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La primera formulacin de la teora neuropsicolgica, la realizo Luria en el ao 1962 (1966 de la edicin

inglesa) en Higher cortical funcions in man , libro que sirvi de base a la publicacin de Christensen
(1987). La significacin fundamental de este trabajo es que en l, por primera vez, se formulan las bases
tericas generales de la neuropsicologa y su aparato metodolgico. A partir de 1972, esta teora ha
recibido posteriores y definitivas aportaciones del propio Luria, de especial inters para los
neuropsiclogos partidarios del enfoque cualitativo sovitico, siendo elaborada a lo largo de varias
dcadas de estudios clnicos y experimentales, anatmicos, fisiolgicos y psicolgicos. Si bien, una de las
mayores aportaciones fue la realizada por Luria, no podemos obviar la contribucin de diferentes autores
al desarrollo de la misma, como por ejemplo Pavlov. Seguidamente resumimos en la Tabla 1 la evolucin
de los conceptos de la organizacin y funcin del cerebro (adaptado de Van der Vlugt, 1982).
Tabla 1. Evolucin del concepto de organizacin y funciones del cerebro (tomado de LenCarrin, 1995)

PAVLOV
(1955)

KOLEV
LECOURS
(1967)

Segundo sistema Zona


de seales
Supralmbica

A.
(1973)

R.

LURIA ECCLES
(1973)

Programacin,
regulacin
y
verificacin de la actividad mental Auto consciencia

Reflejo
condicionado

Zona Lmbica o Programacin,


regulacin
y Almacenes
parmedia
verificacin de la actividad mental memoria

Reflejos
incondicionados

Zona media

Regulacin del tono o vigilia

McLEAN
(1974)

Cerebro
neomamferos

de Cerebro
paleomamfero

Tronco
cerebral Cerebro
sensoriomotor
protoreptil

La teora de los sistemas funcionales y la nueva doctrina sobre las funciones psquicas fue uno de los
fundamentos que suscit la revisin de las ideas sobre la localizacin de las funciones en la corteza
cerebral, confirmando y desarrollando el principio de localizacin sistmico-dinmica de las funciones
enunciados por Pavlov. La idea de un sistema funcional, en cuanto sostn neurolgico de una funcin
psicolgica compleja, ha sido elaborada por Luria durante largo tiempo y aparece claramente en su
obra El cerebro en accin (Luria, 1979b).El sistema funcional es un conjunto de complejas estructuras
dinmicas o centros combinatorios que, a modo de red, forman un mosaico de puntos distantes del
sistema nervioso con un trabajo comn (Len-Carrin, 1995). Benedet (1986) nos proporciona una
definicin de sistema funcional como el patrn especfico de reas que cooperan en la ejecucin de
una determinada conducta. De los sistemas funcionales, es el resultado final el que permanece
constante, siendo variable la forma en que el sistema ejecuta la funcin. La forma de ejecutar la accin

puede variar considerablemente debido a diversos factores, segn dice Luria (1979b, p. 116) La
presencia de una tarea constante (invariable) realizada por mecanismos variables (variantes), que llevan
el proceso a un resultado constante (invariable), es una de las caractersticas bsicas que distinguen el
trabajo de todo sistema funcional.Las actividades psquicas ms complejas se caracterizan por poseer
una organizacin sistmica, es decir, una estructura compleja compuesta de diversos eslabones o partes
que actan conjuntamente (ver Garca y Carpintero, 2000). Los eslabones pueden estar situados en
diferentes niveles neurales y ser mviles. Son mviles porque, mantenindose invariable el resultado
final de la actividad, puede cambiar el modelo de conseguirse dicho resultado al variar los componentes
del sistema que de hecho intervienen en el proceso. El carcter de complejidad y movilidad que poseen
los sistemas funcionales marca la distancia de la teora neuropsicolgica de Luria tanto del
localizacionismo estricto como del holismo, respecto de las funciones cerebrales.

Si puede localizarse la funcin, en cuanto definida como funcin de un tejido especfico, obviamente no
puede localizarse el sistema funcional en un rea especfica del tejido cerebral, aunque puede ser
distribuido en un sistema completo (o en una constelacin) de zonas de la corteza cerebral y de las
estructuras subcorticales que cooperan en su accin. De este modo, cada una de las reas contribuyen
muy especficamente a asegurar la accin del sistema funcional (Christensen, 1987). Esto explica, segn
la anterior autora, que una afectacin en un rea del cerebro, que est en una parte de este sistema
funcional, ocasione trastornos en el normal funcionamiento de dicho sistema. El dao en una u otra parte
de este sistema funcional provoca, sin embargo un trastorno del sistema funcional, reflejado en
distintos aspectos. Por tanto, y segn las caractersticas del trastorno del sistema funcional, podemos
decir qu rea cortical del sistema funcional ha sido afectada.Otra caracterstica importante es que cada
una de estas unidades bsicas en s misma es de estructura jerrquica y consiste, por lo menos, en tres
zonas corticales una sobre la otra: el rea primaria (de proyeccin) que recibe impulsos de o los manda a
la periferia; la secundaria (de proyeccin-asociacin), donde la informacin que se recibe es procesada o
donde se preparan los programas; y finalmente, la terciaria (zonas de superposicin), los ltimos
sistemas en desarrollarse en los hemisferios cerebrales, y responsables en el hombre de las ms
complejas formas de actividad mental que requieren la participacin concertada de muchas reas
corticales (Luria, 1979b).Alteraciones en relacin a las tres unidades funcionalesAlteraciones
que afectan al primer bloque funcional: atencin involuntaria y voluntariaEl papel relevante de
los lbulos frontales en la inhibicin de respuestas a estmulos irrelevantes y en la perseveracin de la
conducta programada y orientada hacia un fin, permite explicar las alteraciones que estos pacientes
tienen en las formas superiores de atencin (Portellano, 1998). Los resultados de numerosos estudios
sobre animales (ver Luria, 1979b) sugieren que los lbulos frontales juegan un importante papel en la
elevacin del nivel de vigilancia de un sujeto cuando realiza una tarea y participan as, sucesivamente,
en las formas superiores de la atencin. Este hecho es de gran importancia para el estudio de los
mecanismos cerebrales de las formas complejas de la atencin. Una lesin en los lbulos frontales altera
slo las formas superiores corticales de actuacin producidas con la ayuda del lenguaje o, en otras
palabras, se alteran slo las formas superiores de atencin voluntaria: Las formas elementales del reflejo

orientador (o atencin involuntaria), provocadas por el efecto directo de estmulos irrelevantes, no slo
permanecen intactos, sino que pueden ser verdaderamente intensificadas (Luria, 1979b, 1986). De
acuerdo con el modelo de Luria (Cohen, 1993), en tales pacientes se observa que: (i) Muestran
incapacidad para mantener la atencin y para resistir a las distracciones. (ii) Se comporta como si su
conducta estuviera totalmente controlada por respuestas de orientacin, es decir, se observan en ellos
reacciones impulsivas a estmulos irrelevantes, reacciones que con frecuencia son socialmente
inapropiadas. Es ms, a menudo muestran reacciones de orientacin aumentadas. (iii) La incitacin
verbal no suele servirles de ayuda para dirigir su atencin de forma apropiada.En el caso de lesin
cerebral, sobre todo del lbulo lmbico (en especial, del hipocampo) se altera el sistema atencional,
segn el modelo de Luria (Cohen, 1993): (i) Los pacientes presentan fatigabilidad, incapacidad de
mantener una meta a lo largo del tiempo y distractibilidad. (ii) Las medidas fisiolgicas de la respuesta
de orientacin pueden no existir, o puede fracasar el proceso de habituacin. (iii) Los pacientes pueden
servirse de instrucciones verbales de otra persona para poder dirigir o guiar su conducta y para
mantener su atencin en una tarea.

Alteraciones que afectan al bloque de input reconocimiento (ni afsicos ni amnsicos)

Son trastornos originados por dao cerebral o disfuncin de zonas del bloque que Luria denomin
Bloque de recepcin, elaboracin y almacenamiento de la informacin. Son muy variados y se
organizan en cuatro apartados, segn se muestran en la Tabla 2.
Tabla 2. Trastornos del segundo bloque cerebral -recepcin de informacin- (tomado de
Manga y Ramos, 2000, p. 13)

A. Trastornos de reconocimiento o agnosias

Agnosia
Agnosia
Prosopagnosia
Asterognosia
Asomatognosia:
anosognosia
Agnosia auditiva

ptica
simultnea

B. Trastornos de la capacidad espacial

Apraxias
Desorientacin
D-I
Agnosia espacial unilateral (o hemi-inatencin)

C. Trastornos agnsicos y aprxicos asociados

Apractognosia
espacial
Sndrome unitario de la apraxia constructiva
Se
componen
de:
(Hcaen)
Agnosia
espacial
unilateral
Prdida
de
los
conceptos
topogrficos
(prxia constructiva)

D. Asociacin entre la alteracin de las relaciones espaciales

Sndrome

de

autopagnosia

Gerstmann

(concretas) y la alteracin de las relaciones cuasi-espaciales Concretas (agnosia digital y desorientacin D-I)
(simblicas)
Simblicas (agrafa y acalculia)

Alteraciones que afectan al tercer bloque funcional

Las alteraciones del tercer bloque funcional se asocian a las lesiones o disfunciones del crtex frontal.
Las lesiones de los lbulos frontales pueden ocasionar diversas disfunciones, tanto cognitivas como no
cognitivas. Por ejemplo, la atencin y las funciones motoras pueden verse afectadas: la autoconciencia,
la personalidad y las emociones pueden ser anormales; y las funciones sensoriales-perceptivas y
visuales-espaciales, as como el habla y el lenguaje, la memoria y las funciones ejecutivas del sistema
pueden resultar daadas (Stuss y Benson, 1986).Fuster (1989) identific como sndromes prefrontales
los siguientes trastornos: trastornos de la atencin y la percepcin (por ejemplo, disminucin de la
conciencia general, trastornos sensoriales, distraccin, trastornos del control de la mirada y bsqueda
visual, dificultad de concentracin); trastornos de la movilidad (por ejemplo, hipoquinesis, hiperquinesis);
trastornos de la integridad temporal (por ejemplo, fallos de memoria, fallos de planificacin, control
defectuoso de la interferencia); y trastornos afectivos y emocionales. Rylander, ya sealaba en 1939, que
el sndrome frontal produce alteraciones en la atencin, incremento de la distraccin, dificultad para
captar una realidad compleja []. Los sujetos son capaces de resolver adecuadamente tareas rutinarias,
pero incapaces de resolver tareas novedosas.

En daos muy severos del lbulo frontal la disfuncin puede ser muy debilitadora, porque la persona
experimenta un gran deterioro en su flexibilidad para la resolucin de problemas o para la adaptacin
(Lezak, 1995), entre otros aspectos, adems de acompaarse de una gran diversidad sintomatolgica.
(ver Tabla 3) y que seguidamente comentamos.
Tabla 3. Resumen de los principales sntomas de las lesiones del lbulo frontal (tomado de
Kolb y Whishaw, 1986)

SNTOMA

LUGAR
MS
DE LA LESIN

Prdida de movimientos distales

rea 4

Programacin deficiente del movimiento

Motora
Dorsalateral?

Mirada voluntaria deficiente

reas 8 y 9

PROBABLE REFERENCIAS
BSICAS

Kuypers (1981)

suplementaria Roland
et
al.
Kolb y Milner (1981)

Teuber

(1982)

(1964)

Guitton et al. (1982)

Escasa respuesta inhibitoria

reas 9 y 10

Milner
Pret (1974

Trastornos de la ordenacin temporal

Dorsalateral

Milber
(1974)
Petrides y Milber (1982)

Orientacin espacial deteriorada

Dorsalateral

Semmes et al. (1963)

Espontaneidad
reducida

Orbital

Milner
Jones y Milner (1977)

(1964)

Dorsalateral

Drewe
Petrides (1982)

(1975)

Aprendizaje asociativo deteriorado

Discriminacin olfativa deteriorada

Orbital

Potter y Butters (1980)

Comportamiento social deteriorado

Orbital, dorsalateral

Blumer y Benson (1975)

Comportamiento sexual alterado

Orbital

Walker y Blumer (1975)

Afasia

rea 44

Brown (1972)

del

comportamiento

Trastorno asociado con lesiones en el rea


de la cara
Cara

Taylor (1979)

El primer descubrimiento est relacionado con la disociacin entre la accin y el conocimiento y la accin
y el habla. Luria (1974) consideraba que el lenguaje y el habla son los mecanismos centrales para
regular la actividad humana. Stuss y Benson (1986) propusieron que las lesiones de los lbulos frontales
pueden daar el control verbal de la conducta. Concretamente, los pacientes con lesiones en los lbulos
frontales pueden verbalizar una tarea correctamente pero no pueden utilizar esta informacin para dirigir
su conducta. Por tanto, la descripcin y los conocimientos verbales e intactos de las acciones estn

(1964)

disociados de la ejecucin.Esta misma disociacin entre el lenguaje y la accin se manifiesta en la


dificultad para inhibir una respuesta ante un estmulo y emitirla ante otro, es lo que Luria y Dreve (Luria,
1966a) sealaban como falta de reorientacin a la accin. Los pacientes con lesin cerebral en el lbulo
frontal presentan dficits significativos en las medidas de inhibicin (Fuster, 1989; Stuss y Benson,
1986).Otra alteracin se refiere a las conductas secuenciales (Fuster, 1989; Stuss y Benson, 1986). De
nuevo, Luria destaca la importancia de los lbulos frontales para realizar acciones en una secuencia
preestablecida que puede tener un origen externo o interno. Fuster (1989) propuso que los trastornos
relacionados con la integracin temporal de la conducta son la consecuencia ms comn de las lesiones
prefrontales. La mayora de las veces, estos trastornos se manifiestan como una incapacidad para iniciar
y llevara a cabo secuencias de accin novedosas para alcanzar una meta. Adems, las dificultades para
enfrentarse a situaciones novedosas dan como resultado una falta e flexibilida.Todo esto significa, segn
Das, Kar y Parrila (1998), que un sndrome frontal, o una ruptura de las funciones de control
comnmente asociadas con un lesin de los lbulos frontales, se puede deber a un trastorno cerebral
difuso que afecta a gran parte del cerebro, adems de a una lesin especfica de los lbulos frontales
(Goldberg y Bilder, 1987). Por tanto, la descripcin de la patologa de los lbulos frontales no est
acompaada necesariamente de la especificacin de las respectivas reas lesionadas. Trminos como
funcin ejecutiva de control (Lezak, 1982; Stuss y Benson, 1986), sistema supervisor (Shallice, 1988)
o planificacin se relacionan ms directamente con un nivel de anlisis cognitivo y, en ocasiones, se
emplean sin hacer referencia a trastornos anatmicos subyacentes.

Esta variedad sintomatolgica se ve incrementada dependiendo de la localizacin, extensin,


profundidad y lateralidad de la lesin (Deuel, 1992) (ver Tabla 4). Los efectos de las lesiones prefrontales
son extremadamente variables, no existe un patrn de deterioro que de manera confiable est asociado
con dao prefrontal. La variabilidad puede ser explicada por el hecho de que las lesiones de diferentes
regiones de la crtex prefrontal estn asociadas con ciertos grupos de sntomas, aunque esta asociacin
no es del todo absoluta. Allegri y Harris (2001) y Denis (2003), nos ofrecen adems, una tercer sndrome
frontal, el sndrome prefrontal medial.
Tabla 4. Alteraciones prefrontales en el hombre (Fuster, 1995)

LESIN

DOMINIO FUNCIONAL

SNTOMA

TEST
DEFICITARIO

Dorsolateral

Atencin (1,2)

Breve capacidad atencional

WCST

Memoria (1)

Deficiente memoria inmediata

Planificacin (2)

Planificacin deficiente

Habla (1,2)

Afasia dinmica frontal

Orbital

Comportamiento (1,2)

Prdida de capacidad temporal


creativa y funcin ejecutiva

Atencin (3)

Distraccin

Comportamiento (3)

Inhibicin

concreta,

Go-no go

Notas: (1) Memoria activa, (2) Agrupacin, (3) Control inhibitorio

De toda esta variedad sintomatolgica, quiz, sean las alteraciones de la funcin ejecutiva, las ms
incapacitantes, de ah que profundicemos un poco ms en este sntoma asociado a una lesin frontal.
Barkley (1997) define el sndrome disejecutivo como la incapacidad de seguir una secuencia
desconocida de actos dirigidos a un fin determinado, evidenciando, por otra parte, la imposibilidad de
poner en juego las diferentes variables que intervienen y de decidir con relacin a lo juzgado.
Presentara como caractersticos diferentes sntomas, con ligeras variaciones, segn los investigadores.
Para Baddeley y Wilson (1988) comprende las siguientes caractersticas: (a) Dificultad para centrarse en
una tarea y finalizarla sin un control ambiental externo, (b) presencia de un comportamiento rgido,
perseverante, a veces con conductas estereotipadas, (c) dificultades en el establecimiento de nuevos
repertorios conductuales, junto con una falta de capacidad para utilizar estrategias operativas, y (d)
limitaciones en la productividad y la creatividad con falta de flexibilidad cognitiva. Por ltimo, la conducta
de las personas afectadas por alteraciones en el funcionamiento ejecutivo pone de manifiesto una
incapacidad

para

la

abstraccin

dificultades

para

anticipar

las

consecuencias

de

su

comportamiento.Las alteraciones de la funcin ejecutiva se han vinculado tradicionalmente y como


hemos comentado inicialmente a las disfunciones del lbulo frontal (Soprano, 2003).Sin duda alguna, el
caso ms famoso de la neuropsicologa, sobre el estudio de la lesin del dao frontal es el caso de
Phyneas Gage. J. M. Harlow, mdico de profesin, en 1868 (Walsh, 1986) describe uno de los primeros
casos sobre los cambios producidos en la conducta despus de sufrir una lesin en la parte anterior del
cerebro, que ejemplifica claramente la relacin existente entre los lbulos frontales y los que con
posterioridad se denominara funcionamiento ejecutivo. Los estudios de pacientes como Gage han
motivado la idea de que el dao frontal altera la capacidad para planificar y organizar, lo cual, a su vez,
ha llevado a una concepcin ejecutiva de la funcin frontal. No obstante, debemos ser prudentes, ya
que un abordaje estrictamente localizacionista parece ser inapropiado. As, recientes estudios lesionales,
clnicos y de neuroimagen (Luna, Thulborn, Muoz, Merriam, Garner, Minshew et al., 2001) han
evidenciado la implicacin de otras estructuras corticales y subcorticales en la ejecucin de estas tareas.
Estos hallazgos retan la idea tradicional localizacionista, apoyando la hiptesis de que el autntico
sustrato de las funciones ejecutivas no es la corteza prefrontal, sino circuitos neuronales ampliamente
distribuidos en los que participara, entre otros, la corteza prefrontal (Luna et al., 2001).