ver con cmo los seres humanos usamos los nmeros
en la prctica a partir de conjuntos procedentes de la naturaleza (o el MundoReal). No
fue hasta 1996 que un matemtico llamado Ted Hill dio con una demostracin matemtica
de lo enunciado por Frank Benford en 1938, a pesar de que la ley resultaba obvia con slo
hacer algunas comprobaciones sencillas siempre que el conjunto de datos fuera vlido,
porque no todos lo son. La demostracin tiene que ver con algunos teoremas del lmite
central y su relacin con el comportamiento de las mantisas en las multiplicaciones de
valores aleatorias.
Actualizacin: Un interesante enlace como demostracin visual: Significant Figure
Distribution Generator, que muestra cmo resulta la distribucin de primeros dgitos
cuando eliges cualquier nmero y un factor multiplicador, y vas haciendo las
multiplicaciones y fijndote slo ese primer dgito.