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Alexander Kent

Misin en ultramar

Alexander Kent
Misin en ultramar

ALEXANDER KENT

MISIN EN
ULTRAMAR
SERIE RICHARD BOLITHO 06

Alexander Kent
Misin en ultramar
Argumento
Spithead (Inglaterra), 1784. La fragata de Su Majestad Undine
se hace a la mar rumbo a la India y otros territorios de ultramar
(Mar de la China, entre Borneo y Ceiln).
En Europa se ha firmado la paz, pero en las aguas de las
colonias poco cuentan los pactos de los polticos, y an se libran
sangrientas batallas por el dominio de los mares. En el
transcurso de la misin se pone de manifiesto cuan ciertas
fueron las palabras del almirante Winslade a Bolitho: 'La tarea
que le encomiendo sera ms propia de un escuadrn, dirigido
por un almirante'.

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A la condesa, con amor

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El peligro y la muerte bailan con la salvaje
msica de la galerna, y cuando llega la noche
danzan con un abandono an ms furioso, como
si pretendieran acallar los miedos que acosan a
los marineros, que sienten su proximidad, pero
no los ven.
GEORGE H. GRANT

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I
LA ELECCIN DEL ALMIRANTE
Un mensajero del Almirantazgo abri la puerta de una pequea antecmara.
Si tiene la amabilidad de esperar, seor... dijo, cortsmente. Se hizo a un lado
para permitir que el capitn Richard Bolitho pasara y aadi: Sir John sabe que
usted est aqu.
Bolitho esper a que la puerta se cerrase y se encamin hacia el vivo fuego que
crepitaba bajo el panel de la chimenea. Se mostraba satisfecho porque el mensajero le
haba conducido a aquel cuartito en vez de a una de las habitaciones grandes.
Mientras caminaba a toda prisa hacia el Almirantazgo, huyendo del cruel viento de
marzo que descenda por Whitehall, haba temido una confrontacin en una de
aquellas salas de espera, abarrotadas de oficiales sin destino que observaban las idas
y venidas de los visitantes ms afortunados con un sentimiento muy similar al
rencor.
Bolitho tambin conoca esa sensacin, pese a que se haba dicho a s mismo muy a
menudo que se encontraba en mejor situacin que la mayora. Con el pas en paz, las
ciudades y los pueblos comenzaban a llenarse de marineros y soldados cuyo servicio
nadie requera, pero l haba regresado a Inglaterra haca un ao, y con su casa en
Falmouth, una finca propia y su bien ganada recompensa, saba que poda sentirse
afortunado.
Se alej del fuego y contempl el amplio camino que serpenteaba bajo la ventana.
Haba llovido durante casi toda la maana, pero el cielo se haba despejado, de modo
que los charcos y los surcos brillaban bajo la luz como retales de seda azul plido.
Solo el vaho que despedan los ollares de los numerosos caballos que iban en una y
otra direccin, y las figuras que se apresuraban inclinadas contra el viento
desmentan la sensacin de calor y momentneo colorido.
Suspir. Corra el mes de marzo de 1784, apenas haca un ao de su regreso desde
las Indias Occidentales, pero pareca que haba pasado un siglo.
Siempre que le haba sido posible haba abandonado Falmouth para efectuar el
largo viaje hasta Londres, a la sede del Almirantazgo, en un intento por descubrir la
razn de que sus cartas no tuvieran respuesta y de que su peticin de un barco,
cualquier barco, se hubieran pasado por alto. Y las salas de espera cada vez se iban
atiborrando ms y ms.
Las voces familiares y las historias sobre barcos y campaas se haban vuelto
forzadas, menos confiadas, despus del continuado rechazo. Los barcos se alineaban
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junto al muelle, y cada puerto de mar haba superado ya el lmite de desechos


humanos que poda absorber: lisiados, hombres sordos o ciegos debido al fuego de
can, otros medio enloquecidos por lo que haban presenciado y soportado. Con la
firma de la paz del ao anterior, esas escenas se haban hecho demasiado habituales
como para que fueran dignas de mencin, o demasiado desesperadas para albergar
alguna esperanza.
Se puso en tensin cuando dos figuras doblaron una esquina bajo la ventana.
Incluso sin ver las ajadas casacas rojas, saba que haban sido soldados. Un carruaje
esperaba junto al camino; los caballos movan la cabeza como si exploraran el
contenido de sus bolsas de forraje. El cochero charlaba con un criado elegantemente
vestido de una casa cercana, y ninguno de los dos prest la menor atencin a los dos
harapientos veteranos.
Uno de ellos empuj a su compaero contra una balaustrada de piedra y camin
hacia el coche. Bolitho comprendi que el hombre que esperaba junto a las tallas de
piedra estaba ciego. Haba vuelto su cabeza hacia el camino, como si tratara de
escuchar por dnde haba ido su compaero; la escena no necesitaba ms
explicaciones.
El soldado se acerc al cochero y a su compaero y les tendi la mano. No result
ni arrogante ni servil, sino extraamente conmovedor. El cochero dud, y luego
busc a tientas dentro de su pesado abrigo.
En ese momento, otra figura avanz rpidamente y abri la puerta del coche.
Estaba bien equipado contra el fro, y las hebillas de sus zapatos reflejaban la lluviosa
luz del sol como si fueran de diamante. Contempl al soldado y luego dio una
furiosa palmada para llamar a su cochero. El criado corri hacia los caballos y en
unos segundos el coche se perda entre el torbellino de carros y carruajes. El soldado
permaneci en pie, mirndole, y luego se encogi de hombros con desgana. Volvi al
lado de su compaero, y, cogidos del brazo, se encaminaron muy despacio hacia la
siguiente esquina.
Bolitho luch contra la manilla de la ventana, pero estaba atascada. Lo que
acababa de presenciar le suscit una inmensa furia y vergenza.
Puedo ayudarle, seor? pregunt una voz. Era de nuevo el mensajero.
Iba a arrojar unas monedas a dos soldados tullidos replic Bolitho. Se
interrumpi, al contemplar el tibio asombro en los ojos del mensajero.
Santo cielo, seor dijo el hombre. En Londres se habituar a esas escenas.
Yo no.
Estaba a punto de decirle, seor, que sir John le recibir ahora.
Bolitho le sigui de nuevo por el pasillo, consciente de la sbita sequedad de su
boca. Recordaba con suma claridad su ltima visita all, haca justamente un mes. En
aquella ocasin haba sido convocado por una carta, y no le haban dejado en una
sala de espera, impaciente y acalorado. Pareca un sueo, un increble golpe de buena

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suerte. An lo pareca, pese a todas las dificultades que se haban sucedido en tan
poco tiempo.
Deba asumir inmediatamente el mando de un navo de Su Majestad Britnica, la
fragata Undine, de treinta y dos caones, por entonces en el astillero de Portsmouth
completando unas reparaciones.
En aquella ocasin haba corrido hacia el Almirantazgo sintindose culpable por la
emocin que su rostro reflejaba, sintiendo sobre sus espaldas los ojos alertas de los
dems, su envidia y su resentimiento.
La tarea de asumir el mando, de rastrear los recursos del puerto con el objetivo de
preparar la Undine para la mar le haba supuesto un gran esfuerzo. La armada haba
visto reducido su nmero a un cuarto de sus fuerzas en guerra, pero aun as le haba
sorprendido comprobar que en tiempo de paz resultaba mucho ms difcil conseguir
cordaje y palos. Un armador despreocupado le haba confiado que los oficiales
portuarios se ocupaban ms de obtener beneficio en el trato con los propietarios
privados que de ayudar a una pequea fragata.
Regate, amenaz y se enfrent casi a todos los hombres del puerto hasta que
hubo conseguido ms o menos lo que necesitaba. Pareca que vean su marcha como
el nico modo de regresar a sus propios asuntos.
Bolitho haba caminado alrededor de su nuevo barco, mientras estaba en el
astillero, con sentimientos encontrados. Sobre todos ellos primaba la emocin y el
reto que representaba. La angustia que haba sufrido en Falmouth cada vez que vea
que un marinero bordeaba el promontorio junto al castillo se haba esfumado. Pero
tambin descubri algo ms.
Su ltima misin haba sido en la Phalarope, una fragata muy similar a la Undine,
aunque un poco mayor, unos cuantos pies. Para Bolitho aquel barco lo significaba
todo, quiz porque haban pasado juntos por tantas dificultades. En las Indias
Occidentales, en la batalla de Saintes, haba sentido bajo sus pies cmo su preciosa
Phalarope era reducida a poco ms que el casco. Nunca habra, nunca podra haber,
otra como ella, pero cuando caminaba arriba y abajo por el astillero haba sentido una
renovada emocin.
Cuando el apresurado aprovisionamiento an se encontraba a medias recibi la
imprevista visita del contraalmirante sir John Winslade, el hombre que le haba
felicitado en el Almirantazgo. No haba dicho mucho, pero despus de una rpida
inspeccin del barco y de los preparativos de Bolitho, comenz a hablar.
Se lo puedo revelar ahora. Le mando a la India. Eso es todo cuanto puedo
revelarle por el momento. Sus ojos haban recorrido el escaso nmero de hombres
que trabajaban en las jarcias y los obenques, y haba aadido con sequedad: Solo
espero que, por su bien, est preparado a tiempo.
Lo que Winslade haba apuntado lo deca todo. Era fcil obtener oficiales a media
paga, pero reunir la tripulacin de un barco del rey sin la urgencia de una guerra o

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una leva era algo completamente distinto. Si la Undine fuera a navegar por aguas ms
conocidas, las cosas podran ser distintas. Y de haber sido Bolitho otro tipo de
hombre, quiz hubiera sentido la tentacin de ocultar su destino hasta que hubiera
logrado suficientes hombres y fuera demasiado tarde para que escaparan.
Haba empleado los habituales mtodos de propaganda boca a boca, los pasquines
ledos en alto, difundidos alrededor del puerto y las villas vecinas. Envi grupos de
reclutamiento hasta lugares tan lejanos como Guilford, en el camino de Portsmouth,
pero con escaso xito. Y ahora, mientras segua al mensajero hasta unas altas puertas
doradas, saba que la Undine an necesitaba cincuenta hombres.
Bolitho haba sido ms afortunado en algn otro aspecto. El anterior capitn de la
Undine haba tenido buen ojo para escoger a sus marineros. Bolitho haba tenido
ocasin de descubrir que la Undine an conservaba el ncleo de veteranos, los
oficiales, un maestro velero de primera clase, y uno de los carpinteros ms frugales
que jams l hubiera visto. Su predecesor acababa de abandonar la armada para
hacer carrera en el Parlamento, o, como l mismo haba dicho:
Ya me he hartado de luchar con la espada; a partir de ahora, mi joven amigo,
luchar con la difamacin.
El contraalmirante sir John Winslade estaba en pie, ofreciendo la espalda al fuego,
con los faldones de su abrigo separados para permitir que le llegara el mayor calor
posible. Poca gente saba algo sobre l. Haba destacado vagamente en una accin
independiente contra un solo navo en la costa de Brest, y desde entonces se
encontraba plcidamente asentado en el Almirantazgo. Nada en sus rasgos plidos y
austeros lo haca particularmente llamativo. En efecto, pareca tan vulgar que daba la
impresin de que su abrigo ribeteado con un cordn de oro lo vesta, ms que a la
inversa.
Bolitho haba cumplido veintisiete aos, pero ya haba estado al mando de un
barco en dos ocasiones, y saba lo suficiente de los oficiales de cierto rango como para
arriesgarse a juzgarlos a primera vista.
Winslade dej caer sus faldones, y esper a que Bolitho estuviera a su lado. Le
tendi la mano.
Es usted puntual le dijo. Eso est bien, tenemos mucho que discutir se
movi hasta una pequea mesa lacada. Querr un clarete, supongo. Sonri por
primera vez. Fue como la luz del sol en Whitehall. Frgil y pronta a desaparecer. Sac
una silla para Bolitho. A su salud, comandante y aadi: Supongo que sabr
por qu he solicitado que se le encomendara el mando.
Bolitho se aclar la garganta.
Imagin, seor, que ya que el capitn Stewart pensaba meterse en poltica y que
usted precisaba a otro para...
Winslade mostr una breve sonrisa.

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Por favor, Bolitho. Cuando la modestia ocupa el lugar de la sinceridad se


convierte en un estorbo. Confo en que tenga esto presente. Bebi de su clarete y
continu con la misma voz cortante. En esta misin, en especial, debo estar muy
seguro del comandante de la Undine. Usted se encontrar en el otro extremo del
globo. Debo saber qu es lo que est usted pensando, de manera que pueda actuar de
acuerdo con los informes que recibir a su debido tiempo.
Bolitho intent relajarse.
Gracias, seor sonri un poco molesto. Quiero decir por su confianza, seor.
No importa. Winslade alcanz la jarra. Conozco su pasado, su trayectoria,
especialmente durante la reciente guerra contra Francia y sus aliados. Su
comportamiento en tierras americanas dice mucho a su favor. Una guerra a gran
escala y una sangrienta rebelin en Amrica deben haber sido un buen aprendizaje
para un comandante tan joven. Pero la guerra ha terminado. Depende de nosotros
sonri ligeramente, de algunos de nosotros, asegurarnos de que no nos veremos
forzados de nuevo a entablar otro combate que termine en tablas, como ese.
No perdimos la guerra, seor exclam Bolitho.
Tampoco la ganamos. De modo que se ajusta bastante a lo que digo.
Bolitho record sbitamente la ltima batalla. Los gritos y los aullidos en cada
bando, el estruendo de los caones y las astillas que caan. Muchos haban muerto
aquel da. Haban desaparecido tantas caras familiares... Otros haban sido
abandonados a su suerte, como los dos harapientos soldados, para que se
defendieran como pudieran.
Hicimos todo lo que pudimos, seor dijo en voz baja.
El almirante le observaba pensativo.
Estoy de acuerdo. Puede que no ganramos la guerra, pero hemos conseguido
una tregua. Un momento para tomar aliento y enfrentarnos a los hechos.
Cree usted que la paz no durar, seor?
Un enemigo es siempre un enemigo, Bolitho. Solo los vencidos conocen la paz de
espritu. Oh, s, lucharemos de nuevo, est seguro de ello. Pos de nuevo su vaso y
aadi, cortante: Ahora, volviendo a su barco, est usted preparado?
Bolitho le aguant la mirada.
An andamos faltos de tripulacin, seor, pero el barco est tan preparado como
debe. Hace dos das que orden que dejara los astilleros, y ahora se encuentra
fondeada en Spithead, esperando que lleguen las ltimas provisiones.
Cuntas os faltan?
Estas palabras no dejaban espacio para andarse con paos calientes.
Nos faltan unos cincuenta, seor, pero mis tenientes intentan conseguir ms.
El almirante no parpade.

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Ya veo. Bueno, eso es asunto suyo. Mientras tanto, le conseguir una


autorizacin para que pueda aprovisionarse de... voluntarios en los buques prisin
del puerto de Portsmouth.
Es muy triste que tengamos que depender de los presos dijo Bolitho.
Son hombres. Eso es todo lo que le hace falta en estos momentos. Si lo piensa
bien, posiblemente est hacindoles un favor a algunos de esos miserables. La mayor
parte de ellos estaban a punto de ser trasladados a los penales de las colonias en
Amrica. Ahora, como no podemos contar con Amrica, debemos buscar algn otro
lugar para nuevos campamentos. Se habla de la baha de Botany, en Nueva Holanda,
pero puede que sea un rumor, por supuesto. Se puso en pie y camin hasta la
ventana. Conoc a su padre. Me entristeci conocer su muerte. Fue mientras usted
estaba en las Indias Occidentales, no es as? No esper una respuesta. Esta
misin hubiera sido perfecta para l. Algo en que hincar los dientes. Independencia,
tomar decisiones en caliente: decisiones que pueden causar la ruina o el ascenso del
hombre al mando. El sueo de un joven capitn de fragata, no cree?
S, seor.
Record a su padre, tal y como lo haba visto la ltima vez, el mismo da en que
haba partido para las Indias en la Phalarope. Un hombre cansado, roto, amargado por
la traicin de su otro hijo. Hugh Bolitho haba sido su mano derecha. Cuatro aos
mayor que Richard, era un jugador incorregible, y haba terminado por matar en
duelo a un oficial de su mismo rango. Y lo que era peor, haba huido a Amrica para
unirse a las fuerzas revolucionarias, y ms tarde capitane un barco pirata contra los
ingleses. Fue esa noticia lo que mat realmente al padre de Bolitho, dijera lo que
dijera el doctor.
Apret el vaso con ms fuerza an. Bolitho destin gran parte de su recompensa a
comprar de nuevo las tierras que su padre haba vendido para pagar las deudas de
Hugh, pero nada poda devolverle el honor. Era una suerte que Hugh hubiera
muerto. Bolitho imaginaba que si se hubieran encontrado de nuevo lo hubiera
matado por lo que haba hecho.
Ms clarete? Winslade pareca absorto en sus propios pensamientos. Le
mando a Madrs. Entonces informar de... bueno, todo estar especificado en sus
rdenes definitivas. No tiene sentido perder el tiempo aadi. Y si no consigue
suficientes hombres para el barco?
Los conseguir, seor. Aunque tenga que viajar hasta Cornualles.
Espero que eso no sea necesario.
Winslade cambi de tema de nuevo.
Durante la campaa americana sin duda not que hubo poca colaboracin entre
el gobierno militar y el civil. Tampoco las fuerzas que entraron en combate confiaban
las unas en las otras. Eso no debe repetirse. La tarea que le encomiendo sera ms
propia de un escuadrn, dirigido por un almirante, por si acaso. Pero eso llamara la

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atencin, cosa que el Parlamento no piensa tolerar mientras nos encontremos en esta
difcil paz. Dnde reside en Londres? pregunt de pronto.
En el George, en Southwark.
Le dar una direccin. La residencia de un amigo, en la plaza de St James
sonri ante el gesto serio de Bolitho. Vamos, no se muestre tan melanclico. Es hora
de que se ocupe de sus asuntos y deje atrs el campo de batalla. Su misin puede
atraer hacia usted otros ojos, aparte de los de los aburridos generales de la armada.
Conozca gente. No puede reportarle ms que ventajas. Enviar un correo con
instrucciones para su primer teniente le dedic una rpida mirada. Herrick, creo
recordar. De su ltimo viaje?
S, seor son como si dijera por supuesto.
Nunca haba albergado ninguna duda acerca de a quines llamara si le asignaran
otro barco.
Muy bien, el seor Herrick, entonces. Puede hacerse cargo de los asuntos
locales. Le necesito en Londres durante cuatro das. Su tono se endureci cuando
Bolitho pareci protestar. Como mnimo.
El almirante observ a Bolitho durante varios segundos. Saba que anhelaba
regresar a su barco, inseguro en aquel ambiente que le superaba. Aquello, y mucho
ms, se haca evidente pese a su apariencia. Cuando Bolitho haba entrado en el
cuarto le pareci ver a su padre haca muchos aos. Alto, esbelto, con aquel cabello
negro atado en la nuca. El mechn suelto que colgaba sobre su ojo derecho delataba
otra historia. En una ocasin, al elevar el vaso, el mechn se haba desplazado a un
lado para revelar la lvida cicatriz que se perda entre el pelo.
Winslade se alegr de su eleccin. Los serios rasgos de Bolitho denotaban
inteligencia, y tambin compasin, de la que ni siquiera siete aos de guerra le
haban despojado. Podra haber escogido entre cien comandantes, pero quera uno
que necesitara un barco y el mar, y no nicamente la seguridad que ambas cosas
representaban. Y tambin precisaba un hombre que pudiera pensar y obrar en
consecuencia. No uno que se limitara a enorgullecerse del poder de sus andanadas.
La trayectoria de Bolitho haba demostrado sobradamente que no sola refugiarse en
las rdenes escritas para rehuir la accin.
Varios almirantes refunfuaron cuando Winslade insinu su nombre para el
mando, pero se haba salido con la suya, porque Winslade contaba con el respaldo
del Parlamento, lo que resultaba ser otra excepcin. Suspir y cogi una campanita
de la mesa.
Vyase y haga los preparativos para mudarse ala direccin que le dar. Tengo
mucho que hacer, de modo que puede divertirse mientras pueda.
Sacudi la campana, y un criado entr con el tricornio de Bolitho y una espada.
Winslade le observ mientras el asistente ajustaba con firmeza la espada en torno a
su cintura.

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La espada de su padre, eh? La toc con la punta de los dedos. Era muy
suave, gastada, y mucho ms ligera que la mayora de las espadas modernas.
Bolitho sonri.
S, seor. Mi padre me la entreg despus de...
Lo s. Olvdese de su hermano, Bolitho. Toc de nuevo el puo. Su familia
ha acumulado honor durante demasiadas generaciones como para que se lo arrebate
un solo hombre. Estrech su mano. Tenga cuidado. Me atrevera a decir que esta
visita mantendr ahora ocupadas muchas lenguas. Bolitho sigui al criado por el
corredor; su mente saltaba de uno a otro aspecto de los tratados en la visita. Madrs,
otro continente, que sonaba como un simple principio para cualquier otra misin que
le encomendaran.
Cada milla de navegacin supondra un reto en s misma. Sonri en silencio. Y una
recompensa. Se detuvo ante la puerta de entrada y contempl el barullo de gente y
carruajes. El mar abierto en lugar del ruido y la suciedad. Un barco, un ser vivo y
vigoroso en lugar de los pesados y pretenciosos edificios.
Una mano le toc el brazo, y se volvi para ver a un joven con una casaca azul y
andrajosa, que le estudiaba con ansiedad.
Qu es lo que ocurre?
Mi nombre es Chatterton, comandante dijo el hombre, rpidamente. Fui
segundo teniente en el Warrior, setenta y cuatro caones. Dud, observando la seria
expresin de Bolitho. He odo que le han asignado un puesto de mando, seor, y
me preguntaba...
Lo siento, seor Chatterton. Tengo ya a todos mis oficiales.
S, seor, lo supona. Trag saliva. Quiz podra tomarme en consideracin
como ayudante del piloto?
Bolitho sacudi la cabeza.
Me temo que solo necesito marineros.
Vio cmo la desilusin invada el rostro del hombre. El viejo Warrior siempre haba
estado en vanguardia. Raramente se perda una batalla, y sus hombres mencionaban
su nombre con orgullo. Ahora su segundo teniente esperaba como un mendigo.
Si puedo ayudarle... dijo, en voz baja. Se llev la mano al bolsillo. Para que
contine a flote un tiempo...
Gracias, pero no, seor forz una sonrisa. Al menos, no an. Se subi el
cuello de la casaca, y cuando se alejaba, grit: Buena suerte, comandante!
Bolitho le observ hasta que se perdi de vista.
Podra ser Herrick, pens. O cualquiera de nosotros.
La fragata de Su Majestad Undine tiraba de mala gana de su cable mientras un
viento creciente del sureste rasgaba el Solent en un montn de pequeas y ariscas
olas.
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El teniente Herrick alz el cuello de su pesado capote, y se dio otro paseo por el
alczar, con los ojos entrecerrados para evitar la mezcla de lluvia y espuma, que haca
que las tensas jarcias brillaran bajo la pobre luz como si fueran cristal negro.
Pese al mal tiempo, haba mucha actividad en cubierta y en los botes de
aprovisionamiento y las gabarras. Aqu y all, en los corredores y en las brazas, las
rojas casacas de los soldados, alertas, contrastaban agradablemente entre la gama de
grises. Se supona que los soldados deban asegurar que el trfico de provisiones y
equipamiento de ltima hora se realizara en una sola direccin, y que nadie se
deslizara a travs de una porta abierta para intercambiar bebida barata u otros
favores con amigos de la costa.
Herrick sonri y golpe con los pies sobre la cubierta mojada. Haban trabajado
duramente ese mes, desde que llegaron al barco. Otros podan maldecir el clima, o
las incertidumbres que un viaje largo ofreca, las perspectivas de una navegacin
dura contra viento y marea, pero l no. El pasado ao haba sido ms que una
responsabilidad molesta, y estaba contento, no agradecido, por encontrarse de nuevo
a bordo de un barco del rey.
Entr en la Armada cuando an le faltaban unas semanas para los doce aos, y
esos largos meses que siguieron a la firma de la paz con Francia y el reconocimiento
de la independencia americana haba sido su primera experiencia lejos de la nica
vida que haba comprendido y en la que haba confiado.
Al contrario de muchos de sus contemporneos, Herrick no posea nada ms que
sus propios recursos para mantenerse. Proceda de una familia muy pobre, y su
padre era pasante en su ciudad natal de Rochester, en Kent. Cuando regres, despus
de recibir la paga del Phalarope y despedirse de Bolitho, descubri que las cosas an
eran peores de lo que se haba imaginado. La salud de su padre haba empeorado, y
pareca perder la vida entre toses, da a da. La nica hermana de Herrick estaba
invlida, y no poda hacer mucho ms que ayudar a su madre en las labores de casa;
de modo que su regreso a casa haba sido visto bajo una luz distinta a la que se
imaginaba, y, desde luego, no haba sido rechazado.
Un amigo del jefe de su padre le consigui un puesto como oficial en un pequeo
bergantn que se ganaba la vida acarreando mercancas de un extremo a otro de la
costa este, y ocasionalmente cruzaban el canal hasta Holanda. El propietario era un
hombre avaro que mantena el bergantn tan escaso de tripulacin que apenas
disponan de hombres para lograr que el barco navegara, por no hablar ya de
manipular la mercanca, cargar las gabarras y mantener el velero en buenas
condiciones.
Cuando recibi la carta de Bolitho, acompaada de su nombramiento por el
Almirantazgo, que le destinaba a bordo de la Undine, se sinti demasiado
sorprendido para comprender su buena suerte. No haba visto a Bolitho desde su
ltima visita a su casa de Falmouth, y quiz en lo ms hondo haba credo que su

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amistad, forjada en tormentas y bajo sangrientas andanadas, no tendra futuro


durante la paz.
Sus mundos se encontraban, despus de todo, demasiado alejados. La gran casa de
piedra de Bolitho a Herrick le haba parecido un palacio. Su pasado, sus ancestros,
oficiales de la armada, le situaban en una esfera completamente distinta. Herrick era
el primero de su familia en ir al mar; y esa era la menor de sus diferencias.
Pero Bolitho haba cambiado. Hace un mes, cuando se encontraron en ese mismo
alczar, lo supo con solo mirarle. An perduraba la silenciosa tristeza que poda dejar
paso a algo similar a una emocin infantil en apenas un abrir y cerrar de ojos.
Sobre todo, Bolitho se alegraba tambin de haber regresado, dispuesto a probarse
a s mismo y a su nuevo barco a la menor oportunidad que se presentara.
Un guardiamarina apareci en cubierta y se toc el sombrero.
El cter regresa, seor.
Era pequeo y estaba aterido de fro. Apenas llevaba a bordo tres semanas.
Gracias, seor Penn. Eso significar unos cuantos hombres ms, espero mir
al muchacho sin mucha simpata. Ahora, arrglese. Puede que el comandante
regrese hoy.
Continu sus paseos.
Bolitho haba permanecido en Londres durante cinco das. Estara bien escuchar
sus noticias, conseguir la orden de zarpar y abandonar ese maldito Solent.
Observ cmo el cter ascenda y descenda sobre las olas, con los remos
movindose lnguidamente pese a los esfuerzos del timonel del bote. Vio el tricornio
de John Soames, el tercer teniente, en la chupeta, y se pregunt si habra tenido
alguna suerte con los reclutas.
En la Phalarope, Herrick haba comenzado su carrera como tercer teniente, pero fue
ascendiendo, hasta ser el segundo de Bolitho, a medida que los que le superaban en
rango moran en combate. Se pregunt brevemente si Soames pensaba ya en sus
posibilidades en los meses venideros. Era un gigante de treinta aos, tres ms que
Herrick. Haba llegado a teniente a una edad ya avanzada, y por una ruta un tanto
sinuosa, en gran parte, por lo que Herrick haba sabido, en el servicio mercante, y
ms tarde, como ayudante del piloto en un barco del rey. Tozudo, autodidacta, se
haca difcil conocerle. Un hombre extrao.
Bastante distinto a Villiers Davy, el segundo teniente. Como su nombre sugera,
perteneca a una buena familia, y el dinero y el orgullo avalaban un ingenio brillante
y escurridizo como el mercurio. Herrick tampoco se fiaba de l, pero se haba dicho
que el rechazo que podra albergar se deba a que Davy le recordaba a un arrogante
guardiamarina que haban tenido en el Phalarope.
Los pies retumbaron en cubierta, y cuando se volvi vio a Triphook, el contador,
avanzando bajo la llovizna, con el abultado libro mayor bajo la capa. El contador
sonri.

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Un da de perros, seor Herrick. Hizo un gesto hacia los botes del costado.
Dios maldiga a esos ladrones. Robaran a un ciego, vaya que s.
Herrick sofoc una risita.
No como ustedes los contadores, eh?
Triphook le mir con severidad. Era un hombre encorvado y muy delgado, con
grandes dientes amarillos, como un caballo lastimero.
Espero que no lo diga en serio, seor.
Herrick se inclin sobre las redes que colgaban para observar cmo el cter se
enganchaba a las cadenas. Por Dios que sus remeros eran malos. Bolitho confiara en
que mejoraran, y que lo hicieran pronto. Dio una palmada.
Tranquilo, seor Triphook. Solo se lo recordaba. Recuerdo que tuvimos un
contador en mi anterior barco. Un hombre llamado Evans. Llen sus bolsillos a
expensas de la gente. Les suministr comida podrida, cuando tenan ya suficientes
problemas sin ocuparse de ese.
Triphook le mir, intrigado.
Qu pas?
El capitn Bolitho le hizo pagar carne fresca de su propio bolsillo. Barril sano por
barril podrido. Sonri. De modo que mantngase alerta, amigo.
No tendr ninguna razn para quejarse de m, seor Herrick. Se alej, y su
voz careca de conviccin cuando aadi: Puede estar seguro de ello.
El teniente Soames acudi a popa, se toc el sombrero y frunci el ceo.
Cinco hombres, seor. He estado todo el da de viaje, y estoy ronco de tanto
gritar lo que pone en los panfletos.
Herrick asinti. Lo comprenda. A l mismo le haba tocado hacer lo mismo
bastante a menudo. Cinco hombres. An necesitaban treinta. Incluso entonces no
podran permitirse que ninguno muriera o enfermara, cosa tan normal en cualquier
viaje largo.
Alguna novedad? pregunt Soames.
Ninguna. Tan solo que navegaremos hacia Madrs, y creo que ser en breve.
Opino que los de tierra se sentirn aliviados dijo Soames. Las calles estn
llenas de borrachos, hombres de primera, que nos hacen tanta falta. Dud. Con
su permiso, podra llevarme un bote esta noche y capturar unos cuantos mientras
abandonan las tabernas, eh?
Se volvieron porque una aguda carcajada reson por la cubierta de caones, y una
mujer, con los pechos desnudos bajo la lluvia, corri desde la parte baja del corredor
de estribor. La perseguan dos marineros, los dos obviamente borrachos, cuyas
intenciones dejaban poco margen a la imaginacin.
Dgale a esa perra que baje! ladr Herrick. O la arrojar por la borda! Vio
cmo el atnito guardiamarina observaba el espectculo con los ojos abiertos de par
en par por la sorpresa, y aadi secamente: Seor Penn! Apresrese!

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Soames mostr una extraa sonrisa.


Ofende su sensibilidad, seor Herrick?
Herrick se encogi de hombros.
S que se supone que lo adecuado es permitir que nuestros hombres se
emborrachen y anden con mujeres mientras estamos en puerto pens en su
hermana. Anclada en aquella maldita silla. Lo que l dara por verla correr libre como
aquellas rameras de Portsmouth, pero no deja de asquearme.
Soames suspir.
De otro modo, la mitad de esos bastardos desertaran, hubieran firmado o no. El
extico reclamo de Madrs perder atractivo en cuanto escasee el ron.
Respecto a lo que me pregunt antes dijo Herrick, no puedo acceder. Sera
un mal comienzo. Los hombres reclutados de ese modo albergaran demasiados
resentimientos. Una manzana podrida puede echar a perder todo un barril.
Soames le mir con calma.
Me parece que este barco est ya lleno de manzanas podridas. Posiblemente, los
voluntarios huyen de deudas, o del propio verdugo. Algunos estn a bordo
nicamente para comprobar lo que pueden afanar cuando se hallen a muchas millas
de la autoridad.
El capitn Bolitho har valer su autoridad, seor Soames replic Herrick.
Lo olvid. Estuvieron en el mismo barco. Hubo un motn son como una
acusacin.
No fue culpa suya. Se volvi a l furioso. Sea tan amable de suministrar
comida y ropa adecuada a los nuevos hombres. Esper, viendo el resentimiento en
los ojos del hombretn. Aadi: Otra de las peticiones de nuestro comandante. Le
sugiero que se adapte a sus demandas. Vivir mejor.
Soames se alej a grandes zancadas y Herrick se relaj. No deba permitir que sus
palabras le lastimaran tan fcilmente. Pero cualquier crtica, incluso una insinuacin,
siempre le afectaba. Para Herrick, Bolitho representaba todo lo que l querra ser. El
que tambin conociera algunos de sus defectos ocultos reforzaba an ms su lealtad.
Sacudi la cabeza. Era an ms fuerte que eso.
Ech un vistazo a la costa sobre las redes y vio los muros de la batera del puerto
brillando como plomo bajo la lluvia. Ms all del cabo de Portsmouth la tierra
apareca oculta en la oscuridad. Estara bien marchar. Su paga subira, y servira de
ayuda en casa. Con su parte de la recompensa obtenida bajo el mando de Bolitho en
las Indias Occidentales se haba podido permitir pequeos lujos que facilitaran
mucho la vida a su familia hasta su regreso. Cundo sera eso? Dos aos? Lo mejor
era ni siquiera pensar en el tema.
Vio a un grumete que inclinaba la cabeza bajo la lluvia para dar la vuelta al reloj
de arena junto al desierto timn, y esper a que anunciara la hora con la campana.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Era el momento de enviar abajo a parte de la guardia. Hizo una mueca. En el


camarote de oficiales tal vez no se estuviera mucho mejor.
Soames, bajo una nube de pensamientos privados. Davy, probando alguna broma
nueva a expensas de su guardia. Gilles Bellairs, el capitn de infantera de marina,
camino de una monumental borrachera, sabiendo que su pesado sargento se
ocupara de los asuntos de su pequeo destacamento. Triphook, posiblemente
rumiando el asunto de la ropa de los nuevos hombres. Tpico del contador. Poda
enfrentarse a la perspectiva de un gran viaje por mar, con cada milla contabilizada en
carne salada de cerdo y ternera, galletas, zumo para prevenir el escorbuto, cerveza y
alcohol para completar el agua fresca que en poco tiempo se llenara de gusanos en
sus barriles, y el resto de los miles de asuntos bajo su control, con total ecuanimidad.
Pero un pequeo problema con la ropa, cuando los hombres an llevaban la que
haban trado a bordo, era demasiado para su escala de valores. Ya aprendera. Sonri
al viento fro. Todos aprenderan, una vez que Bolitho devolviera la vida al barco.
Se escucharon ms gritos al costado, y Penn, el guardiamarina, le llam, ansioso.
Disculpe, seor, pero me temo que el cirujano tiene alguna dificultad.
Herrick frunci el ceo. El nombre del cirujano era Charles Whitmarsh. Un
hombre culto, pero que haca algo que le rebajaba. La mayor parte de los cirujanos de
los barcos, segn la experiencia de Herrick, haban sido carniceros. Nadie ms poda
hacerse a la mar y enfrentarse a los horrores de los hombres descuartizados chillando
y muriendo tras una salvaje batalla con el enemigo. Esperaba que en tiempo de paz
las cosas fueran distintas.
Whitmarsh era un borracho. Cuando Herrick ech una ojeada al bote que se
balanceaba en las cadenas, vio al segundo contramaestre y a dos marineros luchando
con el cirujano para que pudiera subir por el costado. Era un hombre inmenso, casi
tan grande como Soames, y bajo la luz griscea sus rasgos brillaban con el resplandor
de un abrigo de infante de marina.
Que bajen una red de carga, seor Penn dijo Herrick, dando una palmada.
No es muy digno, pero su situacin tampoco lo es, Dios es testigo.
Whitmarsh lleg por fin a la cubierta de caones, despeinado, con una sonrisa
resplandeciente dibujaba en su rostro. Uno de sus ayudantes y dos infantes de
marina le sostuvieron y le llevaron hasta la popa, bajo el alczar. Dormira en su
pequea enfermera durante unas horas, y luego comenzara de nuevo.
Se encuentra mal, seor? pregunt Penn, nervioso.
Herrick mir al joven con gravedad.
Un poco borracho, muchacho, pero me atrevera a decir que lo suficientemente
bien como para cortar uno o dos miembros se enterneci y le toc en el hombro.
Vaya abajo. Enseguida le relevarn.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Le vio apresurarse y sonri. Le costaba recordar que l haba sido como Penn:
inseguro, asustado, y con sus ilusiones de muchacho a punto de quebrarse a cada
momento, a cada nuevo ruido, a cada nuevo suceso. Un marinero aull.
Han botado una chalupa, seor!
Herrick asinti.
Muy bien.
Eso significaba que habra rdenes para la Undine. Dej que su vista se perdiera
entre los altos mstiles en espiral, con sus tensos obenques, y aparejos, las velas
cuidadosamente aferradas y el bauprs, bajo el que el mascarn de proa, una
hermosa ninfa acutica de grandes pechos, contemplaba impasible el horizonte.
Tambin significaba que Bolitho regresaba. Ese mismo da. Y para Thomas Herrick,
eso era ms que suficiente.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

II
EN ALTA MAR
El comandante Bolitho permaneci en pie al abrigo del muro de piedra junto al
puerto y trat de ver algo a pesar de la fra llovizna. Eran las primeras horas de la
tarde, pero el cielo se mostraba tan encapotado y con unas nubes tan bajas que
pareca que anocheca.
Se senta cansado y rgido despus del largo viaje en coche, y el trayecto haba
resultado especialmente fastidioso por sus dos joviales compaeros. Hombres de
negocios de Londres, haban subido cada vez ms la voz despus de cada cambio de
caballos y cada descanso en las tabernas del camino de Portsmouth. Marchaban a
Francia en un buque correo, para contactar con nuevas agencias, y de ese modo, con
un poco de suerte, extender sus negocios. A Bolitho an le costaba creerlo. Apenas
haca un ao el canal haba sido la nica barrera entre su pas y su enemigo habitual.
El foso. La ltima barricada, como algunos noticieros la haban llamado. Ahora
pareca que hombres como aquellos con los que haba viajado hubieran olvidado
todo eso. Se haba convertido en una mera dilacin, aunque irritante, que haba
retrasado tanto su viaje.
Se encogi de hombros y se arrebuj an ms bajo su capa, impaciente porque
aquel ltimo momento pasara de una vez y pudiera regresar al barco. La capa era de
calidad, obra de un sastre londinense. El amigo del contraalmirante Winslade le
haba llevado all, y se las haba arreglado para lograrlo sin hacerle sentir como un
completo intil. Sonri para s a pesar de sus otras dudas. Jams se acostumbrara a
Londres. Demasiado grande, demasiado bullicioso; nadie tena tiempo ni para
respirar. Y ruidoso. No importaba que las opulentas casas en torno a la plaza de St
James enviaran cada pocas horas a sus criados para que esparcieran paja nueva en la
calle. El ruido de las ruedas de los carruajes que la recorran despertaba a los
muertos.
Haba permanecido en una hermosa casa, con unos anfitriones encantadores,
aunque ligeramente divertidos por sus preguntas. Incluso en ese caso no se senta
muy cmodo con sus costumbres. No bastaba con vivir en aquella residencia enorme,
a la ltima moda, con su esplndida escalera de caracol e inmensos candelabros. Para
ser como corresponda, uno tena que vivir en el sitio correcto de la plaza, el lado
este. El amigo de Winslade viva all. Bolitho sonri de nuevo. Por supuesto.
Bolitho haba conocido a mucha gente influyente, y sus anfitriones haban
organizado dos cenas con ese propsito. Saba muy bien por experiencias pasadas
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Alexander Kent
Misin en ultramar

que sin su ayuda aquello hubiera sido imposible. A bordo de un barco, un


comandante solo era inferior a Dios. En la sociedad londinense lo consideraban como
poco ms que una molestia.
Pero aquello haba quedado atrs. Bolitho haba regresado. Sus rdenes le estaran
esperando, y solo quedaba confirmar el momento exacto en el que levar anclas.
De nuevo ech un vistazo al muro, y sinti el viento en la cara, como un latigazo.
La torre de seales haba informado a la Undine de su llegada, y muy pronto un bote
arribara al malecn de madera que se encontraba bajo el muro. Se pregunt cmo se
las estara apaando su timonel, Allday. Era su primer barco como tal, pero Bolitho le
comprenda lo suficientemente bien como para saber que, por su parte, no haba
mucho que temer. Sera agradable encontrarse de nuevo con l, tambin. Algo
familiar, un rostro al que aferrarse.
Mir hacia la estrecha calleja, donde algunos criados del mesn George, el fin del
trayecto del coche, custodiaban su equipaje. Pens en las compras personales que
haba hecho. Quiz Londres tambin se hubiera aferrado a l, despus de todo.
Cuando Bolitho consigui su primer puesto de mando, en la corbeta Sparrow,
durante la revolucin americana, haba tenido poco tiempo para lujos, pero en
Londres, con lo que le quedaba de la recompensa, se haba surtido bien. Camisas
nuevas, y algunos zapatos confortables. El sastre le haba asegurado aquella gran
capa que le mantendra abrigado incluso bajo los aguaceros ms torrenciales. En
parte haba sido obra de Winslade, estaba convencido. Su anfitrin haba mencionado
por casualidad que la misin de Bolitho en la Undine requera no solo un comandante
competente, sino uno que se mantuviera en su lugar, sin importar con qu tipo de
gobierno se encontrara. Aquello era, haba aadido suavemente, una cuestin de
vinos.
Juntos haban acudido a una tienda de techo bajo en la calle St James. No se
pareca ni por asomo a lo que Bolitho se imaginaba. Mostraba la seal de los molinos
de caf en la puerta, y los nombres de los dueos, Pickering y Clarke, pintados en un
cartel dorado sobre ella. Era un local acogedor, casi ntimo. Casi podra haber sido
Falmouth.
Caba esperar que el vino hubiera llegado ya a bordo de la Undine. De otro modo,
era posible que tuviera que zarpar sin l, y con un gran agujero en el bolsillo, de
paso.
Le supondra una sensacin extraa y excitante sentarse en su cmara, a cientos de
millas de Inglaterra, y catar un poco de aquel extraordinario madeira. Traera de
nuevo a su mente las escenas vividas en Londres. Los edificios, las charlas ingeniosas,
el modo como le miraban las mujeres. Una o dos veces se haba sentido incmodo en
esas situaciones. Le haba recordado con amargura a Nueva York en la poca de la
guerra. La audacia reflejada en el rostro. La confiada arrogancia que pareca
constituir su segunda naturaleza.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Ah llega su bote, comandante! grit un vagabundo. Se llev la mano al


sombrero. Les echar una mano.
Se apresur a llamar a los criados del mesn, entusiasmado con la idea de lo que
podra conseguir del comandante de una fragata.
Bolitho avanz contra el viento, con el sombrero bien calado sobre la frente. Era la
lancha de la Undine, el bote ms amplio, y sus remos ascendan y descendan como
alas de gaviotas mientras se diriga directamente al muelle. Deban de tener malos
remeros. De otro modo, Allday habra trado la canoa.
Se dio cuenta de que estaba temblando, e hizo todo lo que pudo para evitar que la
sonrisa le partiera la cara en dos. La lancha verde oscuro, los marineros con sus
chaquetas a cuadros y sus pantalones blancos... todo listo, como una bienvenida.
Los remos se elevaron en el aire y permanecieron en alto como dos lneas gemelas
de huesos blancos que se bambolearan, mientras el timonel se apresuraba a llegar al
muelle y ayudaba a un elegante guardiamarina para que saltara a tierra. Este ltimo
se descubri con una reverencia.
A sus rdenes, seor dijo.
Era el guardiamarina Valentine Keen, un joven muy elegante del que Bolitho
sospechaba que haba sido destinado a la Undine ms para mantenerlo alejado de
Inglaterra que para mejorar sus conocimientos navales. Era el guardiamarina de
mayor edad, y si sobreviva a todo el viaje, posiblemente regresara como teniente. O,
en cualquier caso, como un hombre.
Mi equipaje est all, seor Keen.
Vio que Allday permaneca inmvil en la chupeta, con la casaca azul y los
pantalones blancos flameando al viento; apenas poda mantener la impasibilidad en
sus bronceados rasgos.
La suya era una relacin extraa. Allday haba llegado a bordo del ltimo barco de
Bolitho como un hombre angustiado. Incluso cuando el barco haba repartido la
paga, al terminar la guerra, Allday haba permanecido con l en Falmouth. Criado,
guardin y amigo fiel. Ahora, como su timonel, se encontrara an ms cercano. En
algunas ocasiones sera el nico contacto que tendra con aquel otro mundo, tan
remoto, ms all de los mamparos de la cmara.
Allday haba sido marinero toda su vida, salvo durante un perodo en el que
trabaj como pastor en Cornwell, donde el grupo de reclutamiento de Bolitho lo
haba encontrado. Un comienzo extrao. Bolitho pens en su anterior timonel, Mark
Stockdale: un antiguo boxeador malparado que apenas poda hablar debido a sus
destrozadas cuerdas vocales. Haba muerto protegiendo la espalda de Bolitho en
Saintes. El pobre Stockdale. Bolitho ni siquiera lo vio caer.
Allday lleg a tierra.
Todo listo, comandante. Le espera una buena comida en la cmara. Rega a
uno de los marineros. Agarra bien ese bal, imbcil, o te saco los hgados!

22

Alexander Kent
Misin en ultramar

El marinero asinti y sonri.


Bolitho estaba satisfecho. Pareca que el peculiar encanto de Allday ya estaba
surtiendo efecto. Poda jurar y luchar como un loco si eso era lo que haba que hacer,
pero Bolitho lo haba visto cuidar de los enfermos, y conoca su otro lado. No le
extraaba que las chicas de las granjas y los pueblos de los alrededores de Falmouth
le echaran de menos. Aun as, Bolitho pensaba que era lo mejor para Allday, porque
ltimamente se haban extendido demasiados rumores sobre sus conquistas.
Al fin todo haba terminado. El bote estaba cargado, y el vagabundo y los criados
pagados. Los remos impulsaron la gran lancha a travs de las aguas un poco
agitadas.
Bolitho se sent en silencio, envuelto en su capa, con los ojos fijos en la distante
fragata. Que hermosa era. En algunos aspectos, an ms que la Phalarope., si eso era
posible. Solo tena cuatro aos, y haba sido construida en un astillero de Fridsbury
en el ro Medway, no demasiado lejos de la casa de Herrick. Con una cubierta de
caones de ciento treinta pies, y construida con buen roble ingls, era la encarnacin
de la maestra del constructor. No era de extraar que el Almirantazgo hubiera sido
reacio a abandonarla como a otras fragatas similares al final de la guerra. Haba
costado casi catorce mil libras, como le haban dicho a Bolitho ms de una vez. Y no
necesitaban recordrselo. Era afortunado al estar a su mando.
Las nubes se separaron por unos momentos, y una luz turbia juguete sobre los
caones y la pulcra cubierta de la Undine, mientras cabeceaba inquieta sobre el oleaje.
El mejor cobre de Anglesey, lo suficientemente recio como para soportar cualquier
envite. Bolitho record lo que el anterior comandante, Stewart, le haba confiado.
Durante una furiosa escaramuza en la costa de Ushant haba sido atacada por los
pesados caones de un barco francs de setenta y cuatro caones. La Undine haba
recibido cuatro balas en la lnea de flotacin, y haba tenido suerte de llegar a
Inglaterra sin irse a pique. Las fragatas estaban concebidas para la velocidad y para
los ataques rpidos seguidos de huidas igualmente rpidas, no para recibir el metal
en primera lnea de batalla. Bolitho saba por propia y amarga experiencia lo que algo
as poda afectar a un casco tan grcil.
Stewart haba aadido que pese a la cuidadosa supervisin, an se senta inseguro
sobre la perfeccin de las reparaciones. Una vez que el cobre fue reemplazado, hizo
falta algo ms que una reparacin interna para descubrir el autntico valor de una
revisin en los astilleros. El cobre protega el casco de varios tipos de algas y
vegetacin que podan retrasar lastimosamente el avance de un barco, pero bajo l
poda ocultarse el autntico enemigo de cualquier capitn de barco: la podredumbre.
La podredumbre poda convertir un casco perfecto en una trampa traicionera para el
comandante descuidado.
El propio buque insignia del almirante Kempenfelt, el Royal George, haba volcado
y se haba hundido precisamente all, en Portsmouth, haca apenas dos aos, con la

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Alexander Kent
Misin en ultramar

prdida de cientos de vidas. Se deca que el fondo se haba desprendido limpiamente


debido a la podredumbre. Si eso poda ocurrirle a un soberbio barco de primer orden
y fondeado, por aadidura, podra ser incluso peor para una fragata.
Bolitho abandon sus pensamientos en cuanto escuch el clamor de las llamadas
del timonel sobre el ruido del viento, y el estruendo de los pies de los infantes
preparndose para recibirle. Elev la mirada hasta los altos mstiles y observ el
movimiento de las figuras agolpndose en torno al portaln de entrada y por encima
de l, en los obenques. Haban tenido un mes para acostumbrarse a verle rondando el
barco, excepto un nmero desconocido de ellos, la parte de la compaa recin
reclutada. Puede que se estuvieran haciendo preguntas sobre l en ese mismo
momento, sobre cmo sera, si demasiado severo o demasiado blando. Para ellos, una
vez que el ancla levara, l significara todo, fuera bueno o malo, hbil o un
incompetente. No tendran a nadie ms que escuchara sus quejas, a nadie ms que
los castigara o los recompensara.
Vamos! Allday se incorpor, con la caa del timn en el puo. Moved esos
remos!
El bote avanz y el proel lo enganch a las cadenas principales a la primera
intentona. Bolitho supuso que Allday haba trabajado duramente durante su estancia
en Londres.
Se puso en pie y esper el momento adecuado, sabiendo que Allday le observaba
como un gato por si se deslizaba entre la lancha y el barco, o an peor, si se caa de
espaldas sobre una maraa desorganizada de brazos y piernas en movimiento.
Bolitho ya lo haba visto alguna vez, y recordaba su cruel alegra ante el espectculo
de su nuevo comandante llegando a bordo hecho una sopa.
Entonces, sin apenas dar tiempo a que la espuma le salpicara las piernas, se
encontraba izado y a bordo, y en sus odos resonaba el silbido de las llamadas y los
golpes de los mosquetes de los infantes mientras presentaban armas. Dirigi su
sombrero hacia el alczar y salud con una inclinacin de cabeza a Herrick y a los
otros.
Me alegro de estar de vuelta, seor Herrick. Su tono era cortante.
Bienvenido a bordo, seor. Herrick contest de igual manera, pero sus ojos
brillaron con algo ms que la formalidad de rutina. Algo que ninguno de los otros
vio o comparti.
Bolitho se quit la capa y se la tendi al guardiamarina Penn. Se volvi para
permitir que la luz que ya decaa jugara con las anchas solapas blancas de su casaca.
Todos sabran que estaba all. Vio a unos pocos hombres que trabajaban en la
arboladura, en los empalmes de ltima hora, a otros que abarrotaban los corredores y
otros, abajo, en la cubierta principal entre las lneas gemelas de los caones negros
del doce. Sonri, divertido ante su propio gesto.
Bajar ahora mismo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

He dejado las rdenes en su cmara, seor.


Resultaba obvio por su voz formal y plana, que Herrick se mora por preguntar,
pero sus ojos, aquellos ojos tan azules y que podan parecer tan heridos, desmentan
esa rigidez.
Muy bien. Le llamar en un momento.
Comenz a caminar hacia la popa hasta la escotilla de la cmara cuando vio
algunas figuras agazapadas justo bajo la batayola del alczar. Estaban mal vestidos, y
en mitad del proceso durante el cual el teniente Davy les pasaba revista consultando
un listado.
Nuevos hombres, seor Davy? grit.
An nos faltan treinta, seor dijo Herrick en voz baja.
S, seor. Davy le dedic una mirada furtiva a travs de la ligera lluvia, y su
atractivo rostro esboz una sonrisa confiada. Estoy a punto de lograr que firmen.
Bolitho cruz hasta la escala y se apresur hacia la cubierta de artillera. Dios mo,
parecan mendigos, muertos de hambre, harapientos... Ni siquiera la sacrificada vida
a bordo sera peor que la que les haba convertido en algo as. Observ las elegantes y
pulcras manos de Davy mientras colocaba el libro sobre un can del doce.
Ahora acercaos; firmad.
Avanzaron al frente, muy conscientes de su importancia y de que su comandante
estaba cerca. Los ojos de Bolitho se detuvieron en un hombre que se encontraba al
final de la fila. Un hombre robusto, muy musculoso y con una coleta que sobresala
por debajo de su sombrero gastado. Al menos haba un marinero de primera entre
ellos. El hombre se dio cuenta de que Bolitho le observaba y dio varios pasos por
detrs del can.
Eh, t! dijo Davy dando una palmada. Contn esas ansias.
Tu nombre?
El hombre dud.
Turpin, seor.
Davy comenzaba a enfadarse.
No te muevas, y qutate el sombrero ante tu comandante. Maldita sea! Si sabes
lo que te conviene demostrars un poco de respeto!
Pero el hombre permaneci petrificado, con una mezcla de desesperacin y
vergenza en el rostro. Bolitho se le acerc y apart la gastada capa con la que Turpin
cubra su brazo derecho.
Dnde perdiste tu mano derecha, Turpin? pregunt amablemente.
El hombre baj los ojos.
En el Barfleur, seor. La perd en Chesapeake, en el 81. Levant la vista como
muestra de orgullo, aunque solo por un breve momento. Era capitn de artillera,
seor.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Lo siento muchsimo, seor interrumpi Davy. No me di cuenta de que el


tipo era manco. Lo enviar a tierra.
Pretendas firmar tu enrolamiento con la mano izquierda? le pregunt
Bolitho. Es tan importante para ti?
Turpin asinti.
Soy marinero, seor. Mir a su alrededor con ira cuando uno de los hombres
reclutados dio un codazo a uno de sus compaeros. No como otros. Se volvi a
Bolitho y su voz se desvaneci. Puedo hacer lo que haga falta, seor.
Bolitho apenas le oa. Su mente haba regresado a Chesapeake. El ruido y el humo.
Las columnas de barcos alineados, como caballeros armados en Agincourt. Uno
nunca superaba aquello. Aquel hombre, Turpin, haba rozado la lnea como cientos
ms que haban luchado y muerto maldiciendo y disparando sus caones como
posesos. Se acord de los dos gordos comerciantes del carruaje. Y eran hombres
como aquellos los que se enriquecan.
Acptele, seor Davy dijo abruptamente. Un hombre del viejo Barfleur me
ser ms til que muchos otros.
Camin hacia la popa bajo el alczar, enfadado consigo mismo, y con Davy, por no
tener la compasin suficiente para comprender nada. Haba hecho algo estpido, sin
sentido. Allday llevaba uno de los cofres a la cmara de popa, donde un infante de
marina permaneca en pie como un soldadito de juguete bajo la linterna que se
balanceaba del techo.
Acaba de hacer una buena obra, comandante dijo alegremente.
No sea estpido, Allday. Le adelant y retrocedi cuando su cabeza roz la
viga del techo. Cuando mir de nuevo a Allday los rasgos familiares de su timonel
haban perdido la expresin. Posiblemente haga tu trabajo.
Allday asinti con gravedad.
S, seor. La verdad es que tengo ms del que puedo hacer.
Maldita sea tu impertinencia! No mereca la pena discutir con Allday. No s
por qu te soporto.
Allday cogi su espada y camin con ella hasta el costado de la cmara.
Una vez conoc a un hombre en Bodmin, comandante. Retrocedi y estudi la
espada con ojo crtico. Sola golpear un leo con un hacha embotada. Le pregunt
por qu no usaba una hoja afilada y terminaba el trabajo como es debido. Allday se
volvi y sonri con calma. Me dijo que cuando rompiera la madera ya no tendra
nada con lo que desahogarse.
Bolitho se sent a la mesa.
Gracias. Intentar recordar que debo conseguir un hacha mejor.
Ha sido un placer, capitn. Sali para cargar otro cofre.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho atrajo hacia s el pesado sobre sellado. Con un poco de educacin, Allday
hubiera llegado muy lejos. Rasg el sobre y sonri para s. Sin ella era ya bastante
malo.
Herrick irrumpi en la cmara con el tricornio bajo el brazo.
Me ha mandado llamar, seor?
Bolitho estaba en pie junto a las grandes ventanas de popa, y su cuerpo segua sin
dificultad el movimiento del barco. La Undine haba desplazado su popa con el
cambio de marea, y a travs del grueso cristal Herrick poda ver las luces distantes
del cabo de Portsmouth brillando y cambiando de forma a travs de los goterones de
lluvia y espuma. En el cristal de las linternas inclinadas de la parte inferior de la
cubierta, se reflejaba la cabina diminuta y acogedora. El asiento junto a la ventana en
torno a la popa estaba forrado con esplndido cuero verde, y el escritorio y las sillas
de Bolitho destacaban como castaas maduras contra la cubierta revestida de lienzo a
cuadros blancos y negros.
Sintate, Thomas.
Bolitho se volvi despacio y le mir. Llevaba cerca de una hora a bordo leyendo y
releyendo sus rdenes para asegurarse de que no se dejaba nada.
Levaremos anclas maana por la tarde aadi. Mis rdenes incluyen una
dispensa que me autoriza a aceptar voluntarios de los barcos prisin de Portsmouth.
Te agradecera mucho que te ocuparas de eso como es debido en cuanto amanezca.
Herrick asinti mientras observaba las serias facciones de Bolitho, y se apercibi
del incesante movimiento de sus manos, de que su comida, tan cuidadosamente
preparada, permaneca intacta en el comedor adyacente. Estaba preocupado. Algo le
haca sentirse inseguro.
Partiremos hacia Tenerife dijo Bolitho. Vio que Herrick se pona en tensin.
Lo s Thomas. Eres como yo. Se te hace difcil atracar libremente en un puerto en el
que hace apenas unos meses nos hubiera esperado una bienvenida muy distinta.
Herrick sonri.
A caonazos, sin duda.
All embarcarn dos, o quiz tres pasajeros. Despus de aprovisionarnos de las
mercancas que necesitemos, nos dirigiremos sin ms tardanza a Madrs, nuestro
destino. Pareca reflexionar en alto. Unas doce mil millas, lo suficiente para
conocernos. Y conocer nuestro barco. Las rdenes estipulan que procedamos a toda
velocidad. Por esa razn, debemos asegurarnos de que nuestra gente aprende bien su
oficio. No quiero que haya retrasos por descuidos o daos innecesarios en las lonas o
en el aparejo.
Herrick se frot la barbilla.
Un largo trayecto.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

S, Thomas. Cien das. Eso es lo que pretendo. Sonri y la seriedad se esfum


rpidamente. Con tu ayuda, por supuesto.
Herrick asinti.
Puedo atreverme a preguntar qu se espera de nosotros?
Bolitho mir el sobre plegado de sus rdenes. An s muy poco, pero he podido
deducir bastante leyendo entre lneas.
Comenz a pasearse de un lado a otro, y su sombra se mova de un modo
irregular con el balanceo del casco.
Cuando la guerra termin, Thomas, fue necesario hacer concesiones. Equilibrar
la balanza. Habamos capturado Trincomalee, en Ceiln, antigua propiedad
holandesa, el mejor puerto naval y el mejor situado del ocano Indico, pero el
almirante francs Suffren nos lo arrebat y cuando la guerra termin se lo devolvi a
Holanda. Hemos devuelto varias islas del ndico occidental a Francia, y sus colonias
indias. Y Espaa... Bueno, se le ha devuelto Menorca. Se encogi de hombros.
Parece que muchos hombres murieron en los dos bandos para nada.
Y nosotros, qu? La voz de Herrick sonaba confusa. Obtuvimos algo de
todo eso?
Creo que estamos a punto de lograrlo. Bolitho sonri. De ah el extremo
secreto y nuestras rdenes, tan vagas en lo referente a Tenerife. Hizo una pausa y
mir al fornido teniente. Sin Trincomalee, estamos en la misma posicin que antes
de la guerra. Necesitamos un buen puerto para nuestros barcos. Una base desde la
que controlar un rea tan vasta, una piedra angular para expandir el mercado de las
Indias Orientales.
Pensaba que la Compaa de las Indias Orientales ya tena todo lo que quera
gru Herrick.
Bolitho record a los hombres del carruaje, y a otros que haba conocido en
Londres.
Son los que estn en el poder los que ven eso como la base esencial de nuestra
superioridad nacional. La riqueza comercial como un instrumento para ese poder.
Ech una ojeada al can del doce que se encontraba en el extremo de su cmara, con
su rechoncha silueta cubierta por una funda de lona. Y la guerra como un
instrumento de todo ello.
Herrick se mordi los labios.
Y, por decirlo de alguna manera, nosotros vamos a ser el experimento.
Puedo equivocarme, Thomas, pero debes saber lo que pienso, por si acaso las
cosas van mal dadas.
Record las palabras de Winslade en el Almirantazgo. La tarea que le
encomiendo sera ms adecuada para un escuadrn. El almirante quera alguien en
quien poder confiar. O tal vez un simple cabeza de turco por si las cosas salan mal?
Bolitho siempre se haba quejado amargamente por sentirse amordazado con rdenes

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demasiado estrictas. Las nuevas eran tan tenues que se senta incluso ms limitado.
Una cosa estaba clara: deba acoger a bordo al seor James Raymond en Tenerife, y
poner el barco a su disposicin. Raymond era un correo del gobierno de toda
confianza, y sera el portador de los ltimos despachos a Madrs.
Nos costar acostumbrarnos replic Herrick. Pero estar de nuevo en la mar
con un barco como la Undine nos har ver las cosas de otro modo.
Bolitho asinti.
Debemos asegurarnos de que nuestra gente est preparada para cualquier
imprevisto. Haya paz o no la haya. Puede que en el sitio al que nos dirigimos no estn
muy deseosos de aceptar nuestros puntos de vista sin luchar. Se sent en el banco y
mir a travs del cristal salpicado. Maana a las ocho hablar con los otros oficiales,
mientras t visitas los barcos prisin. Sonri al reflejo de Herrick. Te mando a ti
porque t entiendes de esas cosas. T no los matars de miedo. Se puso en pie
rpidamente. Ahora, Thomas, tomemos un vaso de clarete.
Herrick se inclin hacia delante.
Envi usted una estupenda seleccin desde Londres.
Bolitho asinti.
Lo reservaremos para tiempos ms penosos. Cogi una jarra de su estante.
ste se acomoda ms a nuestros gustos.
Bebieron el clarete en medio de un confortable silencio. Bolitho pensaba en lo
extrao que resultaba permanecer sentado en silencio cuando el viaje que les
esperaba exiga tanto de todos ellos. Pero era intil deambular por los muelles o
hurgar en las tiendas y licoreras. La Undine estaba preparada para hacerse a la mar.
Ms de lo que podra estar nunca. Pens en sus oficiales, las extensiones de sus ideas
y de su autoridad.
Saba muy poco de ninguno de ellos. Soames era un marinero competente, pero
inclinado a la dureza cuando las cosas no salan bien a la primera. Su superior, Davy,
era ms difcil de conocer. Externamente, era fro y sereno. Tena un despiadado
sentido del humor, como muchos de su clase.
El piloto se llamaba Ezequiel Mudge, un hombre inmenso que tena edad
suficiente para ser el abuelo de Bolitho. En realidad, haba cumplido los sesenta, y era
el piloto ms anciano que Bolitho haba conocido. El viejo Mudge demostrara
tambin ser un elemento clave cuando alcanzaran el ocano ndico. Haba servido
con anterioridad en la Compaa de las Indias Orientales, y haba sobrevivido a ms
tormentas, naufragios, piratas y otra docena de contratiempos que cualquier otro
hombre, si se haca caso de lo que contaba. Tena una enorme nariz picuda, y los ojos
que la flanqueaban parecan piedrecitas brillantes. Una persona formidable, y uno de
los que Bolitho estaba seguro de que estara analizando la pericia del comandante en
busca de fallos.

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Alexander Kent
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Los tres guardiamarinas parecan bastante normales. Penn era el ms joven, y


haba llegado a bordo tres das despus de su duodcimo cumpleaos. Keen y
Armitage tenan, ambos, diecisiete aos, pero mientras el primero mostraba el mismo
elegante desalio que el teniente Davy, Armitage pareca estar siempre mirando por
encima del hombro. Un nio mimado.
Cuatro das despus de que hubiera llegado a bordo con su uniforme nuevo y
brillante y su daga bruida, su madre, nada menos, haba acudido a Portsmouth a
visitarle. Su marido era un hombre de cierta influencia, y haba pasado por el muelle
en un carruaje fastuoso, como si fuera una duquesa de visita. Bolitho la haba
saludado brevemente, y haba permitido que se encontraran en la intimidad del
camarote de oficiales. Si hubiera visto el dormitorio donde su nio iba a pasar los
siguientes meses en la mar, se habra desmayado.
Finalmente, tuvo que enviar a Herrick para que interrumpiera los abrazos y los
lastimeros lloros de la madre con la frgil excusa de que Armitage deba regresar a su
puesto. Su puesto! El pobre apenas poda moverse por el barco sin caerse sobre un
cuadernal o un perno.
Gilles Bellairs, el afable capitn de infantera de marina, era ms una caricatura
que una persona real. Increblemente elegante, con los hombros siempre rgidamente
plantados, pareca que le hubieran moldeado los uniformes con cera en torno al
cuerpo. Hablaba con frases breves y entrecortadas, y no se refera a nada que no fuera
la caza, la volatera y, por supuesto, la instruccin. Sus infantes de marina eran toda
su vida, aunque nunca pareci expresarse demasiado en lo tocante a las rdenes. Su
gigantesco sargento, Coaker, se ocupaba del contacto directo con los infantes de
marina y Bellairs se limitaba a un ocasional siga as, sargento Coaker, o en mi
opinin, sargento, estos tipos no son ms que un montn de escoria, no cree?. Era
uno de los pocos hombres que Bolitho conoca que podan emborracharse por
completo sin cambiar de expresin.
Triphook, el contable, pareca competente, aunque tacao con las raciones. Se
haba asegurado cuidadosamente de que en el puerto no hubieran llenado la parte
baja de la bodega con barriles podridos, cosa que sola descubrirse demasiado tarde
como para tomar medidas. Solamente esto ya era raro. Los pensamientos de Bolitho
se centraron en el cirujano. Si hubiera conseguido otro para sustituirlo, lo hubiera
hecho. Whitmarsh era un borracho de los peores. Si estaba sobrio, se comportaba
como un hombre callado, incluso amable. Pero borracho, como sola estar, pareca
venirse abajo como una vela vieja con estrpito inesperado. Apret la mandbula.
Whitmarsh tendra que corregirse. De otro modo...
Escuch el ruido de pisadas en la cubierta sobre su cabeza.
Hay unos cuantos tipos en cubierta que esta noche se preguntarn si habrn
hecho bien enrolndose dijo Herrick. Demasiado tarde.

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Alexander Kent
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Bolitho mir a popa, hacia el agua negra e inquieta, y escuch cmo la pujante
marca golpeaba y gorgoteaba en torno al timn.
Hay un gran paso de la tierra al mar. Mayor de lo que la gente cree. Devolvi
el vaso al estante. Creo que debera acostarme ahora. Maana ser un da muy
largo.
Herrick se puso en pie y asinti.
Le deseo buenas noches, seor.
Saba muy bien que Bolitho permanecera despierto durante varias horas. Paseara
y planeara buscando fallos de ltima hora, posibles errores en la organizacin de las
listas de guardias y de asignacin de deberes. Y Bolitho tambin saba que l lo saba.
La puerta se cerr y Bolitho camin hacia la popa y pos las manos sobre el marco
central. Poda sentir las vibraciones de la talla bajo sus palmas, el casco temblando en
torno a l, al mismo tiempo que el silbido de los estayes, el golpeteo de las drizas y el
crujido de las cuadernas. Quin los vera marchar? Le importara a alguien? Una
vez ms, el barco se deslizara por el Canal, como haban hecho cientos de veces.
Hubo un nervioso golpe en la puerta y Noddall, el criado de la cmara, se dej ver
a la luz de la linterna. Un hombre pequeo, con el rostro puntiagudo de un roedor
ansioso. Incluso mantena sus manos frente a l, como dos zarpas nerviosas.
Su cena, seor. No la ha tocado. Comenz a apilar los platos. No le har
bien, seor. No le har bien.
Bolitho sonri cuando Noddall se alej camino de su despensa. Estaba tan absorto
en su pequeo mundo, que pareca como si ni siquiera hubiera reparado en que se
haba producido un cambio de mando. Se ech su capa nueva sobre los hombros,
camin a tientas hacia la popa hasta llegar a la batayola y contempl la tierra. Luces
incontables y casas escondidas. Se volvi y mir hacia su barco, con el viento
haciendo que el pelo le golpeara la cara, y el fro hacindole contener el aliento. La
luz se reflejaba en los tensos obenques como oro plido, y ms all vio una pequea
linterna, donde el solitario vigilante del ancla observaba con ojo atento el cable.
Decidi que algo era diferente. No haba centinelas en cada corredor a la espera de
un ataque por sorpresa o de un intento de desercin en masa. Ni redes que
intentaran retrasar el sbito empuje de un abordaje. Toc con la mano un can del
seis. Pareca hielo mojado; se pregunt por cunto tiempo. El ayudante del piloto
rondaba por all, y se inclin cuando vio a su comandante junto a la batayola.
Sin novedad, seor grit.
Gracias.
Bolitho no conoca el nombre del hombre. Todava no. En los siguientes cien das,
sabra de ellos algo ms que sus nombres. Tambin lo sabran de l. Con un suspiro
regres a su cmara, con el pelo pegado a la cabeza y las mejillas sonrojadas por el
fro. No vio a Noddall, pero la cama estaba lista, y haba algo caliente en la jarra
cercana. Un minuto despus de posar su cabeza en la almohada, se durmi.

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El siguiente da amaneci tan gris como el anterior, pero durante la noche la lluvia
haba cesado y el viento se mantena firme del sudeste. Durante toda la maana, el
trabajo continu sin descanso. Los oficiales revisaron una y otra vez sus listas de
nombres, asocindolos a caras y asegurndose de que los hombres con experiencia
estuvieran repartidos entre los novatos y los inexpertos.
Bolitho dict un informe final a su escribano, un hombre enjuto llamado Pope, y lo
firm a tiempo para que saliera con el ltimo bote. Encontr un momento para hablar
con sus oficiales, y acudi al encuentro del seor Tapril, el artillero, en su
santabrbara, para discutir acerca de la posibilidad de mover algunas piezas y
caones que no se empleaban y orientarlos ms hacia la popa; ayud tambin a
ajustar los aparejos del velero para que no ocuparan tanto espacio.
Estaba ponindose su chaquetn, con sus puntillas doradas y sus pesados botones,
cuando Herrick entr en la cmara y le inform de que traa quince nuevos hombres
de las mazmorras.
Cmo son esos buques?
Una especie de infierno, seor suspir Herrick. Podra triplicar el nmero,
conseguir toda una compaa de ellos, si pudiera traer tambin a sus mujeres.
Bolitho se detuvo mientras ajustaba su corbata.
Mujeres en las mazmorras?
S, seor. Herrick se encogi de hombros. Espero no volver a ver nunca algo
parecido.
Muy bien. Haga que firmen, pero no les busque nada que hacer todava. Dudo
de que tengan fuerzas para levantar una espina de pez despus del maltrato recibido.
Un guardiamarina apareci en la puerta abierta.
Con los saludos del seor Davy, seor. Sus ojos recorrieron la cmara sin
perder detalle. Estamos levando anclas.
Gracias. Bolitho sonri. La prxima vez qudese un rato, seor Penn, y
curiosee cuanto quiera.
El chico desapareci y Bolitho mir serenamente a Herrick.
Y bien, Thomas?
S, seor. Herrick asinti con firmeza. Estoy preparado. Ha sido una larga
espera.
Subieron juntos al alczar, y mientras Herrick se adelantaba hasta la batayola con
su bocina, Bolitho permaneci en pie en la popa, un poco aparte de los otros, que se
movan sin cesar a sus puestos. Clin clin clin, ahora el cabrestante giraba ms
despacio y las espaldas de los hombres se inclinaron casi el doble cuando el casco tir
pesadamente del ancla.
Bolitho mir la desmaada figura del piloto sobre la doble rueda del timn. Tena
cuatro timoneles. Pareca no querer correr riesgos, fuera con el timn o con las
habilidades del nuevo comandante.
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Alexander Kent
Misin en ultramar

Ponga el barco en movimiento, si le parece. Vio que la bocina de Herrick se


mova. Una vez fuera de este puerto, viraremos sobre la amura a babor rumbo al
sudoeste.
El viejo Mudge asinti pesadamente, con un ojo oculto tras la montaa de su nariz.
Seor, s, seor!
Permaneced junto al cabrestante! rugi Herrick. Hizo sombra a los ojos para
observar la banderola del calcs. Largard velas de proa!
La sacudida y el estrpito de las lonas en libertad hicieron que varios hombres
nuevos miraran alrededor, confusos y sobresaltados. Un oficial arroj un cabo
directamente a la mano de un hombre.
Agrralo! No ests ah parado como una mujercita!
Bolitho vio al ayudante del piloto exactamente sobre el bauprs, con un brazo
girando sobre su cabeza mientras el cable se tensaba cada vez ms en vertical bajo la
dorada ninfa de agua.
A la jarcia! Largad las gavias!
Bolitho se relaj un poco cuando los gavieros de giles pies treparon por los
flechastes de cada banda. No tena sentido acalorarse la primera vez. Que los ojos que
los observaban desde la costa pensaran lo que quisieran. Nadie le agradecera que
volviera.
Hombres a las brazas!
Herrick estaba reclinado sobre la batayola, y su bocina se mova de un lado a otro
como el trabuco de un cochero.
Vamos, rpido. Seor Shellabeer, refuerce a esos imbciles de popa!
Shellabeer era el contramaestre, un hombre taciturno que ms pareca un espaol
que un oriundo de Devon. Bolitho se inclin hacia atrs con las manos en las caderas
observando las rpidas figuras que se apresuraban sobre las vergas, como monos. Le
mareaba ver su indiferencia hacia las alturas.
Primero una, luego, la siguiente gran gavia flame y se agit en confusin,
mientras los marineros se agarraban a las vergas, llamndose los unos a los otros o
burlndose de los que se encontraban en los otros mstiles.
El ancla ha zarpado, seor.
Como si se liberara de sus cadenas, la fragata se movi pesadamente cruzando los
dentados acantilados, y los hombres cayeron y vacilaron en las brazas mientras
luchaban por tirar de las grandes vergas, y dominar el barco contra el viento.
Entrad de las brazas de sotavento! Herrick era cortante.
Bolitho apret los dientes y se oblig a permanecer inmvil mientras el barco se
zambulla, ms y ms all, a horcajadas sobre el viento. Aqu y all, un segundo
contramaestre se liaba con un cabo o empujaba a un hombre a una braza o a una
driza.

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Misin en ultramar

Entonces, con un tremendo estruendo, como un trueno, las velas se llenaron y se


tensaron con el continuo soplo del viento, la cubierta se inclin y se mantuvo as
mientras los timoneles se arrojaban sobre sus ruedas. Se oblig a tomar unos gemelos
del guardiamarina Keen y los dirigi hacia estribor, manteniendo el rostro impasible
pese a que casi temblaba de emocin y de alivio. La maniobra de navegacin era muy
deficiente, el emplazamiento de los hombres con experiencia demasiado desmaado
como para sentirse cmodos, pero estaban libres, liberados de la tierra.
Vio algunas personas sobre el cabo, observndoles mientras viraban sobre la
amura de babor, y la parte superior de un carruaje que brillaba justo sobre el muro.
Quiz era la madre de Armitage llorando mientras se llevaban a su retoo.
Sudoeste, seor grit el piloto. A todo trapo.
Cuando Bolitho se volvi para contestarle, vio que el piloto asinti con algo similar
a la aprobacin.
Gracias, seor Mudge. Daremos inmediatamente las velas mayores.
Avanz para unirse a Herrick en la batayola, que mantena su cuerpo
profundamente reclinado sobre la cubierta. Se haba disipado parte de la confusin, y
los hombres se abran paso entre los extremos sueltos de los cabos como
supervivientes de una batalla. Herrick le mir con tristeza.
Ha sido terrible, seor.
Estoy de acuerdo, seor Herrick. No pudo ocultar una sonrisa. Pero
mejoraremos, no?
Por la tarde, la Undine haba rebasado la isla de Wight y se adentraba en el Canal.
Por la noche, solo sus gavias arrizadas eran visibles, y pronto incluso eso desapareci.

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Misin en ultramar

III
UN GRUPO VARIOPINTO
En la maana del da que haca catorce desde que zarparon de Spithead, Bolitho
estaba en su cmara bebiendo una taza de caf y meditando sobre el tiempo extra que
podra haber conseguido. La tarde anterior haban avistado la joroba de la isla de
Tenerife, que se extenda como una nube en el horizonte, y haban decidido fondear y
evitar los riesgos de aproximarse durante la noche. Catorce das. Le haba parecido
una eternidad. El mal tiempo les haba torturado la mayor parte de los das.
Revisando las pginas de su diario personal, poda ver las incontables y frustrantes
anotaciones. Vientos contrarios, galernas escasas pero intensas y la constante
necesidad de acortar vela, de arrizar y fondear de la mejor manera posible.
El temido golfo de Vizcaya les haba sido propicio, lo que, al menos, era un alivio.
De otro modo, con casi la mitad de los hombres del barco demasiado mareados como
para trepar a la arboladura o demasiado aterrorizados para abrirse paso con
dificultad por las vertiginosas vergas en movimiento, era posible que la Undine no
hubiera avanzado sin haber empleado la violencia fsica con ellos.
Bolitho tena en cuenta lo que aquello deba de significar para muchos de sus
hombres. Vientos ululantes, el hacinamiento en un casco en movimiento y lleno de
ruidos, donde su comida, si podan ingerirla, terminaba muchas veces en una mezcla
de vmito y agua corrompida. Aquello produca una especie de aturdimiento, como
el de un hombre abandonado en la mar: durante algn tiempo lucha bravamente,
nada sin saber hacia dnde, hasta que se encuentra demasiado cansado y atontado
como para preocuparse. No tiene ninguna seguridad, ningn tipo de gua. Ese es el
momento clave.
Bolitho conoca muy bien aquellos sntomas, y saba que se enfrentaba a un reto
muy similar. Si mostraba comprensin y simpata, si prestaba demasiada atencin a
las excusas de sus tenientes, tan esforzados, y sus oficiales, nunca recuperara el
control ni sera capaz de exigir ms a su dotacin cuando el peligro real llegara.
Saba que muchos le maldecan a sus espaldas, y que rezaban para que muriera o
desapareciera por la borda durante la noche. Vea sus miradas, senta su
resentimiento mientras los presionaba todo el da, cada hora de cada uno de aquellos
das. Maniobras y ms maniobras contra el reloj de Herrick, mientras l mismo se
aseguraba de que todos saban que l controlaba sus esfuerzos. Obligaba a que los
hombres de los tres palos de la Undine compitieran los unos contra los otros en su

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Alexander Kent
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lucha por acortar o largar vela, hasta que finalmente lograba que aquello no fuera
una competicin, sino un grupo que ahogaba sus maldiciones con un grito sofocado.
Entonces, sentado con la taza entre las manos, encontr cierta satisfaccin
rencorosa en lo que haban logrado, en lo que, juntos, haban conseguido,
voluntariamente o por otros medios. Cuando la Undine arroj el ancla ese da en
aguas de Santa Cruz, los espaoles que les observaran veran una apariencia de
orden y disciplina o de eficiencia como la que ya haban llegado a conocer y temer en
tiempos de guerra.
Pero si haba llevado a su dotacin hasta el lmite, l tampoco haba permanecido
ocioso, y ahora lo notaba, pese a los tentadores rayos del sol matutino que danzaba y
se reflejaba sobre la cubierta. Prcticamente ninguna guardia haba transcurrido sin
que su presencia fuera requerida en cubierta. El teniente Davy tena poca experiencia
en manejar un barco con mal tiempo, pero aprendera si le daban tiempo. Soames
mostraba tendencia a perder los nervios cuando tena que enfrentarse a un desastre.
Golpeaba a algn desafortunado marinero y ocupaba su puesto aullando:
Eres un intil! Es mejor que lo haga yo!
Solamente Herrick soportaba sin sobresaltos el aluvin de las persistentes
demandas de Bolitho, y l senta lstima por su amigo, que tena que cargar con la
mayor parte del trabajo. Resultaba muy fcil castigar a los hombres cuando en
realidad la culpa era de un oficial que perda la cabeza o que no era capaz de
encontrar las palabras adecuadas en medio de una tormenta amenazadora. Herrick
permaneca firmemente asentado entre el camarote de oficiales y la cubierta inferior
y era el eslabn entre el comandante y la dotacin.
Incluso se haban dado dos castigos pblicos, algo que l confiaba poder evitar.
Ambos casos tenan relacin con el mundo privado de la cubierta inferior. El primero
era un sencillo caso de robo del pequeo tesoro de un marinero. El segundo, bastante
ms serio, haba sido una salvaje lucha a cuchillo que termin con la cara abierta
desde la oreja a la mandbula. An no saban si el herido sobrevivira.
Fue una pelea provocada por el odio, un estallido momentneo de furia causado
por la fatiga y el constante trabajo... l no lo saba. En un barco de guerra organizado,
posiblemente ni se hubiera enterado de ninguno de los dos casos. La justicia de la
cubierta inferior era bastante ms drstica y rpida cuando su propio mundo era
amenazado por un ladrn o por alguien demasiado amigo de usar el cuchillo.
Bolitho despreciaba a los comandantes que usaban su autoridad sin tener en
cuenta la miseria que aquello supona o que imponan castigos salvajes sin llegar a la
raz del problema, y, por tanto, sin solucionarlos. Herrick saba cmo se senta.
Cuando Bolitho le conoci, Herrick era el teniente ms joven de su barco, un barco
donde el anterior comandante se haba mostrado tan severo, tan increblemente
brutal en sus castigos, que haba sembrado a conciencia las semillas de un motn.

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Herrick conoca mejor que la mayora todo aquello, y, aun as, haba intervenido
personalmente en un intento de persuadir a Bolitho para que el castigo no tuviera
lugar. Haba sido su primera disputa seria, y Bolitho detest ver el sbito dolor en los
ojos de Herrick.
Esta es una dotacin nueva haba dicho Bolitho. Lleva tiempo conseguir que
los hombres formen una unidad tan estrecha, que lleguen a confiar en su compaero
en cualquier circunstancia. Muchos de ellos desconocen completamente las
costumbres de la armada y sus exigencias. Odian ver que otros cometen
impunemente faltas que ellos tratan de evitar. A estas alturas no podemos permitir
que se dividan en grupos: de veteranos y de novatos, de criminales profesionales y
de dbiles que no encuentran ms proteccin que la de aliarse entre ellos contra la
otra faccin.
Herrick haba insistido.
Pero en tiempos de paz, seor, quiz sea la nica manera.
No podemos permitirnos el lujo de averiguarlo haba endurecido su tono.
Ya sabes lo que yo siento. No es fcil.
El ladrn recibi su castigo sin una queja. Una docena de azotes mientras la
Undine avanzaba bajo un cielo despejado y algunas gaviotas arrojaban sus sombras
una y otra vez sobre el tenso drama que se desarrollaba ms abajo.
Mientras lea en voz alta los artculos del Cdigo, Bolitho observaba cmo los
hombres le miraban desde los obenques y el cordaje, las estrechas lneas rojas de los
infantes de Bellairs, a Herrick y al resto. El otro implicado culpable era una bestia
llamada Sullivan. Se haba presentado voluntario ante la patrulla de reclutamiento en
Portsmouth, y tena todo el aspecto de un criminal reincidente, pero haba servido
con anterioridad en un barco del rey, y eso debera de ser una ventaja.
Tres docenas de latigazos. Segn el punto de vista de la armada, un castigo ligero
por casi haber matado a un compaero. Si hubiera puesto la mano sobre un oficial, le
hubiera convenido ms morir que enfrentarse a los latigazos establecidos.
Pero ese castigo menor ya era terrible. Sullivan se haba desmoronado por
completo en cuanto el primer golpe rasg su espalda desnuda, y mientras los
timoneles se turnaban para hacer caer los latigazos sobre sus hombros y su espina
dorsal, se haba retorcido y gritado como un loco, con la boca llena de espuma y los
ojos petrificados en un rostro desfigurado. l guardiamarina Armitage casi se haba
desmayado, y algunos de los que acababan de recuperarse de su mareo volvieron a
vomitar, pese a los alaridos de sus oficiales. Pero el castigo termin, y los hombres
que lo presenciaban casi suspiraron de alivio cuando se les envi abajo.
Sullivan fue desatado y llevado a la enfermera de Whitmarsh, donde sin duda le
devolvieron las fuerzas con una generosa racin de ron. En los das siguientes al
castigo, mientras paseaba por el alczar o supervisaba el cambio de guardia, Bolitho
not cmo decenas de ojos le observaban, quiz considerndolo ms un enemigo que

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Alexander Kent
Misin en ultramar

su comandante. Muchas veces se haba dicho que cuando uno aceptaba el honor del
puesto aceptaba tambin lo que eso conllevaba, no solo la autoridad y el orgullo de
controlar un barco que era algo vivo, sino tambin los malos tragos.
Escuch un golpe en la puerta y Herrick entr en la cmara.
Falta casi una hora, seor. Con su permiso, dar la orden de cargar todas las
velas exceptuando las gavias y el contrafoque. Nos facilitar la entrada.
Srvete un poco de caf, Thomas. Se relaj cuando Herrick se sent al otro
lado de la mesa. Ardo en deseos de saber qu es lo que nos espera.
Herrick cogi una taza y palade el caf.
Yo tambin sonri desde el borde de su taza. Una o dos veces, he pensado
que nunca llegaramos a tierra.
S, lo siento por mucha de nuestra gente. Algunos jams haban visto el mar, y
mucho menos haban salido de Inglaterra. Ahora saben que frica se extiende en
algn lugar por la regala de babor, que nos vamos a la otra punta del mundo.
Algunos incluso comienzan a considerarse marineros, cuando hace unas semanas no
saban ni cmo moverse por el barco.
Es uno de sus logros, seor. La sonrisa de Herrick se ampli. A veces doy
gracias por no estar al mando, y por no tener la menor posibilidad de estarlo alguna
vez.
Bolitho le observ pensativo. La herida haba cicatrizado.
Me temo que esa eleccin no es tuya, Thomas. Se puso en pie. En efecto, me
temo que aceptars un puesto de mando en cuanto se te ofrezca la oportunidad,
aunque no sea ms que para convertir en realidad parte de tus desaforados ideales.
Se sonrieron como conspiradores.
Ahora, lrgate mientras me cambio de abrigo.
Sonri. Por aquello de demostrarles a nuestros amigos espaoles quin manda
aqu.
Tras poco ms de una hora, desplazndose sobre su propio reflejo, la Undine
avanz despacio hacia el fondeadero. Bajo la brillante luz del sol, la isla de Tenerife
mostraba su exuberante colorido, y Bolitho escuch cmo varios de sus marineros
prorrumpan en exclamaciones de aprobacin. Las colinas ya no permanecan
escondidas en la oscuridad, sino que mostraban, con la luz, sus brillos y sus sombras,
y todo era ms brillante y de mayor tamao, o al menos eso les pareca a los hombres
recin reclutados. Haba edificios blancos y brillantes, un mar azul luminoso con
playas y olas suficientes como para hacer que un hombre contuviera el aliento y
observara atnito. Allday se puso en pie junto a la escotilla.
Apuesto cualquier cosa que a alguno de estos arrogantes seores1 espaoles les
encantara arrojarse sobre nosotros mientras nos acercamos.

Don en el original. (N. de la T.)

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Bolitho recorri rpidamente su barco con la mirada, e intent imaginrselo tal y


como lo veran desde tierra. Era una fragata muy hermosa, y no dejaba adivinar los
sudores y el esfuerzo que la mantenan as. Su mejor ensea se agitaba en el pico de
la cangreja y las casacas escarlata se entremezclaban con los marineros de cubierta.
En el corredor de babor, Tapril, el artillero, mantena una ltima discusin
apresurada con sus segundos, posiblemente con vistas a iniciar el saludo a la bandera
espaola, que ondeaba tan orgullosamente sobre la batera del promontorio.
El viejo Mudge se encontraba junto al timn, con las manos en los bolsillos de su
chaquetn. Pareca vestir la misma ropa fuera cual fuera el clima. Con fro o calor, con
lluvia o sol. Llevaba gran variedad de instrumentos y objetos personales en sus
espaciosos bolsillos, y Bolitho supona que alguna vez, haca mucho, le haban
obligado a correr a cubierta y aguantar all mientras la mitad de sus pertenencias an
permanecan en su cabina. Gruo a los timoneles cuando giraron an ms el timn,
con la gavia mayor agitndose mientras el barco cabeceaba bajo la proteccin de la
tierra. Herrick dirigi sus gemelos hacia la costa.
En este momento estamos pasando el cabo, seor.
Muy bien. Bolitho agit su mano hacia Tapril. Comience el saludo.
Y mientras la fragata inglesa continuaba despacio hacia su fondeadero, el frgil
aire de la maana se vio agitado por el estampido regular del fuego de can. Los
espaoles contestaron disparo por disparo, y el humo flotaba casi sin movimiento
sobre las aguas. Bolitho apret las manos, que mantena en la espalda, y sinti cmo
el sudor recorra su columna vertebral bajo su pesada casaca y empapaba una de sus
camisas nuevas como si fuera una toalla mojada.
Resultaba extrao permanecer en pie, tan impvido, mientras la descarga
continuaba a su alrededor. Como si fuera un engao o un sueo. Esperaba que, de un
momento a otro, la amurada volara por los aires, o que una bala impactara
ruidosamente entre los marineros rgidos e hiciera una escabechina. El ltimo
disparo reson en sus odos, y mientras el humo que ascenda se alejaba de las
cubiertas, vio otra fragata anclada en el extremo. Espaola, ms grande que la
Undine, sus colores y enseas brillaban extraordinariamente por contraste con la
verde orilla situada ms all. Pens que posiblemente su comandante tambin estara
recordando otras circunstancias.
Elev la mirada hasta el estandarte del calcs, que colgaba medio desmayado en la
brisa. Muy pronto, ms rdenes, una pieza ms que encajar en el puzzle. Mudge
resopl ruidosamente por su gran nariz, algo que haca siempre antes de llevar a
cabo su labor.
Preparados, seor.
Muy bien. Que los hombres acudan a las brazas. Que viren en redondo, si le
parece.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Sobre las cubiertas recin fregadas se escuch el ruido de los pies descalzos, que se
apresuraban, con medida celeridad, a obedecer la orden una y otra vez repetida, y
Bolitho espir muy despacio el aire cuando cada hombre ocup su puesto sin
contratiempos.
Escotn de gavia!
La bandera, sobre la batera, ondul bajo la luz y luego regres a su lugar. Algunos
botes zarpaban, y Bolitho vio que muchos de ellos estaban cargados con frutas y
otros productos comercializables. Con todo el pan que se haba echado a perder en la
primera tormenta y poca fruta fresca que rivalizara con la que llegaba en los botes,
Triphook, el contador, estara muy ocupado.
Chafaldete de gavia.
Un segundo de contramaestre agit el puo contra una figura annima que se
encontraba en la verga de la gavia de proa.
T, torpe! Vuelve a sostenerte solo con una mano y ya vers cmo no regresas a
tu pueblo con vida!
Bolitho observ la corriente de agua que disminua con los ojos medio cerrados
por la luz que le deslumbraba.
Timn a sotavento!
Esper mientras la Undine giraba silenciosa y con gran dignidad y las velas que
an tena se agitaban violentamente.
Ahora!
Se escuch un aullido en la parte delantera, seguido por una salpicadura cuando el
ancla se sumergi bajo el mascarn dorado. Herrick esper hasta que la ltima de las
velas hubo desaparecido de las vergas como por arte de magia.
Lo han hecho bastante bien, a mi juicio, seor.
Bolitho le observ, devolvindole la sonrisa.
Bastante bien, seor Herrick replic, con calma.
Hoy no necesitar la canoa, seor. Herrick sonri. Tienen la cortesa de
mandarnos un bote.
Allday dio un paso al frente y entreg a Bolitho su espada. Frunci el ceo.
No quiere la canoa, comandante? murmur. Pareca agraviado.
Bolitho levant los brazos para permitir que el ayudante le ajustara el cinturn en
torno al talle.
No en esta ocasin, Allday.
Era terrible comprobar cmo Herrick y Allday observaban cada uno de sus
movimientos. Los infantes de marina corran y se agrupaban en una nueva formacin
junto al portaln de entrada, y el rostro del sargento Coaker brillaba bajo su sombrero
negro como si fuera una gran fruta sudorosa. Bolitho se volvi para observar la
lancha que se aproximaba, un gran armatoste con una carroza entoldada y dorada.
Junto a ella, la pobre canoa de Allday parecera un bote del puerto de Falmouth. Un

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oficial resplandeciente permaneca en pie observando la fragata anclada con un


documento enrollado bajo el brazo. Las habituales palabras de bienvenida. El primer
contacto con lo que le esperaba ms adelante.
Usted permanecer a bordo, seor Herrick dijo, en voz baja. El seor Davy
me acompaar a tierra. Pas por alto su evidente desilusin. Atienda con
esmero los asuntos que surjan aqu, y asegrese de que nuestra gente est preparada
para cualquier eventualidad.
Herrick se llev la mano al sombrero.
Seor, s, seor!
Corri a contarle a Davy su buena suerte. Bolitho sonri. Con tantos botes
alrededor y otras tentaciones, haran falta todas las habilidades de Herrick para
evitar que el barco fuera invadido por mercaderes y otros visitantes menos
respetables.
De modo que usted acompaar al capitn, seor Davy escuch que deca
Herrick.
Davy dud, sopesando el humor de Herrick y lo oportuno del momento.
Una sabia eleccin, si se me permite decirlo, seor Herrick.
Bolitho se volvi, escondiendo su sonrisa, cuando Herrick replic.
La verdad es que usted aqu sirve de ms bien poco.
Entonces, mientras los muchachos de la banda iniciaban con sus flautas y sus
tambores el Hearts of Oak, y la sudorosa guardia de Bellairs presentaba armas, Bolitho
avanz para agasajar a sus visitantes.
La residencia del gobernador estaba bien situada, en un camino ligeramente
pendiente sobre el varadero principal. En su camino desde el barco por barcaza y
carruaje, Bolitho se sinti aliviado al descubrir que el oficial de enlace hablaba muy
poco ingls, y l mismo se limit a ocasionales exclamaciones de placer cuando
pasaban frente a algo digno de admiracin. Era obvio que todo estaba bien planeado,
y que desde el momento en que las gavias de la Undine haban sido avistadas la tarde
anterior, las cosas haban empezado a moverse.
Bolitho apenas recordaba el encuentro con el gobernador. Un hombre con barba,
corts, que estrech su mano y recibi los saludos formales de Bolitho de parte del
rey Jorge, y que se limit entonces a permitir que un ayuda de cmara condujera a los
dos oficiales britnicos a otra habitacin.
Por Dios que viven bien los espaoles, seor susurr Davy, que no era un
hombre que se dejara impresionar fcilmente. No me extraa que los barcos del
tesoro paren aqu de camino a Espaa. Un mercado preparado para ellos, a mi
entender.
La habitacin en la que aguardaban era realmente espaciosa, larga y fresca, con el
suelo embaldosado y una surtida seleccin de muebles bien tallados y hermosas
41

Alexander Kent
Misin en ultramar

alfombras. La inmensa mesa central estaba construida ntegramente de mrmol.


Bolitho calcul que haran falta unos siete hombres para moverla. Alrededor de una
docena de personas permanecan en pie en torno a la mesa, cuidadosamente
distribuidos de modo que l pudiera evitar prdidas de tiempo confundiendo a los
importantes con la gente comn. El hombre que l supuso que sera James Raymond
avanz hacia l.
Soy Raymond, comandante. Bienvenido. Le esperbamos quiz un poco antes.
Hablaba muy bruscamente y con mucha rapidez. Tema perder tiempo?
Inseguro? Era difcil adivinarlo. Tendra unos treinta y tantos, bien vestido, y
hubiera podido pasar por un hombre atractivo de no ser por su petulante entrecejo
fruncido. Este es don Luis Puigserver dijo, el emisario personal de Su Muy
Catlica Majestad.
Puigserver era un hombre robusto, con rasgos del color de la porcelana y un par
de cejas negras que dominaban el resto de su rostro. Sus ojos tenan una expresin
dura, pero tambin haba encanto en ellos mientras avanzaba y estrechaba la mano
de Bolitho.
Es un placer, capitn.2 Posee usted un hermoso barco. Seal a un hombre alto
junto a la ventana. El comandante Alfonso Iriarte, del Nervin, se ha deshecho en
alabanzas sobre su modo de maniobrar.
Bolitho mir al otro hombre. Era muy anciano. Deba de serlo para ostentar el
mando de la gran fragata fondeada. Devolvi el examen a Bolitho sin demasiadas
muestras de entusiasmo. Tal vez como dos perros que hubieran luchado demasiadas
veces.
Ser breve dijo suavemente el emisario, y se olvid de Iriarte. Sin duda
usted desear regresar a su barco para ultimar los detalles y zarpar hacia su destino.
Bolitho le observ detenidamente. Haba algo muy convincente en aquel hombre.
Su figura robusta, sus piernas, que parecan tan musculosas pese a las finas medias
de seda, incluso el brusco apretn de manos, no podan ocultar su confiada
seguridad.
No era de extraar que el gobernador le hubiera pasado rpidamente a Bolitho.
Era evidente que Puigserver impona respeto. Chasque sus dedos en forma de
esptula y un nervioso ayudante de cmara se dio prisa en tomar el sombrero y la
espada de Bolitho. Otra sea a unos criados y en unos minutos todos estaban
sentados en torno a una mesa parecida a un altar, con una copa delicadamente
tallada a su alcance.
Solo Puigserver continu de pie. Observ cmo los criados llenaban las copas de
vino espumoso, y su rostro no haba cambiado, pero cuando Bolitho baj la mirada
vio que uno de sus pies golpeaba insistentemente el suelo embaldosado. Elev su
copa.
2

En espaol en el original. (N. de la T.)

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Misin en ultramar

Caballeros, por nuestra amistad.


Todos se pusieron en pie y bebieron. El vino era de una calidad excelente, y
Bolitho repas mentalmente sus propias dudas y torpe proceder en la tienda de la
calle St. James.
De la guerra se obtiene poco salvo la necesidad de evitar ms derramamiento de
sangre continu Puigserver. No desperdiciar nuestro tiempo haciendo
promesas vacas que no podr mantener, pero espero que podamos favorecer
nuestras diversas causas en tiempo de paz.
Bolitho ech una rpida mirada a los dems. Raymond se reclin en la silla,
intentando parecer relajado, pero tan tenso como un muelle. El comandante espaol
miraba su vino con la mirada perdida. La mayor parte de los otros mantenan la
expresin vaca de los que fingen comprender cuando en realidad no entienden nada.
Bolitho tena la sensacin efe ser el nico que entenda una palabra de cada diez.
Davy se sent muy rgido en el lado opuesto de la mesa, abrasado de calor; su
rostro pareca una mscara. Todo se reduca a tres de ellos: don Luis Puigserver,
Raymond y l mismo.
Afortunadamente, Espaa ha recuperado Menorca y otras islas despus de esta
infausta guerra dijo el primero. Sus ojos descansaron en Bolitho muy brevemente,
oscuros, casi negros. Eran como aceitunas espaolas. En contrapartida, Su Muy
Catlica Majestad se ha dignado a bendecir esta nueva aventura entre nosotros.
Mir a Raymond. Quiz sea usted tan amable de explicarnos los detalles.
Raymond hizo ademn de ponerse en pie, pero luego cambi de opinin.
Como usted ya sabr, comandante Bolitho, el almirante francs Suffren fue el
responsable de gran parte de los ataques a nuestros barcos y posesiones de las Indias
Orientales y en la propia India. Holanda y Espaa dud cuando el capitn Iriarte
tosi suavemente, eran aliados de Francia, pero no posean suficientes escuadrones
ni hombres para proteger sus posesiones en aquella rea. Suffren lo hizo por ellos.
Nos arrebat Trincomalee y se lo devolvi a los holandeses despus de la guerra.
Hubo muchas otras peripecias, pero conocer la mayor parte de ellas, comandante.
Ahora, a cambio de otras concesiones de las que usted no tiene por qu preocuparse,
Espaa ha accedido en principio a ceder a Inglaterra una de las posesiones que le
quedan en... Eh... Borneo Mir sin ninguna emocin a Bolitho. Que es hacia
donde usted se dirige, por supuesto.
Por supuesto. Pareca tan simple. Otras dos mil o tres mil millas que aadir a su
viaje. Por el modo en que Raymond hablaba, poda haber sido Plymouth.
No estoy muy seguro de entender el propsito de todo esto dijo Bolitho
suavemente.
De eso no me cabe la menor duda, comandante le interrumpi Puigserver.
Mir framente a Raymond. Seamos francos. Para evitar ms problemas en esta
incmoda tregua, porque eso es lo que es, debemos movernos con precaucin. Pese a

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Misin en ultramar

todos sus esfuerzos, los franceses no han ganado prcticamente nada en las Indias, y
se muestran, cmo dira usted?, quisquillosos acerca de cualquier rpida expansin
en torno a su ya debilitada influencia all. Su destino final ser Teluk Pendang. Un
buen puerto, una posesin de mando para cualquier pas con deseos de expandirse
en cualquier sentido en aquella rea. Como dijeron una vez los griegos, un puente
para el imperio.
Ya veo, seor3 asinti Bolitho. Ni siquiera haba odo mencionar alguna vez
aquel lugar.
Cuando se firm la paz, el ao pasado, nuestro gobierno envi a nuestra fragata
Fortunate a Madrs con las bases de este acuerdo dijo Raymond, muy cortante.
En su camino en torno al cabo de Buena Esperanza, se encontr con dos de las
fragatas de Suffren, que regresaban a Francia. Naturalmente, no saban nada de la
paz, y el comandante de la Fortunate no pudo explicrselo. Lucharon, y la Fortunate
atac tan duramente a uno de los enemigos, que se incendi y se hundi.
Desafortunadamente, tambin nuestro barco estall en llamas y se perdi, con la
mayor parte de la dotacin.
Bolitho se poda imaginar la escena. Tres barcos en mar abierto. Los pases por fin
en paz, pero sus comandantes ansiosos por luchar, tal como les haban enseado.
Sin embargo, uno de los comandantes franceses, el superviviente, era un
veterano llamado Le Chaumareys, uno de los mejores de Francia.
He odo hablar de l sonri Bolitho.
Raymond pareca un poco aturdido.
S, estoy seguro de ello. Bien, se cree que Francia, por medio de Le Chaumareys,
conoce ahora el acuerdo que estamos firmando con Espaa. Si eso es as, Francia se
sentir amenazada con la idea de que podamos recuperar otra posesin, una por la
que ellos lucharon cuando eran aliados de Espaa.
Bolitho comprendi entonces todas las veladas recomendaciones en el
Almirantazgo, el aire de secreto. No era de extraar. Un rumor que indicara que
Inglaterra estaba a punto de ampliar sus horizontes en las Indias Orientales, sin que
importara la razn, y una guerra podra estallar de nuevo como un polvorn.
Que debemos hacer? pregunt.
Navegarn junto al Nervin replic Raymond. Trag saliva. El Nervin ir al
mando, y usted se atendr a sus rdenes. Antes de llegar a Madrs recibir a bordo al
nuevo embajador britnico, y lo conducir, con las fuerzas que le acompaen, a su
nuevo destino, Teluk Pendang. Le entregar unos cuantos despachos para l, y le dar
todos los consejos que pueda darle.
Puigserver les sonri, y sus cejas negras se elevaron como grandes arcos.
Y yo estar all para asegurarme de que nuestra gente no comete ninguna
tontera.
3

En espaol en el original. (N. de la T.)

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Misin en ultramar

Los franceses tienen una fragata de cuarenta y cuatro caones, la Argus aadi
dbilmente Raymond. Se dice que Le Chaumareys puede estar all.
Conoce las islas Sonda y Borneo tan bien como un europeo puede llegar a
conocerlas.
Bolitho suspir muy despacio. Hasta aquel momento, era un buen plan. Una
escuadra inglesa hubiera podido provocar un enfrentamiento abierto antes o
despus, pero dos fragatas, una de cada nacin, seran la horma del zapato para la
pesada Argus, tanto en las negociaciones como en artillera.
Puigserver camin con calma hasta la amplia ventana, y contempl los barcos
anclados.
Un largo viaje, seores, pero espero que nos compense. Se volvi hacia
Bolitho, aunque su rostro cuadrado permaneci en la sombra. Dispuestos a para
zarpar de nuevo?
S, seor. Mis hombres estn listos para aprovisionarse de agua y fruta fresca, si
eso es posible.
Estamos en ello, capitn. Mostr los dientes. Lamento no poder
proporcionarle gran diversin ahora, pero de todas maneras, esta isla es un lugar
muy aburrido. Si viene a Bilbao... Se bes las puntas de los dedos. Entonces le
ensear lo que es la buena vida, de acuerdo? Se ri ante la expresin afligida de
Raymond. Y sospecho que todos nos conoceremos mucho mejor a nosotros mismos
despus de este viaje.
Los ayudas de cmara espaoles se inclinaron cortsmente cuando Puigserver
camin hacia la puerta.
Nos encontraremos antes de partir dijo, desde all. Se volvi. Pero, pase lo
que pase, maana levaremos anclas.
Raymond camin alrededor de la mesa mientras aumentaba el rumor de las
conversaciones.
Maldito sea ese hombre! susurr, y pareca furioso. Si me quedara uno o
dos das ms, se iba a enterar.
En qu velero embarcar? pregunt Bolitho. El mo es un buen barco, pero
mucho menor que el espaol.
Raymond se gir en redondo para observar al comandante espaol, que discuta
en voz baja con sus compaeros.
Navegar en el Nervin? Bolitho, preferira su barco aunque fuera un
destartalado carbonero.
Creo que esperan que nos vayamos, seor susurr Davy.
Raymond frunci el ceo.
Subir a su barco, y dispondr las cosas desde all, donde no hay paredes que le
oigan a uno respirar.

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Alexander Kent
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Bolitho vio que su escolta le esperaba en la puerta, y sonri. Raymond pareca


involucrarse muy profundamente en cualquier cosa, pero la diplomacia no era su
fuerte.
Regresaron al embarcadero sin casi mediar palabra, pero Bolitho senta la tensin
que herva dentro de Raymond. Algo le torturaba. Tal vez la responsabilidad de su
puesto le estuviera superando.
Cuando los marineros de casacas rojas impulsaron la embarcacin del gobernador
hacia la Undine, Bolitho se sinti aliviado. El podra comprender el funcionamiento
de un barco, pero la vida de Raymond le resultaba tan ajena como lejana la luna.
Raymond trep desde la barcaza, y contempl absorto al grupo que le esperaba, las
idas y venidas de los marineros de la Undine mientras trabajaban en los aparejos en el
pasamanos opuesto. All haba barriles y redes con fruta, y sombreros de paja para
proteger a los incautos de las insolaciones.
Bolitho se dirigi a Herrick.
Todo en orden? Toc el hombro de Raymond. El seor Raymond ser
nuestro pasajero. Se volvi al escuchar una carcajada que proceda de la escotilla.
Quin ha subido a esa mujer a bordo? En el nombre de Dios, seor Herrick, esto no
es el Nore, ni el puerto de Portsmouth!
Entonces vio a la chica. Pequea y morena, luca un brillante vestido rojo y hablaba
con Allday, que, evidentemente, se estaba divirtiendo mucho.
Esperaba haber podido avisarle, comandante dijo Raymond, de mala gana.
Esa chica es una criada. La doncella de mi mujer pareca como si fuera a ponerse
enfermo.
Herrick trat de evitar el arrebato de furia de Bolitho.
Lleg con su seora hace justo una hora, seor. Tena derecho a ello. Pareca
preocupado. Yo poco poda hacer.
Ya veo.
Bolitho camin hacia la popa. Todos aquellos miles de millas en un barco de
guerra pequeo y abarrotado. Ya era malo tener que llevar a Raymond, pero su mujer
y una doncella eran demasiado. Vio cmo algunos hombres se daban codazos. Sin
duda, estaban esperando a ver su reaccin.
Quiz quiera usted... eh... presentarnos, seor Raymond dijo, con mucha
calma.
Se encaminaron juntos a popa.
Santo Dios, seor Herrick, nos estamos convirtiendo en un grupo de lo ms
variopinto susurr Davy.
Herrick le mir.
Y supongo que se habr divertido usted de lo lindo.
Un poco de vino... buena compaa... Sofoc una risita. Pero me acord
mucho de usted, seor. Herrick sonri.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Vyase al diablo! Cmbiese y eche una mano con la carga. Hoy debemos tener
mil ojos.
Mientras tanto, Bolitho haba llegado a la cmara, y la observaba abatido. Haba
cajas por todas partes, y ropa extendida sobre los muebles y los caones, como si les
hubieran robado. La seora Raymond era una mujer alta, seria, y casi fuera de s por
la furia.
Debas haber esperado, Viola exclam su marido. Este es nuestro
comandante.
Bolitho se inclin levemente.
Richard Bolitho, seora. Acabo de mencionar que en una fragata de treinta y dos
caones no queda mucho espacio para el lujo. Aun as, ya que han elegido viajar con
nosotros, har todo lo que pueda por... No pudo continuar.
Elegido? La voz de la mujer estaba cargada de sarcasmo. Por favor, no se
engae, comandante. El es quien no quiere que yo viaje en el Nervin. Su boca se
torci con desprecio. Teme por mi seguridad cuando estoy con el comandante
espaol.
Bolitho se dio cuenta de que Noddall caminaba nervioso de un lado a otro por el
comedor anexo:
Ayude a la doncella de la seora Raymond a distribuir todo este... equipaje.
Ech una ojeada a su alrededor, desvalido, y vio cmo Raymond se derrumbaba
sobre el banco, como un moribundo. No era de extraar que pareciera preocupado.
Y pase la voz al primer teniente. De nuevo volvi la vista al desorden de la cmara,
pensando en alto. Haremos que retiren estos dos caones del doce, y colocaremos
seuelos en su lugar. Eso nos dar un poco ms de espacio.
Raymond le dirigi una mirada aturdida.
Seuelos?
Caones de madera. Darn la impresin de que an estamos completamente
armados. Forz una sonrisa. Seuelos para evitar una guerra.
Herrick apareci en la puerta.
Seor?
Improvisaremos unos paneles extra aqu, seor Herrick. Un dormitorio mayor
para nuestros pasajeros. Creo que a babor.
Para m y mi doncella, si es tan amable dijo la seora Raymond, con calma.
Mir a su marido. l dormir en cualquier sitio de este barco.
Herrick la mir con curiosidad, pero no le llev la contraria.
Entonces, el seor Raymond a estribor. Y usted, seor?
Bolitho suspir.
Con las cartas de navegacin. Mir a los otros. Cenaremos juntos aqu esta
noche, si les parece.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Nadie respondi. El guardiamarina Keen apareci en la puerta, con los ojos fijos
en la mujer.
Con los saludos del seor Soames, seor, el comandante del Nervin est a punto
de subir a bordo.
Bolitho gir en redondo, y ahog un grito cuando su espinilla golpe contra un
pesado bal.
Nos las arreglaremos para ser hospitalarios, seor Herrick dijo entre dientes.
Herrick no cambi de expresin.
Estoy seguro de ello, seor.
Era muy de maana cuando Bolitho se oblig a levantarse del lecho, invadido por
la pereza. Su cabeza an bulla con las diversiones que les haban ofrecido el
comandante Iriarte y algunos de sus oficiales. Le haban hecho ir al Nervin, donde el
comandante haba comparado de nuevo su espacio y sus comodidades con los
atiborrados camarotes de la Undine. Aquello no le haba ayudado mucho. Ahora el
barco continuaba tranquilo, y trat de imaginarse a la seora Raymond, que dorma
ms all del panel recin instalado. La haba visto en la cabina cuando los oficiales
espaoles haban subido a bordo. Reservada, pero aun as tentadora, y poco que
ocultar respecto a los sentimientos que le inspiraba su marido. Pens que era una
mujer peligrosa para tenerla como enemiga.
El barco permaneca inmvil. Quiz todos estaban tan cansados como su
comandante como para moverse. Haban desplazado los caones y los haban
montado con dificultad sobre sus soportes. Tuvieron que colocar an ms hacia la
popa los otros paquetes y el resto del equipaje para reajustar la carga otra vez.
Sorprenda comprobar lo grande que pareca la cmara sin los caones.
Gimi cuando su cabeza le obsequi con un nuevo dolor. Reclin la cabeza sobre
la almohada, y el sudor le corri por el pecho debido al esfuerzo. Una cosa era cierta;
pocas veces se haba encontrado tan motivado para hacer que un viaje durara lo
menos posible.
Con las primeras luces, estaba en pie y preparado, ansioso por lograr que el trabajo
estuviera hecho antes de que el calor del da dificultara incluso pensar. Por la tarde,
con los distantes sones de una banda militar y los vtores de la multitud congregada
junto al muelle, la Undine lev anclas y, con el Nervin en cabeza, que haba
desplegado su enorme trinquete con una brillante cruz escarlata y oro, se alej antes
de soltar ms velas al viento.
Algunas pequeas embarcaciones le siguieron sobre el agua resplandeciente, pero
las grciles fragatas pronto las dejaron atrs. Cuando anocheci, el mar les
perteneca, y solo las estrellas les hacan compaa.

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Misin en ultramar

IV
LA MUERTE DE UN BARCO
Ezequiel Mudge, el piloto de la Undine, estaba sentado confortablemente en una de
las sillas de Bolitho y de vez en cuando echaba un vistazo a la carta de navegacin
desplegada sobre el escritorio. Sin el sombrero, an pareca mayor, pero su voz
sonaba segura.
Este viento se avivar en un da o dos, seor. Recuerde mis palabras golpe la
carta con su comps de latn, que acababa de extraer de uno de sus bolsillos. Desde
ahora, los alisios del noreste nos sern de utilidad, y arribaremos a las islas de Cabo
Verde en una semana, con un poco de suerte.
Se reclin y estudi la reaccin de Bolitho.
Ms o menos lo que yo pensaba.
Bolitho camin hasta las ventanas de popa y apoy las manos sobre el alfizar. Lo
not caliente, como madera retirada de una hoguera, y ms all del cabeceo
espumeante de la pequea fragata, la mar ofreca un brillo deslumbrante. Tena la
camisa abierta hasta la cintura, y poda notar el sudor que corra por sus hombros y
la garganta seca, como si tragara polvo.
Casi haban llegado al medioda, y Herrick estara esperando en el alczar que los
guardiamarinas le informaran de su posicin para observar el sol. Haca casi una
semana, salvo por unas horas, que haban partido de Santa Cruz, y a diario el sol les
haba destrozado, contrarrestando los vientos suaves que podan traerles algn alivio.
Ese da, el viento haba aumentado un poco, y la Undine avanzaba como un buque
fantasma amurados a estribor, con todas las velas desplegadas.
Bolitho no estaba muy satisfecho, porque la Undine haba sufrido su primera baja,
un joven marinero que haba cado por la borda mientras anocheca el da anterior.
Despus de haber enviado seales sobre sus intenciones al barco espaol, Bolitho
haba iniciado la bsqueda del desdichado. El desaparecido haba estado trabajando
en lo alto, en la verga de la gavia del palo mayor, y su silueta se perfilaba contra el sol
poniente como una estatua de bronce. Si hubiera sido un recluta novato o un hombre
torpe, poco acostumbrado al mar, quiz ahora estara vivo, pero se haba mostrado
demasiado confiado, quiz descuidado, en esos ltimos segundos vitales, mientras
cambiaba de posicin. Haba emitido un grito mientras caa, y luego su cabeza haba
quebrado la superficie del mar a la altura de la mesana; sus brazos golpeaban contra
el mar mientras intentaba mantenerse junto al barco.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Davy le haba dicho que el marinero era un buen nadador, y esa circunstancia les
haba dado alguna esperanza de encontrarlo an con vida. Botaron dos botes, y
durante la mayor parte de la noche lo haban buscado en vano. El amanecer los
encontr de nuevo sobre su derrota, pero con indignacin, Bolitho descubri que el
Nervin no haba hecho el menor intento por acortar vela o por permanecer cerca, y
solo durante la ltima media hora el viga del calcs haba informado que vea de
nuevo las velas.
La muerte del marinero haba sido un motivo ms que le empuj en su
determinacin de hacer lo posible para que la dotacin de su barco permaneciera
estrechamente unida. Haba visto a los oficiales espaoles mientras observaban sus
primeros intentos de maniobras militares a travs de sus catalejos, golpendose los
muslos con las manos en ataques de hilaridad cuando algo iba mal, lo que ocurra
muy a menudo. Ellos ni siquiera se haban preocupado por realizar ejercicios. Pareca
que se tomaban el viaje como una diversin ms.
Incluso Raymond se lo haba sugerido.
Por qu molestarse con las prcticas de tiro, comandante? No s mucho de este
asunto, pero sin duda sus hombres lo encontrarn fastidioso con este calor.
Es mi responsabilidad, seor Raymond haba replicado. Me atrevera a decir
que puede que no sea necesario en esta misin, pero no correr riesgos.
La mujer de Raymond se haba mantenido aparte del resto y a lo largo del da
pasaba gran parte de su tiempo debajo de un pequeo toldo que los hombres de
Herrick haban preparado para ella y su doncella justo en la popa, junto a la batayola.
Cada vez que se encontraban, generalmente durante las comidas, ella hablaba muy
poco, e incluso entonces se refera a asuntos personales que Bolitho a duras penas
entenda. Pareca divertirse insinuando a su marido que era demasiado apocado, que
le faltaba seguridad cuando ms la necesitaba.
Te dejas pisotear, James le haba odo decir en una ocasin, muy acalorada.
Cmo puedo caminar por Londres con la cabeza alta mientras t sufres tantos
insultos? Por Dios, el marido de Margaret ha sido nombrado caballero por sus
servicios, y es cinco aos ms joven que t!
Y as siempre.
Entonces, cuando Bolitho se volvi para mirar a Mudge, se pregunt qu era lo
que pensaran los otros de su comandante, que les obligaba a trabajar tan duramente
sin un propsito claro. Les haca esforzarse y disparar con aquellos desagradecidos
caones mientras a bordo del barco espaol los hombres ociosos disfrutaban de su
tiempo durmiendo o bebiendo vino como si fueran pasajeros. Mudge pareci leer sus
pensamientos.
No se preocupe por lo que alguno de esos imbciles diga, seor. Es usted joven,
pero sabe lo que hay que hacer, si me perdona la libertad. Se cogi la nariz. He
visto a demasiados comandantes venirse abajo porque no estaban preparados llegado

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Alexander Kent
Misin en ultramar

el momento. Reprimi una risita y sus ojos pequeos se perdieron entre las arrugas
. Y como usted sabe muy bien, seor, cuando las cosas van mal no sirve de nada
dar golpes y maldecir y culpar a los dems. Extrajo un reloj del tamao de un nabo
de un bolsillo interior. Si usted puede prescindir de m, yo debo permanecer en
cubierta. El seor Herrick quiere que est all cuando ambos comparemos nuestras
estimas. Aquello pareca divertirle. Como he dicho, seor, usted mantngase
firme. A uno no tiene por qu gustarle su comandante, pero Dios es testigo de que
tiene que confiar en l. Sali de la cmara, y sus zapatos hicieron crujir la cubierta
mientras caminaba.
Bolitho se sent y dio un tirn a su camisa abierta. Aquello era un comienzo.
Allday ech un vistazo a la cmara.
Puedo enviarle ahora a su criado, seor? Dedic una rpida mirada a la mesa
. Debe de estar deseando servirle la comida.
Bolitho sonri.
Muy bien.
Era una estupidez permitir que las pequeas tonteras ocuparan su mente, pero
con Mudge era distinto. Importante. Posiblemente haba navegado con ms
comandantes de los que Bolitho se haba encontrado en toda su vida. Ambos se
volvieron cuando el guardiamarina Keen apareci en la puerta. Ya estaba bronceado
y pareca tan saludable y fresco como un marinero veterano.
Con los saludos del seor Herrick, seor. Acaban de informar desde la cofa que
han avistado otro velero por delante del espaol. En una ruta convergente. Pequeo,
puede que un bergantn.
Subir ahora mismo. Bolitho sonri. El viaje parece sentarle bien, seor
Keen.
S, seor. El joven sonri. Pero me temo que mi padre me mand fuera por
otras razones, aparte de por mi salud.
Mientras se alejaba, Allday murmur por lo bajo.
Menudo diablo est hecho. Apuesto a que debi de meter en problemas a
alguna pobre chica.
Bolitho permaneci impasible.
No como t, Allday, por supuesto.
Adelant al centinela y subi rpidamente al alczar. Aunque lo esperaba, el calor
se abalanz sobre l como la puerta de un horno abierto. Sinti que las costuras de la
cubierta se pegaban a sus zapatos, el contacto abrasador en su rostro y su cuello
mientras cruzaba al costado de barlovento y miraba su barco. Con sus velas plidas y
ligeras desplegadas y la cubierta agitndose por el viento, la Undine se comportaba
bien. La espuma saltaba alrededor del botaln de foque a intervalos irregulares, y
muy por encima de su cabeza vio el estandarte agitndose como una delgada fusta.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Mudge y Herrick, juntos, murmuraban por lo bajo, y sus sextantes brillaban como
oro bajo la luz del sol mientras los dos guardiamarinas, Armitage y Penn,
comparaban notas, y sus rostros denotaban su intensa concentracin. Soames estaba
junto a la batayola del alczar y se volvi cuando escuch preguntar a Bolitho:
Acerca de este nuevo barco... a su juicio, qu es?
Soames pareca sofocado por l calor, con el pelo pegado a la frente como si
hubiera estado nadando.
Algn mercader, espero, seor no pareca que aquello le preocupara. Quiz
tiene intencin de preguntarle al espaol su posicin sonri, burln. Como si
ellos lo supieran.
Bolitho cogi un catalejo y trep por los obenques de la mesana. Lo movi
gradualmente y encontr pronto al Nervin, muy lejos en la amura de babor, la
representacin de la belleza bajo su gran despliegue de velas y su casco que brillaba
bajo el sol como si fuera metal. Enfoc el catalejo ms a estribor, y lo mantuvo quieto
al ver el otro velero. Se encontraba casi escondido por la calima, pero pudo ver con
claridad las velas pardas y la irregular lnea de su aparejo. Tena el trinquete
cuadrado y todas las velas del palo mayor desplegadas. Se sinti vagamente furioso.
Un bergantn, seor Soames.
S, seor.
Bolitho le mir y luego regres a la cubierta.
En un futuro, espero un informe completo de cada avistamiento, por muy trivial
que pueda parecer en ese momento.
Soames apret la mandbula.
Seor!
Ha sido culpa ma, seor dijo Herrick. Deb haber ordenado al seor Keen
que le pasara una descripcin completa.
Bolitho se dirigi a popa.
Creo que el seor Soames estaba a cargo de la guardia.
Bueno... S, seor dijo Herrick, siguindole.
Bolitho vio que los dos timoneles se ponan en tensin cuando se acercaba al
comps. La aguja apenas se mova. Sudoeste, y el mar entero para maniobrar. La
costa africana se extenda en algn lugar ms all del travs de babor, a unas treinta
leguas de distancia. No haba nada ms en el ocano aparte de esos tres barcos.
Coincidencia? O quiz la necesidad de entablar contacto? La indiferencia de
Soames le molestaba como un zumbido.
Asegrese de que nuestros vigas se enteran de lo que pasa, seor Herrick.
Vio a Keen reclinado contra las redes. Mndele arriba, a la cofa, con un catalejo.
Puede que un ojo inexperto nos informe de ms detalles.
Va a dar igual, seor dijo Mudge, que se haba acercado a l y grua. Cabo
Blanco debe de quedar ms o menos a la altura del travs. Se frot la barbilla. Es

52

Alexander Kent
Misin en ultramar

el punto ms occidental de todo ese continente salvaje, y a mi entender est bastante


cerca.
Su pecho ascenda y descenda acompaado de un pequeo resuello. Era lo ms
parecido a una risa que saba hacer. La voz de Keen lleg desde el mstil.
Los de cubierta! El bergantn se acerca an ms al Nervin!
Muestra alguna seal? dijo Herrick, haciendo bocina con las manos.
Ninguna, seor!
Herrick subi a los obenques con su propio catalejo.
Los espaoles no parecen preocupados dijo, al cabo de un momento.
Nadie iba a preocuparse por ese montoncito de pintura gru Mudge.
Caiga una cuarta, seor Mudge dijo Bolitho. Ser mejor que hagamos
compaa a nuestro compaero.
Se volvi cuando escuch que una voz se diriga a l.
Est usted preocupado, capitn?
La seora Raymond permaneca junto al palo de la mesana, y su rostro apareca
cubierto por un gran sombrero de paja que haba comprado en Tenerife. Bolitho
sacudi la cabeza.
Es simple curiosidad, seora. De pronto, se sinti desaliado con su vieja
camisa y los pantalones gastados. Lamento no poder ofrecerle ms distracciones
durante el da de hoy.
Las cosas an pueden mejorar sonri ella.
Los de cubierta! la voz de Keen les hizo mirar a lo alto. El otro velero est
virando, seor!
Tiene razn grit Herrick. El bergantn va a cruzar a la altura de las amuras
de los espaoles. Se volvi, sonriendo ampliamente. Les va a hacer dar un
brinco.
La sonrisa se desvaneci cuando un estallido pesado reson sobre el agua.
Ha disparado sobre el Nervin! aull Keen. Un segundo disparo alcanz el
alczar, y grit de nuevo. Y otro! casi chillaba con la emocin. Les ha
alcanzado en el trinquete!
Bolitho corri a los obenques y se uni a Herrick.
Djeme ver.
Cogi el gran catalejo y lo dirigi hacia los dos barcos. La forma del bergantn era
ahora ms breve, y les presentaba la popa, incluso cuando cruz por la parte ms
ancha de la fragata. Aun a esa distancia era posible comprobar la confusin a bordo
de la fragata espaola, el resplandor del sol sobre las armas cuando la dotacin corra
a sus puestos.
El comandante de ese bergantn debe de estar loco dijo roncamente Herrick.
Nadie, salvo alguien que haya perdido el juicio, se atrevera con una fragata.

53

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho no replic. Trataba de aguzar su vista para observar el pequeo drama que
mostraba su lente. El pequeo bergantn haba disparado dos veces, y en una ocasin,
si no en ambas, haba dado en el blanco. Ahora viraba por avante con intencin de
alejarse, y era evidente, ya que el Nervin comenzaba a desplegar velas, que el capitn
Iriarte pretenda darle caza.
El Nervin le alcanzar en una hora dijo. Ambos viran por avante ahora.
Quiz el muy estpido crey que el Nervin era uno de esos pesados mercantes,
no? Davy acababa de llegar a la cubierta. Pero no, no es posible.
Herrick sigui a Bolitho en su descenso desde los obenques y le mir, lleno de
dudas.
Nos unimos a la caza, seor?
Mudge casi lo empuj a un lado.
La caza puede acabar en un desastre, maldita sea refunfu. Todos miraron a
Mudge. Debemos detener a ese loco espaol, seor extendi su gran mano hacia
las coyes. En los alrededores de Cabo Blanco, seor, hay un inmenso arrecife, y
corre paralelo a unas cien millas de la costa. El Nervin solo se est arriesgando por
ahora, pero si su piloto la hace caer otra cuarta, se encontrar sobre ese condenado
arrecife antes de que se entere.
Bolitho se le qued mirando.
Largue los sobrejuanetes, seor Herrick. Dese prisa. Camin a toda prisa
hasta el timn. Debemos darnos prisa.
A lo que parece, los espaoles han virado otra cuarta, seor grit Soames.
Jess! Mudge ya estaba comprobando la aguja de la brjula. Arrumban
hacia el sursudeste. Mir a Bolitho como si le implorara. No les alcanzaremos a
tiempo!
Bolitho recorri a grandes zancadas la batayola del alczar. La pereza, el asfixiante
calor, todo haba sido olvidado salvo aquella pirmide distante de velas blancas, con
aquel bergantn tan pequeo y avispado danzando a su alrededor. Un loco? Un
pirata confundido? Ahora no importaba.
Prepare un can de proa, seor Herrick dijo bruscamente. Intentaremos
distraer al Nervin.
Herrick contemplaba la arboladura, utilizando como visera su bocina mientras los
gavieros daban las velas adicionales.
Seor, s, seor! grit. Avisen al seor Tapril!
Pero el artillero ya se les haba adelantado, supervisando un can del nueve muy
largo.
El Nervin avanza an ms, seor Mudge aadi Bolitho, cortante. No pudo
esconder la angustia en su corazn. Cmo poda ocurrir aquello? El mar era
inmenso, tan vaco, y aun as el arrecife estaba all. Haba odo hablar de ello antes a

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Misin en ultramar

hombres que haban recorrido aquella ruta. Muchos barcos buenos haban
naufragado en su cresta.
Can de babor preparado, seor!
Fuego!
Dispar, y el humo marrn se elev contra el viento y se dispers mucho antes de
que la delatora zambullida se elevara muy lejos de la popa de la otra fragata.
Otro. Contine disparando. Mir a Mudge. Caiga otra cuarta.
No me hago responsable, seor protest Mudge.
No. Yo lo ser.
Avanz de nuevo hasta la batayola, con la camisa abierta flameando sobre su
pecho, pero sin sentir ningn alivio por el viento. Cuando elev la mirada vio las
velas firmemente desplegadas, como estaran las del barco espaol. Con la fuerza con
la que se impulsaban, se precipitaran contra el arrecife a menos que Iriarte hiciera
algo y lo hiciera ya. La cubierta retumb cuando otra bala sali despedida y rebot
contra el agua azul.
Viga! grit Bolitho. Que estn haciendo?
Los espaoles avanzan, seor replic el viga, y su voz ronca no dejaba lugar a
dudas en la mente de Bolitho. Estn sacando sus caones justamente ahora.
Quiz los espaoles haban escuchado el can de proa, o incluso observado la
cada de un disparo, pero imaginaban que aquellos ingleses estpidos continuaban
con maniobras de artillera. O quiz crean que la Undine estaba tan furiosa por
perder la presa que Bolitho disparaba desde esa distancia imposible nicamente para
desahogarse.
A que distancia, seor Mudge? se escuch preguntar.
Ya debera de haber chocado, seor replic pesadamente Mudge. El maldito
bergantn ha cruzado el arrecife sin problemas. Ha debido de superarlo ya, creo.
Bolitho le mir.
Pero si ya lo ha atravesado, entonces quiz... No.
El piloto sacudi la cabeza.
Imposible, seor
Un gran grito surgi entre los marineros que observaban la escena en las amuras.
Cuando Bolitho se volvi, presenci con horror que la fragata espaola tomaba
impulso, avanzaba an ms y luego chocaba contra el arrecife oculto. Sobre ella, y a
su alrededor, todos sus palos y vergas, el cordaje y las velas al viento, se derrumbaron
y cayeron en un caos que resultaba terrible observar. El impacto fue terrible, porque
haba presentado su costado de babor al arrecife, y a travs de las portas abiertas, el
agua deba de surgir ahora en una pujante riada, mientras los hombres, atrapados en
las jarcias cadas y las vergas rotas luchaban por mantenerse a flote o eran aplastados
por los caones cuando rompan sus topes. El bergantn haba virado. Ni siquiera se
detuvo para observar el xito de su labor.

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Misin en ultramar

Disminuya el pao, seor Herrick dijo Bolitho con voz ronca. Nos
pondremos en facha por ahora y botaremos todas las lanchas. Debemos hacer todo lo
que podamos para salvarlos.
Vio que algunos de los hombres prximos a los caones de las amuras apuntaban
y hablaban mientras el Nervin volcaba an ms de costado, esparciendo ms
maderas rotas y tablazn desprendido en el remolino sobre el arrecife.
Y ponga a esos hombres a trabajar, seor Herrick. No permitir que observen
cmo los otros se ahogan, como si fuera la diversin del da.
Se oblig a cruzar una vez ms la cubierta, y cuando mir hacia el arrecife casi
esperaba ver la orgullosa silueta del Nervin firme frente al viento. Aquello era un
mal sueo, una pesadilla. Pero, por qu?, por qu? La pregunta pareca rerse de l,
martillear en su cerebro. Cmo poda haber ocurrido aquello?
No avanzar ms, seor. Mudge le observaba adustamente. Si se levanta un
poco de viento, nos iramos de lleno al arrecife.
Estoy de acuerdo. Bolitho asinti pesadamente. Desvi la mirada. Y gracias.
No ha sido culpa suya dijo Mudge en voz baja. La hecho todo lo que ha
podido.
Fachee, seor Herrick. Apenas poda mantener el tono de su voz. Haga que
preparen los botes.
Estamos bastante lejos, seor record Soames. Casi tres millas.
Bolitho ni siquiera le escuch. Observaba el pequeo bergantn. No haba sido una
coincidencia, ni una accin surgida en un momento de entusiasmo.
No sobrevivirn mucho tiempo, seor dijo Mudge. Rebusc en los bolsillos.
Estas aguas estn infestadas de tiburones.
Mientras la Undine se mantena contra el viento, con las velas que le quedaban
flameando y resonando ruidosamente como si protestaran, las lanchas fueron
botadas en un espacio de tiempo sorprendentemente corto. Pareca como si algo
hubiera atravesado las tres millas de agua plcida para alcanzarles a todos y cada uno
de ellos. Una peticin de ayuda, un grito de aviso... Era difcil definirlo, pero cuando
el primer bote descendi al costado, y los marineros a los remos iniciaron el avance,
Bolitho vio que sus rostros estaban serios y repentinamente resueltos. No los haba
visto as nunca antes.
Si me lo permite, seor dijo Allday, coger la canoa.
S. Sus ojos se encontraron. Haga lo que pueda.
Lo har.
Entonces se fue, llamando a gritos a sus hombres.
Avise al cirujano para que est listo, seor Herrick. Vio el rpido intercambio
de miradas, y aadi framente: Y si est borracho, har que lo azoten.
Todos los botes haban partido ya, mientras ms all de sus remos poda ver los
restos del otro barco encallado en el arrecife invisible, el gran trinquete con su cruz

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Alexander Kent
Misin en ultramar

roja y dorada an flotando sobre el naufragio como un hermoso sudario. Bolitho


comenz a recorrer arriba y abajo el barco junto a los coyes, con las manos a la
espalda, y su cuerpo movindose con la oscilacin irregular mientras el barco se
balanceaba a cada ondulacin.
El comandante Iriarte se equivoc escuch que deca Raymond. Cometi un
grave y estpido error de juicio.
Bolitho se detuvo y le mir. Ha pagado por ello, seor Raymond. Raymond vio
el desdn en los ojos verdes de Bolitho, y se alej.
Solo quera decir que...
Pero nadie le mir. Herrick observaba los paseos de Bolitho y dese decir algo
para calmar su desesperacin, pero l saba mejor que muchos otros que en esos
momentos Bolitho era el nico que poda ayudarse a s mismo.
Horas ms tarde, mientras los botes avanzaban lentamente de regreso a su barco,
Bolitho an continuaba en cubierta con la camisa manchada de sudor, y su mente
dolorida de tanto pensar.
No hay ms que cuarenta supervivientes inform Herrick. Me temo que
algunos estn en muy mal estado. Vio la duda en los ojos de Bolitho, y asinti . El
cirujano est preparado. Me he encargado de ello.
Bolitho camin con calma hasta las redes y se inclin para observar el primer bote,
la canoa, mientras la enganchaban a las cadenas. Un hombre, reclinado contra las
piernas de Allday, y sostenido firmemente por dos marineros, se estremeca como
una mujer torturada. Un tiburn le haba arrancado un pedazo de carne del hombro,
lo suficientemente grande como para que una bala de can pasara por l. Se volvi,
marcado.
En nombre de Dios, Thomas. Enva ms hombres para ayudar a esos pobres
diablos.
Ya lo he hecho, seor.
Bolitho mir la ensea que llameaba en la cangreja.
Por todos los santos... Si as es como nos comportamos en paz, prefiero estar en
guerra.
Observ a algunos de los marineros que escalaban a bordo, con las manos llenas
de ampollas, las espaldas y los rostros quemados por el sol. Hablaron muy poco
mientras bajaban a la cubierta. Quiz lo que haban visto en el arrecife les haba
enseado ms que cualquier maniobra, y les servira como aviso a todos ellos.
Reemprendi el paseo. Tambin para l era un aviso.
Bolitho entr en la cmara y se detuvo bajo la lumbrera. Se avecinaba la puesta de
sol, y las escotillas abiertas de la popa brillaban como cobre bruido en la claridad
que se desvaneca. Dentro de la cmara, las sombras encontraron su lugar y
ondularon siguiendo el tranquilo cabrilleo de la fragata al unsono con las linternas
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Alexander Kent
Misin en ultramar

oscilantes del techo, y observ con algo similar a la incredulidad al pequeo grupo
que se encontraba junto al ventanal.
Don Luis Puigserver estaba sentado en el banco, con un brazo en cabestrillo, y el
pecho y las costillas envueltas en vendas. Cuando fue llevado a bordo unas pocas
horas antes, con el resto de los supervivientes, haba pasado sin ser reconocido hasta
que un sollozante teniente espaol, el nico oficial del Nervin que haba sido
rescatado, logr explicar la verdad. Entonces, Bolitho haba pensado que era
demasiado tarde. El robusto espaol haba estado inconsciente y cubierto de feas
cicatrices y quemaduras. Resultaba difcil de creer que hubiera sobrevivido tanto
tiempo cuando Bolitho recordaba la destruccin final del Nervin.
De los cuarenta que haban conseguido la proteccin de la Undine, diez ya haban
muerto, y muchos de los que quedaban estaban malheridos. Aplastados por los palos
cados, medio ahogados por la irrupcin del agua, la dotacin original del Nervin, de
doscientos setenta hombres, no estaba preparada en absoluto para el horror que les
esperaba en el arrecife. Cuando su velero encall en el arrecife, y se hizo pedazos, el
agua lo invadi todo y form un remolino de desechos; y mientras tanto, los
tiburones se aprestaron al ataque. Los hombres, aterrorizados, vieron cmo sus
compaeros eran despedazados, cuando solo momentos antes haban soltado ms
vela y preparado sus caones para dar caza al imprudente bergantn.
Cuando los botes de la Undine llegaron ya era demasiado tarde. Unos pocos
hombres haban nadado desesperadamente de vuelta a la fragata zozobrada, solo
para ser arrastrados con ella cuando resbal por el arrecife para hundirse
definitivamente. Otros se haban aferrado a las maderas que flotaban y a los botes
volcados, y haban observado con terror cmo uno de sus grises atacantes tiraban de
ellos; se hundan gritando en las revueltas aguas de color escarlata.
Y ahora Puigserver estaba sentado all, en la cmara, con el rostro casi sereno
mientras sorba sin prisa una copa de vino. Estaba desnudo hasta la cintura, y Bolitho
pudo ver parte de los moratones en su cuerpo, evidencia de su voluntad por
sobrevivir.
Me alegro de que se encuentre mejor, seor4 dijo suavemente.
El espaol intent sonrer, pero le pudo el esfuerzo. Seal al cirujano y a uno de
sus asistentes, que estaban all al lado.
Mis hombres... Cuntos? pregunt.
Bolitho mir a travs de l hacia el horizonte, un hilo de cobre que se desvaneca
mientras lo observaba.
Treinta. Se encogi de hombros. Muchos terriblemente mutilados.
Ha sido espantoso. Bolitho tom otro sorbo. Sus ojos oscuros se endurecieron
. El comandante Iriarte estaba tan furioso por el ataque del otro barco que fue tras
l como un poseso. Tena la sangre demasiado caliente.
4

En espaol en el original. (N. de la T.)

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho sonri gravemente. No como l. Pero... y si no hubiera contado con un


piloto como Mudge, uno con tanta experiencia, que haba viajado tanto como para
sentir el peligro del arrecife como otro de sus recuerdos? Tal vez la Undine hubiera
compartido el destino del espaol. Le hizo estremecerse, pese al aire estancado de la
cmara. En algn lugar, ms all del mamparo, un hombre grit. Un sonido agudo y
prolongado, que ces bruscamente, como si hubieran cerrado una puerta tras l.
Whitmarsh se limpi las manos en el delantal y enderez la espalda con la cabeza
inclinada entre los baos.
Don Luis no tendr molestias por un rato dijo. Quisiera regresar a mis otras
labores.
Sudaba profusamente, y un msculo a un lado de su cara temblaba sin cesar.
Bolitho asinti.
Gracias. Por favor, infrmeme si necesita alguna ayuda.
Tal vez la de Dios. El cirujano toc las vendas del espaol muy suavemente.
Sonri un poco. Aparte de eso, no tenemos mucho ms.
Un hombre torturado, capitn murmur Puigserver cuando el cirujano se
march con su ayudante. Sonri. Pero amable, para el oficio que tiene.
Allday doblaba una toalla y alguna ropa que no haba sido usada.
El seor Raymond pregunta por usted, comandante dijo, y frunci el ceo.
Le dije que haba dado rdenes de que la cmara fuera puesta a disposicin del
cirujano hasta que hubiera terminado con el seor Puig... Tosi. Ese caballero
espaol.
Qu quera?
Bolitho se senta tan dbil que casi no le importaba. Haba visto poco a Raymond
desde que los supervivientes haban sido llevados a bordo, y haba odo que estaba
en el camarote de oficiales.
Deseaba elevar una queja, comandante replic Allday. Su mujer se tom a
mal que usted le pidiera que ayudara a los heridos. De nuevo frunci el ceo. Le
dije que usted tena cosas ms importantes que hacer.
Recogi sus cosas y sali por la puerta. Puigserver se reclin y cerr los ojos. Sin la
presencia de los otros, pareca deseoso de revelar el dolor que sufra.
Su Allday es un tipo notable, no? dijo. Con unos centenares de ellos, creo
que me pensara de nuevo una campaa en Sudamrica.
Se preocupa demasiado suspir Bolitho.
Parece pensar que merece la pena preocuparse por usted, capitn. Puigserver
abri los ojos y sonri. Se reclin hacia delante, con el rostro sbitamente
congestionado. Pero antes de que Raymond y los otros se nos unan, quiero
hablarle. Quiero su opinin sobre el naufragio. La necesito.
Bolitho camin hasta el mamparo y acarici la espada con los dedos.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Apenas he pensado en otra cosa, seor dijo. Al principio, cre que el


bergantn, era un pirata, y que, su capitn estaba tan confuso o tan presionado por su
dotacin que necesitaba una pelea para unirles de nuevo, pero en mi interior no
puedo creerlo. Alguien conoca nuestras intenciones.
El espaol le mir con intensidad.
Quiz los franceses?
Quiz. Si su gobierno est tan preocupado por nuestros movimientos, puede
significar que cuando capturaron el Fortunate, capturaron sus despachos intactos.,
Deba de ser algo realmente vital para jugar a un juego tan peligroso.
Puigserver se incorpor y cogi la botella de vino.
Un juego que funcion.
Entonces, seor, usted tambin opina lo mismo? Observ la silueta del
hombre, tan clara ahora contra los oscuros ventanales. El hombre no replic
directamente.
S, y solo estoy diciendo que es una posibilidad, si alguien pretendiera actuar de
ese modo, tendra que saber que somos dos los barcos. Hizo una pausa y luego
dijo, cortante: Una respuesta, comandante, rpido!
Eso no supondra gran, diferencia dijo Bolitho. Comprendera que esta es
una misin combinada. Un barco sin el otro hace imposible el avance. Y...
Puigserver se golpeaba la cadera con la copa, y el vino cay sobre su pierna como
sangre.
Y...? grit, emocionado. Siga, capitn. Y qu?
Bolitho desvi la mirada y replic firmemente.
Debo regresar o a Inglaterra o a Tenerife, y esperar rdenes.
Cuando mir de nuevo al espaol vio que se haba dejado caer sobre su asiento, y
su pecho se agitaba como si mantuviera una lucha.
Cuando lleg a Santa Cruz dijo Puigserver, pesadamente, supe que usted
era un hombre de ideas, y no nicamente de palabras. Sacudi la cabeza. Djeme
terminar. Ese hombre, esos monstruos, quienesquiera que sean, que han dejado que
mi gente muriera tan horriblemente, quieren que usted regrese.
Bolitho le observaba fascinado, contagiado por su fuerza.
Si usted no estuviera aqu, seor desvi la mirada, no tendra alternativa.
Exactamente, capitn.
Observ a Bolitho por encima del borde de su copa, y sus ojos brillaban como
piedras talladas.
Para cuando regrese a Inglaterra, y hayan acordado nuevos planes, es posible
que ya haya ocurrido algo en las Indias Orientales, o en otra parte, que no podamos
controlar aadi Bolitho.

60

Alexander Kent
Misin en ultramar

Dme su mano, capitn. Se inclin hacia delante, respirando ms deprisa.


Me dormir en un momento. Ha sido un da desastroso, pero mucho peor lo han
pasado otros.
Bolitho estrech su mano, sbitamente conmovido por la obvia sinceridad de
Puigserver.
Con qu dotacin cuenta? pregunt muy despacio el espaol.
Bolitho record el desigual reclutamiento en Spithead, los hombres harapientos de
los buques prisin, los que vestan elegantemente huyendo de uno u otro crimen en
Londres. El capitn de artillera con una sola mano. Los recordaba a todos.
Nos las arreglaremos, seor dijo. Unos doscientos, si los contamos a todos.
Incluidos mis infantes de marina. Sonri, aunque no fuera ms que para romper la
tensin. Y alistar a aquellos de sus hombres que hayan sobrevivido, si me da
permiso.
Puigserver no pareci escuchar, pero su sonrisa era como el acero.
Unos doscientos, eh? asinti, sonriendo. Sern suficientes.
Bolitho le observ.
Proseguimos el viaje, seor?
Usted es mi capitn, ahora. Qu decide?
Ya lo sabe, seor sonri Bolitho.
Si me manda a ese estpido Raymond y a su escribano dijo Puigserver con un
suspiro, pondr mi sello en esta nueva empresa. Su voz se endureci. Hoy he
visto y odo cmo muchos hombres moran presa del miedo y del horror. Lo que ha
hecho necesario este desastre ha de ser descubierto, y cuando lo haga, capitn,
reaccionar de tal modo que nuestros enemigos lo recordarn durante mucho tiempo.
Hubo un golpe en la puerta y el guardiamarina Armitage permaneci en pie,
perfilado por las linternas que se balanceaban en el pasillo.
Con los saludos del seor Herrick, seor. El viento sopla del nordeste recit,
como un nio repitiendo una leccin ante su maestro.
Subir ahora mismo.
Bolitho se acord repentinamente de Mudge, y de cmo haba profetizado vientos
favorables. Deba de estar arriba con Herrick, esperando las rdenes para la noche. El
mensaje de Armitage le deca eso y ms. Lo que se decidiera en ese momento poda
dictar el destino del barco y de todos los hombres de a bordo. Se volvi hacia
Puigserver.
Queda acordado entonces, seor?
S, comandante. Se estaba adormeciendo. Puede marcharse ahora. Y mande
a Raymond antes de que me duerma como un pastor de cabras borracho.
Bolitho sigui al guardiamarina y se dio cuenta de cmo el centinela sostena
firmemente el mosquete en la mano; posiblemente haba estado escuchando, y esa
noche todo el mundo lo sabra en el barco. No se adentraban nicamente en un viaje

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Alexander Kent
Misin en ultramar

que posibilitara el acceso de la armada a tierras extranjeras, sino en uno con


autnticos visos de peligro. Eso hara que las maniobras de tiro resultaran menos
fastidiosas en el futuro. Encontr a Herrick y Mudge junto al timn, el piloto, con una
linterna cubierta sostenida sobre su pizarra, haca unos clculos sorprendentemente
atinados. Bolitho se acerc al costado de barlovento, y escuch la mar espumeante a
lo largo del casco como el agua contra una piedra de molino. Entonces regres a
donde lo esperaban.
Puede disminuir el trapo durante la noche, seor Herrick. Y puede alistar a
cualquiera de los hombres del Nervin que considere adecuado. Hizo una pausa
cuando otro grito frentico se elev desde la cubierta inferior. Aunque me temo
que no sern muchos.
Entonces, no viramos, seor? pregunt Herrick.
Muy bien hecho, si quiere saber mi opinin exclam Mudge. Se frot su
abultada espalda con una mano. Mi reumatismo desaparecer cuando lleguemos a
climas ms clidos.
Seguimos adelante, Thomas dijo Bolitho mirando a Herrick. Para finalizar lo
que comenz all en el arrecife.
Estoy de acuerdo. Herrick pareca satisfecho.
Hizo ademn de caminar hasta la batayola, donde un segundo contramaestre
esperaba sus rdenes, pero Bolitho le detuvo.
De esta noche en adelante, Thomas, debemos mantener la cabeza en su sitio.
Nada de paradas innecesarias para abastecernos de agua si hay ojos curiosos cerca. Si
es necesario, racionaremos cada gota, y sobreviviremos o caeremos con nuestros
propios recursos. Pero debemos permanecer bien lejos de tierra, donde un enemigo
pudiera delatar nuestro rumbo o nuestras intenciones. Si, como ahora creo, alguien
conspira contra nosotros, debemos emplear sus mtodos contra l, y ganar tiempo
con todas las argucias que podamos discurrir.
Eso tiene sentido asinti Herrick.
Espero que as se lo parezca a nuestros hombres. Camin hasta el costado de
barlovento. Puede proceder ahora.
Llame a los hombres! dijo Herrick mientras se alejaba. Acortaremos vela!
Mientras los gritos resonaban entre las cubiertas y los marineros se acercaban
corriendo por los corredores de combate, Herrick dijo: Casi lo olvidaba, seor: la
seora Raymond est preocupada por su alojamiento.
Ya lo he arreglado. Hizo una pausa y observ a los hombres que se
encaramaban a los obenques. El seor Puigserver dormir en la cmara principal.
La seora Raymond puede compartir su lecho con la doncella.
Dudo que eso le guste dijo Herrick, cauteloso.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Entonces que lo diga, seor Herrick dijo Bolitho, y continu con sus paseos.
Y cuando lo haga, le explicar lo que pienso de una mujer tan consentida que no es
capaz de levantar un dedo para ayudar a un moribundo.
Un ayudante del piloto avanz por el corredor.
Todos reunidos, seor.
Herrick an observaba la figura que paseaba, su camisa blanca abierta claramente
perfilada contra las redes, y la mar ms all. Pens que en las ltimas semanas la
Undine estara muy poblada.
Muy bien, seor Fowler. Largue los juanetes. Si el tiempo refresca, puede que
tengamos que arrizar antes de que termine la noche.
El tiempo est loco dijo Mudge, frotndose la espalda enferma. Pero nadie le
hace caso.
Bolitho vio a los gavieros deslizndose hasta la cubierta, sin apenas hablar entre
ellos, como si estuvieran de nuevo bajo la supervisin de sus oficiales. En torno al
vibrante bauprs, las salpicaduras saltaban en el aire como flechas plidas. Y muy
arriba, sobre la cubierta, vio que los juanetes se hinchaban y redondeaban su vientre
con un coro combinado de aparejos y cuadernales.
Releve a la guardia. La voz de Herrick era la normal.
Se aferr a la palabra de Bolitho como un nufrago a un madero. En la oscuridad,
Bolitho sonri. Quiz era lo mejor que poda hacer.
En la cmara, Puigserver se sent al escritorio y observ la pluma del escribano
anotando sus rdenes, Raymond estaba apoyado contra el ventanal, y su rostro no
trasluca ninguna emocin mientras miraba hacia la oscuridad.
Es una gran responsabilidad, seor Puigserver dijo por encima de su hombro
. No estoy seguro de que pueda hablar en su favor.
El espaol se reclin con dolor contra el respaldo de su silla y escuch los pasos
regulares sobre la cubierta, arriba y abajo.
La responsabilidad no es solo ma, seor Raymond. Estoy bien acompaado,
crame.
Sobre ellos y a su alrededor, la Undine se mova y murmuraba con el viento y la
mar. Justo bajo el bauprs, la ninfa dorada contemplaba sin parpadear el horizonte
que se oscureca. Las decisiones y el destino, los triunfos y la desilusin, no
significaban nada para ella. Tena el ocano, y esa era toda su vida.

63

Alexander Kent
Misin en ultramar

V
OBRA DEL DEMONIO
Bolitho permaneci junto a la batayola del alczar. Se senta algo dbil, y se
protega el rostro del fiero sol a la sombra del grueso tronco del palo mayor.
Observaba el trabajo rutinario a su alrededor. Se escucharon ocho campanadas y
pudo or cmo Herrick y Mudge comparaban notas de lo ocurrido desde los
avistamientos del medioda, mientras Soames, que era el oficial de guardia, paseaba
sin descanso de un lado a otro junto a la escotilla de la cmara mientras esperaba su
relevo.
Le bastaba con contemplar los movimientos lentos y letrgicos de los hombres en
los corredores y la cubierta de artillera. Haban transcurrido treinta y cuatro das
desde que presenciaron la destruccin del Nervin en el arrecife, y casi dos meses
desde que haban levado anclas en Spithead. Durante todo el camino haban
trabajado muy duramente, y desde el momento en que el barco espaol se fue a
pique, la atmsfera a bordo haba alcanzado unos lmites de tensin, y nerviosismo
casi insoportables.
Bolitho pens en que los ltimos das haban sido los peores. Durante algn
tiempo, sus hombres se haban sentido emocionados al cruzar el Ecuador, con todos
sus misterios y mitos. Les haba asignado una racin extra de ron, y durante un
tiempo observ que el cambio les haba beneficiado. Los nuevos haban contemplado
el paso del ecuador como una especie de prueba que, de algn modo, haban
superado. Los viejos marineros se pavoneaban mientras contaban o mentan acerca
de las otras ocasiones en las que haban navegado en otros barcos por esas aguas.
Entre ellos surgi un violinista, y despus de una obertura descuidada aport algo de
msica y una alegra chirriante a la cotidianidad.
Fue entonces cuando el ltimo de los espaoles gravemente heridos agoniz. Fue
la gota que colm el vaso. Whitmarsh hizo todo lo que pudo. Llev a cabo muchas
amputaciones, y cuando los gritos lastimeros resonaban en su enfermera, Bolitho
haba sentido la breve satisfaccin de notar que la unin entre sus hombres, que se
haba relajado, volva a fraguar. El espaol moribundo haba sobrevivido muchos
das. Sufri altibajos durante casi un mes, llorando y gritando, o durmiendo en paz,
mientras Whitmarsh permaneca junto a l, hora tras hora.
Pareca como si el cirujano estuviese descubriendo hasta dnde alcanzaban sus
fuerzas, buscando una falla entre ellas. El ltimo de sus pacientes en morir fue uno
de los atacados por tiburones, uno de tantos, cuyas heridas no podan ser curadas ni
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remediadas por amputaciones. La gangrena haba prendido en su carne, y en todo el


barco se haba sentido un hedor tan intenso, que incluso los hombres ms
misericordiosos haban rezado para que los heridos murieran.
Vio que la guardia de medioda se reuna bajo la toldilla, mientras el teniente Davy
caminaba hacia la popa y esperaba que Soames firmara su informe en el cuaderno.
Incluso Davy pareca dbil y sucio, y su atractivo rostro estaba tan bronceado que
hubiera podido pasar por uno de los espaoles.
Todos evitaron la mirada de Bolitho, como si le tuvieran miedo o como si
necesitaran todas sus energas para soportar un da ms.
La guardia est en la popa inform Davy.
Llega tarde, seor Davy dijo Soames, mirndole.
Davy le devolvi la mirada con desdn y despus se volvi al segundo de piloto.
Que le releven en el timn.
Soames corri a la escotilla y desapareci. Bolitho apret sus manos por la espalda
y se alej unos pasos del mstil. El nico alivio era el viento. El da anterior, mientras
viraban hacia el este y el viga haba anunciado que vea tierra, los vientos del oeste
se haban hecho sentir. Mientras protega sus ojos para escudriar la arboladura,
poda ver el poder del impaciente viento en cada vela; la verga de mayor se curvaba y
temblaba como un arco gigante. Aquel manchn de tierra era el cabo de las Agujas, el
extremo meridional del continente africano.
Ahora, ante el crujido del aparejo y los obenques, se extenda el vaco azul del
ocano ndico y, como muchos de los marineros inexpertos, que haban contemplado
el paso del ecuador, tambin l comenzaba a darse cuenta deque juntos se las haban
arreglado para llegar hasta all. El cabo de Buena Esperanza era, de todos modos, el
punto central de su viaje, y hasta aquel da Bolitho haba mantenido su palabra de no
parar si no era necesario. Milla tras milla, da tras da, sin importar el calor,
navegando salvajemente contra rfagas tempestuosas o en calma chicha, con todas las
velas colgando sin vida, haba empleado todos sus mtodos para mantener el nimo
de sus marineros. Cuando titubeaban, aceleraba la rutina diaria: maniobras de
navegacin y artillera, y competiciones entre grupos para la tripulacin que no
estuviera de guardia.
Vio al contador y a su ayudante, que esperaban junto a un saco de cerdo que haba
resbalado del otro montn. El guardiamarina Keen estaba en pie junto a ellos,
intentando parecer inteligente cuando Triphook abra los nuevos toneles y proceda a
comprobar cada una de las piezas de cuatro libras de cerdo salado antes de permitir
que las llevaran a la cocina. Keen, cuya autoridad como guardiamarina en servicio le
converta en el representante del comandante en esas ocasiones, pensaba
probablemente que aquello era una prdida de tiempo.
Se saba que los almacenes de avituallamiento deshonestos trataban de disminuir
el peso o rellenaban el contenido de los barriles con pedazos de carne podrida, o

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incluso con viejas piezas de vela, sabiendo cuando lo hacan que para cuando el
contador de un barco descubriera el delito, ya se encontrara muy alejado de tierra y
no podra quejarse.
Tambin los contadores eran famosos por cuidar de su bolsillo haciendo
trapicheos con sus compaeros en tierra. Bolitho vio cmo el flaco contador asenta
seriamente y anotaba algo en su libro mayor aparentemente satisfecho. Entonces
sigui a la pequea procesin hasta la cocina, y sus zapatos crujieron cuando pisaron
los extremos recalentados por el sol entre las juntas de cubierta.
El calor, los das montonos y sin descanso eran ya suficiente prueba, pero Bolitho
saba que con solo una insinuacin de corrupcin, un atisbo de que la dotacin del
barco estaba siendo estafada por sus oficiales, todo el viaje estallara entre sus manos.
Se haba preguntado una y otra vez si se estaba dejando influir por su ltima
experiencia en otro barco. Incluso la simple mencin de la palabra motn infunda
pnico en el corazn de ms de un comandante, especialmente entre los que se
encontraban lejos de la compaa de sus amigos y de una autoridad superior.
Dio unos pasos hacia el costado y se sobresalt cuando su mueca roz contra la
amurada. Las cubiertas estaban secas como huesos, y la pintura se descascarillaba
pese a los retoques regulares. Se detuvo e hizo sombra con la mano para observar
cmo un gran pez saltaba a lo lejos. Agua. Habitualmente, eso era lo que ms le
preocupaba. Con la nueva tripulacin y la necesidad de usar gran parte de la
preciosa agua de reserva para auxiliar a los enfermos y heridos, ni siquiera el
racionamiento sera suficiente.
Vio a dos marineros negros junto al corredor de babor. En verdad era una dotacin
variopinta. Cuando partieron de Spithead ya se lo pareca, pero ahora, con la
pequea lista de supervivientes espaoles, an resultaba ms pintoresca. Aparte del
nico oficial espaol, un teniente de ojos tristes llamado Rojas, haba diez marineros,
dos chicos que eran poco ms que nios y cinco soldados. Los ltimos, al principio
agradecidos por haber sobrevivido, se mostraban ahora abiertamente resentidos por
su nueva situacin. Haban sido llevados al Nervin como parte de la guardia
personal de Puigserver, y ahora no eran ni carne ni pescado, y mientras trataban de
conducirse como marineros, se les sola encontrar contemplando a los sudorosos
infantes de marina de la Undine con tanta envidia como desdn.
El piloto y yo estamos de acuerdo dijo Herrick, interrumpiendo sus
pensamientos. Enseaba la pizarra. Si fuera tan amable de examinar esto, seor.
Pareca inusualmente reservado.
Mudge camin muy despacio hasta la sombra de las hamacas.
Si piensa cambiar de rumbo, seor dijo. Sac el pauelo, ahora es tan buen
momento como cualquier otro. Se son violentamente.
Quisiera hacer una sugerencia, seor dijo rpidamente Herrick.

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Misin en ultramar

Mudge se alej y esper pacientemente cerca del timonel. Era difcil determinar si
Herrick acababa de pensar esa sugerencia o si ya la haba discutido con los otros.
Algunos se sorprendieron un poco cuando usted permaneci alejado de Ciudad
del Cabo, seor. Sus ojos parecan ms azules bajo el sol. Podramos haber dejado
all a los enfermos y habernos aprovisionado de agua dulce. Dudo que al gobernador
holands le hubieran preocupado mucho nuestros movimientos.
Lo duda usted, seor Herrick?
Vio una hilera de humo procedente de la cocina. Muy pronto, los hombres que no
estuvieran de guardia comeran en el agobiante calor de sus comedores. Los restos de
la carne salada de ayer Skillygolee, como ellos la llamaban, una mezcla de pasta
hecha con harina de avena, galletas desmigadas y pedazos de carne cocida, regado
con una buena racin de cerveza. Esta ltima estaba rancia y sin vida, pero todo era
mejor que la escasa racin de agua. Irritado se volvi a Herrick, sbitamente.
Y quin le ha sugerido esa gran idea? Vio que el rostro de Herrick se
nublaba, pero aadi: Aprecio en ella un tono que no me es familiar.
Sencillamente, no deseo verle desquiciado, seor. Me sent como usted frente a
la prdida del Nervin, pero aquello ya pas y se termin. Hizo todo lo que pudo por
su gente...
Gracias por su preocupacin dijo Bolitho, pero no me estoy desquiciando ni
desquiciando a la gente sin una razn. Creo que pueden necesitarnos, incluso en este
momento.
Quiz, seor.
S, quiz. Bolitho le mir inquisitivamente. Pero, en todo caso, esa es mi
responsabilidad. Si he hecho mal, entonces quiz usted sea ascendido ms
rpidamente de lo que pensaba. Se volvi. Cuando los hombres hayan comido,
iniciaremos las maniobras para cambiar de rumbo. Noreste. Mir el gallardete del
calcs. Mire cmo sopla. Desplegaremos directamente los sobrejuanetes, y
correremos con el viento a nuestras espaldas mientras dure.
An creo que deberamos acercarnos a tierra dijo Herrick mordindose los
labios, aunque solo fuera para abastecernos de agua.
Yo tambin, seor Herrick Le mir con frialdad. Y eso es lo que har, en
cuanto pueda, sin despertar el inters de nadie. Tengo unas rdenes. Pretendo
cumplirlas lo mejor que pueda. Lo comprende?
Se observaron con ojos furiosos, preocupados por el sbito abismo que se abra
entre ellos.
Muy bien, seor. Herrick retrocedi, guiando los ojos por el sol. Puede
confiar en m.
Comenzaba a dudarlo, seor Herrick. Bolitho dio casi un paso adelante, con el
puo apretado, mientras Herrick desapareca con el rostro tenso y desilusionado.

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No pretenda decir aquello de aquella manera. Si de algo dudaba en la vida, no era


de la lealtad de Herrick. Se sinti avergonzado y furioso. Quiz la tensin de aquella
monotona vacua de impartir rdenes a hombres que no queran hacer nada salvo
escabullirse del sol y del trabajo, de torturarse con planes y dudas, estaba pasndole
una factura mayor de lo que imaginaba. Gir sobre sus talones y vio a Davy
mirndole con curiosidad.
Seor Davy, acaba de hacerse cargo de la guardia y no deseo interrumpir sus
pensamientos, pero, si es tan amable, examine el trinquete y disponga que algunos de
sus hombres lo cacen. Vio que el teniente retroceda ante su ira y aadi: Est tan
flojo como la guardia de cubierta.
Mientras caminaba hacia la escotilla de la cmara vio que el teniente se apresuraba
a la batayola. El hecho de que el trinquete no estuviera como deba no era excusa para
desahogarse con Davy. Pas ante el centinela y dio un portazo a sus espaldas, pero
tampoco all encontr alivio. Noddall dispona los platos sobre la mesa con una
expresin tensa y rencorosa, porque la doncella de la seora Raymond le segua por
toda la cmara como un nio travieso. Raymond estaba derrumbado sobre una silla
junto a los portillos de la popa, aparentemente descansando, y su mujer estaba
sentada en el banco abanicndose y observando los preparativos de Noddall con una
expresin de absoluto aburrimiento en el rostro. Bolitho intent marcharse, pero ella
le llam.
Acrquese, comandante. Apenas le vemos. Golpe el banco con el abanico.
Sintese un momento. Creo que su preciado barco sobrevivir sin usted.
Bolitho se sent y apoy un codo en el ventanal. Era agradable que el viento
arreciara, observar los remolinos de espuma que provenan del frente o que surgan
en espiral en torno al timn.
Entonces se volvi ligeramente y la mir. Aunque llevaba meses a bordo, saba
muy poco sobre aquella mujer. Le estaba observando en aquel momento, y en sus
ojos competan la complacencia y las preguntas. Pens que posiblemente fuera dos o
tres aos mayor que l. No era hermosa, pero posea la presencia aristocrtica que
llamaba inmediatamente la atencin. Mostraba unos dientes hermosos e iguales, y su
cabello, que dejaba caer libre sobre los hombros, brillaba con el color del otoo.
Mientras a l y al resto de los oficiales les resultaba difcil mantenerse limpios, o
encontrar una camisa decente despus del castigo del sol o de un vendaval en el
Atlntico sur, ella se las arreglaba para permanecer perfecta. Como en ese momento.
No solamente vesta un atuendo, lo luca, de modo que era l y no ella quien pareca
fuera de sitio. Sus pendientes eran pesados, y adivin que con su valor podra pagar
a la mayor parte de sus infantes de marina durante un ao o incluso ms. Ella sonri.
Le gusta lo que ve?
Lo siento, seora comenz Bolitho. Estoy cansado.

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Qu galante de su parte! exclam ella. Lamento que sea tan solo el


cansancio lo que le haga mirarme. Aferr el abanico y dijo: Me estoy burlando de
usted, comandante, no se ponga tan mustio.
Gracias sonri Bolitho.
Record sbitamente otra poca, en Nueva York, haca tres aos. Otro barco, su
primer puesto de mando, y el mundo que se abra ante l. Una mujer le haba
enseado que la vida no era tan amable ni tan fcil.
Tengo muchas cosas en la cabeza admiti l. Durante gran parte de mi vida
me he acostumbrado a la accin y a tomar decisiones rpidas. La simple accin de
largar vela y enfrentarme a un mar vaco da tras da se me hace extraa. A veces me
siento ms un capitn mercante que un hombre de guerra.
Ella le observ, pensativa.
Le creo. Deb haberlo comprendido antes. Le ofreci una leve sonrisa, y sus
pestaas sombrearon sus ojos. Entonces, quiz, no le hubiera ofendido.
Bolitho sacudi la cabeza.
En gran parte fue culpa ma. Llevo tanto tiempo en barcos de guerra que me he
acostumbrado a esperar que los otros compartan mis tareas. Si hay fuego, espero que
a mi alrededor todos lo sofoquen. Si un hombre intenta enfrentarse a la autoridad en
un motn, o en el nombre del enemigo, aviso para que se le someta o lo hago yo
mismo. La mir, muy serio. Esa es la razn por la que esperaba que usted
ayudara a los hombres heridos en el naufragio. Se encogi de hombros. De
nuevo lo esperaba. No se lo pregunt.
Admitir eso debe de haberle sorprendido tanto como me sorprende a m,
comandante. Mostr su esplndida dentadura. Ha relajado un poco el
ambiente?
Se toc la frente inconscientemente, y apart el rebelde mechn de pelo negro que
se le pegaba a la piel con el sudor. Vio que ella abra los ojos cuando se dio cuenta de
la lvida cicatriz que ocultaba.
Perdneme, seora dijo l rpidamente. Debo examinar mis cartas antes de
la cena.
Ella le observ ponerse en pie.
Hace usted un buen uso de la autoridad. Ech una ojeada a su marido
dormido. No como otros.
Bolitho no supo qu replicar.
Me temo que no soy el ms indicado para discutirlo, seora.
Mir hacia lo alto cuando varias pisadas resonaron en cubierta y unas cuantas
sombras aparecieron en la lumbrera abierta.
Qu es eso? pregunt ella.
No vio la sorpresa en los ojos de la mujer.

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No estoy seguro. Quiz un barco. Di rdenes de que me informaran, de modo


que pudiramos evitar un enfrentamiento.
Noddall hizo una pausa con dos tenedores en la mano.
No he escuchado ninguna llamada de alerta del viga, seor.
Se escuch un golpe en la puerta y Herrick apareci en el hueco, resoplando por el
esfuerzo.
Lamento interrumpir, seor. Su mirada atraves a Bolitho para fijarse en la
mujer. Ser mejor que me acompae.
Bolitho sali de la cmara y cerr la puerta tras l. Vio que le esperaba un grupito
en el pasillo que daba al camarote de oficiales. Parecan confundidos, afectados, como
si fueran extraos. Estaba Bellairs, acompaado por su enorme sargento, Triphook,
con los dientes de caballo a la vista, dispuesto a saltar sobre un atacante invisible y,
haciendo cola tras l, un oficial llamado Joseph Duff, el tonelero del barco. Era el
segundo hombre ms viejo de a bordo, y luca lentes ribeteadas de acero en su
trabajo, aunque se las arreglaba para ocultarlas a sus compaeros durante la mayor
parte del tiempo.
Duff nos ha informado de que la mayor parte del agua dulce no es potable,
seor dijo Herrick, en voz baja. Trag saliva ante la mirada de Bolitho. Llevaba a
cabo su inspeccin habitual y acaba de informar a los oficiales.
En toda mi vida murmuraba Triphook, fervorosamente, nunca, jams, haba
visto algo parecido.
Bolitho se dirigi al tonelero.
Bien, Duff, estoy esperando. Qu ha descubierto?
Duff parpade detrs de los cristales ovalados. Pareca una mole de pelo gris.
Mi inspeccin habitual, seor. Pareca empequeecer segn los otros lo
rodeaban. Soames haba venido de su propia cmara, y destacaba entre los hombres
de Bellairs como un arrecife. Duff continu, tembloroso: Todos los toneles eran
buenos, y yo mismo me ocup de ellos. Es siempre lo primero que miro. Lo aprend
trabajando con un estupendo tonelero en el Gladiator, la primera vez que me enrol,
seor, y...
Por el amor de Dios, Duff. Herrick pareca desesperarse. Gurdeselo al
comandante.
La mayor parte de los barriles estn infectados, seor. No puede ser de otra
manera.
El sargento Coaker avanz y sus botas crujieron cuando el barco se inclin
sbitamente. Portaba un pequeo fardo, pero lo mantena lejos de su ropa como si
estuviera vivo.
bralo.
El sargento deshizo el paquete muy cuidadosamente, con el rostro petrificado.
Bolitho sinti que la cubierta se tambaleaba violentamente, y que las nuseas acudan

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Misin en ultramar

a su garganta. Aquello era una mano humana, crispada como en el instante de ser
amputada.
En el nombre de Cristo dijo Soames.
Estn en todos ellos, seor dijo en voz baja Duff. Excepto en los dos ltimos
barriles junto a la amurada.
Dice la verdad, seor. Pedazos de carne dijo Triphook, pesadamente.
Temblaba violentamente, y su rostro estaba cubierto de sudor. La obra de un
demonio.
Escucharon un agudo grito de horror, y Bolitho avanz frente al tonelero mientras
la seora Raymond gema.
Creo que voy a marearme.
La vio apoyarse contra el centinela, blanca como la leche, mientras contemplaba
fijamente al grupo junto al camarote de oficiales.
Lbrese de eso! exclam Bolitho. Dirigindose a la sombra encorvada de
Noddall, aadi: Llame a esa estpida doncella, y que atienda a su seora.
Le enfureca el horrible descubrimiento de Duff, lo que significaba y lo que tena
que hacer ahora.
Traigan al cirujano.
Bellairs se sec los labios con un pauelo.
Hgalo, sargento Coaker. Llame al seor Whitmarsh. Mir a los otros.
Aunque dudo que sea capaz de aparecer.
Es tan amable de entrar, seor? pregunt Herrick.
Se apart para permitir que Bolitho entrara en el camarote de oficiales. Era
pequeo y compacto, con la mesa preparada para la comida, y sin nada que ver con
los caones del doce que asomaban por cada porta abierta. Bolitho se sent
pesadamente y atisbo a travs de la porta ms prxima. El viento, tan agradable, y el
agua, ya no le atraan. El peligro estaba dentro del barco. Su barco.
Vino, seor interrumpi Herrick.
Cuando se volvi, Bolitho vio que los otros le observaban. Soames en la cabecera
de la mesa, Bellairs y Triphook en la cabecera opuesta. Durante aquellos breves
segundos, record su vida cuando era el teniente ms joven en una fragata. En el
camarote de oficiales compartan no solamente la comida y la vida, sino tambin las
dudas, y acudan a los otros compaeros en busca de ayuda cuando la necesitaban.
En la popa, detrs de su mamparo, el comandante era un ser inalcanzable, remoto y
casi divino. No poda recordar ningn momento en que se hubiera imaginado que un
comandante necesitara otra cosa que no fuera obediencia. Incluso aquello pareca
diferente. Pistolas en un estante. Algunas camisas colgadas al viento que el criado del
camarote de oficiales acababa de lavar. El olor de algo que borboteaba en un puchero.
Gracias replic. Me servir un vaso ahora mismo.
Se relajaron un poco.

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Puede significar que tengamos que regresar, seor dijo Soames. Pens sobre
ello. O acercarnos a la costa africana, quiz.
Escucharon unos pasos al otro lado de la puerta, y Mudge entr en el camarote de
oficiales, con el pelo gris de punta cuando arroj su sombrero a una esquina.
Por los clavos de Cristo. Qu es esa monstruosidad que acaban de contarme?
Vio a Bolitho y susurr: Le pido disculpas, seor. No esperaba verle aqu.
Vino del Rin, seor. Herrick le tendi un vaso. No sonri, pero sus ojos se
haban calmado. Casi suplicaban. Creo que an est fresco.
Gracias. Bolitho lo prob, agradecido. Sinti su sabor amargo en la garganta
. Despus de lo que acabo de presenciar...
Bolitho se volvi cuando el cirujano apareci de pronto por la puerta, con la
camisa desabotonada y una mirada turbia.
Le han contado lo que ocurre, seor Whitmarsh?
Vio el esfuerzo que el cirujano haca para enfocar, su barba crecida en la barbilla.
Whitmarsh se haba estado desquitando por el tiempo que haba permanecido con
sus pacientes.
Y bien?
Whitmarsh se abri camino hasta un can y se apoy en l con las dos manos,
tomando aire a travs de la porta abierta como un hombre que se ahogara.
Lo he odo, seor. Vomit, y luego aadi: Lo he odo.
Bolitho le observ impasible.
Ya que los barriles con agua parecan estar en buen estado cuando fueron
trados a bordo en Spithead, parece posible que esos miembros humanos procedan
de su enfermera. Esper, sintiendo pena por el hombre, pero sabiendo que era
necesario apresurarse. Est usted de acuerdo?
Eso creo.
Whitmarsh se inclin sobre la mesa y se sirvi una generosa racin de vino.
Si bebe eso, seor Whitmarsh dijo Bolitho, cortante, me asegurar de que no
pruebe otra gota mientras est bajo mi mando. Se puso en pie. Piense, hombre.
Quin ha podido hacer esto?
Whitmarsh mir el vaso en su mano, temblando, pese al suave movimiento.
Yo tena mucho trabajo. Estaban muy graves, seor. Solo tena a mis ayudantes y
a mi enfermero para ayudarme. Contrajo su cara sonrojada en un esfuerzo por
recordar, y el sudor resbalaba por su barbilla como si fuera lluvia. Fue Sullivan. Le
asign la tarea de sacar los miembros amputados y cosas parecidas de mi enfermera.
Me fue de gran utilidad. Asinti dbilmente. Ahora lo recuerdo. Sullivan. Se
volvi y mir fijamente a Bolitho. El hombre al que usted azot.
No sea tan impertinente con el comandante dijo Herrick, hoscamente.
Bolitho se sinti, sbitamente, muy tranquilo.

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En su opinin, seor Whitmarsh, podrn utilizarse para algo los toneles


despus de esto?
No. El cirujano an le miraba. Deben ser fregados inmediatamente, y su
contenido arrojado por la borda. Un trago de esa agua despus de que miembros con
gangrena hayan flotado en ella, y se encontrar con una terrible fiebre a bordo. S que
eso ocurre y no tiene cura.
Bolitho coloc su vaso sobre la mesa muy despacio. Dio tiempo a que su mente se
calmara.
Parece que usted no es el nico que desea regresar. Ahora, detenga a Sullivan y
custdiele antes de que cometa otra barbaridad. Se volvi a Whitmarsh. An no
he terminado con usted.
Se escucharon pasos en la escalera del alczar, y Herrick apareci de nuevo en el
pasillo.
Seor! Ese loco de Sullivan est en lo alto de la verga de mesana. Est loco!
Nadie puede acercarse a l!
Bolitho escuch entonces a varios hombres gritando, y el ruido de ms pies sobre
su cabeza.
Ahora subo dijo.
Encontr los corredores abarrotados por hombres e infantes; mientras tanto, el
seor Puigserver y el teniente espaol se haban unido a Davy junto a la batayola del
alczar para observar a un segundo contramaestre que trepaba por los obenques de
mesana y trataba de alcanzar a Sullivan. El marinero se sentaba a horcajadas sobre la
verga, totalmente indiferente a la gran vela que se abombaba a sus espaldas y a los
rayos del sol, que le atravesaban. Salvo por el cinturn, donde llevaba el pual de
hoja ancha que haba causado los azotes en la primera ocasin, estaba completamente
desnudo.
No s qu hacer, seor dijo Davy, devorado por el ansia. El hombre est
trastornado, o algo peor.
Baja ahora mismo a cubierta! grit el segundo contramaestre. O, por la
vida de Cristo, te acribillo ah donde ests!
Sullivan ech atrs la cabeza y ri. Era un sonido chirriante, que pona nervioso a
cualquiera.
Ahora mismo..., ahora mismo, seor Roskilly. Y qu va a hacerme? Azotarme
con su ltigo? Ri de nuevo, y luego sac el cuchillo. Vamos, suba, compaero!
Le estoy esperando, maldito adulador.
Baje, Roskilly! llam Bolitho. No nos servir de nada que se mate.
Sullivan baj la cabeza.
Venga! Derribadme, amigos! Y a quin tenemos aqu? A nuestro valiente
comandante, nada menos. Se retorci de risa. Y est mustio porque el viejo Tom
Sullivan le ha echado a perder el agua!

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Algunos de los marineros que observaban sonrientes el espectculo en el alczar


se alteraron de pronto ante la mencin del agua. Bolitho mir los rostros que
observaban las alturas, y sinti que la alarma se extenda como las llamas de un
incendio. Camin hasta la popa, y sus zapatos provocaron un estruendo debido al
sbito silencio que se hizo a su alrededor. Se detuvo en la verga y mir hacia arriba.
Vamos, Sullivan! Estaba de pie bajo la luz del sol, sin la sombra de las velas
que se hinchaban sobre su cabeza. Sinti que el sudor manaba de su pecho y sus
muslos, del mismo modo en que poda sentir el odio del otro hombre. Ya has
hecho bastante por hoy!
Habis odo eso, muchachos? ri Sullivan. Ya he hecho bastante! Se
retorci en la verga, y la claridad ribete las cicatrices de su espalda, muy plidas
sobre la piel bronceada. Usted me ha hecho ms a m, maldito comandante
Bolitho!
Sargento Coaker! salt Herrick. Que uno de sus hombres venga a popa!
Ese hombre es un peligro all arriba.
Nada de eso. Bolitho mantuvo sus ojos en la braza de mesana. Ha perdido
la razn. No permitir que le disparen como a un perro rabioso.
Sinti que Puigserver le observaba a l y no al hombre en la arboladura, y que
Allday estaba a su lado con un alfanje en la mano, pero todos ellos se encontraban
excluidos. Aquello era entre Sullivan y l.
Te lo estoy pidiendo, Sullivan! grit. Record el rostro de la mujer en la
cmara. El no peda las cosas.
Vyase al infierno, comandante! Sullivan gritaba, y su cuerpo desnudo se
retorca sobre la verga como si lo estuvieran atormentando.
Bolitho apenas vio el movimiento de su mano, solo el breve reflejo del sol en la
cuchilla, y despus gimi cuando el cuchillo cort su manga antes de clavarse en la
cubierta junto a su zapato derecho. La fuerza haba sido tan grande que la cuchilla
haba penetrado casi una pulgada en la cubierta. Sullivan estaba transfigurado, y
escupi una larga estela de saliva al viento cuando mir hacia Bolitho al pie del
mstil. Bolitho continu sin moverse y sinti que la sangre corra por su codo y su
brazo hasta la cubierta. No dej de mirar a Sullivan; la concentracin le ayudaba a
soportar el agudo dolor de la cuchillada.
Sullivan se puso en pie con furia salvaje y comenz a deslizarse por la verga. Todo
el mundo aull al mismo tiempo, y Bolitho sinti que Herrick le coga del brazo y
que alguien envolva un trapo a su alrededor, amortiguando el dolor. Whitmarsh
haba aparecido bajo las redes, y l tambin gritaba contra el hombre que se recortaba
contra el cielo. Sullivan se volvi y habl en un tono normal por primera vez.
Y usted tambin, doctor. Que Dios le enve al infierno.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Entonces salt, y su cuerpo golpe el agua en una violenta zambullida. Por un


momento, pas flotando junto a la aleta, y cuando la gran sombra del barco pas
sobre l, extendi las manos sobre su cabeza y desapareci.
No podemos recogerle dijo Herrick. Si tratramos de echar el ancla, a la
velocidad a la que vamos los palos saldran disparados.
Bolitho no saba con quin estaba hablando. Quiz, consigo mismo. Camin hasta
la escotilla, apretando su manga rota y ensangrentada con una mano. Vio al
ayudante del timonel, Roskilly, arrancando el cuchillo de la cubierta. Era un hombre
fuerte, pero necesit dos intentos para lograrlo. Puigserver le sigui abajo y luego
pase delante de l.
Ha sido valiente, comandante suspir. Pero pudo haberle matado.
Bolitho asinti. El dolor aumentaba.
Nos esperan tiempos duros, seor. Debemos encontrar agua, y pronto apret la
mandbula, pero no pienso regresar.
Puigserver le observ con tristeza.
Ha sido un gesto osado. Pudo haber puesto fin a su vida, y todo por un loco.
Bolitho se dirigi hacia la cmara.
Quiz ambos estemos locos.
Herrick corri tras l, y cuando entraron en la cmara, Bolitho vio que haba una
silla bajo la lumbrera. Raymond deba de haber permanecido all, observando sin
moverse el drama que se desarrollaba en cubierta. La seora Raymond estaba en la
popa junto a los ventanales. Pareca muy plida, pero aun as se acerc a l.
Su brazo, comandante grit a su doncella. Vendas!
Bolitho se dio cuenta de que Herrick estaba en la cmara.
Y bien?
Herrick le observaba preocupado. Lo que ha hecho usted...
Poda haberme matado. Lo s. Bolitho forz una sonrisa. Ya me lo han
dicho. Herrick buf.
Y yo cre que le conoca, seor.
Y ahora? Le mir con calma. Eh, Thomas?
Solo s que nunca deja de sorprenderme. Herrick sonri. Y a otros. Seal
hacia la cubierta. Un marinero que se ha pasado un mes insultando y quejndose,
ha maldecido el alma de Sullivan por haber amenazado la vida de su comandante.
Su sonrisa se desvaneci. Pero yo preferira que usted buscara el cario de la gente
de otra manera.
Bolitho tendi el brazo cuando la doncella puso una vasija en el escritorio.
Si conoce algn mtodo para conservar el nimo alto, le escuchar atentamente.
Mientras tanto, llame a los hombres y que den los sobrejuanetes. Quiero que
naveguemos a todo trapo. Le detuvo cuando intent acercarse a la puerta. Y

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corra la voz: una pinta de agua por da. Ech una ojeada en torno a la cmara.
Oficiales y pasajeros incluidos.
Y el cirujano, seor? dud Herrick.
Bolitho mir a la doncella mientras limpiaba el corte de su brazo. Ella le devolvi
la mirada con osada.
Creo que estoy en buenas manos dijo. Decidir algo sobre el seor
Whitmarsh cuando tenga ms tiempo aadi, sombramente. Y en este
momento, el tiempo es lo ms preciado del mundo.
Bolitho esper junto a las ventanas abiertas de la popa y observ el fino rastro que
la luna dejaba sobre el agua. El mar pareca inusualmente picado, pero saba que se
deba a una corriente marina que recorra las profundidades, a muchas millas de la
costa de frica. Escuch a sus espaldas cmo los otros entraban en la cmara y
encontraban un lugar donde sentarse, el ruido de las copas y el vino mientras
Noddall cumpla con su deber. Pese al aire fresco despus de los abrasadores rayos
del da, su cuerpo estaba rgido y quemado, y a su alrededor el barco cruja y grua,
con las maderas tan secas que era de extraar que no se abriera como un cubo viejo.
Haca una semana desde que Sullivan haba saltado a la muerte, siete largos das
durante los cuales haba guiado el barco hacia tierra una y otra ve/, solo para alejarse
ante el avistamiento de una vela o del inexplicable encuentro con un barco nativo.
No, ya no poda retrasarlo ms. Whitmarsh le haba visitado esa tarde, un hombre tan
torturado por sus propias penas que la entrevista haba sido difcil. Whitmarsh le
dej claro que no se liara responsable si Bolitho insista en permanecer lejos de la
costa. Los dos barriles de agua que quedaban casi estaban vacos, y los restos no eran
ms que verdn. Haba ms hombres enfermos sobre la cubierta, y los que estaban
suficientemente sanos como para trabajar deban ser visitados minuto a minuto. La
crispacin iba en aumento, y los oficiales atendan a sus deberes con un ojo en el
cogote, temiendo una cuchillada en un momento de locura.
Todo listo, seor inform Herrick. Estaba tenso y alerta como los otros.
Bolitho se volvi y ech un vistazo a sus oficiales. Todos menos Soames, que
estaba de guardia, se alinearon all. Incluso los tres guardiamarinas. Los observ con
seriedad. Pens que aquello poda ensearles algo.
Pretendo que maana nos acerquemos de nuevo a tierra.
Vio al seor Puigserver junto a la amurada con su teniente, y a Raymond a unos
pocos pasos, secndose la cara con gestos bruscos y agitados.
Tiene sentido, seor dijo Davy.
Bebi un poco de vino.
Si le damos a nuestra gente ms ron en vez de agua, estaremos todos demasiado
borrachos para hacer nada. Forz una sonrisa. Estara bien.

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Misin en ultramar

Bolitho se volvi hacia Mudge. Estaba sentado en un butacn y an vesta su


grueso chaquetn. Y observaba la lumbrera abierta, posada como una lucirnaga
entre los baos. Vio la expresin de Bolitho y suspir.
Solo he estado en este lugar una vez. Cuando era segundo piloto en el Windsor,
un indiaman. Tenamos un problema similar. Sin agua, con calma chicha durante
semanas y la mitad de la dotacin enloqueciendo por la sed.
Pero... Es posible encontrar agua?
Mudge acerc la silla al escritorio con movimientos cortos y chirriantes. Entonces
golpe la carta abierta con su pulgar.
Como todos sabemos, ahora estamos en el canal de Mozambique. Ech una
ojeada al guardiamarina Armitage. Bueno, todos menos algunos, demasiado
ignorantes, que no saben ni eso continu, en un tono ms calmado. La costa
africana es bastante hostil en algunas zonas, y no se sabe mucho de ella. Los barcos
arriban, claro sus ojos brillaron cuando mir a Bolitho, en busca de agua, para
comerciar, quiz, y para aprovisionarse de marfil negro, de vez en cuando.
El guardiamarina Keen estaba inclinado sobre su hombro y su rostro era el nico
que mostraba seales de tensin.
Marfil negro, seor?
Esclavos! dijo Herrick, muy cortante.
De ah que debamos tener cuidado. Mudge se reclin cmodamente.
Desembarcar armados, conseguir el agua, si logro recordar exactamente dnde est,
y regresar de nuevo a la mar.
Mis infantes de marina lo tendrn en cuenta, gracias dijo Bellairs.
Claro, capitn Bellairs dijo Mudge, mirndole con desprecio. Con sus
preciosas casacas, sus flautas y sus tambores. Me lo imagino perfectamente aadi
hoscamente. Se los merendarn antes de que puedan sacar brillo a sus botas.
De veras...? Bellairs estaba sorprendido.
Bolitho asinti.
Muy bien. El viento nos favorece, y deberamos echar el ancla maana a
medioda.
S acept Mudge. Pero no muy cerca de la costa. Hay bastantes arrecifes en
torno al cabo. Eso significa que habr que botar todas las lanchas y que los hombres
debern esforzarse.
S. Bolitho mir a Davy. Puede hablar de la dotacin de cada bote con el
artillero. Caones giratorios para la lancha y el cter. Mosquetones para el resto.
Ech una ojeada a sus rostros concentrados. Quiero un oficial con cada grupo.
Algunos de nuestros hombres necesitarn atencin, aunque no sea ms que por su
propia seguridad. Dej que las palabras se ahogaran. Recurdenlo bien. Muchos
de ellos no estn hechos para este tipo de trabajo, pese a que, como llevamos juntos
dos meses, ustedes puedan verlos como a veteranos. No lo son, de modo que

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trtenlos en consecuencia. Guenlos, no se conformen con dejar su trabajo a otros de


menor rango.
Vio cmo los guardiamarinas intercambiaban miradas como nios que fueran a
tomar parte en una escapada lejos de casa. Los ojos de Keen, brillantes por la
emocin; el pequeo Penn, muy impresionado por haber sido incluido; el pobre
Armitage, con la frente quemada por haber permanecido de guardia sin sombrero.
Tenan an menos experiencia que la mayor parte de los hombres.
Mir la carta. De no haber sido por Sullivan, hubieran podido hacer el viaje entero
hasta Madrs sin interrupciones, pese al racionamiento. Herrick haba intentado
arreglarlo atribuyndolo todo a la mala suerte. Puigserver haba declarado que l le
apoyaba, y que cualquier cosa que decidiera era lo mejor para el barco, pero aun as,
la decisin era suya, y eso nadie podra cambiarlo. Algunos de los presentes en la
cmara haban dejado de hablarse con el cirujano, y quiz por esa sola razn Bolitho
no haba comentado nada ms acerca de la eleccin de Sullivan como ayudante,
dndole la oportunidad, estuviera o no loco, de corromper las reservas de agua. Solo
se vean para comentar los informes sobre los enfermos, y cada vez le sorprenda ms
su aspecto. E] hombre arda por dentro, lleno de amargura, y aun as era incapaz de
compartir sus problemas. Ni siquiera quera hacerlo.
Escuch la voz de una mujer, y vio que los otros dirigan la mirada hacia la
lumbrera cuando los pasos resonaron sobre su cabeza. La seora Raymond y su
doncella cumplan con su habitual paseo bajo las estrellas. Esperaba que Soames se
asegurara de que no vagaran por el alczar. No poda responder por su seguridad si
caan en manos de algunos de los marineros. Poda comprender cmo se sentan
algunos de ellos.
Para los voluntarios, enrolarse haba supuesto atender a un grito lejano de los
grupos que lo reclutaron, y a los hombres de los buques prisin aquello ya les
parecera un mal cambio. Incluso aquellos que se ocultaban de crmenes cometidos
en tierra deban de albergar dudas y resentimiento. Los crmenes se habran
desvanecido con el miedo del arresto y el juicio, pero el calor, la sed y el esfuerzo
diario de la disciplina eran demasiado reales.
Vio que Raymond se morda los labios, y sus ojos seguan los pasos como si viera a
travs de la cubierta. El y su mujer se alejaban ms cuanto ms tiempo permanecan
confinados en aquel barco. Era una relacin extraa. Pens de nuevo en los das
pasados y en un incidente en especial.
l estaba en su pequeo camarote improvisado junto a las cartas de navegacin y
Allday le haba cambiado la venda del brazo. Ella haba entrado en el camarote sin
llamar; de hecho, ninguno de los dos la haba escuchado aproximarse. Estaba de pie,
junto a la puerta abierta, muy tranquila, y le haba observado sin decir palabra.
Bolitho se encontraba desnudo hasta la cintura, y cuando haba buscado una camisa
nueva, ella haba dicho suavemente:

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Veo que an podr soportar otra cicatriz, capitn.


La mano de Bolitho se haba dirigido a su costado, consciente de pronto de la
marca que le haba dejado una hala que no le haba dado por poco en las costillas.
Volvi a verlo, tal y como lo estaba viendo ahora. La cubierta inclinada del buque
corsario, el teniente americano corriendo hacia l mientras le apuntaba, el estruendo
de un disparo, el agudo dolor punzante, el olvido.
El comandante se est vistiendo dijo Allday, sin demasiados miramientos.
Me parece que las costumbres en los barcos son distintas a las que hay en tierra.
Ella haba continuado de pie, con los labios ligeramente abiertos, mientras le
observaba. Pero cmo podra comprender ella lo que Bolitho pensaba? Que la bala
haba sido disparada por uno de los oficiales de su propio hermano, un traidor. Un
renegado en busca y captura, ahora muerto y olvidado por la mayora. Pero no por l.
Se oblig a abandonar sus desoladores pensamientos. Nada importaba ahora salvo
el trabajo que tenan entre manos. El agua. Todo lo que necesitaban para, poder llegar
hasta Madrs. Ms all haba otro reto que poda esperar.
Esto es todo, seores dijo. Comprendi que haba hablado ms bruscamente
de lo que pretenda, y aadi: Tenemos un buen barco, uno de los artefactos ms
modernos y eficientes creados por el hombre. Podemos medirnos con cualquier
velero salvo con un navo de lnea. Se detuvo cuando Herrick le sonri, tendiendo
un puente entre ambos que l tambin recordaba. Salvo alguna excepcin, que no
viene al cas recordar. Pero sin agua, somos como viejos tambaleantes, sin medios ni
voluntad para superar un da ms.. Recuerden lo que les digo. Estn alerta. Es todo lo
que les pido.
Abandonaron la cmara y le dejaron con Puigserver y Raymond. Raymond mir
lleno de esperanzas al espaol, pero cuando este no mostr intencin de salir para su
habitual paseo en cubierta, l tambin march. Bolitho se sent y mir la luz de la
luna, que jugueteaba sobre la inquieta estela de la Undine.
Cul es el problema con l, seor? resultaba extrao la facilidad que tena
para hablar con l.
Haca apenas un ao, haba sido un enemigo. Alguien a quien Bolitho hubiera
matado en combate de no pedir una tregua. Sonri. O a la inversa. Era un hombre
poderoso. Eso era cierto; y gran parte de sus consejos se los reservaba. Pero Bolitho
confiaba en l. La mayora de la dotacin del barco tambin le haba aceptado como
uno de ellos. Como Allday, que haca mucho que haba renunciado a pronunciar su
nombre. Lo llamaban el seor Pigsliver,5 pero lo decan con cario. Puigserver lo mir
divertido y en silencio.
Mi querido comandante, es como un perro guardin. Teme por su mujer, ms
por lo que ella haga que por lo que los otros puedan hacerle. Sofoc una risita, y el
sonido ascendi por su vientre. Y ella, creo, comienza a disfrutar del juego,
5

Hgado de cerdo. (N. de la T.).

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sabiendo que cada hombre a bordo la ve de una manera diferente. Se pasea arrogante
entre nosotros como una tigresa.
Parece conocerla muy bien, seor.
Usted conoce sus barcos, comandante. Ampli su sonrisa. Y me temo que
an le queda mucho que aprender sobre las mujeres. A m no.
Bolitho intent protestar y luego cambi de opinin. Los recuerdos le resultaban
demasiado dolorosos como para negarlo.

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VI
ATAQUE EN TIERRA
Bien, Thomas. Dinos qu ves. La voz de Bolitho sonaba apagada y, como los
otros que lo rodeaban, mir hacia la orilla.
Se haban aproximado cuidadosamente desde el amanecer, y vieron cmo la tierra
adoptaba forma consistencia; y entonces, cuando el sol haba asomado de nuevo,
observaron el colorido, el inacabable panorama de verdes. Con dos expertos
sondadores y el mnimo de velas, la Undine se haba abierto camino hasta la tierra.
Pareca un mundo virgen, y la jungla era tan espesa que pareca imposible que nada
pudiera abrirse camino hacia el mar.
El piloto parece estar en lo cierto replic en silencio Herrick. Enfoc su catalejo
sobre las redes y los coyes. Tal y como la describi. Una punta redonda hacia el
norte. Y esa colina de aspecto inusual, una milla tierra adentro.
Bolitho se detuvo junto a una bita, y ech un vistazo a las redes. La Undine haba
fondeado finalmente a unos cuatro cables de la orilla para permitirle espacio de
maniobra y una profundidad prudente al mismo tiempo. Sin embargo, pareca muy
poco profundo, e incluso poda ver la gran sombra del casco de cobre de la Undine en
el fondo. Arena plida, como la de las pequeas playas, cada vez mayores, que
haban visto en su cauteloso acercamiento. Largas hilachas de algas extraas se
retorcan por la corriente muy por debajo del barco, como si bailaran una danza
extraa y cansada, pero a babor, cuando el barco tiraba de su cable, vio otras sombras
pardas y verdes, como manchas en el agua. Arrecifes. Tena razn al mostrarse tan
cauto. Nadie necesitaba recordarles el final del Nervin.
A. los costados, las primeras embarcaciones ya haban sido botadas, y Shellabeer,
el contramaestre, haca gestos con las manos a algunos marineros espaoles que
portaban uno de ellos. A las frgiles embarcaciones les vendra bien el contacto con el
agua.
Ir con los botes dijo, ausente. Y usted mantendr una nutrida guardia, por
si hay problemas. Casi pudo escuchar la muda protesta de Herrick, pero aadi:
Si algo va mal en tierra, nos ser de alguna ayuda a nuestra gente si ven que estoy con
ellos. Se volvi y palme el hombro de Herrick. Adems, tengo las piernas
anquilosadas. Es mi prerrogativa.
En la cubierta de artillera, Davy paseaba arriba y abajo inspeccionando a los
hombres reunidos ante los botes, comprobando las armas y el equipo para disponer
de los barriles de agua cuando el trabajo comenzara. Sobre sus cabezas, el cielo
81

Alexander Kent
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palideca, como si el sol le hubiera robado el color y lo distribuyera, a cambio, sobre


la brillante franja de mar que separaba el barco de la orilla.
Bolitho se maravill de la tranquilidad. Solo de vez en cuando una cresta de
espuma blanca recorra la playa ms cercana al pie del promontorio. Era como si todo
a su alrededor contuviera el aliento, y poda imaginar mil ojos entre los rboles que
observaban la fragata fondeada. Se escucharon varios golpes sordos cuando los
caones giratorios fueron colocados en las proas del cter y la canoa, y ms gritos y
rdenes cuando los mosquetones de boca acampanada encontraban su lugar en la
canoa y la pinaza. El chinchorro permanecera con el barco. Era demasiado pequeo
para los graneles barriles, y poda ser necesario en caso de emergencia. Se frot la
barbilla y contempl la tierra. Una emergencia.
Todo pareca muy seguro. Durante todo el camino por la costa, cuando haban
pasado una baha o una cala tras otra, y todas parecan idnticas a todos salvo a
Mudge, Bolitho haba esperado alguna seal o insinuacin de peligro, pero ningn
bote se desliz sobre la arena, ni observaron una hilera de humo de un fuego, ni
siquiera un pjaro haba roto el silencio.
Los botes estn preparados, seor. Shellabeer inclin su rostro sudoroso bajo
la luz.
Bolitho camin hacia la batayola y mir hacia la cubierta de artillera. De nuevo los
marineros parecan alterados; quiz por sus alfanjes, o por el modo en que se
miraban los unos a los otros, el tormento de la sed pareca haberles abandonado por
el momento. La mayora de ellos eran muy distintos de los hombres que haban
llegado por primera vez al barco. Sus espaldas desnudas estaban bien bronceadas,
con la nica huella de una quemadura que distingua a los estpidos o a los
descuidados.
Ms all, frica, muchachos grit. Sinti que un rumor excitado se expanda
como el viento sobre el maz. Veris muchos ms lugares antes de que podamos
regresar a casa. Haced lo que debis, permaneced con vuestros grupos y no sufriris
ningn dao. Endureci el tono. Pero es un pas peligroso, y los nativos de los
alrededores tienen pocas razones para confiar o sentir aprecio por los marineros
extranjeros. De modo que manteneos alerta y daos maa con los barriles asinti.
Hombres a los botes!
Mudge se les uni en el corredor de combate cuando los primeros hombres
iniciaron su camino hacia el costado.
Debera ir con usted, seor. Le he dicho a mi mejor ayudante, Fowler, cmo debe
orientarse, y l es un buen hombre, de modo que lo har bien.
Bolitho levant los brazos mientras Allday le ajustaba la espada.
Entonces, qu le preocupa, seor Mudge?
Hubo un tiempo en el que yo poda nadar media milla y luego marchar otra ms
con una buen carga sobre mis espaldas.

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Y an le quedaba tiempo para llevarse a la cama a una buena moza, seguro


sonri Herrick.
Mudge le mir.
Todo a su tiempo, seor Herrick. No es ningn placer hacerse viejo.
Le necesitamos aqu. Bolitho sonri. Y dijo a Herrick: Prepare las redes de
abordaje durante nuestra estancia. Con solo el vigilante del ancla y los infantes de
marina para respaldarle, podra encontrarse en dificultades si alguien trata de
sorprenderle. Toc su brazo. Lo s. Soy demasiado precavido. Puedo leer en su
cara como en un mapa, pero mejor eso que estar muerto. Mir a la costa.
Especialmente aqu. Camin hacia el portaln de entrada. Los botes regresarn
de dos en dos. Enve al resto de los hombres en cuanto pueda. Se cansarn pronto,
con este calor.
Vio que Puigserver le saludaba desde el corredor, y que Raymond le observaba
desde la aleta de estribor, junto al pequeo dosel de su mujer. Se llev la mano al
sombrero para saludarles y descendi rpidamente a la canoa, donde Allday
esperaba junto a la caa del timn.
Partamos!
Uno tras otro, los botes se alejaron de la sombra de la fragata cabeceando, y
entonces, con los remos movindose al unsono, se dirigieron a tierra. Bolitho
permaneci en pie, examinando la pequea flotilla. Estaba el teniente Soames con la
lancha, el bote mayor de la
Undine, cada pulgada de espacio completa con hombres y barriles, mientras en la
proa un capitn de artillera se inclinaba sobre el can giratorio cargado como si
fuera un mascarn.
Despus vena el cter, tambin cargado hasta los topes, con Davy al mando, y su
figura pareca muy esbelta al lado de la del seor Pryke, el carpintero de la Undine.
Como caba esperar, Pryke iba a tierra con la esperanza de encontrar madera
adecuada para las pequeas reparaciones a bordo. El guardiamarina Keen,
acompaado del pequeo Penn, guiaba el bote y Bolitho les poda ver inclinarse con
evidente alegra mientras navegaban sin contratiempos. Bolitho mir la popa de su
barco, viendo cmo las figuras sobre la cubierta empequeecan y perdan entidad.
Alguien estaba en la cmara, y adivin que era la seora Raymond, que observaba los
botes, o evitaba a su marido, o ninguna de las dos cosas.
Entonces dedic su atencin a los hombres de la canoa, a las armas que portaban
entre sus piernas, al modo en que evitaban su escrutinio. Justo frente a l vio que un
hombre agitaba el mosquetn de un lado a otro para liberarlo de la sal que haba
cogido, y reconoci a Turpin, el hombre que haba tratado de engaar a Davy tan
desesperadamente en Spithead. Vio que Bolitho le observaba y sostuvo el arma. En
lugar de la mano, tena un garfio de acero.
Lo hizo el artillero para m, seor grit. Sonrea. Mejor que el original.

83

Alexander Kent
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Bolitho le sonri. l, al menos, pareca de buen humor. Observ las suaves colinas.
Eran unos ochenta entre oficiales y hombres, y les seguiran ms en cuanto dejaran
libres los botes. Se sent y se hizo sombra con el sombrero. Cuando lo hizo, se toc la
cicatriz sobre el ojo, recordando aquella otra expedicin a por agua en la que haba
participado, haca tanto tiempo: el sbito ataque, todo el gritero, el inmenso salvaje
que blanda un alfanje que acababa de coger a un marinero moribundo. Solo lo haba
visto por un segundo, y luego haba cado sin sentido, con el rostro cubierto de
sangre. De no haber sido por su contramaestre, hubiera sido su final.
Posiblemente Herrick estaba enfadado porque l iba con la expedicin.
Habitualmente, esa era labor para un teniente, pero aquel recuerdo, como la cicatriz,
era un aviso constante de lo que poda salir mal si no se estaba alerta.
Allday estabiliz ligeramente la caa. Bolitho se sobresalt. Deba de estar
soando.
La Undine quedaba muy lejos ahora. Un precioso juguete. Mientras que justo frente
a las amuras y rodendola por ambos lados como inmensos brazos verdes, estaba la
tierra.
Una vez ms, la memoria de Mudge demostr ser firme y digna de confianza. A
las dos horas de abandonar los botes y repartir a los hombres en grupos de trabajo, el
ayudante del piloto, Fowlar, inform finalmente de que haban encontrado un
riachuelo, y que el agua era la ms fresca que haba probado desde haca aos. El
trabajo comenz inmediatamente. Los piquetes armados se colocaron en puntos
estratgicos cuidadosamente escogidos, y los vigas fueron enviados a la cima de la
pequea colina bajo la cual el riachuelo de Mudge se perda gorgoteando en la densa
jungla.
Despus de la primera incertidumbre al pisar tierra firme, despus de habituarse
al movimiento en tierra despus de tanto tiempo, los marineros se aprestaron a la
tarea. Pryke y sus ayudantes pronto montaron unas pesadas almadas sobre las que
los barriles llenos rodaran hasta los botes, y mientras el tonelero observaba
detenidamente el manantial, los otros hombres trabajaban con las hachas, abriendo
un sendero a travs de los rboles bajo la supervisin especial de Fowlar.
Con el guardiamarina Penn corriendo pegado a sus talones para servir de
mensajero, Bolitho mantuvo el contacto entre la playa y el riachuelo, e hizo varios
viajes para asegurarse de que la operacin transcurra sin problemas. El teniente
Soames qued a cargo de la playa y de repartir el trabajo a los hombres cuando
fueran llegando a tierra. Davy se ocupaba del grupo que trabajaba tierra adentro,
mientras que Keen se dejaba ver con algunos hombres armados a sus espaldas y
patrullaba alrededor de los marineros, atareados para asegurarse de que no llegaban
visitantes inesperados.

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Fowlar haba descubierto dos hogueras nativas casi inmediatamente, pero estaban
apagadas y dispersas, y no pareca que nadie se hubiera acercado all en los ltimos
meses. De todos modos, cuando se detuvo para observar los progresos de cada
grupo, Bolitho intuy la amenaza. Una sensacin de hostilidad que le resultaba difcil
definir.
En su camino tierra adentro, hacia el riachuelo, tuvo que hacerse a un lado de
nuevo, casi arrollado por dos docenas de marineros que blasfemaban. Pasaban a su
lado haciendo retemblar el suelo, y espantaban a varios pjaros rojos y enormes que
revoloteaban entre los rboles, graznando de forma desagradable. Bolitho observ los
pjaros y camin de nuevo por el intrincado camino. Pens que era reconfortante
saber que algo estaba vivo all. Bajo los rboles, desde donde no poda verse el suelo,
el aire era pesado y apestaba a vegetacin podrida. Aqu y all, algo restallaba o se
arrastraba. O un ojo pequeo brillaba en la tamizada luz del sol antes de
desvanecerse rpidamente.
A lo mejor son serpientes, seor dijo Penn. Jadeaba, y su camisa estaba pegada
al cuerpo debido a los esfuerzos que haca por mantenerse a su lado.
Bolitho encontr a Davy bajo un muro de rocas que sobresalan, sealando en la
lista que otro barril haba sido sellado por Duff y parta hacia la playa. El segundo
teniente se levant.
De momento sin novedad, seor.
Bien. Bolitho se detuvo y sumergi sus manos en forma de copa en el arroyo
. Pareca vino, pese a las races medio podridas que crecan a su alrededor.
Terminaremos antes de que anochezca.
Levant la vista hacia un trozo de cielo azul cuando los rboles se agitaron. Bajo
las enmaraadas ramas, el aire permaneca inmvil, pero ms arriba, y en direccin
al mar, el viento soplaba con fuerza.
Subo a la colina, seor Davy crey escuchar a Penn suspirando con
desesperacin. Espero que sus centinelas estn despiertos.
Era un paseo largo y duro, y cuando se alej de los rboles para la escalada final
hasta el promontorio, Bolitho sinti que el sol le abrasaba los hombros, y not, a
travs de sus zapatos, que las piedras hervan como yescas. Pero los dos vigas
parecan contentos. Con sus pantalones y camisas manchadas, con los rostros
bronceados y casi ocultos por sombreros de paja, ms parecan nufragos que
marineros britnicos. Haban improvisado un pequeo refugio con un trozo de lona,
bajo el cual yacan sus armas, una provisin de agua y un largo catalejo. Uno de ellos
frunci el ceo.
El horizonte est despejado, comandante dijo.
Bolitho inclin el sombrero sobre sus ojos mientras miraba la colina. La lnea de
costa era ms irregular de lo que haba imaginado, y el agua brillaba bajo las espesas
capas de rboles para mostrar una ensenada que no apareca en ninguna carta de

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Misin en ultramar

navegacin. Tierra adentro, y hacia una barrera distante de montaas, no haba nada
salvo un ondulante mar de rboles, tan densos que pareca posible caminar por las
copas. Cogi el catalejo y lo dirigi hacia el barco. La Undine se balanceaba en el
resplandor de la superficie, y vio que los botes iban y venan muy despacio, como
pulgas de agua cansadas. Not tierra y polvo bajo sus dedos, y adivin que el catalejo
haba estado ms tiempo en el suelo de la colina que siendo usado.
Escuch cmo Penn beba ruidosamente agua, y not que los vigas estaban
deseosos de que los dejara en paz. Deba de ser un trabajo desagradable, pero no
tanto como acarrear barriles a travs del bosque. De nuevo, movi el catalejo. All
estaban todos aquellos hombres con las almadas y los barriles, y aun as desde all
no poda ver nada. Incluso la playa estaba cubierta. Los botes, cuando se acercaban a
la orilla, parecan desaparecer entre los rboles, como si stos se los tragaran.
Bolitho se volvi a la derecha, y el movimiento hizo que los hombres se
sobresaltaran alarmados. En las lentes del catalejo, los rboles y las franjas de agua
atrapada crecan y disminuan mientras continuaba su bsqueda. Haba visto algo
con el rabillo del ojo, pero qu era? Los vigas le observaban en un mar de dudas,
cada uno sorprendido en un movimiento como si estuviera hipnotizado. Un efecto de
la luz. Parpade y se frot los ojos. Nada.
Comenz otro lento escrutinio. La selva, espesa y sin movimientos. O aquello era
nicamente lo que esperaba ver? Y aun as... Se puso en tensin y contuvo el aliento.
Cuando baj el catalejo, la escena se desvaneci en la distancia. Esper, contando los
segundos, y permiti que su respiracin se regulara. Los centinelas haban empezado
a cuchichear como antes y Penn beba con calma. Posiblemente pensaran que haba
pasado demasiado tiempo bajo el sol. Elev el catalejo muy lentamente. All a la
derecha, donde ya haba localizado un ligero brillo de agua, haba algo ms oscuro,
algo que no tena nada que ver con el verde y el marrn de la selva.
Lo contempl hasta que los ojos se le llenaron de lgrimas tan dolorosas que no
pudo continuar. Entonces, cerr el cristal con una palmada.
Hay un barco ms all. Vio que Penn le contemplaba con los ojos abiertos de
par en par. Hacia el sur. Debe de haber algn tipo de cala que no hemos observado
antes.
Hizo sombra sobre sus ojos, tratando de calcular la distancia a la que estaba en
relacin con la Undine y la playa donde haban fondeado.
Nosotros no hemos visto nada, seor exclam uno de los vigas. Pareca ms
que asustado.
Bolitho ni lo mir, intentando pensar.
Coja este catalejo y asegrese de ver ahora.
Saba que el marinero tena ms miedo a su comandante o a cualquier cosa que
pudiera ocurrirle por su negligencia que a las consecuencias de lo que aquel
descubrimiento pudiera significar. Bolitho record todo aquello.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Lo ha encontrado?
S, seor. El hombre se inclin. Pareca muy infeliz. Hay un mstil.
Gracias. Bolitho aadi secamente: No aparte sus ojos de l. No quiero que
se desvanezca de nuevo.
Penn dej caer el frasco y corri tras l mientras avanzaba colina abajo.
Qu puede significar eso, seor?
Varias cosas. Sinti que los rboles se cernan, sobre l, un pequeo alivio
despus del tormento del sol. Puede que nos hayan avistado y permanezcan
ocultos hasta que zarpemos. Quiz estn preparando cualquier fechora.
Aceler su paso, sin atender a las espinas que le pinchaban. De no haber sido por
aquel breve reflejo en las lentes, no hubiera visto nada, no sabra nada del otro velero.
Quiz hubiera sido mejor as. Puede que se estuviera preocupando por nada.
Encontr a Davy como antes, bajo la sombra de la colina, ms relajado mientras
observaba a sus hombres llenando los barriles.
Dnde est el seor Fowlar?
Davy sali de su sopor con un sobresalto.
Eh... En la playa, seor.
Maldita sea.
Otra milla antes de que pudiera examinar el mapa de Fowlar y las notas de
Mudge. Mir el cielo. An faltaban horas para que anocheciera, pero cuando lo
hiciera, sera rpido. Caera como un teln.
He descubierto un barco, seor Davy. Bien escondido, hacia el sur. Vio al
carpintero, que surga de las profundidades con una sierra en una mano. Tome el
mando, seor Pryke. Hizo una sea a Davy. Vamos a la playa.
Pryke asinti, y su rostro rechoncho brill como una manzana madura.
S, seor. Mir a Duff. Creo que solo nos quedan cinco barriles ms.
Bien. Acelere el trabajo. Quiero a nuestra gente reunida en cuanto el ltimo est
lleno.
Davy corri a su lado, con su rostro atractivo mostrando su sorpresa.
Cree que ese barco puede ser enemigo, seor?
Intento descubrirlo.
Continuaron el viaje en silencio, y Bolitho supo que Davy, como los vigas,
pensaba que estaba preocupndose por nada. Fowlar le escuch con calma y despus
examin su mapa.
Si es donde yo creo, aqu no est marcado, de modo que debe de estar en algn
sitio entre esta playa y la prxima baha. Hizo una marca. Ms o menos aqu,
dira yo, seor.
Podemos alcanzarla por tierra antes de que anochezca?
Los ojos de Fowlar se abrieron, pero respondi: Parece estar muy cerca, seor. A
no ms de tres

87

Alexander Kent
Misin en ultramar

millas, pero es cuatro veces ms atravesando la jungla.


Baj los ojos ante la mirada de Bolitho. Puede que
usted lo logre.
Pero... y si esperamos hasta maana? Podemos
anclar la Undine ms cerca de ese velero que usted ha
encontrado.
Nos llevara demasiado tiempo. Puede que haya zarpado y desaparecido
durante la noche. Y si se dan cuenta de nuestra presencia y propsito, un ataque con
botes sera intil a la luz del sol y en una cala cerrada. Debera saberlo, seor Davy.
Davy se mir la punta de los zapatos.
S, seor.
Otro pesado barril lleg a la playa, y los hombres resoplaron como animales que
huyeran ante perros de caza.
Puede que sea un barco de esclavos dijo sbitamente Soames, que se haba
acercado a la playa para escuchar. En ese caso, estar bien armado. Se frot la
barbilla y asinti. El suyo es un buen plan, seor. Su pesado ndice ara sobre el
mapa. Podemos cruzar al pie de la colina, donde esta alcanza el mar y girar hacia el
sur. Si vamos ligeros, podramos estar en la cala antes del anochecer. Mir a Davy,
con ojos endurecidos. Me llevar algunos hombres de los buenos, de los que no
titubean cuando las cosas se ponen feas.
Davy no dijo nada. Se mostraba obviamente dolido porque Soames haba ofrecido
una posibilidad de actuar y no una sugerencia poco meditada. Bolitho mir hacia el
barco.
Muy bien. Los hombres descansarn durante media hora. Luego comenzaremos.
Cuarenta hombres deberan ser suficientes si tenemos cuidado. Puede ser una
completa prdida de tiempo. Pens en la jungla silenciosa. Le observaba. Pero...
por qu fondear tan peligrosamente cerca de tierra. Hizo una sea a Penn.
Escribir las rdenes para el primer teniente y usted las llevar directamente. La
Undine enviar los botes maana por la maana y nos recoger por mar. Para
entonces, ya sabremos de qu barco se trata. Mir a Davy. De un modo u otro.
Vio a Keen, que surga de entre los rboles, con una pistola colgando
descuidadamente de su cinturn. Cuando se volvi hacia el mar, salud y elev un
brazo hasta determinada altura. Era el chinchorro, que atravesaba el mar a toda
velocidad, con los remos relucientes bajo el sol como si fueran de plata. Entonces el
chinchorro alcanz la playa, y, sin esperar ms, el guardiamarina Armitage salt
sobre la borda y cay de bruces sobre la arena.
Bendito sea Dios, comandante exclam Allday, que le haba observado con
ademn crtico. Ese joven tropezara con una bellota.
Armitage corri a la playa, sonrojado mientras atravesaba los grupos de marineros
sonrientes.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Con los saludos del seor Herrick murmur. Hizo una pausa para limpiarse
la arena de la barbilla. Liemos avistado una embarcacin nativa al norte. Apunt
de cualquier modo hacia los rboles. Un grupo entero de ellas. El seor Herrick
cree que pueden venir hacia aqu, aunque... Se interrumpi, retorciendo el rostro
como sola hacer cuando pasaba un mensaje. Aunque de momento han
desaparecido asinti, aliviado, cuando record la ltima parte. El seor Herrick
opina que pueden haberse dirigido a otra playa por alguna razn.
Bolitho se apret las manos a su espalda. Exactamente lo que estaba esperando
haba ocurrido, y no poda ser en peor momento.
Gracias, seor Armitage.
Esto dificulta nuestra aventura dijo Davy, en voz baja. No podemos
dividirnos si hay nativos hostiles cerca.
Que se los lleve el diablo, seor Davy! dijo Soames ferozmente. Tenemos
suficiente plvora y tiros como para dispersar a un millar de salvajes.
Eso es todo. Bolitho les mir, sopesando el problema. Posiblemente, el seor
Herrick est en lo cierto. Pueden haber llegado a la costa para cazar o acampar. De
cualquier manera, eso convierte nuestra misin en un asunto urgente. Observ
pensativo a Soames, contemplando la mezcla de triunfo y furia en sus ojos tremendos
. Escoja de una vez a sus hombres.
Qu har yo, seor?pregunt Davy, tenso.
Bolitho se volvi. En una lucha cuerpo a cuerpo, Soames sera el mejor. Si las cosas
se volvieran contra ellos, Herrick necesitara ms maa que fuerza si deba continuar
el viaje contando nicamente con sus recursos.
Usted regresar al barco con el ltimo de los grupos. Garabate una nota en el
cuaderno de Fowlar. Y transmitir mis... dud, sin ver la desesperacin que
cubra el rostro de Davy ideas al seor Herrick lo mejor que pueda.
Mi rango es superior al de Soames dijo Davy. Tengo derecho a tomar parte
en esto.
Yo decidir cul es su deber dijo Bolitho, y le mir con calma. Doy por
supuesta su lealtad. Observ a Soames, que recorra arriba y abajo una doble hilera
de hombres. Ya le llegar el turno, no se preocupe.
Una sombra cay sobre el mapa de Fowlar, y Bolitho vio que Rojas, el teniente
espaol, le observaba, tan triste como siempre.
S, teniente?
Deba de haber llegado a la costa en uno de los otros botes.
He venido a ofrecerle mis servicios, capitn dijo Rojas. Mir orgulloso a Davy
y a Allday. Don Luis me ha dado instrucciones de hacer todo lo que pueda para
ayudarle.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho suspir. Rojas haba demostrado ya ser algo parecido a un soador, o quiz
su cruel experiencia en el naufragio le haba hecho as. Pero un oficial ms, espaol o
no, sera til. Y tambin haba dado una excusa.
No lo ve? le dijo a Davy. El seor Herrick necesita sus servicios ahora ms
que nunca. Luego se dirigi a Rojas. Acepto su oferta, teniente. Gracias.
El espaol mostr una brillante sonrisa y se inclin.
Soy su servidor, capitn.
Dios nos ayude a todos murmur Allday, sonriendo.
Otro barril estaba siendo trasladado a la playa por los hombres, y Duff asom
entre los rboles sosteniendo su catalejo.
Este era el ltimo, seor. Seal a los observadores. A plena carga.
Soames tens la funda de su espada.
Preparado dijo. Seal a los hombres reunidos. Estn todos armados, pero
sin ninguna carga innecesaria que les impida el avance. Ni siquiera mir a Davy.
Keen y sus piquetes estaban reunidos al final de la playa, y, junto a la hondonada,
Pryke montaba guardia sobre una desigual pila de madera que sus ayudantes haban
cortado. Davy se llev la mano al sombrero formalmente.
Suerte, seor.
Gracias. Sonri Bolitho. Espero que no la necesitemos, de momento. Mir
a Fowlar. Guenos y tome notas mientras marchemos. Quin sabe, tal vez algn da
regresemos aqu de nuevo.
Entonces, dio la espalda al mar y avanz por la playa hacia los rboles.

Ahora descansaremos.
Bolitho extrajo el reloj de bolsillo de su pantaln y lo observ. Era ms difcil
distinguirlo que en la anterior ocasin. Cuando mir a un hueco entre los rboles,
pens que ya oscureca, porque estaban rodeados de prpura en lugar de oro. Detrs
de l, los hombres frotaban sus rodillas cansadas o se apoyaban en los rboles,
intentando tomar aire despus de la marcha forzada. La primera parte no haba sido
muy difcil. Se las haban arreglado para avanzar rpidamente, con las hachas
desbrozando un sendero sin descanso, pero cuando se acercaban al lugar donde
Bolitho y Fowlar situaban la ensenada, dejaron de usar las hachas y se abrieron
camino a travs de la espesura con las manos desnudas.
Los mir, pensativo. Sus camisas estaban sucias y rotas, y los rostros y los brazos,
cubiertos de sangre por las traicioneras ramas y espinas. A sus espaldas, los rboles
entrelazados oscurecan, y parecan estremecerse con los vapores de la vegetacin
muerta como con un viento que no pudieran sentir.
Soames enjugaba su rostro y el cuello con un trapo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

He enviado a los exploradores por delante, seor. Una botella de agua golpe
contra la boca de un hombre. Despacio, imbcil. Nos debe durar bastante.
Bolitho lo vio con otros ojos. Como a los hombres que Soames haba escogido
como exploradores. No eran ni los ms duros ni los marineros ms veteranos, como
se esperaba que escogiera un teniente con su pasado. Ambos exploradores eran de
los ltimos tripulantes llegados a bordo de la Undine, y nunca haban estado antes en
el mar. Uno de ellos trabajaba en una granja, y el otro haba sido cazador en Norfolk.
Pens que en ambos casos eran una eleccin excelente. Se haban escabullido entre
los rboles sin un ruido.
Que opina, capitn? murmur Allday.
Su figura robusta, familiar y segura hizo que Bolitho se relajara ligeramente.
Creo que estamos muy cerca replic.
Se pregunt cmo se las estara arreglando Herrick, y si habran avistado alguna
barca nativa ms. Se estremeci. Como la mayor parte de sus hombres, se senta fuera
de sitio. Aislado.
Atentos, muchachos sise Fowlar. Alguien llega.
Los mosquetes se movieron ciegos en la oscuridad, y algunos hombres
comenzaron a desenvainar los alfanjes.
Un explorador exclam Soames. Avanz hacia la sombra. Por Dios, Hodges,
sigue caminando rpido!
El hombre avanz en el pequeo claro y mir a Bolitho.
Encontr el barco, seor. Est a una media milla. Extendi un brazo. Si
giramos un poco, estaremos all en menos de una hora.
Qu ms?
Hodges se encogi de hombros. Era un hombre pequeo, y Bolitho se lo poda
imaginar perfectamente como cazador de gansos, rastreando en las marismas de
Norfolk.
Como comprender, seor, no me he acercado mucho dijo. Pero estn
fondeados muy cerca de la orilla. Hay ms en un claro en la costa. Titube por un
momento. Escuch a alguien aullando. Se estremeci. Puedo asegurarle que
me puso los pelos de punta, seor.
Lo que me imaginaba dijo Soames, secamente. Malditos traficantes de
esclavos. Tienen un campamento en tierra. Capturan a los pobres diablos y los
dividen en grupos. Mujeres a un lado, hombres al otro. Los cargan, y entonces
deciden quin resistir el viaje, dependiendo de qu tipo de cargamento sea.
Fowlar escupi en las hojas muertas y asinti.
Se deshacen del resto. Les cortan la garganta para ahorrar plvora y balas.
Bolitho mir al explorador, tratando de acallar los comentarios de Fowlar. Todo el
mundo saba qu pasaba. Nadie pareca saber cmo enfrentarse a ello, especialmente
cuando tantas personas influyentes conseguan un buen beneficio con ese trfico.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Hay guardias cerca?


He visto dos, seor. Pero parecen sentirse seguros. El barco tiene dos caones
preparados.
Sin duda gru Soames. Si alguien trata de liberar a esos bastardos se
encontrar con un buen montn de metralla.
El teniente espaol tambin intervino. Pese al duro recorrido entre los rboles, se
las haba arreglado para permanecer elegante y limpio en su camisa de volantes de
amplios puos.
Quiz debemos continuar hacia la costa, seor. Se encogi de hombros
elocuentemente. No tiene sentido acercarse al barco si es un simple negrero, no?
Soames se volvi sin decir nada, pero Bolitho adivin que, como a la mayor parte
de los marineros, le asqueaba que Rojas pudiera aceptar la esclavitud como algo
natural.
Continuaremos, teniente. De todas formas, nuestros botes no vendrn hasta
maana. Mir a Soames. Tome el mando. Voy a verlo yo mismo. Seal al
guardiamarina Keen. Usted tambin. Cuando se abri camino ms all del claro,
aadi: El resto, preparados para seguirnos. Sin hablar; y que se aten si temen
llegar a separarse. Cualquiera que dispare un mosquete por cualquier razn o por
accidente, sufrir los efectos de mi ira. Hodges se adelant.
Mi compaero, Billy Norris, los est observando. Sganle. He marcado el
camino.
Bolitho le tom la palabra, aunque no pudo ver marcas en ninguna parte. Era
sorprendente lo cerca que estaban. Pareci que no haba transcurrido el tiempo antes
de que Hodges golpeara su brazo e hiciera un gesto para que se cubriera entre
algunos arbustos de hojas afiladas, y all, abrindose como un teatro, estaba la
ensenada. Haba mucha ms luz, porque el sol todava colgaba sobre los rboles, y
pintaba de reflejos oscilantes el agua en lento movimiento. Se tranquiliz, tratando de
olvidarse de los dolorosos pinchazos en las manos y en el pecho. Entonces se
paraliz, y la incomodidad y la incertidumbre desaparecieron cuando vio el barco
por primera vez. Tras l, escuch cmo Allday enunciaba sus pensamientos.
Por Dios, comandante! Es el barco que condujo a los espaoles contra el
arrecife!
Bolitho asinti. En la ensenada, el bergantn pareca mayor de lo que era, pero no
haba posibilidad de equivocarse. Saba que no lo olvidara, por ms aos que
pasaran. Escuch el mismo gemido lastimero que Hodges haba descrito y, ms tarde,
el agudo rechinar del acero en el lado ms alejado de la cala.
Les ponen grilletes en las muecas susurr Allday. S.
Avanz agachado, y vio el cable del ancla del bergantn, un bote a su costado, el
brillo de la luz de su popa. Como con anterioridad, no tena bandera, pero no haba
duda de que se mantena alerta. Haba ya dos caones preparados con las bocas

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Alexander Kent
Misin en ultramar

abiertas para barrer a cualquier atacante. Un bote se despeg de la costa, muy


despacio, y Bolitho se tens cuando una mujer grit, y el sonido destroz sus nervios
cuando reson contra los rboles.
Se llevan a los esclavos a bordo. Allday apret los dientes. Zarparn pronto.
Eso creo yo. Bolitho estuvo de acuerdo.
Vaya a por los otros le dijo a Keen. Dgales que tengan cuidado. Descubri
la sombra agazapada del segundo explorador. Vaya usted con l le dijo en voz
baja a Allday. Si podemos atraparla, sabremos con seguridad quin est tras la
destruccin del Nervin.
Allday sostena el alfanje con ambas manos.
Estoy preparado, mi comandante.
Ms sonidos y sacudidas en el costado del bergantn, y otro chillido se convirti en
un grito hasta que un golpe lo silenci. Bolitho intent calcular lo lejos que se
encontraba del mar. El piloto del barco negrero necesitara deslizarse tan
silenciosamente como haba entrado. Requera un pulso firme y tan poco ruido como
fuera posible hasta que se encontrara lejos.
Le pareca increble encontrarse ante el mismo velero. Mientras la Undine haba
esperado para buscar los supervivientes del Nervin y haba tomado todas las
precauciones para evitar tierra y otros barcos, el negrero haba continuado con sus
propios asuntos, como si nada hubiera ocurrido. Aquello exiga nervios de acero. Se
escucharon ms gritos agudos, como de animales en el matadero. Los traficantes no
tenan nervios, ni piedad. Escuch ruidos furtivos tras l y la voz de Soames plana y
sin emocin.
Entonces, el joven Keen tena razn. Es el mismo velero. Ech una ojeada a los
tres promontorios ms all del bergantn. No nos queda mucho tiempo, seor. En
una hora, o quiz antes, esto estar oscuro como la boca de un lobo.
Eso creo yo tambin. Bolitho mir hacia el claro, donde se amontonaban los
esclavos. Unos pocos jirones de humo procedan de las hogueras, donde
posiblemente un herrero se ocupaba de los grilletes; ese era el punto ms dbil.
Coja veinte hombres y distribyalos alrededor del campo. A la primera seal de
alarma, haga fuego con todo lo que tenga. Provoque el pnico, si no puede hacer otra
cosa. S, tiene sentido.
Bolitho asinti, estremecido por la emocin. Siempre le asaltaba una especie de
locura.
Quiero diez hombres que sepan nadar. Si logramos abordarles mientras cargan
los esclavos, quiz podamos defender la popa hasta que consigan los botes y se unan
a nosotros.
Escuch cmo Soames se frotaba la barbilla.
Un plan salvaje, seor, pero me parece que es ahora o nunca.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Entonces, en marcha. Diga a Rojas que conserve a unos hombres aqu para
proteger nuestro flanco. Por aqu debemos subir si todo falla.
Soames se alej arrastrndose, murmurando las rdenes al bosque hasta que
pareci satisfecho. Otras figuras se arrastraron y grueron cerca.
Nuestro grupo est preparado, seor dijo Keen.
Nuestro grupo?
Los dientes de Keen parecan muy blancos en la luz que se desvaneca.
Soy un nadador estupendo, seor.
Espero que no haya ninguna de esas malditas serpientes en el agua murmur
Allday, ansioso.
Bolitho recorri una a una sus caras. Haba llegado a reconocer muy bien muchas
de ellas. Lo comprob en esos ltimos momentos. Mostraban miedo, ansiedad y
furia. Comparable a la suya. Incluso, una inquietud brutal.
Nos deslizaremos al agua desde debajo de los arbustos dijo brevemente.
Dejen sus zapatos y todo lo dems salvo sus armas. Se volvi a Allday. Ocpese
de que las pistolas estn bien envueltas. Eso las mantendr secas por un tiempo.
Estudi el cielo. Oscureca rpidamente, y solo las copas de los rboles reciban el
suave resplandor del sol. En la cala y en torno al bergantn anclado, el agua estaba
oscura, como barro lquido.
Ahora!
Contuvo el aliento cuando el agua le lleg hasta la cintura y luego hasta el cuello.
Estaba muy templada. Aguard unos segundos, esperando escuchar un grito o el
sonido de un mosquete, pero los gritos del campamento le indicaron que haba
elegido bien el momento. Continuaban demasiado ocupados como para supervisarlo
todo al mismo tiempo. Los otros permanecan en el agua con l, sosteniendo las
armas en alto mientras se alejaban de la orilla. Keen le rebas; sus brazos se movan
suavemente.
Me encargar del cable susurr. Sonrea.
Ms all, y todava ms all, hasta que sobrepasaron la mitad del trayecto; Bolitho
saba que si en ese momento eran descubiertos, estaban listos. Los mstiles y las
vergas se elevaban sobre su cabeza. Las velas aferradas se recortaban contra el cielo, y
la luz de la linterna brillaba con ms fuerza a medida que aumentaban las sombras.
Escuch pasos en la cubierta, y un hombre ri salvajemente. La risa de un borracho.
Pens que quiz haca falta una racin extra de ron para un trabajo as. Y entonces,
como por arte de magia, ya se encontraban escalando el casco bajo la serviola de
estribor, todos juntos, con la corriente golpendoles los pies contra las speras
maderas, mientras luchaban por permanecer ocultos.
Los botes nunca nos vern, desde aqu susurr Allday. Por el momento
estamos a salvo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

En aquel preciso instante, un grito terrible flot sobre el agua, y por un momento
Bolitho imagin que haban matado a alguien, pero el marinero que estaba a su lado
luchaba por mantenerse a flote y apuntaba hacia la orilla que acababan de dejar.
Incluso bajo la luz moribunda, era fcil reconocer la camisa de volantes de Rojas.
Permaneca en el claro, con los brazos extendidos, como si sealara la ensenada y
todo lo que contena. Grit una y otra vez, agitando sus puos, pataleando como si se
hubiera vuelto loco.
La sbita aparicin de Rojas haba hecho que un completo silencio se extendiera
por la cubierta del bergantn, pero en ese momento, cuando las voces se elevaron y
gritaron, y se escucharon ms pies que se apresuraban por la cubierta, Bolitho supo
que haba perdido toda esperanza de sorprenderles.
Keen escalaba al barbiquejo del bauprs bajo el bauprs, pero se desliz de nuevo
hacia ellos.
Nadie le dijo a Rojas que este era el barco que hundi el Nervin dijo con voz
entrecortada. Sin duda lo ha descubierto ahora.
El sonido de los disparos era ensordecedor y pareca surgir casi de su cabeza. El
humo brot a borbotones y se arremolin sobre las aguas encrespadas, y oblig a ms
de un hombre a ocultar la cabeza para evitar toser. Antes de que el fuego llegara a la
orilla, Bolitho vio a Rojas caer al suelo bajo una carga entera de metralla. Un despojo
sangriento, no un hombre. Se colg de la cuerda que Allday haba tendido desde el
barbiquejo y trat de aclarar las ideas. Lo que no esperaba y lo que no prevea. Se
inclin cuando otro disparo parti desde la popa, con el casco temblando bajo sus
dedos como si estuviera vivo. Esta vez era una bala, y escuch que destrozaba los
rboles de los alrededores y despus se desvaneca, y fue entonces cuando los
hombres de Soames abrieron fuego desde ms all del campamento escondido.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

VII
LA DECISIN DE HERRICK
Los gritos y los aullidos de los aterrorizados esclavos casi ahogaron el ruido del
fuego de mosquete. Bolitho escuch cmo varios hombres caan en un bote en el
costado opuesto del bergantn, y oy tambin varios chillidos confusos, posiblemente
con la intencin de infundir valor a sus compaeros del campamento. Hizo un gesto
a Allday.
Ahora! Sobre las amuras.
Notaba los miembros pesados como el plomo mientras se impulsaba hacia arriba,
a travs del pequeo saltillo de proa, y el corazn le golpeaba las costillas mientras
escuchaba los ruidos entrecortados y los frenticos murmullos de los hombres que se
encontraban bajo l. Mientras escalaba hasta el alczar, vio grupos de nativos
encadenados, desnudos y apelotonados que observaban lo que ocurra en tierra. Dos
marineros armados permanecan en pie junto a un can giratorio, pero cuando el
bote se alej del costado, no hubieran podido disparar sin herir a sus camaradas.
A ellos, muchachos! exclam Allday, y vol a cubierta. Su pesado alfanje
atraves el cuello de un hombre y lo hizo caer sin que pudiera emitir ni un grito.
El segundo guardia se arrodill y apunt con el mosquete, mientras ms y ms
hombres de la partida de Bolitho saltaban a bordo. El resplandor ilumin los rostros,
y Bolitho sinti el silbido de la bala, aquel repugnante sonido que emita cuando se
hunda en carne y hueso. Otros tripulantes del bergantn corran furiosos desde la
popa, disparando al llegar, sin preocuparse por los gritos de los esclavos que caan
muertos a su paso.
Una chica desnuda, con el cuerpo reluciente de sudor, intentaba llegar hasta uno
de los esclavos cados, pero sus brazos estaban aprisionados por una cadena que le
quedaba corta. Marido, hermano? Bolitho ni siquiera tuvo tiempo para adivinarlo
cuando uno de la tripulacin la destroz con su alfanje de camino hacia la popa. La
espada dio una sacudida en su mano cuando la cruz con la del asesino de la chica.
Vio el odio en el rostro barbudo del hombre, la locura en sus ojos, mientras ambos
hacan fuerza atrs y adelante; sus pies resbalaron en la sangre derramada, y los
cuerpos se esforzaban en mantener el equilibrio tras parar cada estocada.
Los otros luchaban distribuidos por toda la cubierta, y se deslizaban en las
sombras; solo el ocasional disparo de una pistola iluminaba a amigos y enemigos.
Bolitho acorral al hombre contra el palo mayor, obligndole a avanzar de espaldas
sobre el zuncho de cabillas, mientras sus puos permanecan cerrados bajo su
96

Alexander Kent
Misin en ultramar

garganta. Sinti que la furia del otro hombre dejaba paso al miedo; not la sbita
angustia cuando sacudi con el puo libre y le golpe con l en la boca. Mientras
caa, buscando aire, Bolitho se volvi y atac. El hombre tembl, y levant un brazo
cuando la hoja le alcanz bajo el hombro y penetr profundamente. Allday corri a
su lado.
Bien hecho, comandante! Hizo rodar lejos al hombre con el pie. Luego gru
: Y ah viene otro, por vida de Dios!
El marinero salt desde los obenques, Bolitho no supo si para cogerles por
sorpresa desde lo alto o para escapar de un ataque inesperado. Todo lo que oy fue la
respiracin agitada de Allday, y el restallar de su espada cuando acuchill al hombre.
Termin con l con un tajo espantoso.
Se acercan dos botes, seor!
Bolitho corri a la amurada, y luego se inclin cuando una bala dio en la batayola
junto a sus dedos.
Disprenles con ese can! grit.
Alguien se escabull junto a l, disparando una pistola mientras hua del alfanje de
Allday. Bolitho gir en redondo y dio un respingo cuando el dolor atraves su muslo,
pero cuando se toc la pierna y el rasgn de sus pantalones, no haba sangre ni el
doloroso calor de un hueso roto. El hombre que dispar haba corrido, sin darse
cuenta, demasiado cerca de los esclavos. Las cadenas ondularon como serpientes y el
hombre se desvaneci bajo la pirmide de cuerpos brillantes que no cesaban de
gritar. Allday rode la cintura de Bolitho con un brazo.
Dnde le han dado, comandante? Su ansiedad era evidente, incluso en mitad
del desorden de gritos y aullidos. Bolitho le empuj a un lado, hablando entre
dientes.
En el reloj, maldita sea.
Allday sonri y se inclin junto a l.
Creo que su tiempo tambin se ha parado.
Bolitho ech una ojeada a lo que haba quedado del hombre despus del ataque de
los esclavos. Literalmente, lo haban despedazado.
Acrcate a ellos y corrers su misma suerte!
Perros desagradecidos!
Bolitho alcanz el abandonado can giratorio y lo dirigi hacia el bote ms
prximo.
Posiblemente crean que somos un grupo distinto de negreros.
Tir del cordn, sintiendo el calor de la boca del can cuando la carga explot
contra los botes atiborrados. Se oyeron gritos y maldiciones, cuerpos que caan en el
agua y otros disparando desde la chupeta de popa.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Se retorci, intentando ver dnde haba atacado Soames en la orilla, pero era
imposible estar seguro. Los disparos resonaban por toda la ensenada, y una vez crey
or ruido de espadas. Entonces se volvi y mir a bordo.
Cuntos? cogi la mueca de Keen mientras pasaba a su lado con un pual
brillante en una mano y una pistola descargada que esgrima como un garrote en la
otra.
Creo que hemos perdido a cinco de los nuestros. Keen le mir aturdido.
Pero los esclavos han muerto o han saltado por la borda.
Bolitho aguz el odo para escuchar el sonido de ms remos, que le revelaran que
Soames llegaba en su auxilio. Se escuch un gran estrpito en la popa, y adivin que
otro bote trataba de engancharse, preparado para el abordaje. Ech un vistazo a su
grupito. Cinco muertos. Un herido grave. No era suficiente.
Podemos sacar uno de los caones fuera de su soporte y disparar una bala para
atravesar el fondo. Si nosotros podemos mantenernos en la popa mientras...
Bolitho sacudi la cabeza apuntando a los esclavos.
Estn atrapados por ms de una cadena. Se iran a pique con el barco.
Poda presenciar la lucha a muerte con los hombres supervivientes, con tan pocas
esperanzas como una fogata bajo la intensa lluvia. Muchos de ellos miraban a popa, y
ninguno deseaba ser el primero en enfrentarse al nuevo ataque. No tuvieron que
esperar mucho. De pronto, las puertas de la popa se abrieron y un grupo de hombres
irrumpi en la cubierta; sus voces aullaban, salvajes, en lo que pareca ser una docena
de idiomas distintos. Bolitho recuper el equilibrio y cruz la espada sobre su
cuerpo.
Cortad el cable! Dejaremos que la corriente se la lleve hacia los arrecifes.
Una bala silb sobre su cabeza y se volvi para ver a otro de sus hombres
destrozado; la sangre brotaba de su garganta. Haba sido alcanzado por un tirador
oculto en algn lugar de los obenques.
Daos prisa, bastardos! aull Allday.
Pero daba igual. Los marineros que quedaban trepaban de nuevo arrojando sus
armas en su frentica prisa por escapar. Solo Keen permaneca entre l y el saltillo de
proa, con los brazos a los costados, y su joven cuerpo debilitado por el esfuerzo.
Vmonos, comandante, no sirve de nada! dijo Allday.
Dispar una pistola hacia las sombras que avanzaban, y gru con satisfaccin
cuando un hombre grit de dolor.
Los siguientes segundos fueron demasiado confusos como para poder recordarlos
con claridad. En un momento, Bolitho se encontraba a horcajadas sobre el bauprs, y
al siguiente nadaba hacia el negro muro de rboles. No poda recordar que se hubiera
zambullido o que subiera a la superficie para respirar, aunque sus pulmones estaban
destrozados de tanto gritar, ansiosos por mantenerlo vivo.

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Misin en ultramar

A su alrededor, la espuma borboteaba, y escuch varios pies que resonaban a lo


largo de la cubierta del bergantn cuando ms hombres escalaron desde los botes o
despus de nadar desde la orilla. Varios disparos tronaron sobre su cabeza, y hubo
un grito breve cuando un marinero result herido y desapareci bajo la superficie.
Manteneos juntos! fue todo lo que pudo decir mientras el regusto amargo de
agua penetraba en su boca una y otra vez.
Vio cmo una figura blanca se zambulla en la playa, y se tambale cuando
buscaba su espada, porque sus pies chocaron contra arena y roca. Pero Soames, con el
pecho agitado por el esfuerzo y el cabello de punta le arrastr hasta tierra firme.
Bolitho luch por inhalar aire. Haban fallado. Haban perdido varios hombres
valiosos para nada.
Allday ayudaba a Keen a salir del agua, y dos figuras ms yacan sobre la arena.
Solo su agitada respiracin desmenta que fueran cadveres. No haba ms. Otro
can ms fue disparado desde el bergantn, pero la bala se perdi lejos, despertando
entre los rboles un coro de gritos, tanto de pjaros como de esclavos.
Solo pude conseguir un bote, seor dijo Soames con voz ronca. El barco
negrero tena un buen grupo en tierra. Sonaba enfadado, desesperado. Cuando
dispararon a aquel maldito espaol, mis muchachos comenzaron a hacer fuego. Era
demasiado pronto. Lo siento, seor.
No ha sido culpa suya. Bolitho camin pesadamente junto al borde del agua,
buscando a algn nadador ms. Cuntos ha perdido?
Siete u ocho replic Soames con indiferencia. Seal varias sombras oscuras
sobre la playa. Pero nos llevamos por delante a una docena de ellos. Con
repentina furia, aadi: Podramos haber capturado ese condenado barco. S que
hubiramos podido.
S. Bolitho abandon la bsqueda. Rena a nuestra gente y gueme al bote.
Debemos recoger al seor Fowlar y a su grupo en cuanto anochezca. El negrero
estar listo para perseguirnos al amanecer, creo yo.
No se pareca demasiado a un bote, y adems haca agua por los agujeros
causados por un par de balas de mosquete. Uno tras otro, los agotados marineros
saltaron dentro, casi sin mirarse ni preocuparse por dnde estaban. Si tuvieran que
luchar en ese momento, fracasaran completamente. Bolitho los observaba con ansia.
Record vagamente las palabras de Herrick haca tantas semanas. Es diferente en
tiempos de paz. Quiz lo fueran.
Los heridos sollozaban en silencio, y empuj a Keen hacia ellos.
Atindalos. Vio que el joven retroceda, y supo que tambin l estaba cerca del
desmoronamiento. Se acerc y apret con una mano su hombro. Resista, seor
Keen. Luego se dirigi en voz baja a Soames. El grupo del seor Fowlar remar.
Estarn en mejor forma.

99

Alexander Kent
Misin en ultramar

Se volvi cuando un nuevo sonido le sobresalt entre los rboles. Era como una
inmensa bestia que moviera los pies, un coro combinado de aullidos que resonaban.
La ensenada devolva el eco de las voces.
En el nombre de Dios! Qu es eso? murmur Allday.
Los esclavos del campamento. Soames permaneca en pie junto a Bolitho
cuando el barco se alej cabeceando de la orilla. Saben algo que nosotros no
sabemos.
Bolitho se balance cuando la corriente golpe peligrosamente el bote
sobrecargado. Los esclavos deban de haber comprendido que, pese a la presencia del
bergantn y el poder de sus caones, no seran llevados como cautivos a la otra punta
del mundo. Pens en los barcos nativos que Herrick haba avistado. Puede que ya
estuvieran all.
Remad! salt. Puedo ver al seor Fowlar.
El ayudante del piloto ech una ojeada al bote con evidente pesadumbre.
Jams podrn hacerlo, seor! Soames sacudi su pulgar hacia los rboles.
Lo harn, si desean continuar con vida!
Allday cogi la caa del timn y comprob el estado de cada hombre cuando
subieron al bote. De alguna manera, todos cupieron, sin dejar apenas espacio para
que los remeros se movieran, y con el casco tan hundido, que la borda apenas
asomaba tres pulgadas.
Bogad!
Se inclin cuando un can abri fuego; la larga llama naranja brot del costado
del velero como una lengua malvada. La bala sise a la proa del bote y se hundi en
la arena.
Remad! grit Bolitho. Mantened el ritmo, muchachos.
Unos disparos ms y los artilleros daran en el blanco.
Uno acaba de morir, seor susurr Keen. Hodges aadi con voz ronca.
Arrojadlo por la borda. Mantened el ritmo, muchachos. Que no se balancee.
Pobre Hodges. Ya no volvera a las marismas. Nunca sentira el mar del Norte en el
rostro, ni vera volar los patos. Se enfad consigo mismo. Y a l, qu le importaba?
Arrojaron el cadver, y otro hombre le reemplaz en la bancada.
Ya no disparan observ Soames. Posiblemente, se estn lamiendo las
heridas, como nosotros.
Posiblemente.
Bolitho sinti que la amargura le invada de nuevo. El barco negrero haba perdido
a muchos hombres, pero an mantena suficientes cautivos como para obtener
beneficio de su visita, liberara o no al resto del campamento. Mientras que... Intent
no enfrentarse al hecho de que haban fracasado. Sus hombres haban retrocedido,
posiblemente porque haban perdido la poca fe que mantuvieran en l. El atacante
del Nervin segua siendo un misterio tan grande como al principio. Habitualmente,

100

Alexander Kent
Misin en ultramar

la tripulacin de un negrero estaba compuesta de los restos de muchos puertos y


muchas lenguas. Quiz Davy tuviera razn, despus de todo, y l jams debera
haber intentado capturar el bergantn.
La cabeza le dola casi tanto como la magulladura del muslo. Y no se senta capaz
de pensar ms.
El seor Mudge me lo ha explicado dijo Fowlar. Maana el barco tendr que
permanecer alejado debido a los bancos de los alrededores. Sin duda, el piloto del
negrero conoce un camino mejor, pero... dej el resto en el aire.
Muy bien. Bolitho vio cmo un grupo de rboles colgaba sobre el agua como
un puente medio derribado. Haremos un alto aqu. Que los hombres descansen. Y
reparta lo que quede del agua y la comida.
Nadie replic. Algunos de ellos parecieron quedarse dormidos en cuanto se
sentaron, o se derrumbaron como fardos. Trat de no pensar en el bergantn. De no
haber sido por su expedicin, no habran conocido la presencia de la Undine. Era
obvio que no la haban visto, ni comprendan quines eran los atacantes que trataban
de capturar su barco. Despus de todo, no era la primera vez que un barco negrero
atacaba a otro para conseguir un beneficio extra. Pero ahora, debido a su insistencia,
el piloto reconocera la Undine en cuanto la viera en la mar.
La Undine no podra aventurarse demasiado cerca de la costa, y una persecucin
larga no dara resultado. De modo que si los enemigos pretendan retrasar la misin
de Puigserver, sabran que al menos la Undine continuaba la ruta. Sus dedos
apretaron la espada hasta que el dolor le calm. De no haber sido por Rojas, hubieran
triunfado. Cuntas batallas se haban perdido por un avistamiento en solitario y
estpido. Pobre Rojas. El barco que haba destrozado su Nervin era lo ltimo que
haba visto en vida, y le haban asesinado de la misma manera brutal.
Una playa a babor, comandante! grit el proel del bote. Parece segura.
Allday contempl los hombros de Bolitho; senta su desesperacin como si fuera
propia.
Dirjase all, Allday dijo Bolitho. Se libr de sus otros pensamientos con algo
similar a un esfuerzo fsico. Estableceremos tres guardias, de dos horas cada una.
Lo intent de nuevo. Colocaremos centinelas y un buen viga.
El proel salt sobre la roda y se perdi en las sombras, con un cabo como un
cabestro sobre sus hombros. El bote golpe contra la arena, inclinndose como si
estuviera borracho por la corriente y por el sbito empuje de los hombres cuando lo
llevaron a tierra. Bolitho escuch a Soames mientras elega a los centinelas para la
primera guardia. De haber estado a cargo del grupo de abordaje, hubiera vacilado?
Lo dudaba.
Soames hubiera hecho lo que consideraba su deber, con o sin esclavos indefensos,
y hubiera disparado una bala a travs del fondo del bergantn o volado su
santabrbara. En ese clima, se hubiera destrozado en cuestin de minutos, y hubieran

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Alexander Kent
Misin en ultramar

dejado a los traficantes solos. Hubieran podido capturarles a su gusto con facilidad.
Pero como no haba sido capaz de condenar a los esclavos, Bolitho no haba ganado
nada, y haba perdido casi un tercio de los hombres bajo su mando. Allday se acerc
a l y le tendi un frasco con agua.
He asegurado el bote, comandante. Bostez ampliamente. Espero que no
tengamos que avanzar mucho con l. Luego dijo: No se inquiete. Las cosas no
estn tan mal. Como Bolitho permaneca en silencio, aadi: Lo hemos pasado
mucho peor en otras ocasiones. S que otros hubieran permanecido en pie en lugar
de huir cuando ms se les necesitaba, pero los tiempos han cambiado, o eso les
parece a la mayor parte de ellos.
Bolitho le mir con expresin ausente, pero no pudo ver sus rasgos.
Cmo?
No le encuentran el sentido a dejarse matar por unos esclavos o por un barco del
que no saben nada. Allday se encogi de hombros. Usted sabe que en la vieja
Phalarope las cosas eran distintas. Tenamos una bandera que seguir y un enemigo al
que podamos reconocer.
Bolitho se reclin contra un rbol y cerr los ojos, escuchando cmo la jungla
renaca por la noche. Ruidos, crujidos, rugidos y rumores.
Quiere decir que no les importa? dijo.
Si fuera una guerra en condiciones, comandante, una de verdad, como la
anterior sonri Allday, pronto los convertiramos en guerreros.
De modo que a no ser que se sientan personalmente amenazados, no lucharn
por los que han tenido menos suerte. Bolitho abri los ojos y observ las estrellas
sobre su cabeza. Antes de que este viaje termine, me temo que algunos de ellos
llegarn a ver las cosas de otra manera.
Pero Allday se haba dormido, con el alfanje sobre su pecho, como un caballero
muerto. Bolitho se puso en pie sin hacer ruido, y camin hasta el bote para ver cmo
se haba instalado al herido para la noche. Contempl el reflejo de las estrellas sobre
el agua, y le sorprendi descubrir que se senta menos desesperado. Volvi la vista
hacia los rboles, pero la sombra de Allday se haba perdido en la oscuridad. No
saba si aquello era casualidad o destino, pero le pasaba muchas veces con Allday.
Pareca descifrar exactamente qu era lo que le preocupaba y acertaba a disiparlo con
su manera de ser simple y abierta. No lo haca desaparecer por completo, pero le
obligaba a alejarse y a darle la importancia que mereca. Cuando alcanz el bote,
encontr al marinero durmiendo, con su tosco vendaje muy blanco contra las
cuadernas. Keen elev la vista, sorprendido.
Lo siento, seor. No le haba visto.
Tranquilo, seor Keen, descanse. Por esta noche, estamos protegidos.
Cuando se alej, Fowlar, que se haba estado lavando el rostro y las manos en el
agua, regres al bote.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Qu hombre, eh? dijo, admirado. No es de los que lloriquean cuando las


cosas se ponen duras.
Keen asinti.
Lo s. Espero ser como l algn da. Fowlar ri, y el sonido despert ms
aullidos en el bosque.
Dios le bendiga, seor Keen. Estoy seguro de que le halagara saber eso.
Keen se volvi para observar al hombre herido.
Bueno. Pues es lo que yo quiero. Pero dejemos este tema dijo ardientemente,
en voz baja.

Bajo el plido resplandor de la maana, el cielo y el mar se unan en un brillo


filtrado y lechoso. Cuando el bote sobrecargado se alej pesadamente de los rboles y
las playitas que se alineaban a ambos lados de la cala, Bolitho busc signos de vida o
movimiento que pudiesen delatar una traicin o una emboscada. Unos pjaros
flotaban sobre su cabeza, y ms all del ltimo extremo de tierra contempl el mar
abierto, descolorido bajo la extraa luz.
Dedic su atencin a los hombres del bote. El breve descanso no pareca haberles
servido de mucho. Parecan cansados y ansiosos, las ropas manchadas de tierra y
sangre seca, los rostros oscurecidos por la barba. Nadie hubiera dicho que
pertenecieran a un barco del rey.
Soames permaneca en pie junto a Allday; miraba al frente, a los hombres que se
deslizaban sobre el agua, al marinero herido que quedaba. Sus ojos nunca se
detenan.
Keen estaba delante de l, a horcajadas sobre la parte superior de la roda, con los
pies desnudos y las piernas colgando sobre el agua mientras observaba el siguiente
banco, su cuerpo inclinado como si arrastrara un gran peso. El casco se elev y se
inclin cuando la primera ola entr en la cala. Algunos de los hombres gritaron con
alarma, pero la mayor parte de ellos se limit a mirar al frente sin preocuparse.
Viraremos a babor cuando lleguemos a mar abierto dijo Bolitho. Eso
acelerar nuestro encuentro con los botes de la Undine.
Soames le mir.
Pueden pasar horas antes de que lleguen, y, a mi entender, hoy esto ser un
horno.
Bolitho busc a tientas su reloj y se sobresalt cuando sus dedos tocaron la
magulladura. Cuando extrajo el reloj del bolsillo, lo contempl durante varios
segundos, comprobando dnde le haba alcanzado la bala. Haba destrozado tanto la
tapa como el mecanismo, pero le haba salvado a l. De no haber sido as,
posiblemente ahora se estara muriendo, o, como mnimo, estara prisionero a bordo
del bergantn.
103

Alexander Kent
Misin en ultramar

Le va a servir ya de poco, seor dijo Soames, en voz baja.


Bolitho asinti. Poda recordar exactamente cundo se lo dio su madre. Acababa
de ser nombrado teniente. El reloj significaba mucho para l, en parte porque le
recordaba a ella, a su dulzura y a su paciencia despus de haber perdido a su familia,
atrada por el mar.
El bote se inclin, se oyeron protestas, y vio que Keen retroceda dentro del casco
con el rostro contrado.
Ah delante, seor grit. Por la amura de babor.
Bolitho se puso en pie, apoyando una mano sobre el hombro de Allday mientras
contemplaba las dos formas bajas que aparecan alrededor del ltimo pedazo de
tierra. Se movan a bastante velocidad, y los largos remos se elevaban y descendan al
unsono mientras se dirigan decididos a la cala.
Canoas de guerra dijo Fowlar, con voz ronca. Tuve ocasin de encontrarme
con muchas, en mis tiempos. Y habr ms cerca, si no me equivoco desenfund su
pistola y busc a tientas el cuerno de plvora. Soames entorn los ojos para observar
las dos canoas bajas. Su rostro se haba convertido en una mscara.
Por los clavos de Cristo! Debe de haber treinta hombres en cada una.
No es justo grit salvajemente uno de los marineros. No tenemos razn para
temerlos, muchachos. Nosotros no somos negreros.
Ese hombre, que se calle! Fowlar prepar la pistola y la apoy en su
antebrazo. Para ellos, somos todos iguales. De modo que cllate.
Aceleren dijo Bolitho. Puede que nos dejen pasar de largo.
Allday mantuvo los ojos en los remos.
Si usted lo dice, comandante...
A popa! grit otro hombre Puedo ver las gavias del bergantn!
Bolitho se volvi con cuidado para evitar sobresaltar a los remeros. El hombre no
se equivocaba. Lejos, hacia la popa, y movindose a paso de tortuga sobre algunos
rboles cados, vio un mustio cuadradito de vela. El negrero deba de haber
abandonado su posicin y se haba puesto en movimiento antes del amanecer. Las
lonas sin vida delataban que el barco estaba siendo remolcado contracorriente con la
ayuda de los botes, pero una vez en mar abierto estara libre. Mir de nuevo hacia las
canoas que avanzaban. Y, mientras tanto, l y sus hombres permanecan all y deban
considerarse afortunados si moran sin dolor.
Qu podemos hacer, seor? le pregunt Soames. No podemos adelantar a
las canoas, y tampoco nos dejarn acercarnos lo suficiente como para una lucha
cuerpo a cuerpo. Jugaba con el puo de su espada, y por primera vez pareca
intranquilo.
Compruebe la plvora y los disparos que nos quedan grit Bolitho.

104

Alexander Kent
Misin en ultramar

No poda quedar mucho con la confusa batalla y en tierra, y sus propios hombres,
abandonando sus armas durante el abordaje, no podan tener demasiadas
esperanzas.
Apenas lo suficiente para un disparo por hombre, seor inform Fowlar.
Muy bien. Enve a los dos mejores tiradores a proa. Dles toda la plvora que
tengan aadi suavemente, dirigindose a Soames. Puede que logremos
rechazarlos hasta que nuestros botes lleguen en nuestra ayuda.
Las canoas haban interrumpido su avance, y sus remos brillaron cuando
retrocedieron en el agua. Los esbeltos cascos permanecieron inmviles como un par
de lucios. Bolitho dese tener un catalejo, pero tambin aquello haba quedado atrs
en algn lugar de la jungla. Poda ver bastante bien a los nativos, con la piel muy
negra y sus cuerpos inclinados sobre los remos, preparados para moverse en un
segundo.
En la popa de cada canoa haba un hombre alto que vesta un brillante tocado, con
el cuerpo escondido tras un escudo oval. Pens en los esclavos del claro, en la chica
que haba cado muerta en la cubierta del bergantn. Aquellos observadores
silenciosos no mostraran piedad hacia nadie. Vio los arpones brillando en la naciente
luz del sol. Solo la sangre les dejara satisfechos. Cada vez ms cerca, hasta que
menos de un cable los separ de las canoas inmviles. Bolitho mir los dos
mosquetes asentados en la chupeta. Fowlar tena uno, y un marinero con una cicatriz
en la cara sostena el otro. El montoncito de plvora y balas pareca an ms pequeo
entre ellos.
Por estribor, Allday. Le sorprendi lo fra que sonaba su voz. Tendrn que
moverse pronto.
Cuando el bote se desliz pesadamente hacia el centro, ambas canoas volvieron a
la vida, y los remos golpearon el agua a gran velocidad; el aire se llen sbitamente
con el sonido de un tambor y el grito animal de un nico guerrero, el de la proa del
bote que iba en primer lugar. Bolitho sinti que el bote se impulsaba hacia delante
bajo sus pies, vio el sudor que corra por los rostros de los remeros, los ojos
desorbitados por el pnico que se volvan para observar las canoas que se acercaban.
Cuidado! grit. Seguid remando! No perdis de vista el bote!
Algo golpe el agua a un costado y arroj espuma sobre su pierna. Deba de haber
sido una piedra pesada, porque inmediatamente una entera descarga de ellas cay
sobre las cabezas y las espaldas de sus marineros, y el golpe dej a algunos de ellos
inconscientes. El golpe de remo comenz a fallar, y uno de los remos se desliz al
agua cuando otras piedras cayeron entre ellos.
Abran fuego! dijo Bolitho.
Bolitho apret el gatillo, y maldijo cuando la bala se desvi. El otro mosquete
restall y uno de los nativos grit y cay de su canoa.
Seguid disparando! aull Soames.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Dispar su pistola y jur, satisfecho, cuando otra figura negra cay al agua. Ambas
canoas giraban en un amplio arco para continuar a popa. Cada una a un costado.
Ahora se encontraban aislados de cada lado de la ensenada, y, enfrente, el mar se
abra para recibirlos, burlndose de ellos con su vaco.
Fowlar dispar de nuevo, y tuvo mejor suerte, porque derrib una figura
emplumada que aparentemente marcaba el ritmo de los remos. Los marineros
estaban todos tan ocupados en los remos u observando temerosos la popa, que casi
ninguno de ellos vio la amenaza real hasta que ya era demasiado tarde.
Hacia delante, seor Fowlar! aull Bolitho. Dispare mientras pueda.
Contemplaba fijamente las canoas, que acababan de trazar un amplio movimiento
alrededor de la verde joroba de tierra, desplegndose como un abanico cuando se
acercaban a ellos. Por lo menos eran una docena, todas llenas de salvajes que gritaban
y chillaban. El primer disparo les hizo titubear, pero solo por un minuto. Luego,
continuaron de nuevo, y las canoas atravesaron la corriente de la costa como filos de
espada. Algunos de los marineros empuaban y empujaban sin orden ni concierto
sus remos, otros intentaban ponerse en pie, mientras otros comenzaron a recoger
piedras cadas para defenderse.
Esta es mi ltima bala, seor! aull Fowlar. Maldijo cuando una piedra
pesada, arrojada desde una gran distancia por una honda, golpe el fusil y le hizo un
corte en la mano. La canoa que iba en cabeza se acercaba, y el ruido de los cantos y el
tambor era casi ensordecedor.
Preparados, muchachos! grit Bolitho, empuando su espada. Mir hacia sus
hombres encogidos. Acercaos por la aleta!
Pero estaba escrito que no deba ser as. A cambio, otra descarga de piedras cay
sobre el bote, golpeando fuertemente a un marinero, que cay por la borda. El
hombre del mosquete dispar y derrib a dos salvajes de un tiro. La canoa se lade, y
por un momento abandonaron algunos de los remos, de modo que pudieran alzar y
recoger entre ellos al marinero que se ahogaba. Bolitho observ, asqueado, cmo
arrastraban al hombre por los pies, atrapando sus brazos y sostenindolo de modo
que mirara al bote que se alejaba lentamente.
Poda ver la sangre en su cuello, donde le haba alcanzado la piedra, e imaginar los
gritos que fueron sofocados por una de las figuras aullantes que lo sostenan. Uno de
ellos, que luca un alto tocado, inici una serie de movimientos circulares sobre su
cabeza, adelante y atrs, adelante y atrs, de modo que el marinero capturado lo
segua con la mirada como si observara una serpiente, y su boca, que no dejaba de
gritar, pareca un agujero negro. El cuchillo baj muy despacio, y la sangre brill bajo
la luz del sol e hizo que varios de sus hombres aullaran y contuvieran las arcadas con
horror.
Jesucristo! dijo Allday. Le estn despellejando vivo!

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho pos su mano sobre el hombro del tirador, y lo vio sobresaltarse, como si
muriera con el hombre de la canoa.
Haga lo que pueda tuvo que esforzarse para hablar.
Cuando mir de nuevo a popa, vio que el hombre an estaba vivo, aullando como
un alma en pena, mientras el cuchillo segua su trazado. El mosquete retrocedi
contra el hombro del tirador, y Bolitho se volvi, luchando por contener las nuseas.
Es el nico modo, seor dijo Soames, pesadamente. Yo no permitira que ni
siquiera un perro sufriera as.
El bergantn navega libre, seor grit Fowlar.
El negrero haba alcanzado aguas ms profundas casi sin que nadie se diera
cuenta de ello. Los botes haban regresado a bordo y, con su trinquete desplegado y
flameando, se alejaba de la tierra protectora. De nuevo, las canoas formaron dos
lneas, y los tambores parecieron enloquecer mientras maniobraban para el ataque
final. Bolitho empu su espada contra el horizonte neblinoso.
Continuad, muchachos! No nos capturarn sin luchar.
No tena mucho sentido decir aquello, pero era mejor que permanecer en pie y
observar cmo los capturaban, torturaban y asesinaban sin levantar un dedo.
Aqu llegan susurr Allday. Sostuvo la caa del timn entre sus piernas y
aferr el alfanje. No se aleje, capitn. Les ensearemos a esos bastardos lo que es
bueno.
Bolitho le mir. Le superaban diez a uno, y sus hombres estaban ya dispuestos a
caer. El espritu de lucha haba huido de todos ellos.
As ser, Allday dijo simplemente. Le toc en el grueso antebrazo. Y gracias.
Un grito les hizo girarse, y mientras el bote se inclinaba peligrosamente por el
sbito movimiento de los cuerpos, vio las crujientes gavias y el contrafoque, el
mascarn de proa brillando en el resplandor lechoso como oro puro. La Undine
viraba en torno al promontorio, con la batera de estribor dispuesta como una lnea
de dientes negros.
Sentaos! orden Soames. De otro modo, acabaremos en el mar.
Esto es una visin, capitn dijo Allday con voz ronca.
Est virando, seor! grit Fowlar. En el nombre de Dios, est atravesando
los bancos!
Bolitho apenas poda respirar mientras observaba cmo la grcil silueta de la
Undine se acercaba, sus velas en un momentneo desorden hasta que las vergas
fueron de nuevo orientadas. Si embarrancaba, compartira el destino del Nervin, y
otro an peor, cuando los supervivientes fueran capturados por las canoas de guerra.
Pero no mostraba dudas, y poda ver las casacas del color de la sangre de los infantes
de marina a lo largo de las redes del alczar, e incluso imagin distinguir a Herrick y
a Mudge al timn mientras la fragata viraba pesadamente, con las portas de los
caones casi a nivel de agua.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Hurra, hurra, muchachos! aullaba Keen. Daba vivas y lloraba, agitando la


camisa sobre la cabeza, olvidando la proximidad del peligro.
El bergantn ya haba virado por avante, barloventeando sobre una mancha oscura,
mientras tenda ms vela para dirigirse al sur.
Va detrs del negrero dijo Fowlar, con incredulidad. Deben de estar locos.
Bolitho no habl. Le bastaba con observar su barco. Le revelaba lo que Herrick
deca, como si este se lo estuviera diciendo. Herrick saba que no podra atacar a
todas las canoas a tiempo para salvar a Bolitho y a su pequeo grupo. Iba a cortar el
paso al bergantn y as distraer a las canoas de guerra del nico modo que conoca.
En el mismo instante en que Bolitho lo comprendi, la Undine abri fuego. Era una
andanada lenta y cuidadosamente estudiada, con los caones escupiendo humo y
fuego a intervalos regulares, mientras la fragata avanzaba ms y ms entre los bancos
escondidos. Alguien emiti un vtor desgarrado cuando el mastelero de velacho del
bergantn tembl y despus cay al agua en un amasijo de lonas y cordaje. El efecto
fue inmediato, y en unos segundos el viento lo haba derribado con el casco
destrozado mientras otra descarga le alcanzaba y rebotaba por toda su superficie.
Una bala del doce golpe el mar junto a su aleta y se hizo pedazos, tan cerca de la
superficie como se encontraba el banco.
Ha encallado! todos gritaban y chillaban como locos, abrazndose y llorando
con incredulidad. Bolitho dirigi su mirada al bergantn, que haba topado o con un
banco de arena o con un arrecife. Sus velas se haban convertido en un desorden
endemoniado mientras continuaba avanzando hacia el mar. Contuvo el aliento
cuando la Undine acort vela, las figuritas en las vergas pequeas como hormigas, el
cobre brillando mientras avanzaba y viraba sobre la amura opuesta. Otro medio cable
y hubiera tocado fondo.
Ha fondeado, comandante! grit Allday. Y acaban de botar una lancha!
Bolitho asinti, incapaz de responder. Las canoas remaban furiosamente hacia el
bergantn indefenso, teniendo buen cuidado de permanecer lejos de los caones de la
Undine. La gran lancha de la fragata volaba sobre las aguas picadas y, cuando una de
las canoas se volvi hacia ella, el estruendo de su can giratorio fue suficiente para
convencer a los nativos de que se unieran a sus compaeros en otra parte. Davy
estaba en pie en la chupeta, muy erguido y digno. Incluso sus remeros parecan
completamente irreales comparados con los destrozados pero vitoreantes del grupo
de Bolitho.
El bote capturado estaba hundindose, porque las rocas haban arrancado ms
tablas, y Bolitho dudaba de que hubieran podido mantenerse otra media hora,
incluso sin el ataque de las canoas. Cuando la lancha se coloc a su altura, y las
manos amigas pusieron a salvo a los sollozantes supervivientes, se volvi para
observar el bergantn. Incluso a esa distancia era posible escuchar los mosquetes, el
coro aullante de las canoas cuando lo rodeaban para el ataque final. Venganza o

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justicia, el fin del negrero sera realmente terrible. Davy le aferr por la mueca y le
ayud a saltar al otro bote.
Me alegro de verle, seor mir a Soames y sonri. Y a usted tambin, por
supuesto.
Bolitho se sent y sinti que sus piernas comenzaban a temblar sin control.
Mantuvo sus ojos fijos en el barco mientras se acercaba a l, aumentando de tamao,
perfectamente consciente de sus sentimientos hacia l y hacia aquellos que haban
arriesgado su vida por su comandante. Herrick le esperaba para saludarle, y su
ansiedad igualaba solamente su alivio cuando cogi de las manos a Bolitho.
Gracias a Dios, est a salvo.
Bolitho luch por un instante, mientras miraba las velas que flameaban libremente,
a los infantes de marina que le observaban, a la tripulacin de artillera, que haba
cesado su ataque para mirarle y sonrer. Herrick haba corrido un terrible riesgo.
Haba sido claramente una locura, y poda decir, por la expresin de Mudge, que se
inclinaba y asenta junto a la brjula, que tambin l comparta la responsabilidad.
Pero all haba algo nuevo, algo que faltaba hasta entonces. Trat de darle nombre.
Escuchamos los disparos, seor dijo Herrick. Y adivinamos que se
encontraba en problemas. En vez de mandar botes, vinimos todos juntos... por decirlo
de alguna manera. Permiti que su mirada recorriera las figuras atareadas en los
fusiles y las que esperaban junto a las brazas. Lo han hecho bien. Estaban
orgullosos de estar aqu.
Bolitho asinti, comprendiendo. El orgullo. Aquello era. Encontrarlo les haba
salido muy caro, y an podra haber sido mucho peor.
Ponga el barco en movimiento, si le parece dijo. Alejmonos de una vez de
esta costa maldita. Hizo una pausa, buscando las palabras. Y, Thomas, si alguna
vez dudas de tu habilidad para el mando, te recordar el da de hoy. No podas
hacerlo mejor.
Herrick mir a Mudge y le gui un ojo.
Tenemos un buen comandante, seor, y comenzamos a beneficiarnos de los
efectos de sus prcticas y ejercicios.
Bolitho se volvi hacia la proa, sbitamente cansado.
No lo olvidar.
Entonces camin hasta la entrada de su cmara con Allday pegado a sus talones.
Mudge se acerc con calma a Herrick.
Hemos estado cerca, seor Herrick. Si no hubiera dado la orden, no s si yo
hubiera encontrado la voluntad suficiente para atravesar los bancos.
Herrick le mir, recordando la expresin de Bolitho, sin esconder ms sus
pensamientos.
Bueno, seor Mudge, creo que mereca la pena.

109

Alexander Kent
Misin en ultramar

Contempl la nublada lnea de costa, y una hilera de humo que ascenda. Pens
que el bergantn deba de haber sido pasto de las llamas. Por un momento ms, se
aferr a la imagen del bote destrozado y escorado, con Bolitho en pie en la bancada
de popa y aquella vieja espada manchada en su mano. De no haber desobedecido la
orden de Bolitho de respetar la seguridad del barco sobre todas las cosas, sin duda l
estara al mando ahora, y Bolitho continuara all, muriendo entre atroces
sufrimientos.
Hombres a las brazas! Avanz hasta la batayola con su altavoz. Y que Dios
bendiga nuestra suerte.
Bajo la escotilla de la cmara, Bolitho escuch la risa de Herrick, y luego el
estruendo de los cuadernales cuando los marineros acudieron a sus puestos.
Puedo servirle un poco de vino, comandante? pregunt Allday en voz baja.
O algo un poco ms fuerte?
Bolitho se recost contra el tronco del palo de mesana, y lo sinti vibrar bajo la
presin del viento y las velas que se encontraban muy por encima.
Sabes, Allday? Creo que despus de todo el trabajo que nos ha costado
conseguirla, prefiero un vaso de agua.

110

Alexander Kent
Misin en ultramar

VIII
MADRS
Bolitho permaneci inmvil junto a la batayola del alczar y observ las vastas
extensiones de tierra que se alargaban frente a una y otra amura. Bajo la luz de la
maana, los incontables edificios blancos se sucedan hilera tras hilera, y la irregular
lnea del horizonte apareca decorada a intervalos por altos minaretes y rechonchas
bvedas doradas. Resultaba sobrecogedor, y por el modo en que caminaban sobre
cubierta para observarlos poda deducir que los marineros se encontraban
igualmente impresionados.
Se volvi y mir a Herrick. Estaba muy bronceado, y pareca extraamente
distante vestido con su uniforme nuevo.
Lo logramos.
Bolitho elev el catalejo y observ unos dhows de altas proas que se deslizaban con
sus velas finas como alas. Tambin aquellas embarcaciones formaban parte del
ambiente mgico.
Cia una cuarta ms! dijo Mudge. Luego tambin l call, mientras el timn
cruja.
Bolitho pens que quiz estuviera satisfecho; as deba ser. Madrs: solo su nombre
supona un gran hito que haban conseguido juntos. Tres meses y dos das despus
de levar anclas en Spithead. All Bolitho haba observado la incredulidad en el
pesado rostro de Mudge cuando le haba sugerido que deban rematar el viaje en cien
das.
S, seor dijo Herrick, en voz baja. Desde que abandonamos la costa
africana, la suerte nos ha acompaado, eso seguro. Sonri ampliamente.
Usted y su suerte. Y tambin Bolitho sonri.
De todos modos, la realidad no se alejaba mucho de lo que Herrick haba descrito.
Unos das despus de abandonar la tierra, dejando tras ellos a los muertos y los
moribundos, el viento haba soplado con fuerza del sudoeste: los restos del monzn,
que en esta ocasin haba demostrado ser un aliado. Da tras da, con las velas
desplegadas, la Undine haba avanzado libre, sin descanso, con el castillo salpicado
continuamente por la espuma, mientras delfines y otros peces extraos los
acompaaban. Pareca que aquella tremenda confrontacin con las canoas de guerra,
y la visin del hombre al que haban despellejado vivo, y todo lo dems, hubiera sido
su ltimo gran reto.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Volvi la mirada a las gavias, que flameaban suavemente, y luego al contrafoque


solitario. Tenan el viento justo para impulsarla hacia el amplio fondeadero, entre
aquel impresionante despliegue de barcos.
Madrs, el puerto britnico ms importante en la costa sudeste de otro continente.
Un punto clave para avanzar en cualquier direccin, en busca de nuevos
descubrimientos y de mercados ms amplios. Incluso los nombres tenan el sabor de
los nuevos retos: Siam, Malaca, el sudeste de Java y, ms all, un milln de islas
desconocidas.
Vio un impresionante barco mercante que desplegaba velas y viraba por avante
hacia un banco plido de espuma. Con sus portas de caones cuadradas y sus
impecables maniobras, bien pareca un barco de guerra. Pero era uno de los barcos de
la Compaa de las Indias
Orientales, y haca tres meses Bolitho hubiera dado su brazo derecho por un
puado de sus marineros. Bien instruidos y disciplinados, en muchos aspectos eran
superiores a los de la armada. La Compaa poda permitirse mejores pagas y
ptimas condiciones para su gente, y se las daban, mientras que la armada an tena
que depender de lo que poda conseguir por otros medios, y en tiempo de guerra
aquello significaba que deban supeditarse a lo que lograran los grupos de
alistamiento.
En muchas ocasiones Bolitho haba pensado en lo injusto del sistema. Esperaba
que cambiara algn da, quiz incluso antes de que el muriera. Algn da la armada
estara en situacin de ofrecer las mismas condiciones justas.
La gran bandera del indiaman descendi de su mstil, y Bolitho escuch a Keen
llamando a su equipo de seales para devolver el saludo.
Entonces mir de nuevo a su propia tripulacin; saba que en esos momentos no
los cambiara por otros por la nica razn de facilitar un poco su propia existencia.
Bronceados por el sol, endurecidos por el trabajo y la instruccin con. velas y armas,
se encontraban muy alejados de aquel grupo irregular que haba embarcado en
Spithead.
Ech un vistazo al indiaman y sonri. Perfecto o no, haba tenido que humillar su
bandera ante un barco del rey. Su Undine.
Mudge se son la nariz.
Nos quedan unos cinco minutos, seor.
Bolitho elev la mano y vio al ayudante del piloto con el grupo del ancla. Era
Fowlar. Un hombre que haba probado su valor y su lealtad, y que ya se haba ganado
un ascenso en cuanto la ocasin se presentara.
El capitn Bellairs inspeccionaba los tambores de sus infantes de marina, que se
asemejaban ms que nunca a soldaditos de juguete bajo el sol abrasador. Davy y
Soames permanecan en cubierta con sus cuadrillas separadas, y el barco nunca haba
tenido mejor aspecto.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Escuch voces a sus espaldas, y se volvi para ver al seor Puigserver y a


Raymond, que charlaban junto a la batayola. Como l, posiblemente estuvieran
impacientes por descubrir lo que les aguardaba en Madrs. Puigserver estaba
sorprendentemente elegante. Su ropa consista en la casaca de un teniente,
modificada y adaptada por la doncella de la seora Raymond, a la que haba
ayudado con la mejor voluntad Jonas Tait, el maestro velero de la Undine. Tait era
tuerto, pero era muy hbil; y, por aadidura, era el hombre con ms aspecto de
malvado de a bordo. La doncella pareca encontrarlo fascinante.
Bien, comandante, hoy debe de estar usted orgulloso de s mismo.
La seora Raymond ascendi por la escotilla de la cmara y cruz a su lado.
Caminaba con soltura, tanto se haba acostumbrado al movimiento de la Undine y a
su comportamiento, fueran cuales fueran las condiciones de la mar. Tambin ella
haba cambiado. Adoptaba un aire an altivo la mayor parte del tiempo, pero sin el
tono de desinters por la vida de a bordo que tanto haba irritado a Bolitho al
principio. Haca tiempo que la enorme reserva de exquisiteces que haba subido a
bordo en Santa Cruz se haba agotado, y se haba adaptado a las sencillas comidas de
la cmara sin quejarse.
S, seora seal hacia las amuras. Pronto podr despedirse de los olores y
los ruidos de una pequea fragata. No me cabe la menor duda de que una dama
inglesa ser tratada como una reina aqu.
Quiz. Volvi la cabeza, como si observara a su marido. Espero verle
cuando venga a tierra. Para usted es distinto. Aqu, al fin y al cabo, el rey es usted.
Ri ligeramente. La verdad es que, por muchas razones, lamento dejar el barco.
Bolitho la observ, pensativo. Record su llegada a bordo despus de la batalla y la
huida con las canoas, extenuado, casi durmindose de pie cuando la debilidad tom
el lugar de la voluntad de lucha y los recuerdos desplazaron el alivio de sentirse a
salvo. Ella le haba conducido a una silla, repartido rdenes a su criada y a un
sorprendido Noddall, e incluso a Allday. Se haba hecho cargo de todo. Haba
enviado a alguien en busca del cirujano.
No estoy herido dijo Bolitho, con voz ronca. La bala dio en mi reloj.
Ella entonces haba echado la cabeza hacia atrs, y haba comenzado a rer. La
inesperada reaccin le haba enfurecido, pero entonces, mientras ella le apretaba la
mano, incapaz de cesar su risa, se haba encontrado tambin riendo. Quiz aquello,
ms que cualquier otra cosa, le haba librado de la ansiedad que se haba visto
obligado a esconder hasta el momento. Algo de ese da debi de asomar a su rostro
mientras recordaba.
Puedo compartirlos? dijo ella suavemente.
Mis pensamientos? Sonri de manera extraa. Estaba pensando en algo. En
mi reloj.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Vio que de nuevo sus labios temblaban, y se pregunt por qu no haba reparado
hasta entonces en el fino moldeado de su barbilla y su garganta. Ahora ya era
demasiado tarde. Not que enrojeca. Por qu?
Ella asinti.
Fue cruel por mi parte rerme as, pero usted pareca tan enfadado, cuando todo
el mundo salvo usted se hubiera mostrado satisfecho con su suerte...
Volvi el rostro cuando escuch a Herrick.
Preparado, seor.
Proceda, seor Herrick.
S, seor. Pero sus ojos permanecan fijos en la mujer. Luego corri hasta la
batayola gritando. Hombres a las brazas de sotavento! Preparados para virar!
La Undine se inclin con facilidad ante el viento, y su ancla se hundi en un agua
tan azul que pareca de satn. Puigserver apunt hacia la pequea procesin de botes
que avanzaban ya hacia el barco.
Es la hora de recibir los honores, comandante dijo. Al pobre Rojas le hubiera
encantado esta parte.
En esos momentos era un hombre distinto. Con ojos de acero, impaciente por
moverse de nuevo, por convertir sus planes en rdenes. Tras l, Raymond observaba
los botes que se acercaban con una expresin en su rostro ms similar a la aprensin
que a la emocin. Despus de arrojar el ancla, y con todas las velas cuidadosamente
aferradas, las cubiertas de la Undine rebosaban de vida; su dotacin se prepar para
subir a bordo mercancas, pasajeros, o cualquier cosa que les ordenaran. Sobre todo,
era posible que les exigieran estar preparados para partir de nuevo en unas horas.
Bolitho saba que se le requerira para hacer una docena de cosas al mismo tiempo.
Incluso ahora, poda ver que el contador se esforzaba por captar su mirada, y que
Mudge esperaba para sugerirle o preguntarle algo.
Quiz la vea en tierra, seora Raymond dijo. Los otros escuchaban, y l poda
sentir sus miradas, su inters. No ha sido un viaje placentero para usted, y deseara
agradecerle su... titube al ver temblar el labio de la mujer paciencia.
Y yo debo agradecerle a su vez, comandante, su compaa replic ella, con
igual gravedad.
Bolitho hizo ademn de inclinarse, pero ella le tendi la mano.
Hasta la prxima, comandante.
El tom su mano y roz el dorso con sus labios. Sinti que sus dedos le devolvan
un ligero apretn, y cuando observ su rostro vio que no haba sido por accidente.
Entonces todo termin, y l se vio atrapado en el alboroto de recibir a los enviados
del gobernador y repartir sus despachos al oficial del bote. Cuando una lancha con
un brillante dosel se alej de la negra sombra de la Undine, vio que los pasajeros
miraban a la popa hacia l, y que empequeecan con cada golpe de remo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Imagino que se sentir a gusto por tener la cmara de nuevo para usted, seor
dijo Herrick alegremente. Ha esperado demasiado tiempo.
S, Thomas, eso es cierto.
Ahora, seor, volviendo a esos hombres que necesitamos...
Herrick haba visto la mentira en los ojos grises de Bolitho, y decidi que era
prudente cambiar de tema inmediatamente.

Eran las ltimas horas de la tarde cuando Bolitho recibi la orden de presentarse
ante el gobernador. Comenzaba a pensar que la ltima parte de su misin se haba
cancelado, o que en Madrs su estatus haba cambiado tanto que se limitara a
permanecer a distancia y a hacer lo que se esperaba de l cuando lo considerara
necesario la autoridad. Fue llevado a tierra acompaado por Herrick y el
guardiamarina Keen en la canoa de la Undine, pese a la insistencia de un altanero
oficial de enlace que porfiaba indicando que un bote local sera ms adecuado y
confortable.
Un coche abierto les esperaba para conducirles hasta la residencia del gobernador,
y apenas intercambiaron una palabra durante el tiempo que dur su corto viaje. Los
brillantes colores, los alrededores llenos de gente hablando, el exotismo de la ciudad
concit toda su atencin. Bolitho encontr a la gente realmente interesante.
Sus pieles eran muy diferentes, y oscilaban desde el marrn claro, no ms oscuro
que el bronceado del joven Keen, a aquellos casi tan negros como los guerreros que
haba visto en frica. Turbantes y tnicas flotantes, ganado y cabras cabizbajas, todo
ello conducido por calles serpenteantes al interior de las tiendas hechas con lonas,
formaban un incesante panorama de ruido y movimiento.
La residencia del gobernador ms pareca un fuerte que una casa, con troneras
para armas en los muros, y estaba bien custodiada por tropas indias. Estas ltimas
eran francamente impresionantes. Lucan turbante y barba, aunque vestan la familiar
casaca roja de la infantera britnica, combinada con pantalones azules muy flojos y
polainas blancas altas. Herrick seal la bandera que colgaba casi sin moverse de un
palo alto.
Al menos, esto me resulta familiar murmur.
Cuando atravesaron las puertas y se adentraron en la sombra fresca de la casa, se
encontraron en otro mundo. El ruido de las calles pareca desaparecer, como si
hubieran cerrado una gran puerta tras l, y a su alrededor prevaleca un aire de
rebuscada elegancia.
El gobernador le ver ahora mismo dijo el oficial de enlace. Mir a los otros
sin entusiasmo. Solo.
El seor Keen permanecer aqu por si necesito enviar un mensaje al barco
dijo Bolitho, mirando a Herrick. Usted puede disponer de su tiempo como le
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Alexander Kent
Misin en ultramar

plazca. Se volvi para esconder el rostro al oficial de enlace. No olvide abrir bien
los ojos por si encuentra hombres de refresco.
Herrick sonri, quiz aliviado por librarse de otra lista de preguntas y respuestas.
Los visitantes del barco lo haban mantenido en pie y activo desde que haban
fondeado. El avistamiento de una fragata inglesa pareca atraer ms inters que las
idas y venidas de un mercante. Un vnculo con el hogar. Alguna palabra o pista de
aquella gente que haban dejado atrs, en pos de su ideal de imperio.
Buena suerte, seor dijo. Esto queda muy lejos de Rochester.
El oficial de enlace le vio marcharse y luego ech una ojeada a Keen.
Enviar al joven a los acuartelamientos de las tropas, si lo desea le dijo a
Bolitho.
Bolitho sonri.
Estoy seguro de que se encontrar ms a gusto aqu.
Keen sostuvo con calma la mirada del hombre.
S, prefiero quedarme sin ninguna duda, seor replic. No pudo resistirse a
aadir: Mi padre estar satisfecho de saber de su hospitalidad la prxima vez que
le escriba.
Bolitho se volvi.
Su padre es el dueo de gran parte de la agencia de comercio de usted.
El oficial de enlace no dijo ms, pero les gui hasta el pasillo ms ancho. Abri
algunas puertas dobles y anunci con tanta dignidad como le fue posible.
El comandante Richard Bolitho, del barco de Su Majestad Britnica, la Undine!
Bolitho ya conoca el nombre del gobernador, pero poco ms. Sir Montagu Strang
permaneca casi oculto tras un inmenso escritorio cuyos costados parecan
construidos con bano, y con los pies tallados como inmensas zarpas de plata. Era un
hombre frgil y de pelo gris, con una complexin plida que delataba que haba
sufrido fiebres, ojos profundos y una boca estrecha y severa. Observaba cmo Bolitho
se aproximaba sobre una hilera de alfombras azules como un cazador podra
examinar una posible vctima.
Bienvenido, Bolitho. La boca delgada se alz un poquito, como si el esfuerzo
le doliera.
Fue entonces cuando Bolitho comprendi que la actitud de Strang no era de
desdn, porque cuando rode el escritorio vio que el gobernador se haba puesto en
pie para recibirle, y no permaneca en su silla como l haba supuesto.
Gracias, seor.
Bolitho intent no mostrar sorpresa, o lo que era peor, pena. De cintura para
arriba, sir Montagu era una persona normal, aunque delgada. De cintura para abajo,
sus piernas eran diminutas, como si pertenecieran a un duende, y sus manitas
colgaban a la altura de las rodillas.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Por favor, sintese continu Strang, en el mismo tono. Tengo que comentarle
varias cosas antes de que nos unamos a los otros. Dej que su mirada le recorriera
antes de aadir: He ledo su informe, y los de ciertos observadores. Ha actuado
usted, bien, y ha hecho un viaje rpido. Su intento de salvar a los hombres del
Nervin, su ataque al barco negrero, aunque solo en parte exitoso, han sido las dos
mejores noticias del da.
Bolitho se sent en el borde de una silla similar a un trono, y entonces comprendi
por primera vez que el gran abanico que colgaba sobre sus cabezas lo mova un nio
indio que permaneca en cuclillas en un rincn lejano, aparentemente dormido. Su
pie desnudo agitaba un cordn que mova regularmente el abanico.
Strang regres a su escritorio y se sent. Bolitho supuso que siempre se
comportaba as con un nuevo visitante. De esa manera, evitaba situaciones
embarazosas. Haba odo que Strang haba pasado varios aos en la India como
representante del gobierno y como consejero de comercio y de asuntos nativos. Un
hombre muy importante. No le extraaba que hubiera elegido ejercer su poder aqu
antes que sufrir constantes humillaciones a los ojos de Londres.
Ahora, Bolitho dijo con calma, hablemos de negocios. He esperado durante
demasiado tiempo estos informes, preguntndome si mis sugerencias iniciales
habran sido aceptadas. La prdida del Nervin fue un duro revs, amortiguado
gracias a su determinacin de continuar el viaje sin esperar ms consejos. Parece que
tambin cuenta con la admiracin del seor Puigserver, aunque est por ver si eso es
bueno o malo. Sus profundos ojos brillaron con indignacin. Los espaoles
perdieron grandes oportunidades en Teluk Pendang. Tienden ms a robar que a
construir. La espada y la cruz son lo nico que pueden ofrecer.
Bolitho junt sus manos y trat de no pensar demasiado en las palabras de Strang.
De modo que la misin an estaba por venir. La Undine deba partir hacia Teluk
Pendang.
Veo que usted va por delante de m, Bolitho dijo Strang, muy cortante.
Permtame que solucione algunas dudas entonces sonri. En cualquier caso, es
un alivio encontrarse de vez en cuando con alguien capaz de pensar.
Bolitho pudo escuchar la lejana llamada de un clarn fuera de la fresca habitacin.
Son extraamente triste. Strang vio su expresin.
Fuimos muy maltratados durante la guerra. Hyder Ali, gobernante de Misore, y
que alberga un profundo odio hacia nosotros, cuenta con el apoyo de los franceses.
De no ser por la armada, me temo que la bandera con la flor de lis ondeara hoy aqu
continu casi con el mismo tono realista. Pero eso no es problema suyo. Cuanto
antes logremos colocar un gobernador britnico en la baha de Pendang, ms
complacido me sentir. Desde que la guerra termin, la guarnicin espaola, que
aqu se compone bsicamente de soldados nativos, se halla sumida en la confusin.
Las fiebres y ciertos amagos de motn han hecho imposible su trabajo. No me

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Alexander Kent
Misin en ultramar

sorprende que el rey de Espaa se muestre tan deseoso de librarse de esta plaza. Se
le endureci la voz. Sin embargo, bajo nuestra proteccin, saldr adelante. El
reyezuelo nativo de la zona es inofensivo. Debe de serlo, si permite que la guarnicin
espaola contine an aqu. Pero si avanzamos hacia el oeste, nos encontramos con
una vasta rea que no ha sido cartografiada, regida por otro prncipe mucho menos
caritativo, Muljadi. Si vamos a extender nuestras posesiones, l debe quedar bajo
control, ha quedado claro?
Eso creo, seor. Bolitho frunci el entrecejo. Recae sobre usted una gran
responsabilidad.
S, bastante. El viento siempre golpea la copa del rbol, Bolitho.
No estoy muy seguro de lo que se espera de m, seor. Yo hubiera pensado que
una nueva guarnicin de soldados sera una fuerza mejor que la ma.
Yo s que no es as. Su voz era mordaz cuando aadi: Por ser nativa la
mayor parte de la tropa, con oficiales britnicos con los cerebros inutilizados por el
calor, y... esto unido a ciertas atracciones locales... Necesitamos movilidad. Su barco.
Ya sabemos que los franceses estn muy interesados en esto. Tienen una fragata en
algn lugar de estas aguas, cosa que usted tambin sabe. Esa es la razn por la que
no puedo exponerme a un conflicto abierto. Si queremos triunfar, debemos hacerlo
bien.
Y si ese Muljadi se opone, o cualquiera de los otros muestra reticencias, seor?
Strang camin hasta un tapiz de pared y lo roz con cuidado.
Usted se encargar de destruirlo. Se volvi con sorprendente agilidad. En el
nombre del rey. Cogi una campanita y la sacudi con impaciencia. Estoy
preparando un transporte para las tropas con todo lo que necesite. La Compaa de
las Indias Orientales les proveer de un velero adecuado a su debido tiempo. El resto
depende de usted. Por supuesto, bajo la supervisin del nuevo gobernador. El
contraalmirante Beves Conway ha arreglado parte de los preparativos. Le dirigi
una breve mirada. Le conoce usted?
Eh... s, seor. La memoria de Bolitho estall de pronto con una docena de
recuerdos. Estaba al mando del Gorgon, de setenta y cuatro caones. Mi segundo
barco. Sonri, pese a la expresin de Strang. Yo tena diecisis aos.
Entonces ser sin duda una reunin muy interesante. Strang mir hacia la
puerta abierta, donde un criado permaneca en pie observndole inquieto. Lleve al
comandante a la cmara. Y la siguiente vez que esta campana suene, le quiero aqu
inmediatamente. Vio que hoy, cuando usted llegaba, sala un barco de la Compaa?
aadi Strang cuando Bolitho hizo amago de marchar.
S, seor.
Se dirige a Homeward. Un rico cargamento para Inglaterra. Sonri
amablemente. No, no estoy lleno de remordimientos y quejas por el terruo que, en
cualquier caso, para m sera Escocia. Simplemente quera que supiera que la

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Alexander Kent
Misin en ultramar

tripulacin del velero vivi una larga noche de fiesta, con demasiada bebida, como es
costumbre entre los marineros. Se volvi de espaldas. Unos veinte de su
tripulacin estaban demasiado borrachos para regresar a bordo. Han quedado bajo la
vigilancia de mis oficiales. Tienen bastante que hacer sin el problema aadido de
unos borrachos que, de haber estado en un navo de guerra, sin duda hubieran sido
azotados por desercin. No deseo saber ms; pero sus tenientes deberan tomar a su
cargo la responsabilidad. Y estoy seguro de que usted har buen uso de esos
hombres.
Gracias, seor. Bolitho sonri.
Me unir a ustedes en un momento. Ahora vaya y tome un vino con mis
hombres.
Bolitho encontr a Keen en el recibidor, y le transmiti las rdenes sin demora. Los
ojos del guardiamarina se abrieron desorbitadamente.
Informar inmediatamente al seor Davy, seor, aunque dudo de que la
tripulacin del barco se alegre de que usted reclute hombres de un mercante.
Ahog una risita. Y a los del mercante tampoco les gustar.
Bolitho se dio prisa en recorrer el pasillo donde haba visto que varios criados le
esperaban. Record las otras noticias de Strang. Beves Conway, por entonces
comandante de un barco de dos cubiertas, haba sido algo parecido a un hroe para
l. Fro y remoto en muchos aspectos, era un marinero soberbio, y no se dejaba llevar
por una dureza inadecuada, incluso con sus guardiamarinas.
Haba abandonado el Gorgon antes que Bolitho, despus de ser comandante
durante muchos aos. Despus de eso, haba desaparecido por completo, cosa poco
usual en la Armada. Los rostros, como los barcos, iban y venan repetidamente, como
el mar y el viento que gobernaba sus vidas. Con Conway al mando, no habra
demasiadas posibilidades de error.
Le hicieron pasar a una habitacin similar a un stano, descrita como la cmara, y
se sorprendi al encontrarla abarrotada de gente muy diversa, incluyendo varias
mujeres. Vio a Puigserver, an vestido con su uniforme de pega, y a Raymond,
enfrascado en una profunda conversacin con un mayor carrilludo.
Raymond dej a su compaero inmediatamente, y con apenas una inclinacin de
cabeza como seal de que le haba reconocido, se acerc a Bolitho a travs de la
cmara y procedi a las presentaciones. Apenas era capaz de disimular su
impaciencia cuando alguien le preguntaba algo sobre Inglaterra, o cul era la ltima
moda en casa. Casa era un trmino algo vago, pero para la mayor parte pareca ser
Londres. Raymond se detuvo mientras Bolitho coga una copa de vino de un
sirviente que le hizo una reverencia.
Parecen un montn de granjeros. Sonri a una dama al pasar. Sin embargo,
aadi sin contemplaciones: Pero no viven mal aqu.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho le observ con curiosidad. Raymond haba intentado esconder su rencor,


pero solo haba logrado parecer envidioso. Fue entonces cuando escuch una voz
familiar, y cuando se volvi vio que la seora Raymond hablaba con alguien a quien
le haban presentado no haca mucho. Ella le reconoci inmediatamente.
nase a nosotros! dijo. Su sonrisa se desvaneci cuando vio a su marido.
Estbamos hablando de costumbres locales.
El contraalmirante Conway dijo Raymond abruptamente, el nuevo
gobernador de Teluk Pendang.
Conway haba estado espalda con espalda junto a Bolitho. Vesta una pesada
casaca verde botella, y tena los hombros cados, de modo que pareca que se
inclinaba hacia delante. Se volvi para enfrentarse a Bolitho y sus ojos se movieron
rpidamente, anotando todo lo que vean.
Me alegro de verle de nuevo, seor dijo Bolitho.
No supo cmo continuar. Si se hubiera encontrado a Conway en Plymouth. o en
cualquier otro lugar, hubiera pasado a su lado sin reconocerle. Cmo poda cambiar
alguien tanto en doce aos? Pareca delgado y muy tenso, con dos lneas profundas
que corran desde su nariz ganchuda a la mandbula, de modo que la boca pareca
estar suspendida entre ellas. Solo los ojos continuaban igual, fros y calculadores.
Conway le tendi la mano.
Richard Bolitho, eh? El apretn de manos era seco, como su tono. Y
convertido en comandante, nada menos. Bien, bien.
Bolitho intent relajarse. Era como ver a alguien mirando a travs de una mscara.
Un contraalmirante, pero salvo por la antigedad, solo era un rango superior a l. Y
sin ttulo, sin haber sido nombrado caballero, para intensificar de algn modo su
xito.
He tenido mucha suerte, seor dijo en voz baja.
La seora Raymond toc con el abanico la manga de Conway.
Es demasiado modesto. He tenido ocasin de observar al comandante
cumpliendo con su deber y escuchar historias sobre sus xitos pasados.
La mirada de Conway oscil entre ambos.
Las contaba bien, seora?
Se las escuch a otros. Sus ojos brillaban framente. Esperar autoalabanzas
del comandante es como intentar abrir una ostra con una pluma.
Conway se quit un hilo del chaleco.
Me alivia or eso.
Parece que debo acompaarle hasta su nuevo puesto, seor dijo Raymond. No
escondi su prisa por apartar la atencin de Conway de la sbita furia de su mujer.
As es. Conway mir a Bolitho. El comandante le dir que no suelo tolerar
fallos. Exijo que todo el mundo se incline ante el gobernador. Mir a la gente que
charlaba a su alrededor. Aqu vivimos muy apartados de la realidad.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

La seora Raymond se volvi para mirar a Bolitho e hizo un mohn.


Tengo que ir a hablar con los militares dijo Conway. Si me disculpa, seora
se inclin ante ella.
Raymond esper unos segundos y luego explot.
Siempre tienes que montar una escena, Viola? En el nombre de Dios, Conway
puede llegar a ser muy importante para m...! Para nosotros!
Ella mir a Bolitho.
Es tan pomposo y... busc la palabra tan aburrido aadi para su marido
. Y me pone enferma cmo te humillas ante ellos. Siempre te arrojas a los pies de
todos los fracasados.
Raymond se le qued mirando.
Es el gobernador! Qu es lo que sugieres? Sonri a alguien que cruzaba la
habitacin.
No tienes ni idea! Es un fracasado. No tienes ms que mirarle.
Por sorprendente que pareciera, Raymod pareca aliviado.
Ah, es eso! Pens que habas odo algo. Mir a Conway. Mejor me voy con
l. Sir Montagu Strang me ha dado instrucciones de utilizar toda mi experiencia para
ayudarle.
Ella sostuvo el abanico contra los labios.
Entonces no te llevar mucho tiempo susurr. Desliz una mano a travs del
brazo de Bolitho. Y ahora, comandante, puede usted acompaarme si lo desea.
Bolitho an pensaba en la conversacin entre ellos. Sobre todo en Conway, en lo
que se haba convertido. Ella apret su brazo.
Le estoy esperando.
Es un honor. Sonri ante su impaciencia. Y gracias por defenderme hace un
momento. Sacudi la cabeza. Aunque no puedo imaginarme qu le ha podido
pasar a Conway.
Los dedos de la dama se clavaron en su brazo.
Algn da, algn estpido oficial dir lo mismo de usted. Sacudi la cabeza.
De todos modos, no he dicho ninguna mentira. Es un viejo pomposo y aburrido.
Bolitho vio que el mayor carrilludo le observaba y se volva para comentarle algo a
un militar.
Si continuamos pasendonos as, daremos de que hablar a los murmuradores,
seora.
Bien. Le mir con calma. Le preocupa?
Bueno... no.
Ella asinti.
Y mi nombre es Viola. Haga el favor de usarlo en un futuro.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Fiel a su palabra, sir Montagu Strang no perdi el tiempo en convertir en realidad


su tan largamente acariciado plan. Dos das despus de la llegada de la Undine a
Madrs, el Bedford, un pesado transporte con la bandera de la Compaa de las Indias
Orientales, ech el ancla y comenz a cargar provisiones y equipamiento para el
nuevo destino. Bolitho no tuvo tiempo para relajarse despus de su primera visita a la
residencia del gobernador. Se saba tan poco de Teluk Pendang excepto aquellos
que haban estado al cargo del comercio local, que pas un tiempo antes de que sus
clculos le satisficieran. Mudge, que conoca bien aquellas aguas, dio su cautelosa
aprobacin, y cuando Bolitho devolvi la visita al capitn del Bedford, el propio
capitn se apresur a alabar no solamente su trabajo, sino tambin su rapidez para
consultar a un oficial de la Compaa.
No como un tpico oficial del rey. Pareca muy divertido. La mayor parte de
ellos hubieran preferido hundirse antes que pedir ayuda a otro.
Bolitho se pregunt por cul hubiera sido su actitud de haber sabido que haban
robado veinte hombres a la todopoderosa Compaa de las Indias Orientales.
Antes de abandonar el transporte, haba tenido ocasin de observar por primera vez
a las tropas que estaban siendo enviadas a la guarnicin espaola. Pareca como si
pretendieran convertir su nuevo destino en un hogar permanente, porque les
acompaaban una gran cantidad de mujeres y nios, muchos tiles y una inmensa
cantidad de sartenes y pucheros; que haca que uno se preguntara de dnde los
habran sacado. El comandante del Bedford no pareca impresionado, de modo que
supuso que aquel sera el mtodo habitual all.
Se encontraba en su camarote, escribiendo su informe, cuando Herrick lleg para
anunciar que se aproximaba una lancha. Su nico pasajero era el contraalmirante
Beves Conway. Bolitho corri a cubierta, en parte preguntndose por qu Conway
haba permanecido distante desde la llegada de la Undine y en parte preocupado por
la falta de noticias.
Para su sorpresa, vio que Conway an vesta su casaca verde, sin condecoraciones
ni espada. Ni siquiera llevaba el sombrero cuando avanz a travs del portaln de
entrada y se inclin cortsmente ante la guardia de honor de Bellairs y ante el alczar
en general.
Hermoso barco, Bolitho.
Sus ojos miraban a uno y otro lado, y Bolitho trat de librarse de su sbito
resentimiento ante la actitud de Conway. Quiz l siempre haba sido as, incluso en
el Gorgon, cuando Bolitho haba observado sus regulares apariciones en la popa o el
alczar en una actitud similar al sobrecogimiento.
Despida a la guardia. Esta es una visita informal.
Conway camin hasta un can del seis y pas la mano sobre l. Entonces, mir a
la arboladura, donde algunos hombres embreaban el cordaje, hacindolo brillar como
el bano.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Parece estar en buenas condiciones asinti. Dirigi su atencin hacia el


Bedford, al botaln que suba y bajaba sobre los botes y las gabarras amarradas a su
alrededor. Bolitho se atrevi a observarle cuidadosamente, y vio cmo su pelo
clareaba, y se haba vuelto completamente gris. Sin volverse, Conway pregunt:
Cul es el tiempo estimado de llegada a nuestro destino?
Si tenemos buenos vientos, seor, y de acuerdo con lo que he descubierto,
espero poder arribar en dieciocho das. Tres semanas, como mucho. Tambin me han
dicho que debo navegar en cabeza del transporte.
Fue idea ma. Conway se volvi y le mir inquisitivo. No tiene sentido
pisarle los talones a ese maldito casco.
Entonces, vendr usted en la Undine?
Desilusionado? Se encogi de hombros. Por supuesto. Ya he hecho todos
los preparativos para que mi equipaje sea enviado esta tarde.
Bolitho vio cmo su camarote volva a dejar de serlo. Haba pensado en ello varias
veces desde que lleg a Madrs. Necesitaba algn lugar privado desde donde poder
evaluar sus errores y asegurar sus ventajas. Puigserver era una cosa, pero Conway
otra totalmente distinta. Sera como convertirse de nuevo en el oficial de Conway.
Informar ahora mismo a mi primer teniente, seor dijo.
Herrick? son indiferente. No hace falta.
Bolitho se le qued mirando. Aquello no era propio de Conway. Lo intent de
nuevo.
Al menos, portaremos una ensea del contraalmirante en la mesana cuando
lleguemos a Teluk Pendang, seor.
El efecto fue inmediato. Conway gir en redondo, con los rasgos descompuestos
por una sbita furia.
Ha pretendido calumniarme? Le produce algn retorcido placer adoptar un
aire despectivo? Si es as, le aseguro que no durar demasiado tiempo su insolencia.
Bolitho se mantuvo calmado, sabiendo que Herrick observaba cerca con obvia
preocupacin.
Lo siento, seor. No pretenda faltarle al respeto.
Conway tom aire.
Nada de banderas, Bolitho. Soy el gobernador electo de la baha de Pendang. Un
lugar que ni usted ni la mayor parte del mundo haba odo mencionar hasta ahora.
La amargura haba prestado un nuevo tono en su voz. A todos los efectos, estoy
fuera del servicio naval. El respeto que reciba de su parte deber adecuarse a ello.
Bolitho se le qued mirando. De pronto, todo estaba demasiado claro. Conway
haba estado posponiendo aquel momento desde su primer encuentro, no por
altanera o por envidia ante el imparable ascenso de Bolitho, sino porque era un
hombre acabado.

123

Alexander Kent
Misin en ultramar

Se har como usted desee, seor. Se lo prometo. Desvi la mirada. He tenido


mucha suerte en la armada. En muchos casos, he sido auxiliado por la fortuna, o por
la suerte, como dira mi primer teniente, pero nunca he olvidado dnde aprend el
valor de la experiencia y la paciencia de mi comandante.
Conway juguete con su chaleco, indiferente al sol sobre su cuello y hombros.
Muy amable de su parte. Se mir las manos, y luego las cruz a su espalda.
Podemos ir abajo?
En la cmara se movi sin descanso, tocando los muebles y atisbando por los
rincones sin decir nada. Entonces mir uno de los paneles de madera, y lo golpe.
Esto fue instalado para esa mujer, eh?
S, seor. Pero me encargar de que permanezca as hasta que usted llegue a su
nuevo puesto de mando. Quera decir residencia, pero la palabra se le escap.
Conway le mir inexpresivo.
No dijo entonces. Haga que repongan los caones. No necesito
comodidades. Quiero que el barco est preparado para cualquier eventualidad. Unos
pocos caones que falten pueden marcar la diferencia. No se explic, pero continu
en el mismo tono cortante. Esa mujer... La seora Raymond. Qu tal se adapt al
barco durante estos tres meses?
Mejor de lo que yo esperaba.
Humm. Estudi a Bolitho, con su rostro en la sombra. Contngase con ella.
Es tres aos mayor que usted, pero la diferencia en cuanto a lo que ella ha vivido y lo
que usted conoce es incomparablemente mayor.
Puedo preguntar cundo llegarn las rdenes de navegacin? pregunt
Bolitho a toda prisa.
Posiblemente maana. Pero se lo puedo decir ahora. Zarpar el da despus de
recibir sus rdenes. Sin retraso. A la mxima velocidad. Estaremos acompaados en
el viaje.
Seor?
Bolitho estaba seguro de que los pensamientos de Conway estaban en otra parte,
aunque sus ideas parecieran perfectamente ordenadas.
Un bergantn. El seor Puigserver lo ha alquilado para su propio uso. En parte,
por sugerencia ma. Estamos demasiado cerca de la guerra como para hacerme amigo
de un espaol.
Comprendo, seor.
No, no lo comprende, pero no importa.
Camin hasta las escotillas de popa y contempl la lnea de playa, los incontables
barquitos que atravesaban el agua como insectos.
Me gustara permanecer a bordo, Bolitho.
Hasta que zarpemos, seor?

124

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho mir en torno de la cmara. Era pequea comparada con la residencia de la


costa.
S. Se alej de las escotillas. Tiene alguna objecin?
Por un segundo, la voz que Bolitho recordaba regres de nuevo.
No, seor. Sonri. He estado esperando para abrir un vino que traje de
Londres...
De Londres? Conway suspir. Maldito lugar. No he puesto el pie all desde
hace cinco aos. La maldicin caiga sobre esa ciudad y su egosmo.
Quiz ha cambiado desde...
La gente no cambia, Bolitho. Se toc el pecho. No aqu dentro. Y usted, ms
que el resto de la gente, debera saberlo. Cuando supe quin mandaba mi transporte,
supe que usted sera como es. Quiz no demasiado optimista ni confiado, pero no es
eso lo que necesitamos.
Bolitho permaneci en silencio, observando las emociones en el rostro del otro
hombre. Quiz cada una de ellas representaba un recuerdo.
Parece que lo del Gorgon sucedi hace una eternidad. All viv los momentos
ms felices de mi vida, aunque entonces no comprend que lo eran.
Posiblemente, su nuevo puesto le haga pensar de otra manera dijo Bolitho con
precaucin.
Usted cree? Conway sonri, pero no hubo alegra en sus ojos. Me lo han
dado porque tendr xito. Debo tenerlo. No me queda nada ms. Cuando usted
comete un error, Bolitho, a veces se le da una oportunidad final para redimirse.
Apret una mano contra la otra. Es lo que yo intento.
Se oy un golpe en la puerta y Allday entr en la cabina.
Quin es este sujeto?
Mi timonel, seor. Bolitho tuvo que sonrer ante la expresin incrdula del
rostro de Allday.
Ya veo.
Con los saludos del seor Herrick, seor dijo Allday. Puede usted subir a
cubierta para recibir al comandante del Bedford?
Bolitho se excus ante Conway y le sigui fuera de la cmara.
Sujeto, capitn? dijo Allday. Ha sido un poquito duro, creo yo.
Estoy seguro de que cuando te conozca mejor te tutear. Bolitho sonri.
Allday le mir precavido, y luego ahog una risita.
Sin duda, comandante. Baj la voz. Han enviado un mensaje a bordo.
Sostena una tarjeta grabada, muy pequea, en su ancha palma.
Ella haba escrito al dorso: a las ocho, venga, por favor. Bolitho observ el rostro de
Allday, que pareca una mscara.
Quin te ha dado esto?

125

Alexander Kent
Misin en ultramar

Un criado, comandante. Sus ojos ni siquiera parpadearon. La seora sabe


que puede confiar en m.
Bolitho se alej para ocultar su expresin.
Gracias.
Allday le observ apresurarse hacia la escala del alczar y sonri.
Le vendr bien. Vio que el infante de marina de centinela le observaba y dio una
palmada.
T qu miras?

126

Alexander Kent
Misin en ultramar

IX
EL REGALO DE UNA DAMA
Una hora antes del relevo de la maana, Bolitho subi a cubierta para disfrutar de
la hora ms tranquila del da. Cruz hacia barlovento con la camisa abierta hasta la
cintura, y estudi con atencin la disposicin de cada vela por separado antes de
dirigirse hacia la popa para consultar el comps. Madrs se extenda a doce das por
la popa, pero el viento, que haba comenzado siendo tan favorable, se haba reducido
a una ligera brisa, de modo que aunque todas las velas estuvieran desplegadas, no
pareca posible que pudiesen mantener ms de cuatro nudos. Fowlar garabateaba
sobre la pizarra junto al timn, pero enderez la espalda cuando Bolitho se aproxim.
Se llev la mano a la frente.
Del este cuarta al sudeste, seor inform. A toda vela.
Bolitho asinti y se hizo sombra para observar de nuevo las velas. El viento vena
del este cuarta al sudeste, como con anterioridad, y las vergas de la Undine estaban
bien orientadas, amuradas a estribor. Ms o menos a una milla, el bergantn Rosalind
no tena dificultades para mantener la posicin respecto de su pesado consorte, y
Bolitho se vio tentado de coger un catalejo y examinarlo ms de cerca. Fowlar pareca
pensar que se esperaba de l que aadiera algo a su informe.
Quiz icemos velas antes de que llegue la noche, seor. El seor Mudge cree que
el viento aumentar una vez lleguemos al estrecho de Malaca.
Eh... S.
Bolitho intent contenerse. Desde la cubierta del Rosalind, la Undine deba de verse
preciosa, con todas las velas desplegadas. Pero, por una vez, aquello no le sirvi de
consuelo. Quera que el barco fuera an ms rpido para cumplir con su misin.
Avanzando a duras penas, como iban, aunque pareciera idlico a los ojos de un poeta
o de un artista, quedaba demasiado tiempo para otros pensamientos. Vio a Davy
corriendo hacia l.
Le pido disculpas por no haberle visto subir a cubierta, seor dijo, frunciendo
el entrecejo. Hizo una sea hacia el palo mayor. Me estaba ocupando de la queja de
un infante de marina aadi rpidamente. Nada importante.
Es usted el oficial de la guardia, seor Davy. Ya debera saber que no me meto en
sus asuntos solo por el hecho de llamar la atencin sonri. Un hermoso da,
verdad?

127

Alexander Kent
Misin en ultramar

Davy sigui su mirada sobre las redes. La mar pareca muy azul, y aparte del
bergantn con su casco bajo, no haba ni una mancha de tierra, ni otro barco que
rompiera la sensacin de vaco y de vastedad.
Es verdad que este tipo de misin suele conducir a un nombramiento
permanente en terrenos del gobierno colonial, seor? pregunt Davy, como por
casualidad.
El nombramiento del contraalmirante Conway es de ese tipo asinti Bolitho.
Observ con gravedad los rasgos bronceados de Davy. Algo le preocupaba.
Resultaba evidente entonces, como cuando escogi a Soames y no a l para dirigir la
expedicin.
Estaba pensando... Davy dud. Por supuesto, estoy satisfecho de mi vida
como oficial del rey. Es lo que deseo. Soy el primero de mi familia en marchar a la
mar. Mi padre era un comerciante de la ciudad y no le vea utilidad a la vida militar.
Era reticente a permitirme entrar en la armada.
Bolitho dese que continuara de una vez.
El seor Herrick se encuentra en el mismo caso. El primer marino de su familia
dijo, con intencin de animarle.
S. Davy pareci desesperarse de pronto cuando Soames sali por la escotilla
de su camarote, bostezando y consultando su reloj de bolsillo. Bueno, es que no es
exactamente lo que yo quera decir.
Bolitho se volvi hacia l y le mir.
Seor Davy, le agradecera que fuera al grano. En una hora, esto se convertir de
nuevo en un horno. Me gustara dar mi paseo antes de desayunar y no tener que
esperar hasta esta noche despus de la cena.
Lo siento, seor. Davy se mordi los labios. Luego asinti firmemente. S,
tratar de explicarme. Baj los ojos. Me permite que le hable de su hermano,
seor?
Bolitho se puso tenso.
Mi difunto hermano?
No pretenda ofenderle. Davy elev la mirada y dej que las palabras brotaran
como un aluvin. O en alguna parte que abandon la armada.
Bolitho esper. Aquello siempre pareca sacarle de quicio. Ahora, incluso su
segundo teniente se estaba buscando una reprimenda por satisfacer su curiosidad.
Pero se equivocaba en el caso de Davy. No era mera curiosidad.
Fue porque apostaba, segn me han dicho, no, seor? dijo Davy en voz baja.
Pareca tan humilde, tan suplicante, que Bolitho se olvid de su propia amargura.
Eso es lo que le ha perdido, el juego?
S, seor. Trat de resarcirme de mis prdidas en Londres, como un bobo. Con
mi padre muerto, soy el responsable del bienestar de mi madre y de nuestros bienes.

128

Alexander Kent
Misin en ultramar

Desvi la mirada. En tiempos de guerra, hubiera podido conseguir un ascenso


rpido con toda la recompensa que le acompaa.
Tal vez antes hubiera logrado que le mataran. Y Bolitho aadi suavemente:
Puede decirme cunto debe?
Veinte, seor.
Bolitho se le qued mirando.
En el nombre de Dios, hombre! Podra empear su casaca por ms.
Davy sonri.
Veinte mil, seor.
La Undine y el bergantn de all le costaran ms o menos eso. Bolitho se pas
los dedos por el cabello. Pens que tena usted ms juicio.
Quiz deb callar mi secreto. Davy pareca avergonzado, humillado.
No. Es mejor compartirlo. Al menos aqu est a salvo de sus acreedores.
Observ a Davy con seriedad. Pero veinte mil es una pequea fortuna.
Soames pas a su lado e hizo una sea al segundo contramaestre.
Kellock, que la guardia se rena en la popa. Tuvo la delicadeza de permanecer
en el lado de sotavento de la cubierta. Davy se dio prisa, sabedor de que Soames
esperaba para relevarle.
Sabe usted, seor, pens que en un viaje como el nuestro, tal vez yo podra
conseguir cierto prestigio.
Ya veo. Sin embargo, esta es una misin de proteccin, no de descubrimiento, ni
para capturar oro espaol. Hizo un gesto con la cabeza a Soames y aadi
suavemente: Pero lo tendr en cuenta.
Comenz a recorrer la cubierta mientras los dos tenientes conversaban junto al
comps. La Undine haba reunido a todo tipo de gente en su esbelto casco. Pareca
que no era solamente la cubierta inferior la que esconda cazadores de fortuna. Vio al
guardiamarina Keen caminando por el corredor de combate de babor con Armitage,
y rez por que no se viera envuelto jams en una situacin como la de Davy o la de
su hermano Hugh.
El pasado de las familias de Davy y Keen era similar. Ambos tenan padres ricos
que haban ascendido ms debido al comercio que a su servicio al rey. El padre de
Davy haba muerto, y haba dejado a su hijo y heredero totalmente desvalido ante las
tentaciones que le acechaban. Keen, por su parte, haba sido enviado a la mar debido
a la influencia y a las riquezas de su padre. Herrick le haba dicho que Keen le haba
confiado durante una guardia nocturna en el ocano Indico que lo que su padre
buscaba era hacerle un hombre. Aquello pareca divertirle, pero Bolitho pens que
el padre de Keen deba de ser un hombre notable. No haba muchos que arriesgaran
la vida de un hijo o su mutilacin para conseguir hacerle un hombre.
Vio cmo Noddall se deslizaba hacia la popa a lo largo de la cubierta de artillera
con una lata de agua caliente del fogn. Conway se deba de haber levantado y

129

Alexander Kent
Misin en ultramar

estara esperando que lo afeitaran. Era sorprendente lo poco que haba influido la
presencia de Conway en la vida diaria a bordo. l mismo lo haba definido:
informal. Aquello no significaba que mostrara desinters, ms bien al contrario.
Cada vez que haba sido avistado un barco o que los hombres reciban la llamada de
arrizar o dar una vela, l estaba all, observando.
Una vez, cuando llevaban medio da con calma chicha, los marineros haban
arrojado una red de cerco con la esperanza de conseguir pescado fresco. Despus de
arrojarla varias veces, consiguieron como nico resultado de sus esfuerzos unos
peces con la cabeza plana que Mudge haba llamado zorros, pero Conway no se
hubiera mostrado ms satisfecho si hubieran capturado una ballena. Era como si
exprimiera cada hora, como un prisionero a la espera de sentencia. No era agradable
presenciarlo.
Bolitho an no haba cumplido veintiocho aos, pero como comandante con dos
experiencias previas a sus espaldas, haba aprendido a aceptar, aunque no las
compartiera, gran parte de los juicios de la armada. La experiencia de Conway se le
revel durante una cena, una noche en la cabina. Era el segundo da desde que
dejaron Madrs, y Bolitho le haba mandado a Noddall que sirviera parte del vino
especial para celebrarlo. Madeira, el ms caro que haba comprado jams. Conway
apenas pareci enterarse. Si le hubiera ofrecido sidra, Bolitho dudaba de que se
hubiera dado cuenta; pero se haba emborrachado profundamente. Conway no se
expres con calma, ni por accidente, ni siquiera con bravatas, sino con la firme
determinacin de quien permanece solo demasiado a menudo y desea que esa
sensacin desaparezca sin tardar.
Todo haba ocurrido haca dos aos, en esas mismas aguas, cuando el almirante
francs Suffren haba capturado Trincomalee y casi haba derrocado el poder
britnico en la India. Conway haba comenzado a contar la historia como si Bolitho
no estuviera presente, como si tan solo quisiera asegurarse de que an poda
recordarlo. Estaba al mando de un escuadrn de tierra, ocupado en la proteccin de
barcos de abastecimiento y convoyes militares. Una corbeta haba trado noticias de
que un escuadrn francs haba sido avistado en las costas de Ceiln, y sin demora
parti a capturar o destrozar los barcos enemigos hasta que llegara la ayuda para
completar la victoria.
Sin saberlo Conway, otra corbeta le estaba buscando: haba sido enviada por el
comandante en jefe, con nuevas rdenes para la defensa de Trincomalee. Conway
lleg a la zona donde los franceses haban sido avistados, solo para encontrar que ya
se haban marchado. Los pescadores le informaron de que haba partido hacia la
posicin que l acababa de dejar, y con la ansiedad que Bolitho poda imaginar, haba
hecho virar sus barcos una vez ms.
Se las ingeni para encontrar a la retaguardia francesa y entablar una breve pero
insatisfactoria lucha antes de perder contacto durante la noche. Cuando lleg la

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Alexander Kent
Misin en ultramar

aurora, reuni de nuevo su pequeo escuadrn. Conway descubri que los barcos de
avituallamiento que haba estado custodiando haban sido capturados o destrozados,
y cuando la corbeta del almirante se puso en contacto con l, tambin ellos haban
recibido noticias de que cancelaban las instrucciones previas. Trincomalee haba sido
capturado.
En el silencio de la cmara, la voz de Conway se haba elevado sbitamente, como
el grito de un moribundo.
Un da ms, y los hubiera reducido a despojos! Ni Suffren, ni ninguno de los
otros almirantes nos hubieran expulsado entonces de Ceiln!
Bolitho elev la mirada cuando los primeros grupos de hombres treparon a la
arboladura en la constante ronda de reparaciones; cosan y remendaban. Aquello era
demasiado montono. Conway podra haber destacado como un hroe. En vez de
eso, lo haban elegido como chivo expiatorio. De todos modos, pens que an deba
conservar algunas influencias. Un puesto de gobernador, sin importar de dnde,
significaba ms una recompensa que un paso ms en una cadena de desgracias.
Hizo un alto en su paseo, y de pronto se puso en alerta. Pero... y si hubiera una
segunda razn ms retorcida? Quiz all podra servir de nuevo de cabeza de turco?
Sacudi la cabeza. Qu sentido tendra?
Bolitho se volvi a Allday cuando este se le acercaba.
El desayuno est preparado, comandante. Gui los ojos y mir hacia el
bergantn. Entonces, an sigue con nosotros? Sonri con calma ante la serena
mirada de Bolitho. Eso est bien.
Bolitho le observ y dud. Era la misma mirada que le haba dedicado cuando le
haba trado la canoa en Madrs.
Gracias aadi, framente. Y ahora qu le parece tan divertido?
Allday se encogi de hombros.
No sabra decrselo, comandante. Es como una sensacin que me invade a veces.
Masaje su estmago. Es muy reconfortante.
Bolitho pas a su lado hacia la escotilla. Su maana se haba visto interrumpida de
mala manera. Cuando entr en la sombra fresca entre las cubiertas se imagin a Viola
Raymond un poco ms all, en el bergantn. Su marido deba de estar observndola.
Y el seor Pigsliver les observara a ambos.
An no saba a ciencia cierta lo que ella pensaba en realidad de l, o si vea su
atraccin por ella como un juego. Se haban sucedido un montn de visitantes en la
residencia, militares, oficiales de la Compaa, pero ella pareca decidida a
reservrselo para ella sola. No poda deducirlo por nada que ella hubiera dicho, sino
ms bien por la emocin, por una sensacin de temeridad entre ambos. Un reto que a
l le resultaba imposible de evitar.
La dama ya no se haba limitado a cogerle del brazo; en varias ocasiones le haba
dado la mano, incluso cuando Raymond se encontraba cerca.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Cuando Bolitho haba iniciado su regreso al barco, ella le haba seguido a una
terraza cobijada a la sombra, y le haba tendido una cajita.
Para usted.
Viola le haba quitado importancia, pero l haba observado la impaciencia en sus
ojos y la agitacin de su pecho bajo el vestido mientras abra la caja.
Era un reloj de oro.
Mientras le daba vueltas entre las manos, ella le haba cogido del brazo.
Siempre recordar su rostro aquel da susurr, pero en esa ocasin no se rea
. No rechace este regalito... Por favor...
l haba tomado su mano y la haba besado, sorprendido ante lo que haca; saba
los peligros que le esperaban y estaba dispuesto a afrontarlos.
Es un alivio que usted navegue ahora en otro barco, comandante. Ri ella, y
pos la mano de l sobre su pecho. Mire cmo late mi corazn. Una semana, un da
ms, y quin sabe lo que podra ocurrir.
Bolitho pas junto al centinela, y entr en la cmara, recordando an aquel
momento. Conway daba buena cuenta de un bizcocho, con el pelo revuelto por la
brisa de las escotillas de popa.
Qu hora es, Bolitho?
Hora, seor?
Conway le mir antes de dar otro mordisco.
He observado que tiene usted... eh... su nuevo reloj en la mano, y he supuesto
que la hora deba de preocuparle.
Bolitho se le qued mirando, sintindose de nuevo un guardiamarina ante su
comandante. Entonces sonri.
Es un recuerdo, seor... eso es todo.
Conway aspir profundamente.
S, le creo.

Tiene buen aspecto, Thomas.


Bolitho baj el catalejo y se sec la frente con el dorso de la mano. El sol de
medioda caa inmisericorde, pero como la mayor parte de los hombres que
aguardaban a su alrededor o que permanecan en los obenques, se haba olvidado de
l por un momento.
Llevaban quince das fuera de Madrs, y pese a los vientos adversos, la Undine se
haba comportado bien. Bolitho se haba acercado a tierra en varias ocasiones durante
ese tiempo, pero la visin de una costa despus de los riesgos y las dudas de la
navegacin nunca dejaban de conmoverle.
Y ahora, apenas visible por el resplandor del cielo y el mar, poda distinguir una
mancha verde en el costado de estribor, y senta una nueva agitacin mezclada con la
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Alexander Kent
Misin en ultramar

satisfaccin. La parte ms angosta del estrecho de Malaca. A estribor, oculta incluso


para el viga, se extenda la isla de Sumatra, que adoptaba la forma de una gran
cimitarra; pareca como si pretendiera cerrar el estrecho y les dejara luego partir a
tierras salvajes para no regresar jams.
Es un poco estrecho para maniobrar con comodidad, seor dijo Herrick.
Bolitho le sonri.
Incluso aqu es ms amplio que el canal de la Mancha, Thomas. El piloto me
asegur que esta es la ruta ms segura.
Quiz. Herrick protegi de nuevo sus ojos de la luz. De modo que eso es
Malaca, eh? Resulta difcil creer que hayamos llegado tan lejos.
Y en unos cinco das, ms o menos, con la ayuda de Dios, fondearemos en la
baha de Pendang. Hizo una pausa, al ver la duda en los ojos azules de Herrick .
Vamos, Thomas, djanos ver de nuevo esa sonrisa.
S, seor. S que ha sido un viaje corto y bueno, y me siento muy satisfecho, al
igual que usted. Juguete con la hebilla de su cinturn. Pero estoy preocupado
por otras cuestiones.
Ya lo veo.
Bolitho esper; saba lo que vena a continuacin. Haba observado la
preocupacin en el rostro de Herrick durante los pasados quince das, ms intensa
cada vez. Al haber tenido que permanecer gran parte del tiempo con el almirante,
Bolitho haba encontrado poco tiempo para disfrutar de la compaa de Herrick. Un
paseo juntos antes de anochecer, una pipa de tabaco, una copa de vino...
Todo el mundo lo sabe dijo Herrick con franqueza. No tengo derecho a
juzgar su comportamiento, seor, pero...
Pero... Qu es exactamente lo que piensa hacer? complet Bolitho, sonriendo con
seriedad. Vamos, Thomas, dilo. No voy a cortarte la cabeza.
Herrick no se acobard.
No es cosa de risa, seor. La dama es la mujer de un importante oficial del
gobierno. Si esa clase de cotilleo llega alguna vez a Inglaterra, puede verse usted en
peligro, esa es la verdad.
Gracias por tu preocupacin. Mir hacia el horizonte, donde ms all del
bauprs se vea el Rosalind, que se abra camino a travs de los bancos y los arrecifes,
como sin duda haba hecho muchas veces antes. Pero no deseo hablar de eso, ni
siquiera contigo, si vas a estar en contra de todo lo que diga.
S, seor. Lo siento. Pero Herrick aadi tozudamente. No puedo estar aqu
parado, y ver cmo est sin intentar ayudarle.
Bolitho le apret el brazo.
Entonces no hablaremos ms del asunto, Thomas. De acuerdo?
S, seor. Herrick le mir con tristeza. Si eso es lo que desea...

133

Alexander Kent
Misin en ultramar

Un marinero sali de la cocina y se apresur a travs de una escotilla abierta.


Llevaba un cubo y una fregona.
El cirujano est de nuevo enfermo dijo dbilmente Herrick. Ese hombre
debe ir a limpiar su camarote.
Bolitho le mir.
Borracho, imagino.
Eso parece. Pero no tiene nada que hacer, seor, y nuestra dotacin se ha
mantenido excepcionalmente sana todo este tiempo.
Eso da igual. Bolitho se sinti irracionalmente furioso. Qu demonios he de
hacer con l?
Ha sufrido mucho, seor.
Como tantos otros.
Herrick baj la voz.
Vio cmo colgaban a su hermano menor por un crimen del que luego se prob
que era inocente. Incluso aunque hubiera sido culpable, presenciarlo debi de ser
algo terrible.
Bolitho se volvi desde la batayola.
Cmo lo has descubierto?
En Madrs. Lleg borracho a bordo. Me mostr bastante duro con l, y comenz
a contarlo todo. Est destrozado.
Gracias por contrmelo, aunque sea un poco tarde.
Herrick no pestae.
Ha estado usted bastante... ocupado, seor. No quise preocuparle.
Bolitho suspir.
Tiene razn. Pero, en un futuro, quiero saberlo todo. La mayor parte de los
cirujanos de los barcos no son mejores que carniceros. Whitmarsh los supera, pero
borracho supone una amenaza para todos. Lo siento por su hermano, y le aseguro
que yo puedo comprender lo que siente. Mir con calma a Herrick. Tendremos
que ver lo que hacemos para enderezarle, le guste a l o no.
Herrick asinti.
Estoy de acuerdo, seor. El enfermo no siempre es quien mejor juzga su
dolencia. Intent no sonrer. Ya sabe usted a qu me refiero.
Bolitho le golpe en el hombro.
Vamos, Thomas, no vayas demasiado lejos. No me extraa que tu padre te
enviara a la mar.
Entonces dio unos pasos por la cubierta inclinada hacia el costado de barlovento y
dej que Herrick supervisara su guardia.
De modo que todos lo saban. Palp el bulto del bolsillo de su pantaln. Se
pregunt qu dira Herrick si leyera la inscripcin en el interior de la tapa del reloj.

134

Alexander Kent
Misin en ultramar

Viraremos ahora mismo, seor Herrick. Bolitho avanz hacia el comps y


observ por encima del hombro de Mudge. Arrumbe hacia el nornoreste.
Herrick se llev la mano al sombrero y contest en el mismo tono formal.
Seor, s, seor!
Haca cinco das que haban hablado de Viola Raymond y sus problemas
personales, y en ese tiempo Bolitho no poda haberse sentido mejor. El barco se haba
instalado en una rutina regular y calmosa, e incluso las maniobras haban
transcurrido sin quejas. La tripulacin de la Undine an tena mucho que aprender
sobre artillera, pero al menos se movan como un equipo, y no como una
muchedumbre confusa y desorientada.
Alz el catalejo y estudi las formas y los contornos nuevos que separaban el mar
del cielo. Mudge le haba asegurado que la baha de Pendang distaba unas cinco
millas, pero resultaba difcil de aceptar que casi hubieran llegado a su destino final.
Casi quince mil millas. Otro mundo. Una vida diferente.
Preparados para virar! Hombres a las brazas!
Los pies resonaron sobre las cubiertas, y Bolitho se volvi para estudiar la reaccin
de Conway cuando subi a cubierta. Era por la maana temprano, y por unos
segundos pens que se estaba imaginando lo que vea.
Conway vesta su uniforme de contraalmirante, completo, con el tricornio y la
espada. Sostena esta ltima como si fuera un puntero, como si se sintiera inseguro
de cmo le recibiran.
Buenos das, seor dijo Bolitho.
Vio cmo Herrick se les quedaba mirando, con la bocina a medio camino de la
boca. Conway se le uni junto a la batayola, y levant la cabeza para observar las
grandes vergas que crujan al unsono a su alrededor, mientras los marineros
trepaban y se apresuraban en las brazas.
Y bien? Su tono era seco. Qu opina?
Creo que est usted a la altura de las circunstancias, seor.
Vio la rpida tensin en la boca de Conway, y que las arrugas que bordeaban su
boca se hacan ms profundas. Era conmovedor, aunque pattico, presenciar el
agradecimiento de Conway, porque eso era lo que demostraba.
Est un poco arrugado, claro. Solo me lo estaba probando por si haca falta
algn arreglo aadi secamente. Si voy a ser gobernador, desembarcar como si
fuera a quedarme para siempre, maldita sea!
El guardiamarina Armitage observaba el bergantn mientras orientaba las vergas
para situarse a sotavento de la Undine.
Hay tormenta, seor indic, nervioso.
Pero Bolitho ya haba cogido un telescopio.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

No es esto, seor Armitage. Mir a Herrick. Acorten vela, si le parece, y


toque zafarrancho de combate. Vio cmo todos le observaban, como si no le
conocieran. He aprendido a temer esta clase de tormentas!

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Alexander Kent
Misin en ultramar

X
OTRA BANDERA
El barco est preparado para el combate, seor. Herrick observ el rostro de
Bolitho con cierta ansia.
Bolitho movi el catalejo despacio de una amura a otra, intentando evitar el
revoltijo de obenques y estayes que flameaban ms arriba, mientras contemplaba
fijamente la costa. Debido a la claridad que se filtraba a travs de la calima matutina,
era imposible fijar un destino adecuado o calcular un retraso con precisin.
Nos llevar demasiado tiempo, seor Herrick replic. Quiero reducir el
trayecto en veinte minutos. Estaba hablando nicamente para ganar tiempo y
ordenar sus pensamientos.
El distante caoneo haba cesado, pero se haban sucedido al menos una docena
de disparos. Secos y muy potentes, pese a la distancia. Posiblemente fueran piezas
pequeas. Gir el catalejo an ms a estribor y vio la mancha baja de tierra que se
extenda en paralelo a su lento avance. El promontorio de ms al este de la baha de
Pendang. No haba lugar a dudas.
Algo oscuro entr en el permetro de la lente, y vio que el bergantn se indinaba
con la brisa, con las vergas salpicadas de figuras pequeitas mientras terminaba de
arrizar. Una gran bandera espaola haba sido izada a su palo, y destellaba en la
claridad. Bolitho encontr tiempo para preguntarse cmo reaccionara el piloto de la
Rosalind ante la demostracin de orgullo patrio de Puigserver.
Me gustara que el espaol estuviera aqu con nosotros dijo, sin intencin de
hablar en alto. Creo que ahora precisaremos combinar pensamientos y accin.
No es necesario escuch gruir a Conway. El nuestro es un barco de guerra,
Bolitho. No quiero a ningn maldito espaol a mis espaldas.
Qu piensa hacer, seor? pregunt en voz baja Herrick.
Puede que sea un ataque al asentamiento en tierra dijo Bolitho sacudiendo la
cabeza. Pero a mi parecer el lugar est bien defendido, y...
Todo este jaleo por un puado de malditos salvajes le interrumpi Conway,
speramente.
Creo que eso es lo que dijo el pobre capitn Cook susurr Herrick, que estaba
junto a Mudge.
Bolitho se volvi rpidamente.

137

Alexander Kent
Misin en ultramar

No tiene nada que hacer, ms que esos estpidos comentarios? Se alej y


aadi: Quiero a dos buenos sondadores en las cadenas inmediatamente. Que
comiencen a sondar aadi para Mudge. Haga que arribemos una cuarta.
El cambio de tono tuvo el efecto esperado. Los hombres, que segundos antes
haban estado charlando y cotilleando acerca de lo que podra estar sucediendo en
tierra, permanecan ahora callados y alerta, en pie junto a sus caones o agrupados
en las drizas y las brazas a la espera de la siguiente orden. El timn cruji, y el sonido
atron entre la sbita calma.
Nordeste cuarta al norte, seor grit el timonel.
Muy bien.
Bolitho ech una ojeada al perfil de Conway, contemplando la mirada glida en
sus ojos. De la parte delantera lleg el grito del sondador.
No hay fondo, seor!
Bolitho observ a Mudge, pero los pesados rasgos del piloto no revelaban ninguna
expresin. Posiblemente pensaba que tomar medidas con la sonda era una prdida
de tiempo. La carta de navegacin y el resto de la informacin disponible les revelaba
que el agua tena suficiente profundidad hasta ms o menos a un cable de la costa. O
quiz pensaba que su comandante estaba tan nervioso que le preocupaba dejar nada
a la improvisacin. Otro crujido reson desde los obenques perdidos en la niebla, y
se desvaneci muy lentamente. Bolitho extrajo su reloj nuevo y lo consult. A esa
velocidad, les llevara casi una hora acercarse a tierra, pero no quedaba ms remedio.
No encontramos fondo, seor.
Pase la voz al capitn Bellairs dijo. Quiero un grupo completo dispuesto a
bajar a tierra. Dgale al seor Davy que prepare los botes para botarlos en cuanto
fondeemos. El se har cargo de ellos.
Tengo entendido que es una buena playa dijo brevemente Conway. El
asentamiento y el fuerte estn sobre una colina en el lado oeste de la baha.
Herrick camin hacia la popa y se llev la mano al sombrero.
Debo ordenar que carguen los caones, seor? Pareca en guardia.
An no, seor Herrick.
Bolitho dirigi su catalejo hacia la amura de babor. El asentamiento, el fuerte,
podran haber sido imaginaciones. La borrosa silueta verde de la tierra apareca
totalmente desierta. Escuch al sargento de los infantes de marina repartiendo
rdenes, el ruido de las botas cuando sus hombres se dividieron y se subdividieron,
preparados para desembarcar. Bellairs les observaba desde el corredor de estribor,
con el rostro impvido pero sin que sus ojos perdieran detalle.
Marca veinte el sondador pareca triunfal.
Mudge asinti tristemente.
Ms o menos. Veinte brazas de profundidad en los alrededores.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Algunos pjaros atravesaron la superficie del mar y volaron en crculos sobre las
vergas. Bolitho los observ, recordando los que volaban alrededor de la casa de
piedra gris en Falmouth. Le hubiera gustado estar all ese da. El brillo del sol, los
colores brillantes. Las colinas salpicadas con ovejas y ganado. La propia ciudad, llena
de granjeros y marineros, cada uno dependiendo de los otros como siempre haba
sido. Vio a Herrick cerca de l.
Perdone mi arrebato de hace un momento dijo en voz baja.
No importa, seor sonri Herrick. Tena usted razn. Esta historia nos ha
cogido de improviso. Los problemas no se desvanecern nicamente porque les
demos la espalda.
El Rosalind est desplegando de nuevo el trinquete, seor.
Se volvi para observar cmo el bergantn suba y bajaba por el viento.
Por Dios! Los espaoles intentan dirigirnos hacia la costa. Malditos sean!
exclam Conway.
Tienen todo el derecho, seor. Bolitho dirigi su catalejo hacia el otro velero, y
contempl las atareadas figuras que suban y bajaban, la gran cuchillada de la ensea
mientras su escudo coronado brillaba bajo la luz del sol. Este es an territorio de la
Real Compaa Espaola hasta que l diga lo contrario.
Esa es una simple formalidad. Le mir con dureza. Dispare un caonazo de
advertencia, comandante.
Bolitho mir a Herrick.
Pase la voz. Una bala. Pero cuide de que caiga bien alejada del bergantn.
Dieciocho! cant de nuevo el sondador.
Bolitho se tap los odos ante el crujido de las ruedas cuando el can del doce fue
extrado. El capitn de artillera observaba la boca, y cuando la luz le alcanz, Bolitho
vio que en una mano tena un garfio de metal. Turpin.
Preparado, seor! grit Herrick.
Entonces, cuando quiera.
El can dispar, y unos segundos ms tarde, una fina salpicadura se alz como
una cortina mucho ms all del bauprs del bergantn.
Bueno. Al menos, sabrn que llegamos, seor dijo Bolitho.
Salvajes! grit Conway. Pronto llegar al fondo de este asunto.
Bolitho suspir cuando el bergantn se abati ligeramente, con el trinquete ya
hinchado en respuesta a su brusca seal. La idea de que un bergantn pobremente
armado se interpona entre el enemigo y su propia artillera era una preocupacin
que no se poda permitir. Y ella estaba a bordo del Rosalind.
Se volvi bruscamente, furioso consigo mismo por tolerar que sus pensamientos
surgieran de aquella manera. En ese momento, necesitaba estar completamente
tranquilo, con nervios de acero.
Seor Mudge, me han dicho que usted conoce muy bien este lugar.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Muy poca gente se ha adentrado en esta tierra, seor dijo Mudge,


encogindose de hombros. Reductores de cabezas, tribus en guerra entre ellas. Hay
unas cuantas, segn se dice. Pero los nativos suelen ser marineros, piratas del norte
de Borneo. Los llaman dyaks. Ms de un buen barco ha sido arrasado por esos
demonios mientras se encontraba fondeado. Mostr sus encas. Dan tajos y tajos
con sus largos cuchillos, y no dejan uno vivo.
En ese momento, un marinero que se encontraba junto a un can del seis, seal
a la arboladura cuando el gallardete del calcs flame con renovada energa. La
niebla marina comenz a moverse y a dividirse como una larga cortina baja,
desvanecindose en la tierra, revelando inacabables playas, la espesa jungla, y,
finalmente, las colinas que sobresalan ms all.
Es eso el asentamiento, seor? exclam Herrick, bajando su catalejo.
Bolitho mantuvo quieto su propio catalejo, sin atreverse a mirar el rostro de
Conway. Lo que antes haba tomado por un montn de rboles apilados, se revelaba
ahora como una empalizada larga y puntiaguda, sostenida y protegida a intervalos
regulares por rechonchas garitas de madera. Cuando la niebla se desvaneci, vio lo
que deba de ser la residencia del gobernador. Tena que serlo, ya que era el edificio
ms grande a la vista. Tambin estaba construido completamente de madera, con una
muralla superior e inferior y una torre de viga en el centro, sobre la cual la bandera
espaola ondeaba de vez en cuando debido a la brisa marina.
En el nombre de Dios! dijo Conway. Las palabras parecieron escapar de su
garganta.
Bolitho observ el distante fuerte a la espera de alguna seal de vida, aparte de la
bandera. El lugar pareca agreste, pero estaba bien situado, y era fcil de defender.
Pens que deba de haber asentamientos como aquel por todo el mundo, pero qu
habra antes de ellos? Alguien haba llegado en primer lugar a tierra en un bote, o tal
vez haba marchado a travs de marismas y jungla para plantar una bandera. Para
reclamar esa tierra para su propia nacin. Haba odo hablar de islas en el Pacfico
que eran reclamadas regularmente por media docena de pases, a veces impulsados
por el genuino deseo de colonizarlas, pero ms a menudo porque sencillamente sus
barcos paraban all sin otra razn que la de encontrar agua y madera.
Marca diez!
Fondearemos cuando lleguemos a las ocho brazas. Bolitho mir a Herrick. Vio
a Allday gateando sobre la canoa fija en sus cuas. Y despus, que los botes se
alejen tan rpido como puedan.
Volvi su atencin a la marejadilla que se haba levantado con la brisa. Era una
baha extensa, pero bien protegida. Se deca que la Compaa Real Espaola haba
dado con ella unos aos antes casi por accidente. Pretendan emplazar su
asentamiento ms al norte, para conseguir un fcil acceso y asegurar sus negocios con
las Filipinas, pero la fiebre y las prdidas de barcos y recursos, les haban situado all.

140

Alexander Kent
Misin en ultramar

Era fcil comprender por qu los espaoles haban perdido coraje, y an ms fcil
de entender por qu el enclave resultaba mucho ms importante para los ingleses.
Situada en el rea tanto de la India como del mar de la China, con sus vastos recursos
an sin explotar, con el tiempo y una gestin hbil sera un enlace vital. Si los
espaoles y los franceses abandonaban aquel territorio, solo competiran con el poder
de los holandeses. Ech una rpida ojeada a los rgidos rasgos de Conway. Se
pregunt si Conway era el que deba comenzar todo aquello.
Los hombres que luchan ven poco ms all de la estrategia y las tcticas del
momento. Y uno amargado y desesperado por los errores pasados se sentira menos
inclinado a comprometerse.
La gente abandona la empalizada, seor.
Bajaban de dos en dos y de tres en tres, unos portando mosquetes y otros cojeando
hacia el borde del agua, hacia un embarcadero inmenso, aunque construido solo en
parte con toscas maderas. La mayor parte de ellos tenan la piel tan oscura, que
podran ser nativos, pero sus uniformes eran espaoles. Ninguno salud. Se
limitaron a permanecer en pie, o a sentarse observando el cuidadoso avance de la
fragata.
Dios mo, parecen espantapjaros dijo Herrick, bajando la voz.
Qu esperaba, seor Herrick? Sin ser visto ni odo, el cirujano haba
aparecido en el alczar con el rostro y el cuello del color de la carne cruda, y Bolitho
le mir impasible. Parece que ya se ha recuperado, seor Whitmarsh.
El cirujano le devolvi la mirada. Sus ojos estaban enrojecidos por la tensin, de
modo que parecan demasiado grandes para sus cuencas.
Veo que hemos llegado, seor murmur vagamente. Busc un apoyo, y al no
encontrarlo, casi cay al suelo. El esquema no ha cambiado murmur. Primero
extienden su poder y su proteccin, con hombres y barcos si es preciso para asegurar
esa proteccin. Cuando reine la paz, los comerciantes llegarn, y la bandera de la
Compaa reinar sobre todos nosotros.
Y entonces, qu? pregunt Bolitho, framente.
Whitmarsh le mir con expresin vaca.
El lugar se convertir en una colonia, en una posesin. O si ya la han limpiado,
como una concha vaca, simplemente la desecharemos. Nos libraremos de ella.
Conway pareci escucharle por primera vez.
Fuera de esta cubierta, borracho! En su rostro competan la desesperacin y la
necesidad de liberar su furia. O por Dios que lo lamentar!
El cirujano le dedic una desmaada reverencia.
Lo siento, crame. Lo siento por usted, seor, a quien han encargado esta misin
ruinosa. Se inclin hacia Bolitho. Por el bueno del comandante, que permanecer
por algn tiempo debatindose entre la justicia y la tirana, y quiz an lo siento
ms... Tropez con un bulto y permaneci completamente inmvil.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Marca ocho! el grito del sondador le devolvi a la realidad.


Que lo lleven a su alojamiento dijo.
Cuando algunos marineros aferraron al cirujano inerte y lo llevaron por la escala,
le lleg el olor acre del vmito y el vino derramado. El hedor de la destruccin de un
hombre. Conway an continuaba observando la cubierta.
Un segundo ms y habra ordenado encadenarlo. Mir hacia Bolitho. Y
bien?
Haba algo cierto en lo que deca. Lo que est en la cabeza de un hombre suele
aparecer en la lengua de un borracho.
Creo que ya estamos cerca, seor dijo Herrick.
Bolitho corri a la batayola del alczar, aliviado al verse libre del humor de
Conway. Estudi la lnea descendente del promontorio ms pequeo a babor; el
mayor se extenda al este, en la banda opuesta, retorcindose hasta la mar,,y mostraba
ya un verde delicado bajo la temprana luz del sol.
Haga seales al Rosalind, y despus vire, si le parece. Esper hasta que el
grupo del ancla se hubo reunido junto a la serviola. Luego aadi: Dgale a Davy
que nuestra gente debe permanecer junta una vez que nos encontremos en tierra. No
quiero que la fiebre se extienda entre la tripulacin de la Undine.
Cree que aqu hay fiebres, seor?
Por un momento, vio el miedo en los ojos de Herrick. Como la mayor parte de los
marineros, poda aceptar la sangre y los disparos, y la exigente disciplina que guiaba
su vida cotidiana, pero lo desconocido, el terror de una plaga que pudiera convertir
un barco en una cosa intil, transformarlo en una tumba flotante, era algo muy
distinto.
Lo descubriremos enseguida.
El Rosalind ha recibido las seales, seor.
Keen pareca despreocupado, como siempre. Incluso Armitage observaba la tierra
con algo similar a la expectacin.
Virad!
Hombres a las brazas de sotavento!
Bolitho vio cmo el timn giraba, y avanz hasta situarse al lado de Conway, para
evitar ser arrollado por los hombres junto al alczar cuando la fragata gir muy
despacio.
Esperar al seor Puigserver, seor?
Conway le mir. Un nervio vibraba en su garganta mientras el ancla se sumergi
en el agua clara en una gran cascada de espuma.
Supongo que s. Mir hacia el bergantn que tiraba ya suavemente del cable.
Deseo que usted me acompae, Bolitho.
Un honor, seor.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Usted cree? Conway se quit el sombrero ribeteado de oro y pas la mano


sobre su pelo gris. Sonri amargamente. Ya veremos.
Noddall apareci en cubierta con la espada de Bolitho, pero retrocedi cuando
Allday grit.
Aqu! Dame eso! Corri al lado de Bolitho y cuidadosamente ajust la funda
en su sitio. Entonces se irgui y contempl los botes que estaban siendo izados sobre
las redes. Hemos recorrido juntos un largo camino, comandante. Se volvi para
observar cmo los botes del bergantn eran botados. Me temo que este no es un
lugar alegre.
Bolitho no le escuch. Vio a los infantes de marina subiendo a los botes, con las
casacas muy rojas, las botas brillantes y el mismo alboroto de siempre. El capitn
Bellairs observaba con detenimiento a todos y cada uno de ellos, especialmente al
joven cabo que portaba la bandera de la Unin, que pronto sera plantada en suelo
extranjero.
Como muchos oficiales de la armada Bolitho haba pensado a menudo en esos
momentos, pero la idea que se haba hecho de la escena era siempre mayor y ms
digna: inacabables filas de hombres, bandas que tocaban, gente que vitoreaba, y los
barcos fondeados, tan esplndidos y seguros al borde del mar. Ahora lo vea bajo otra
luz. Solo era un comienzo, pequeo pero no menos impresionante por ello.
Bien, mejor que empecemos dijo Conway. Veo que los espaoles estn ya en
camino.
Los botes del bergantn se movan, en efecto, en direccin a la costa, uno con la
bandera espaola, y los otros con la de la Compaa. Bolitho dio mentalmente las
gracias porque Viola Raymond an permaneciera a bordo del Rosalind. Conway le
sigui a la canoa, y, con los botes armados y atiborrados desplegndose a cada banda,
se dirigieron hacia la playa ms cercana. Bolitho pudo oler el aroma a jungla en la
espuma que se elevaba como incienso, todopoderosa, mucho antes de que se
encontrara con el saludo de la gente. Apret el puo de su espada y trat de
mantener la dignidad. Era un momento que deba tratar de recordar siempre. Lanz
una rpida mirada a Conway, buscando alguna reaccin. Pareca muy lejano y triste
en la popa. El nuevo gobernador de Teluk Pendang haba llegado.
El teniente Thomas Herrick paseaba por el alczar, sin cesar de moverse, cuando
observ a los infantes de marina de Bellairs y algunos marineros bajo la empalizada
ms cercana. Acababa de pasar el medioda, y el sol caa a plomo sobre los barcos
fondeados con una intensidad salvaje. La mayor parte de los hombres desocupados
se cobijaban bajo los caones, bajo los corredores, pero Herrick se senta incapaz de
dejar la cubierta, aunque su cabeza estaba empapada y su camisa se le pegaba al
cuerpo como un harapo mojado.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Tirando sin cesar de su cable, la Undine haba vuelto su popa hacia la playa larga y
plida, y, con buena visibilidad, era fcil contemplar las dimensiones del nuevo
territorio de Conway. Era mayor de lo que haba imaginado en un principio, y,
obviamente, haba sido planeado y construido por un ingeniero militar. Incluso el
muelle de madera, sin terminar, pareca fuerte y slido, pero, como el resto del lugar,
se encontraba en un estado de gran abandono.
Mientras recorra el alczar o atisbaba por la batayola, Herrick haba visto a
Bolitho y a parte del grupo de tierra movindose por las murallas de madera o
explorando los huecos entre las dos empalizadas separadas que protegan los
alrededores del fuerte y los edificios que le rodeaban. Los botes yacan en la playa
como peces muertos, exactamente donde haban varado unas cuatro horas antes.
Observaba cmo algunos infantes de marina volvan los caones giratorios hacia el
fuerte. Otros, dirigidos por el inmenso sargento Coaker, haban ocupado las murallas
o se les poda ver patrullando junto al muelle. El puado de soldados espaoles
haba retrocedido hacia el fuerte, y del enemigo o de las personas a quienes la
guarnicin haba estado disparando, no se vea seal alguna. Se volvi cuando un
pesado pisotn reson en las cubiertas resecas, y vio a Soames hacindose sombra a
los ojos con una mano y comiendo una galleta con la otra.
Hay ya alguna seal, seor? Soames observ el distante asentamiento sin
entusiasmo. Menudo lugar para acabar tus aos, eh?
Herrick estaba preocupado. A esas alturas, ya deba de haber ocurrido algo. Se
supona que deba de haber unos trescientos soldados espaoles, con sus
acompaantes, y solo Dios saba cuntos nativos locales. Desde donde l observaba,
apenas haba visto alguno. El mismo pensamiento cruz de nuevo su mente. Quiz
una epidemia, o algo incluso ms terrible?
Parece que estn examinando las defensas interiores replic. Se encogi de
hombros. No me sorprende que los espaoles quisieran librarse de esto. Desde
aqu, parece como si esa maldita jungla les estuviera empujando hacia el mar.
Soames se encogi de hombros y luego seal hacia la cubierta de artillera con su
galleta medio mordisqueada.
Debo retirar a los hombres de los caones? Parece que aqu no hay mucho que
haga pensar en un ataque.
No. Solo hay unos cinco alerta. Reemplcelos y mande a los otros abajo por un
tiempo.
Se sinti aliviado cuando Soames se alej. Necesitaba concentrarse para decidir
qu hara si de pronto deba entrar en accin sin Bolitho a su lado. La ltima vez
haba sido diferente. Una especie de inquietud salvaje le haba invadido y se encontr
ms dispuesto que nunca a correr de nuevo al lado de Bolitho del nico modo que
conoca. Pero aqu no haba salvajes que aullaran, ni unas canoas que se pudieran
dispersar con unos cuantos disparos. Silencio, y una deprimente quietud.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Ha sido botado uno de los botes, seor grit el guardiamarina Penn, con su
voz aguda.
Herrick sinti que su corazn se aligeraba cuando una figura distante arroj la
canoa pintada de verde de la Undine al agua poco profunda. Vio la alta silueta de
Bolitho bajando a la playa, detenindose para decirle algo a Davy antes de superar la
regala. Al fin. Pronto sabra lo que estaba ocurriendo. Solo haban sido cuatro horas,
pero para Herrick haba parecido una eternidad.
Rena a los hombres. En pie para recibir al comandante.
Bolitho pareca tenso y pensativo cuando subi al portaln de entrada, con el
chaquetn cubierto de polvo y arena, y el rostro oscurecido por el sudor. Observ
hacia el grupo de recepcin, que permaneca inmvil y dispuesto, pero no pareci
verlo.
Disponga que el cirujano y sus ayudantes sean enviados a tierra y se presenten
ante el seor Davy dijo. Cuando los otros botes lleguen, quiero que enven
tambin plvora y balas, comida y fruta fresca. Ech una ojeada al bergantn
anclado y a otro bote, que avanzaba rpidamente hacia l. Debo enviar un mensaje
al Rosalind para que lo auxilien. Mir el rostro redondo de Herrick y sonri por
primera vez. Tranquilo, Thomas, esto no es el final, aunque ha estado cerca. Venga a
mi camarote cuando haya cumplido mis rdenes. Allday tiene una lista de todo lo
que necesita.
Cuando Herrick se uni por fin a Bolitho en la cmara de popa, lo encontr
desnudo hasta la cintura y bebiendo una gran jarra de zumo de limn.
Sintate, Thomas.
Herrick se sent, sabiendo que aunque Bolitho pareca sereno y calmado, haba
algo ms, algo familiar que le deca que su mente estaba ocupada en otra parte.
Cuando la guerra termin, haba aqu una guarnicin de unos trescientos
hombres. Era como si le estuvieran describiendo una escena que ya haba sido
descrita para l. El comandante, el hombre de confianza del rey de Espaa, era el
coronel don Jos Pastor, un soldado de fidelidad a toda prueba, y muy habituado a
construir asentamientos como este. Se gan la confianza de los nativos, y mediante el
trueque y otros alicientes, y tambin mediante el habitual uso de la violencia de los
espaoles, pudo crear una fuerte lnea de defensa, y limpiar parte de la tierra de los
alrededores. Incluso hay un camino, aunque ahora se encuentra invadido por la
maleza. Una foresta.
Fiebres? aventur Herrick.
S, por supuesto, aunque no ms de las que se podra esperar en un sitio como
este. Estudi a Herrick durante varios segundos, y sus ojos parecan muy grises
bajo la luz que se reflejaba. El asentamiento ha permanecido bajo un acoso casi
constante durante ms o menos un ao. Al principio pensaron que era debido a los
grupos de maleantes, quiz piratas dyak que comenzaban a preocuparse por el

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Alexander Kent
Misin en ultramar

despliegue de la influencia espaola en su territorio. El coronel Pastor haba fundado


una misin catlica ms all del asentamiento. Los frailes fueron encontrados
decapitados y terriblemente mutilados. No vio la expresin de horror de Herrick.
Entonces, ms hombres murieron cuando los manantiales de agua dulce fueron
envenenados. La guarnicin tuvo que depender de un riachuelo que manaba dentro
de sus murallas. De no ser por eso, la lucha hubiera terminado hace mucho tiempo.
Piense en ello, Thomas; imagnese que es usted oficial aqu, tratando de mantener
alta la moral, luchando con un enemigo invisible mientras da tras da, su fuerza se
debilita... Cada amanecer, sus hombres estaran observando el horizonte, rezando por
que un barco, cualquier velero, le trajera cierto alivio. Durante todo ese tiempo,
solamente uno lleg, pero no dej que su gente bajara a tierra por miedo a la
epidemia. Se limit a dejar los despachos y partir. Sabe Dios que puedo entenderlo.
Parecen esqueletos vivientes. Mir a su alrededor cuando un bote se alej del casco
. Esperemos que nuestro cirujano encuentre a otros a quienes ayudar y que piense
menos en s mismo.
Qu har el almirante Conway? pregunt Herrick en voz baja.
Bolitho cerr los ojos; record la pequea reunin en la habitacin en lo alto del
fuerte de madera, escuch de nuevo la voz expresiva de Puigserver mientras traduca
el informe del nico oficial que quedaba en el asentamiento, el capitn Vega. Los
ataques haban continuado, y cuando en una ocasin un piquete haba sufrido una
emboscada, los defensores del fuerte casi se haban vuelto locos por los gritos
lastimeros y aullidos de sus camaradas, que haban sido torturados hasta la muerte
delante de las murallas.
A nuestro oeste, se extiende un pequeo grupo de islas dijo Bolitho. El
grupo Benua.
S asinti Herrick, incapaz de comprender.
Lo pasamos hace un da.
Estn en el estrecho entre Borneo y las islas de Sumatra y Java. Su tono se
endureci. El prncipe, por llamarlo de alguna manera, Muljadi, tiene all su
fortaleza. Los holandeses construyeron una fortaleza en una de esas islas hace
muchos aos, pero la abandonaron cuando la enfermedad mat a gran parte de la
guarnicin. Mir a travs de las escotillas de popa, con los ojos tristes. No es
como el nuevo dominio de Conway, Thomas. Es de piedra.
Herrick intent que Bolitho saliera de aquella impotente desesperacin.
Pero, sin duda, unos cuantos barcos y unos hombres destruiran pronto a ese
maldito Muljadi.
Quiz una vez. Bolitho llen el vaso y se le qued mirando. Esta maana
hubo un intento final de atacar las murallas aqu. Creo que los atacantes vieron pasar
ayer a la Undine por el estrecho, y supieron que deban apresurarse. Ahora han
regresado a la jungla. El capitn de la guarnicin, Vega, dice que se dirigirn hacia el

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Misin en ultramar

oeste, al distrito de las marismas, desde donde sern trasladados por mar a la
fortaleza de Muljadi. Lanz un gran suspiro. De todos los hombres del
asentamiento, solo quedan cincuenta vivos. Dardos envenenados, balas de mosquete,
porque tambin tienen armas, y las fiebres se han cebado de manera terrible en ellos.
Incluso hubo un motn, en el que los hombres de Vega lucharon contra sus propios
soldados. La mayor parte de ellos estaban demasiado enloquecidos por el alcohol y la
desesperacin como para saber lo que estaban haciendo.
Qu fue del coronel Pastor? dijo Herrick, mirndole. Lo han matado
tambin?
Bolitho se sent y masaje la cicatriz blanca que tena sobre las costillas.
Estoy llegando a esa parte. Hace unas semanas, al fin, lleg un barco, pero no
para traer ayuda o para ofrecer alivio a esta gente desde su pas. Era el Argus,
Thomas. Se volvi, notando que la debilidad caa sobre l como un manto. De
cuarenta y cuatro caones, bajo el mando del capitaine Le Chaumareys. El mismo
desembarc y mantuvo una reunin con el coronel Pastor. Trajo personalmente un
mensaje de Muljadi aferr el borde del escritorio con ambas manos en el que le
exiga rendir la bandera y renunciar a todos los derechos sobre el asentamiento en
nombre de Espaa.
Dios mo.
Ciertamente. A lo que parece, el coronel le dijo que pronto les llegara ayuda,
pero Le Chaumareys se ri de l. Le dijo que eso no ocurrira, que ningn barco
vendra en su auxilio. De modo que los franceses han tomado parte en esto.
Y parte importante. Su rostro se ilumin.
Es que no lo entiendes, Thomas? Le Chaumareys tena instrucciones de forzar a
los espaoles a rendirse. Saba mejor que la mayora que retrasaran al Nervin, o a la
Undine, o a ambos, por todos los medios posibles. Si el asentamiento pasaba a
Muljadi y con un acuerdo por escrito con Pastor, que despus de todo es el
representante de su rey aqu, no habra nada que pudiramos hacer. Ni nosotros ni
nadie. No tengo la menor duda de que Le Chaumareys haba recibido rdenes para
reconocer el mando de Muljadi en nombre de Francia, y que le ofrecera lo que
necesitara para controlar su alianza. Mir hacia la playa, a los marineros que
desembarcaban de dos de los botes. Pero nosotros hemos llegado, Thomas.
Demasiado tarde para el coronel Pastor, porque embarc en el Argus para negociar en
nombre de sus hombres con Muljadi. Le compadezco, aunque admiro su valor.
Herrick asinti despacio, con los ojos hmedos. Y cuando se fue, el ltimo ataque
comenz. Sin gobernador, y con escasos defensores. Los muertos tienen poco que
decir.
Herrick pens en su lento avance esa maana, en la niebla sobre el agua que
distorsionaba el sonido del fuego de can. No era de extraar que los defensores

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Misin en ultramar

que quedaban no hubieran sido capaces de saludarles o recibirles. La Undine les


deba de haber parecido un milagro.
El seor Puigserver es nuestra baza capital dijo Bolitho. Puede actuar en el
nombre de Espaa, y asegura a Conway la confianza de su pas.
Cmo reaccion ante las noticias?
Bolitho pens en el rostro del espaol mientras escuchaba a Vega. Angustia,
vergenza, y, despus, furia. Lo haba visto todo; solo la actitud de Conway
continuaba oscura. Haba dicho poco, y ni siquiera haba discutido con Raymond
cuando comenz a decir lo que el Parlamento tolerara y lo que no tolerara. Solo algo
era cierto: el suceso deba ser acallado. Nada de ostentar las fuerzas adicionales, nada
de aceptar que ha habido un cambio de mando aqu o en cualquier otro sitio.
Como Raymond haba explicado ms de una vez, los holandeses estaban
demasiado ocupados recuperndose de las prdidas causadas por la guerra como
para querer otro conflicto en su territorio. Si Francia enviaba ms fuerza naval a la
zona, entonces tambin Espaa podra cambiar su opinin sobre la alianza con
Inglaterra, que, al fin y al cabo, no haba sido amenazada. Aquello podra significar
de nuevo la guerra. Solo cuando Bolitho hizo un intento de regresar a su barco, el
contraalmirante haba salido de un rincn.
La poltica, la necesidad de expandir el comercio o el poder colonial, todo son
apariencias dijo, muy despacio. Solo una cosa est clara para m, y la estar para
usted, Bolitho. Haba mantenido su mirada, buscando una reaccin antes de aadir
: Todo rompecabezas tiene una pieza clave. Este, tiene dos. La Undine y el Argus.
Los gobiernos pueden intentar ejercer su poder despus, pero para entonces ser
muy tarde para nosotros. Si la Undine se pierde, tambin nosotros estaremos
perdidos. Y estoy seguro de que Le Chaumareys ya sabe eso. Cuando Bolitho haba
hecho ademn de preguntarle ms, haba aadido: Es un buen oficial, no se
equivoque. Nuestros escuadrones tienen razones para maldecirle en la guerra.
Francia ha enviado a Muljadi a su mejor hombre, y espero que Inglaterra me ayude
de la misma manera.
Bolitho haba expresado en alto gran parte de sus pensamientos.
Pero eso no significa que haya una guerra, seor! exclam Herrick Ningn
francs levantara la espada por miedo a desencadenarla.
Bolitho le observ y se alegr de que estuviera all.
Le Chaumareys debe de tener en su poder una patente de corso. No es ningn
tonto. Cuando muestre sus cuarenta y cuatro caones, ser la bandera de Muljadi la
que ondee, no la flor de lis francesa. Se puso en pie y se movi sin objeto por la
cmara. Pero tras cada can habr un hombre con experiencia, la flor y nata de su
armada. Mientras que nosotros... Se volvi a medias, con el rostro sbitamente
tirante de nuevo. Pero ya basta. Las batallas no se pierden o se ganan con
ensoaciones.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Herrick asinti.
Y qu haremos ahora, seor? Bolitho se puso la camisa, la misma que estaba ya
sucia antes.
Zarparemos cuando la marea lo permita. Si Muljadi tiene barcos en el rea,
debemos acercarnos a ellos, demostrarles que tenemos intencin de continuar lo que
hemos comenzado.
Empuj a Herrick hacia los ventanales de popa cuando una corneta reson
tristemente sobre las aguas resplandecientes. Sobre el fuerte ondeaba la nueva
bandera de Conway, y el grupito de los infantes de marina bajo ella brillaba como
pequeos insectos rojos.
Mira, Thomas. No hay retirada. No la hay para Conway, ni para ninguno de
nosotros.
Herrick observ el pequeo tablean lleno de dudas.
Sin duda, ser mejor que esperemos, al Bedford. Con tropas, y ms caones,
podremos tener una mejor oportunidad.
Eso es lo que Le Chaumereys estar pensando. Sonri, y de pronto pareci
muy joven. Al menos, eso es lo que esperan.
Herrick busc a tientas su sombrero, contento de tener algo que ocupara su mente
y la apartara de la aprensin que las noticias de Bolitho haban trado.
Dejaremos aqu a Bellairs y a sus infantes de marina?
A la mitad de ellos. Queda mucho por hacer. Con todos aquellos cadveres sin
enterrar, el lugar es un estercolero. Las defensas son fuertes, pero necesitan hombres
que las patrullen. El Rosalind permanecer tambin bajo la proteccin de la batera,
como est ahora. Creo que su piloto est ansioso por abandonar este lugar, pero con
Conway se ha encontrado la horma de su zapato.
Herrick avanz hacia la puerta.
Esto no es lo que yo esperaba, seor.
Ni yo. Pero nos guste o no, tenemos un deber que cumplir. Si hemos de terminar
con Muljadi y la amenaza que supone, entonces debemos verlo como a un pirata ms.
Sus manos recorrieron el escritorio. Con el Argus o sin l.
Herrick se dio prisa, sus pensamientos vagaban en varias direcciones a la vez. Se
encontr con Mudge en la cmara de oficiales, mientras observaba con tristeza un
plato de carne salada.
Vamos a partir de nuevo, seor Herrick? pregunt el piloto.
Herrick sonri. Los hechos pronto suplantaban a los rumores en un barco
pequeo.
S. El Argus se muestra muy activo, o eso parece, bajo la apariencia de un barco
pirata y sin ostentar el nombre de Francia.
Mudge bostez, sin mostrarse impresionado.

149

Alexander Kent
Misin en ultramar

Eso no es nada nuevo. Solamos hacer lo mismo para la Compaa en la India.


Unos cuantos caones preparados siempre parecan impresionar, llegado el
momento, a un raj que albergara alguna duda.
Herrick le mir y suspir.
De modo que los gabachos respaldarn un levantamiento armado y nosotros
seremos la proteccin del sector comercial. Pero, qu pasa con la gente que est en
medio, seor Mudge?
El piloto alej su plato, asqueado.
Nadie les pregunta nunca fue todo lo que dijo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

XI
LA SUERTE DEL JUEGO
Bolitho observ con atencin el gallardete del calcs y luego camin hacia la popa
en direccin al comps. Noroeste cuarta al oeste. Era media tarde, y, pese al cielo
despejado, con una claridad deslumbrante, haba suficiente viento como para facilitar
el viaje. La Undine haba, permanecido fondeada en la baha de Pendang hasta casi el
anochecer del da anterior, a causa de las corrientes y la persistencia del viento que
soplaba del sudoeste, lo que dificultaba proyectar una travesa nocturna. Pero en los
ltimos momentos, el viento haba cambiado considerablemente, y con el esbelto
casco escorado por su presin, la Undine haba abandonado la baha, dejando atrs el
asentamiento y sus tristes recuerdos en una oscuridad purprea.
Pero el viento an continuaba, y era necesario navegar de bolina, con las vergas
arrizadas en cruz para orientar cada vela desplegada y dirigir la Undine lejos de
tierra. Si el viento rolara de improviso y el barco permaneciera demasiado cercano a
aquella ondulante silueta de costa verde, la Undine se encontrara con la costa a
sotavento, y en grave peligro.
Por cunto tiempo continuaremos, seor? pregunt Herrick.
Bolitho no contest inmediatamente. Observaba las pequeas velas triangulares
del cter de la Undine mientras viraba delicadamente en torno a un grupito de isletas
rocosas. Entonces dirigi su mirada a la cofa, donde el guardiamarina Keen se
sentaba con una pierna desnuda colgando sobre la barricada, el catalejo dirigido
hacia el bote en la distancia. Davy diriga el cter, y hara una seal en el momento en
que avistaran algo. No tena sentido acercar tanto el barco cuando an gozaban de
buena visibilidad.
Nos encontramos cerca del cabo del suroeste dijo. O, al menos, tan cerca
como puedo calcular. Hay muchas marismas y pantanos, o eso dicen el seor Mudge
y Fowlar. Si la informacin del capitn Vega es correcta, los veleros de Muljadi
pueden estar muy cerca.
Volvi su rostro al viento, mientras notaba cmo el sudor se secaba en su frente y
en el cuello.
Las islas Benua quedan a unas cien millas al oeste. Una inmensa porcin de mar
abierto, si tenemos la oportunidad de acabar con esos piratas.
Herrick le observ lleno de dudas, pero se sinti mejor por el aparente optimismo
de Bolitho.
Qu es lo que sabemos de Muljadi?
151

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho camin por la cubierta inclinada hasta la batayola de barlovento y dio un


tirn a su camisa para separarla de las costillas.
Muy poco. Casi nada. Procede de algn lugar del norte de frica. De
Marruecos, se dice. Fue capturado como esclavo por los espaoles y encadenado a
una de sus galeras. Escap y fue capturado de nuevo.
Supongo que los espaoles fueron bastante duros con l susurr Herrick en
voz baja.
Bolitho pens de pronto en el anciano coronel Pastor y en su imposible misin.
Los espaoles le cortaron una mano y una oreja, y lo abandonaron en una playa
desierta.
Herrick sacudi la cabeza.
Pero, de alguna manera, consigui llegar hasta las Indias y ahora siembra el
terror entre sus antiguos amos.
Bolitho le observ impasible.
Entre ellos o entre quien se interponga entre l y su meta final, sea quien sea.
Ambos levantaron la vista cuando oyeron gritar a Keen.
Los de cubierta! Recibimos seales del cter, seor. El seor Davy nos seala
hacia el norte.
Bolitho cogi un catalejo.
Claro! Deb haberlo supuesto.
Lo dirigi hacia el cter, y luego ms all, hasta el cabo, que descenda
suavemente. Pequeos islotes, rocas y riscos y por todas partes la ininterrumpida
extensin verde. Cualquier velero pequeo podra abrirse camino en aquella
direccin, tal y como el cter de Davy estaba haciendo en ese momento.
Herrick golpe un puo con otro.
Los tenemos, por Dios!
Permaneceremos sobre esta amura de momento dijo Bolitho. Devuelva la
seal al seor Davy y despus toque zafarrancho de combate. sonri, aunque solo
fuera para tranquilizar la agitacin que le invada. En unos diez minutos ms o
menos.
Herrick esper hasta que Keen hubo bajado de la burda para reunir a su grupo.
Zafarrancho de combate! Listos para la accin!
Un nico tamborilero hizo lo que pudo. Sus palillos golpearon hasta que el
redoble atrajo a los hombres que surgan de las escotillas y enjaretados.
Eso puede espantarlo, seor. Mudge estaba junto a sus timoneles, y su
mandbula masticaba algo de carne o un poco de tabaco. Bolitho pensaba a menudo
que no haba mucha diferencia entre ambos.
No lo creo.
Bolitho observ a los marineros de espalda desnuda, que se apresuraban a sus
caones, soltando las amarras y buscando los utensilios para su labor. Una pequea

152

Alexander Kent
Misin en ultramar

guarnicin de infantes de marina, bajo el mando de un cabo solitario, atravesaba el


alczar, mientras otro puado de ellos escalaba por la arboladura hasta el trinquete
con sus caones giratorios. El cter ya haba virado, haba arriado las velas y
atravesaba el mar hacia la costa empleando solo la fuerza de los remos.
No se habrn encontrado con muchas fragatas hasta ahora, creo yo. Su jefe
tratar de alcanzar mar abierto y dejarnos atrs ms que enfrentarse a que los
acorralemos o al riesgo de encontrarse con nuestros infantes de marina en tierra a sus
espaldas. Toc el brazo de Mudge con mpetu. No sabr lo poco habituados que
estamos a estas misiones, verdad?
Espero que ese cretino de Muljadi tambin est ah exclam Mudge.
Necesita que le den una leccin.
Los de cubierta! El viga en el calcs esper hasta que ces el ruido en la
cubierta de artillera. Una vela en la amura de sotavento!
Cielo santo! De modo que est ah. El guardiamarina Keen se aferr al brazo
de un marinero y aadi, emocionado: y aparentemente es una goleta.
El marino, que llevaba coleta y diez aos en la armada, le mir y sonri.
Dios mo! Envidio lo mucho que sabe, seor!
Pero el sarcasmo pas desapercibido por la emocin del momento. Herrick levant
la mano cuando el ltimo capitn de artillera se dirigi a popa ante l. Por el hueco,
bajo el alczar, un segundo de contramaestre grit:
Todo preparado en la popa, seor! Herrick se gir y vio que Bolitho examinaba
su nueva guardia.
Preparados para entrar en accin, seor!
Exactamente, doce minutos. Bolitho elev la mirada hasta el calcs. Pero de
no ser por la llamada del viga, creo que podran haberlo hecho en menos tiempo.
Se dej de bromas. Bien hecho, seor Herrick. Pase la voz al resto de los hombres.
Camin por la cubierta inclinada y dirigi su catalejo ms all de las redes. Dos
mstiles inclinados, con grandes velas oscuras como alas. Parecan inmviles, con el
casco an escondido ms all de un saliente de tierra. Era una ilusin. Se acercaba al
borde del ltimo tramo peligroso. Despus de eso, se dara prisa y desaparecera,
pero an necesitaba un buen rato. Se gir.
Dnde est ese maldito cter?
Mowll, el oficial de personal y, con seguridad, el hombre ms odiado a bordo, le
contest:
Se acerca a toda prisa, seor.
Bueno. Pues haga una seal al seor Davy para que acelere. De otro modo,
tendremos que dejarle a popa.
Los de cubierta! Hay otra vela en la amura de sotavento!
Herrick observ en silencio hasta que descubri el segundo par de velas con su
catalejo.

153

Alexander Kent
Misin en ultramar

Otra goleta. Posiblemente, navos de la Compaa, capturados por estos piratas.


Sin duda.
Bolitho se volvi para observar cmo el cter giraba para dirigirse hacia las
cadenas principales con un sbito estruendo. Maldiciones y ruido de remos fueron
finalmente silenciados por la furiosa voz de Davy y la ms paciente de Shellabeer, el
timonel, que estudiaba toda la maniobra desde el corredor con un disgusto evidente.
Allday estaba en pie detrs de Bolitho.
Debera haber dejado al seor Armitage al mando, comandante susurr.
Nos hubiera conducido derechos al escondite donde guardan el alcohol, con cter y
todo.
Bolitho sonri y permiti que Allday le ajustara la espada. No haba visto a su
timonel desde el desayuno, justo despus del alba, pero en los momentos de peligro
o en cuanto se intua un enfrentamiento, ah estaba, sin escndalo, sin casi una
palabra que delatara su presencia.
Quiz.
Vio al guardiamarina Armitage con Soames bajo el palo mayor, comprobando una
lista de artilleros que Soames haba repartido en el viaje desde la India. Encontr un
momento para preguntarse qu pensara la madre de Armitage si viera en ese
momento a su nio adorado. Magro y bien bronceado, con el pelo demasiado largo y
una camisa que necesitaba un buen lavado. Posiblemente, hubiera roto a llorar. Pero
no haba cambiado en algunos aspectos. Era an tan torpe, y le faltaba tanta
confianza como el primer da que lleg a bordo.
El pequeo Penn, por el contrario, permaneca en pie, sintindose muy importante
junto a la batera de estribor de caones del doce, y esperaba poder ayudar al teniente
Davy. l no tena ese problema. En todo caso, estaba ms que deseoso de que le
asignaran tareas que iban bastante ms all de la experiencia que podra tener a sus
doce aos.
Davy corri hacia la popa, inclinndose bajo la sombra que se balanceaba al ser
izado a bordo el cter hasta sus calzos sobre la cubierta de artillera. Estaba
empapado de espuma, pero muy satisfecho de s mismo.
Lo ha hecho muy bien dijo Bolitho. Indicarnos tan rpidamente el
avistamiento nos ha dado cierta ventaja sobre esos dos veleros.
Eso supondr quiz alguna recompensa en metlico, seor? dijo l,
inclinndose.
Bolitho escondi una sonrisa.
Ya veremos.
Herrick esper a que Davy se uniera a los artilleros.
Solo las dos goletas. Nada ms a la vista dijo entonces. Se frot las manos
ruidosamente.
Bolitho baj el catalejo y asinti.

154

Alexander Kent
Misin en ultramar

Muy bien, seor Herrick. Puede cargar y sacar los caones ahora. Ech una
ojeada al gallardete del calcs por centsima vez. Desplegaremos ms velas ahora
mismo, y les ensearemos a esos piratas con quines se las tienen que ver.

Las dos goletas continan junto a la costa, seor. Herrick baj el catalejo y se
volvi para observar la reaccin de Bolitho. Con ese aparejo, pueden ceir mucho.
Bolitho camin hacia el comps mientras mantena en mente la imagen de los
otros dos veleros. Durante casi media hora, haban avanzado despacio y
metdicamente entre un pequeo grupo de isletas, y ahora seguan la lnea de la
costa hacia un promontorio. Alrededor se extenda otra baha, con ms salientes de
tierra, pero las goletas escogeran el momento con el mayor cuidado. Viraran y se
separaran, para reducir as las posibilidades que tena la Undine de capturarlas.
Ambas eran dos veleros bien equipados, y con el catalejo pudo ver el grupo de
pequeos caones y caones giratorios, y una seleccin de hombres igualmente
variada. Atendi a Mudge:
El viento ha variado un poco, seor. Puede mantenerse as.
Bolitho se volvi y contempl su barco, sopesando los riesgos y las ventajas. El
promontorio verde de tierra se extenda hacia la amura de estribor de la Undine, o eso
pareca. En realidad, an estaba a tres millas de distancia. Las dos goletas, negras
contra las animadas crestas de las olas, parecan fundirse en un solo barco
desmaado, con sus grandes velas desplegadas contra la costa.
D los juanetes dijo, con firmeza. Y cambie el rumbo dos cuartas a estribor.
Herrick se le qued mirando.
Nos acercaremos demasiado, seor. Si el viento rola, nos ser difcil despegarnos
de la costa. Bolitho no replic, suspir y elev su bocina: Hombres a las brazas!
Desde ms all, en la popa, los timoneles hacan girar las cabillas de la caa; el
mayor de ellos guiando los ojos para observar las lonas al viento y la aguja oscilante
del comps hasta que incluso Mudge se dio por satisfecho.
Noroeste cuarta al norte, seor.
Muy bien.
Bolitho contempl de nuevo el promontorio. Una trampa para las dos goletas, o el
lugar para el ltimo descanso de la Undine, como Herrick pareca pensar? Herrick
observaba a los gavieros, en espera de que los juanetes fueran desaferrados y despus
controlados como relucientes petos de acero. La Undine se mova rpidamente ahora,
porque el viento la impulsaba por el travs de babor, y con las gavias y los juanetes
braceados para avanzar as mejor, no haba duda de que la distancia disminua.
Cree usted que intentarn virar? pregunt Mudge, preocupado.
Quiz. Bolitho se estremeci cuando una cortina de espuma se elev y cay
contra la batayola, empapndole hasta los huesos y agravando su agitacin.
155

Alexander Kent
Misin en ultramar

Tratarn de pasar a barlovento del promontorio, tan cerca como se atrevan, y


emplearn la siguiente baha para virar. O, si una de las dos pierde la cabeza, les
destrozaremos cuando viren a este lado del promontorio.
Observ la cubierta de artillera y las figuras junto a cada uno de los caones del
doce. Una buena descarga sera ms que suficiente para cualquier goleta. La segunda
podra desaparecer sin arriesgarse a un destino similar. Lo apart de su mente. La
lucha ni siquiera haba comenzado. Se imagin a Conway en su remoto reino. El
hubiera sabido mejor que Puigserver o Raymond lo que estaba en juego. Con un poco
de suerte, la Undine asegurara a Conway durante tiempo suficiente como para
demostrar lo que era capaz de hacer. Se escuch un lejano crujido a travs del agua, y
durante unos segundos una cortina de espuma se elev muy alejada de la amura de
estribor. Despert un coro de burlas entre la tripulacin de artillera, que esperaba el
momento.
Ice la bandera, seor Keen.
Bolitho vio al puado de infantes de marina en las gavias ajustando sus caones
giratorios. Otros aferraban sus mosquetes junto a las redes de los coyes, concentrados
y con los rostros tensos.
Una de ellas se escapa, seor! Bolitho contuvo el aliento cuando la goleta que se
encontraba ms a popa vir en un ngulo agudo, con la gavia mayor desplegndose
sobre la cubierta como una gigantesca ala, mientras cambiaba el rumbo a babor.
Por vida de Cristo, est perdido! aull alguien. Mira ese desgraciado!
El comandante de la goleta haba calculado muy mal, porque cuando su navo vir
para caer hacia el eje del viento y huir hacia mar abierta, las velas flamearon y
rechinaron en una confusin desesperada.
Iremos primero a por ella! grit Bolitho. Atentos, la batera de babor!
Vio cmo Soames corra hacia la lnea de caones. Los capitanes, agachados como
atletas detrs de cada boca, con las cuerdas de los gatillos tensas, atisbaban a travs
de las portas abiertas en espera de la primera seal de ataque.
Bolitho separ las piernas e intent dirigir el catalejo hacia el velero ms cercano,
que se inclinaba de modo lastimoso, y su estrecha cubierta era claramente visible
mientras su tripulacin luchaba por controlarla de nuevo. La Undine le estaba dando
alcance tan rpidamente que se encontraba ya a dos cables de la amura de babor, y
pareca aumentar en tamao mientras la observaba. Vio la extraa bandera en el
mstil, negra con un emblema rojo en el centro. Algn tipo de bestia rampante. Cerr
el catalejo con una palmada y vio que Keen se sobresaltaba por el sonido. Allday
sonri.
Dos minutos, comandante. Vamos bien asinti mirando hacia la amura
opuesta, donde la otra goleta mantena su ritmo constante hacia el promontorio.
Parece determinado a permitir que sus compaeros se hundan.

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Misin en ultramar

Soames atisbaba por la popa, y su pual curvado brillaba bajo la brillante luz del
sol cuando lo elev despacio sobre su cabeza. El calor le haca gesticular tan
acusadamente, que pareca estar sonriendo como un loco. Bolitho mir a Mudge.
Que caiga otra cuarta. Forz otra sonrisa. Prometo que no continuaremos
as ni un segundo ms del necesario.
Tir de su espada y la apret contra su hombro. A travs de su camisa empapada,
pareca hielo.
Nornoroeste, seor! grit el timonel, con voz ronca.
No haba tiempo para mejorar la distribucin de las vergas, no haba tiempo para
nada ahora, cuando, con apenas un estremecimiento, la Undine se dirigi an ms
hacia la costa, y el movimiento permiti que los ansiosos capitanes de artillera
avistaran la goleta.
Cuando quiera, seor Soames grit Bolitho.
Listos! orden Soames. Recorri el camino hacia la popa, detenindose en
cada can para observar la boca. Satisfecho, salt a un lado y grit: Fuego!
Bolitho se puso en tensin cuando la desigual andanada estall en el costado de su
barco. Soames lo haba hecho bien. Haba juzgado perfectamente, y con un golpe de
viento que haba escorado la fragata hacia el costado de sotavento, tom el barco
enemigo en lo alto de una ola, y la arrasaron salvajemente de un lado a otro. Bolitho
se aferr a un estay. Estaba cegado por el humo que el viento hizo retroceder a travs
de cada porta. Los hombres tosan y juraban bajo la espesa niebla marrn, pero
urgidos por gritos y amenazas an se las arreglaron para reponerse y cargar otra
andanada por si era precisa. Contempl con sorpresa la goleta cuando el humo se
alej del alczar. Los mstiles haban cado, y, enterrada bajo un caos de palos
derribados y lonas rasgadas, pareca una ruina total.
Vire al nornoroeste, seor Mudge.
No vio el rostro del piloto, ni su mirada de alivio y admiracin. En sus orejas an
resonaba el trueno de los caones, y el crujido ms agudo de los caones del seis del
alczar. Esperaba que los hombres con menos experiencia hubieran tenido tiempo de
anudar las bufandas sobre sus orejas. Si el estallido te coga en un ngulo
equivocado, bastaba un disparo para ensordecerte, a veces de manera definitiva.
Caones en batera! Soames observaba a su dotacin mientras un capitn de
artillera tras otro elevaban un puo negro por la plvora para mostrar que su arma
estaba cargada.
Ahora, a por la otra! grit Herrick. Salud a Davy en la batera de estribor, un
gesto impulsivo del que l ni siquiera se dio cuenta. Davy le devolvi el saludo, con
movimientos automticos como los de una marioneta. Cuando fueron tras la segunda
goleta, el guardiamarina Penn se movi ligeramente para interponer a su teniente
entre l y cualquier posible peligro; como barrera protectora. Por Dios! El joven

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Penn ha tenido una buena idea dijo Herrick, riendo en alto. Observ el gallardete
. El viento an es suave, y esto est dando nuevas fuerzas a nuestra gente.
Bolitho le observ con seriedad. Ms tarde, hablaran sobre ello, pero mientras
estaba ocurriendo, a ellos, a los que le rodeaban, era intil discutir nada. Uno no
llegaba nunca a conocer a un hombre durante una batalla. All surga el orgullo, la
furia, la locura y muchas cosas ms, incluso en el rostro familiar de Herrick y, sin
duda, tambin en el suyo.
Les perseguiremos tan cerca del promontorio como podamos. Despus de eso,
tendr que elegir dijo. Huir o presentar batalla.
Movi la hoja de la espada sobre su hombro. Ya no era hielo, sino que pareca un
can recalentado.
Ese piloto est loco dijo Mudge. Deba haber virado antes. Yo lo hubiera
hecho. Hubiera cruzado pollas amuras de la Undine antes de que pudiramos
alcanzarle suspir. Me temo que no tendr una segunda oportunidad.
Bolitho le mir. Mudge tena razn. La Undine estaba jugando un juego peligroso
al dirigirse tan directamente hacia una costa a sotavento, pero las goletas haban
tenido ms de una opcin.
Una, como recompensa para la dotacin. Y podemos coger a la otra como
remolque, eh, seor? Nos darn una buena recompensa por dos goletas, incluso si
una de ellas no es ms que un casco.
Bolitho observ la goleta sin responder. Estara Muljadi a bordo? O estara en la
otra, moribundo, o ya muerto, con varios de sus hombres? Aquello sera mejor que
caer en manos de Puigserver.
Los de cubierta! El grito casi se perdi entre el estrpito de la espuma y las
lonas que atronaban. Un barco en la aleta de babor.
Bolitho se volvi en redondo, imaginando por un momento que el viga haba
permanecido demasiado tiempo bajo el sol. Por un instante, no pudo ver nada, y
entonces, cuando su visin se aclar, vio el trinquete y las gavias de otro barco, que
bordeaba el ltimo promontorio, aquel que haban circundado tan cuidadosamente
persiguiendo las dos goletas.
Cul es? dijo Herrick, con voz ahogada. Mir a Bolitho. El Argus?
Bolitho asinti con seriedad.
Eso me temo, seor Herrick.
Intent mantener la voz serena mientras todo su ser le impulsaba a actuar, a hacer
lo imposible. Y qu fcil se lo haba puesto. Haba permitido que las goletas fueran
un seuelo como dos conejos para un zorro. El Argus deba seguirlas a lo largo de la
costa, esperando que la trampa funcionara; lea la mente de Bolitho sin ni siquiera
verle.
Entonces, por Dios, les diremos a esos franceses que se desven! exclam
Herrick. Esto no es de su incumbencia.

158

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Misin en ultramar

Nos est alcanzando, seor grit Keen.


Bolitho mir ms all. El Argus avanzaba por su aleta de babor, con el viento a su
favor, haciendo exactamente lo que l haba intentado con las goletas. Ahora, la
Undine haba cado en la trampa. Deba varar o tratar de ganar barlovento? Vio cmo
la luz del sol reflejaba en el costado expuesto de la gran fragata, las pequeas
sombras que se movan sobre el agua mientras desplegaba su batera. Pens en los
hombres tras los caones. Cmo se sentiran aquellos hombres tras los caones?
Son caones del dieciocho, como nos han dicho? dijo Herrick, en voz baja.
Observ su rostro, como si esperara que negara la fuerza del Argus.
S.
Torn aire cuando una bandera se elev sobre los mstiles del barco francs. Negra
y roja, como la que haba ondeado sobre las goletas. Patente de corso. Protegida por
un poder extranjero, la bandera nicamente mantena una apariencia de legalidad.
Keen baj el catalejo.
Casi ha alcanzado a la goleta que hemos atacado, seor. Trataba de parecer
sereno, pero sus manos temblaban. Hay varios hombres en el agua. Creo que se
arrojaron por la borda cuando los mstiles se vinieron abajo.
Bolitho cogi el catalejo y observ, mantenindose fro al ver cmo la fragata haba
pasado por encima y al lado de los hombres en el agua. Posiblemente el comandante
ni los haba visto. Todo lo que tena ante sus ojos era la Undine.
Elev la voz, con la esperanza de que los otros no se desesperaran al notarla tan
extraa.
Cambiaremos el rumbo inmediatamente. Pas por alto la muda protesta en el
pesado rostro de Mudge. Cargue los juanetes, seor Herrick. Los franceses
esperaran que hiciramos eso si furamos a luchar. Mir de nuevo a Mudge. Sin
tantas velas puede que ganemos un poco de espacio para demostrar quines somos.
Eso significara cruzar ante sus amuras, seor replic Mudge con voz ronca.
Incluso si logramos virar sin que se nos destrocen los mstiles, qu haremos
entonces? El Argus nos alcanzar y nos destrozar la popa con una andanada cuando
pase!
Bolitho le observ desolado.
Confo en que quieran mantener el barlovento, porque sin l, se encontraran en
nuestro lugar. No vio aprobacin en los ojos pequeos de Mudge. O es que
quiere que entreguemos nuestra bandera?
Mudge se ruboriz furioso.
Eso no es justo, seor!
Bolitho asinti.
Tampoco lo es una batalla.
Mudge desvi la mirada.

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Har lo que pueda, seor. Navegaremos ciendo tanto como podamos.


Golpe el comps. Si el viento se mantiene, podremos virar un poco ms al oeste.
Camin hasta el timn. Que Dios me ayude.
Bolitho se volvi y vio a los gavieros deslizndose hasta la cubierta, y sinti el
agitado movimiento cuando la Undine salt hacia delante impulsada por las gavias y
el trinquete. Una mirada al otro barco le revel que estaba haciendo lo mismo. No
tena que preocuparse. La Undine tendra que aguantar y luchar. No le quedaba
espacio para huir. Camin con calma hacia delante y hacia atrs, caminando en
cubierta sobre los caones del seis sin casi darse cuenta. Su rodilla choc contra un
marinero al pasar. El comandante del Argus deba de estar observando cada
movimiento. La ventaja, si es que le quedaba alguna, durara solo unos segundos,
unos minutos en el mejor de los casos. Mir hacia el promontorio. Ahora pareca
muy prximo, extendindose ms all de la amura de babor, como un gran brazo que
esperara para araarles.
Entonces camin hasta la batayola del alczar.
Seor Soames! llam. Quiero que disparen una andanada en cuanto
podamos. Tiene pocas posibilidades de alcanzarlo, pero el sbito ataque puede tener
su efecto. Dej que su mirada vagara despacio sobre los rostros que le observaban
. Tendris que cargar y sacar los caones ms rpidamente de lo que lo hayis
hecho nunca. El Argus es un barco poderoso, y podr disponer de sus caones ms
pesados para conseguir ventaja. Debemos acercarnos mucho. Sinti que la sonrisa
se helaba en sus labios. Les demostraremos que los nuestros son los mejores, sea
cual sea su bandera!
Unos pocos vitorearon, pero no fue un grito unnime.
Estamos preparados; cuando usted diga, comandante dijo Herrick en voz baja.
Todo estaba en silencio. Bolitho mir de nuevo hacia la arboladura. El gallardete
colgaba como antes. Si el viento abra, les sera de pequea ayuda. Y si cambiaba,
sera un desastre. Entonces mir a Soames mientras avanzaba pesadamente hacia la
popa y desapareca bajo el alczar para supervisar los caones del doce que se
encontraban ms a la popa, que seran los primeros en disparar cuando cambiaran de
rumbo. Davy se encontraba junto al palo de trinquete, y enviaba a algunos de sus
artilleros a reforzar la batera de babor. Pens con tristeza que si los caones del
dieciocho del Argus entraban en accin necesitaran mucha ayuda. Se volvi a
Herrick y sonri.
Y bien, Thomas?
Herrick se encogi de hombros.
Le dir lo que pienso cuando crea que todo esto ha terminado, seor.
Bolitho asinti. Era un sentimiento que le llenaba de inquietud. Siempre lo era, por
supuesto, pero aun as cada vez pareca peor que la anterior. Poda morir en una

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Alexander Kent
Misin en ultramar

hora, en unos minutos. Thomas Herrick, su amigo, poda luchar en una pelea que no
era de su eleccin, o gritar hasta morir en la cubierta del entrepuente.
Y Mudge. Seleccionado por su vasto conocimiento de aquellas aguas. De no haber
sido por esta misin, ahora estara jubilado, y vivira con sus hijos, incluso con sus
nietos.
Que sea lo que tenga que ser. Timn a babor!
Hombres a las brazas! Rpido!
Protestando y estremecindose, la Undine gir hacia babor en mitad del estruendo
del viento y las lonas que flameaban salvajemente. Bolitho vio cmo la espuma
irrumpa a travs de las portas abiertas cuando se desliz ms y ms por el violento
cambio de rumbo. Por el rabillo del ojo vio las gavias del Argus, que se elevaban sobre
las redes de los coyes. Su silueta disminuy cuando la Undine vir en torno a sus
amuras. Un can dispar, y la bala silb en algn lugar sobre sus cabezas. Alguien
deba de haber disparado demasiado pronto, o quiz el comandante francs ya haba
adivinado lo que trataba de hacer.
Soames estaba preparado y a la espera; el primer estruendo de los caones reson
tras la cubierta violentamente, y el humo se elev alrededor de las redes como un
pao retorcido. Uno tras otro, de popa a proa, los caones del doce se unieron al
ataque cuando el Argus pas ante cada boca negra. Bolitho vio cmo el trinquete
temblaba y se estremeca ante la embestida, y varios agujeros aparecieron como por
arte de magia cuando los artilleros de Soames dispararon, cargaron y dispararon de
nuevo. Cuando mir hacia delante, vio que el promontorio se encontraba ahora a
estribor, y la goleta era apenas una manchita mientras lo bordeaba y penetraba en la
siguiente baha.
Oesnoroeste, seor! grit Mudge. Bolina franca! Se secaba los ojos con el
pauelo, que colgaba luengo de un gancho en el palo de mesana. Seal hacia el
garfio cuando la ensea roja ondul casi sobre el travs. Estamos lo ms cerca que
podemos, seor.
Bolitho se inclin cuando los caones del seis ladraron de nuevo, y vio que el ms
cercano avanzaba por la borda hasta que de nuevo lo cogieron y lo fijaron de nuevo a
su soporte. Su tripulacin se encontraba atareada y buscando nueva carga y balas del
estante de municiones, con los ojos en blanco, mientras intentaban ver algo a travs
del humo. Las voces se perdan entre el ruido y el estruendo de los caonazos, el
crujido de las ruedas les ensordeca mientras, como si fueran cerdos enfadados, los
pesados caones eran dirigidos hacia el enemigo.
El Argus, al menos, haba seguido la lnea propuesta por Bolitho. Estaba virando
con las vergas braceadas casi de proa a popa para aprovechar el viento y mantener a
la Undine en su costado de sotavento. Incluso en ese momento, mientras observaba,
Bolitho vio las largas lenguas naranjas brillando en sus portas, el bombardeo calmoso
y cuidadosamente dirigido mientras, can tras can, el barco disparaba a travs de

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Alexander Kent
Misin en ultramar

la serpenteante cortina de humo y de espuma. Una bala vol sobre el alczar y se


estrell contra la vela de mayor, antes de caer ms all. Otras golpeaban contra el
casco, por encima o por debajo de la lnea de flotacin. Bolitho no lo saba. Escuch a
alguien gritando a travs del humo. Vio a los hombres que corran aqu y all como si
fueran prisioneros en el infierno, mientras portaban las nuevas cargas y acercaban
sus cuerpos brillantes y ennegrecidos a los aparejos una y otra vez.
Sobre el estruendo se alz la profunda voz de Soames repartiendo rdenes y
jurando mientras mantena a los hombres junto a los caones. Un can giratorio
reson desde lo alto, y pens que los infantes de marina estaban disparando ms con
intencin de calmar sus propios miedos que con la esperanza de alcanzar el blanco.
Una porta del alczar pareci explotar con un gran estallido de llamas, y Bolitho vio
hombres y miembros ensangrentados volando en todas direcciones cuando una bala
arranc astillas de la amurada y las transform en dardos traicioneros. Un infante de
marina descendi sollozando de las redes, con las manos sobre lo que le quedaba de
cara. Otros permanecan en pie o se arrodillaban junto a sus compaeros cados,
disparando do, cargando, disparando, cargando, hasta que pareci que la propia vida
se haba detenido.
Un golpe de viento dispers el humo, y Bolitho vio las Vergas y las velas
destrozadas de la otra fragata a unas cincuenta yardas. Vio que la luz del sol se
reflejaba en las picas y los alfanjes mientras el enemigo se preparaba para el
abordaje... o para evitar un intento de abordaje. Contuvo la respiracin cuando otra
hilera de lenguas brillantes resplandecieron a travs del humo, y sinti que las
cuadernas saltaban bajo sus pies, el estallido y el golpe de un can que haba
volcado o volado en pedazos.
Cuando mir hacia arriba, vio que la gavia de mayor era poco ms que un harapo,
pero que los palos continuaban intactos. Un marinero herido colgaba de la verga de
la gavia, y su sangre corra por una pierna hasta la cubierta ms abajo. Otro marinero
se las arregl para alcanzarle y ponerle a salvo, y juntos corrieron bajo la cofa de
mayor, atrapados entre los flechastes destrozados como dos pjaros heridos.
Tratan de inutilizarnos, seor! aullaba Herrick. Quieren cogernos como
presa!
Bolitho asinti y se agach para alejar a un hombre herido de un can del seis. Ya
haba averiguado las intenciones del Argus. Otro barco para uso de Muljadi, o quiz
para reemplazar al Argus, de modo que pudiera regresar a Francia. El pensamiento le
hiri en el corazn como un cuchillo.
Afirme el timn! Proa hacia la fragata! No reconoci su propia voz. Dgale a
Davy que se prepare para el abordaje. A esta distancia nos reducirn a astillas.
Sinti la explosin de una bala sobre su cabeza y la oy golpear la amurada
opuesta y enviar una masa de astillas de madera segando la superficie de la cubierta
como flechas. Herrick gritaba a Mudge y a los hombres en las brazas, y, a travs del

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Misin en ultramar

humo, Bolitho vio la oscura silueta del Argus aproximarse sobre el castillo de proa, el
sbito movimiento de los hombres en sus amuras cuando los dos barcos se acercaron.
Sobre el estruendo del caoneo y los gritos, escuch cmo las velas crujan y se
tambaleaban, sin viento, y cmo el barco estaba a punto de caer lentamente.
Imposible! dijo Herrick, que resbal en la sangre. No podemos abordar.
Bolitho mir por encima de l. El enemigo avanzaba ya hacia delante a travs de la
amura de babor de la Undine, y unos cuantos caones disparaban mientras se
adelantaba; aprovechaba el viento y viraba muy suavemente mientras la Undine se
agitaba indefensa, con las velas que le quedaban casi destrozadas. La fragata se
dispona a arrasar la Undine con todo su poder, pero dando tiempo a Bolitho para
entregar su bandera antes de que alcanzara la popa y terminara lo que ya haba
empezado. Sinti que Herrick se colgaba de su brazo.
Qu pasa ahora?
Herrick apunt a travs del humo, donde el sol se abra espacio entre la oscuridad.
El viga, seor! Acaba de informar de que ve una vela al oeste sus ojos
brillaban esperanzados. El francs escapa!
Bolitho le miraba atontado. Era cierto, y no haba odo nada. Ensordecido por los
caonazos, o atrapado en su propia desesperacin, no lo saba, pero el Argus
desplegaba ya su vela mayor y se dejaba conducir por el viento hacia el estrecho que
se abra ante ella.
Hombres a las brazas, seor Herrick dijo Bolitho. Amure a babor. Si
podemos avisar al recin llegado, puede que an podamos darle caza.
Escuch un pequeo grito y, cuando se volvi, vio a dos marineros arrodillados
junto al cuerpo de Keen. El guardiamarina intentaba tocar su estmago, pero uno de
los marineros le agarraba las muecas mientras el otro rasgaba sus pantalones
manchados de sangre con un pual y los apartaba. En su cintura, unas pulgadas
sobre la ingle, asomaba algo que pareca un hueso roto, pero Bolitho saba que era
mucho peor: una astilla de madera arrancada de la cubierta, posiblemente sostenida
por sus propias pas. Se arrodill y la toc con sus dedos, contemplando la sangre
que corra sobre el muslo del joven, y escuchando sus sollozos mientras intentaba no
gritar. Bolitho pens en Whitmarsh, lejos, en la baha de Pendang, ayudando a los
enfermos y a los heridos de la guarnicin.
No sobrevivir sin ayuda, seor dijo uno de los marineros. Avisar a uno de
los ayudantes del cirujano.
Allday estaba arrodillado junto a l.
No dijo. Lo har yo.
Bolitho le mir, y vio la determinacin en su rostro. Se volvi a Keen.
Tranquilo, seor Keen dijo, se pondr bien pronto. Sinti que la furia y la
desesperacin nublaban sus ojos. Adonde los haba conducido? Toc el hombro

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Misin en ultramar

desnudo del guardiamarina. Era suave como el de una mujer. Ni siquiera haba
comenzado a vivir. Est seguro, Allday?
El timonel le mir con calma.
Soy tan bueno como cualquier otro de esos matasanos.
Davy se acerc corriendo hasta la popa y se llev la mano al sombrero.
El viga ha informado que el otro barco es el Bedford, seor. El francs debe de
haber pensado que era un navo de guerra. Vio la herida de Keen y dijo con voz
ronca: Dios mo!
Bolitho se puso en pie muy despacio, mientras observaba cmo los dedos del
guardiamarina se abran y se cerraban como animales atrapados bajo la fuerte
presin del otro marinero.
Muy bien, Allday. Llvelo a la cmara de popa. Bajar en cuanto haya resuelto
aqu las cosas.
No se preocupe, comandante dijo Allday, mirndole. Es la suerte del juego.
Ya llegar nuestro momento. Asinti a los dos marinos. Levntenle.
Keen emiti una aguda queja cuando le trasladaron hacia la escotilla de la cmara,
y antes de que desapareciera debajo, Bolitho vio que sus ojos se fijaban sin parpadear
en el cielo que se desvelaba sobre las velas rasgadas. Trataba de aferrarse a ello, de
modo que manteniendo esa imagen en la mente, pudiera aferrarse tambin a la vida?
Bolitho se inclin y recogi el pual del guardiamarina de la manchada cubierta. Se
lo tendi a Davy.
Nos pondremos en contacto con el Bedford. Por ahora, no podemos hacer nada
ms que volver al asentamiento.
El viejo Bedford dijo Herrick. Su voz sonaba amarga. Un maldito mercante
de Madrs, lleno de soldados mareados y sus mujeres.
Bolitho observ al timonel, que mantena la Undine cuidadosamente en su rumbo,
el hbil modo con que compensaba la prdida de poder de las velas rotas.
Si el Argus hubiera sabido eso, nos hubiera destrozado a ambos vio la
sorpresa y la repentina preocupacin, y aadi, simplemente: Pero antes, la
habramos destrozado nosotros.
Elev la mirada hacia el gallardete del calcs. Cuntas veces lo haba hecho ya?
Extrajo su reloj, y lo abri, sumido en los recuerdos. Toda la batalla haba durado
menos de dos horas y el Argus ya se perda en la niebla de la costa, que indicaba que
caa la tarde. Hizo sombra a los ojos para mirar al Bedford, y vio sus gavias, como
Conchitas amarillas, en el horizonte.
Entonces volvi la vista a las maderas astilladas, a la pequea lnea de cadveres
que haban sido arrastrados hasta el corredor de barlovento. Haba mucho por hacer,
y no deba perder un instante si quera que sus hombres mantuvieran el espritu de
lucha si la ocasin lo requera. Vio cmo otro cadver era subido por la escotilla de
proa, y supo que tena que enfrentarse a los informes de los daos, y disponer todo

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Misin en ultramar

para las reparaciones, las sustituciones y los entierros. Oy otro grito agudo a travs
de la lumbrera de la cmara, y pens en Keen, abierto de piernas y brazos all
mientras Allday intentaba extraer la astilla.
Voy abajo, seor Herrick dijo. Encrguese de los informes de daos y bajas.
Le vio asentir. Gracias.
No, gracias a usted le oy decir cuando se marchaba.
Bolitho roz al centinela de su puerta y luego se detuvo. Haba un gran silencio en
la cmara, y cuando vio el cuerpo desnudo de Keen tendido sobre la cubierta, pens
que era demasiado tarde.
Ya est, comandante. Sostuvo en alto el trozo de madera astillado y
ensangrentado con unas tenazas. Creo que para ser solo un muchacho, lo ha
soportado muy bien.
Bolitho vio el rostro ceniciento de Keen. Haba sangre en sus labios, donde uno de
los marineros haba puesto una mordaza entre los dientes para impedir que se
mordiera la lengua. Noddall y los otros marineros terminaban de vendar la herida, y
en el aire flotaba un denso olor a ron.
Gracias, Allday dijo Bolitho en voz baja. No saba que entendas de estas
cosas.
Se lo hice una vez a una oveja dijo Allday, sacudiendo la cabeza. La pobre
cay por un barranco sobre un rbol joven roto. En realidad, dos casos muy similares.
Bolitho camin hasta las ventanas de popa, y aspir una bocanada de aire.
Debes contarle eso al seor Keen cuando se reponga. Se volvi y le observ
con gravedad. Crees que se repondr por completo?
S asinti Allday. Una pulgada ms all, y hubiera muerto. Forz una
sonrisa, viendo la tensin sobre el rostro de Bolitho. Al menos, por lo que se refiere
a las seoras.
Se abri la puerta y apareci Herrick.
Estamos ya a suficiente distancia como para hacer seales al Bedford.
Ahora subo. Hizo una pausa y mir a Keen. Incluso a primera vista su
respiracin era tranquila y regular. Bajas?
Herrick mir al suelo.
Diez muertos. Veinte heridos. Es un milagro que no hayamos perdido ms. El
carpintero y sus ayudantes estn abajo, pero parece que la mayor parte de los
disparos nos alcanzaron sobre la lnea de flotacin. Es un barco afortunado, seor.
Bolitho mir a Allday.
Yo soy el que tiene suerte.
Entonces sali de la cmara. Allday sacudi la cabeza y suspir, aumentando el
olor a ron en el aire. Le recomiendo que le deje solo. Herrick asinti.
Ya s. Pero se ha tomado muy mal este contratiempo. Aunque no conozco a otro
comandante que lo hubiera resuelto mejor.

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Misin en ultramar

Pero hay un comandante que todava lo ha hecho mejor hoy dijo Allday,
bajando la voz. Y creo que el nuestro no descansar hasta que lo encuentre de
nuevo.
Keen gimi suavemente, y Allday reaccion.
Vamos, perezosos, llevadle una vasija! Le he metido tanto ron dentro que nos
pondr perdida la cmara en cuanto se reponga un poco.
Herrick sonri y se dirigi a la escala, y vio cmo los hombres reemplazaban los
gatillos de sus caones, observndole y sonriendo mientras pasaba.
Le hemos dado una leccin a esos bastardos, eh, seor? dijo uno de ellos.
Herrick se detuvo.
Pues s, muchachos. El comandante estaba muy orgulloso de vosotros.
El marinero ensanch su sonrisa.
S, seor. Lo vi en el fragor de la batalla, paseando a un lado y otro como si
estuviera en Plymouth. Entonces supe que todo iba a salir bien.
Herrick subi hacia la luz del sol y contempl las velas destrozadas. Si t
supieras, pens tristemente. Encontr a los otros tenientes y a los oficiales de menor
graduacin ya reunidos en el alczar; presentaban distintos informes mientras
Bolitho se reclinaba contra el tronco del palo mayor.
An nos quedan unas cuantas horas de luz dijo, cuando vio a Herrick.
Haremos que los hombres reparen las velas y el cordaje mientras podamos ver. He
ordenado que se encienda el fuego de la cocina, y nos aseguraremos de que los
hombres comen bien. Seal hacia el mercante, que se encontraba ahora a menos
de una milla. Incluso, podremos pedirles prestados unos cuantos hombres.
Herrick vio cmo los otros observaban a Bolitho aturdidos; casi cojeaban por el
cansancio y la tensin que haban soportado. Supuso que ese otro Bolitho, fro,
confiado, lleno de ideas, era el que el marinero de artillera haba avistado durante la
batalla. Saber que l conoca al autntico Bolitho que se ocultaba tras el escudo le hizo
sentirse sbitamente aliviado, un privilegiado.

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Misin en ultramar

XII
UN POCO DE VIENTO
La silueta del contraalmirante Beves Conway se recortaba como una mancha
oscura contra el rectngulo lleno de color de la ventana, pero Bolitho poda captar su
impaciencia incluso aunque estuviera de espaldas. Ms all, inmviles y tranquilos
sobre sus sombras ondulantes, los barcos anclados brillaban con el ltimo sol de la
tarde. La Undine estaba fondeada aparte, lejos del pesado transporte y del pequeo
bergantn Rosalind, y era imposible advertir el dao que haba recibido despus del
encuentro con los caones del dieciocho de la fragata francesa.
De vez en cuando, cuando las voces se acallaban, Bolitho oa el eco de los martillos
que golpeaban, el raspar de los serruchos que demostraban que solo la distancia
desmenta la ordenada apariencia de la Undine. En la gran habitacin revestida de
madera, el aire era fresco y se abra sobre la baha, y pese a que las figuras que se
sentaban alrededor parecan no haberse movido desde su ltima visita, Bolitho se dio
cuenta de que el lugar haba cambiado mucho en un tiempo tan corto. Ms muebles,
algunas alfombras, y todo un juego de jarras y vasos brillantes que demostraban que
aquello era una vivienda y no una fortaleza asediada.
Don Luis Puigserver se sent en un banco revestido de de bronce, bebiendo vino
mientras james Raymond, con los labios tensos y sin sonrer, le miraba a travs de la
mesa abarrotada. El piloto del bergantn, el capitn Vega, que perteneca ya a la
guarnicin, y dos militares de casacas rojas del Bedford completaban el grupo. Uno de
los ltimos, un hombre de rasgos toscos al que presentaron brevemente como el
mayor Frederick Jardine, capitaneaba a los soldados que haban trado de Madrs, y
Bolitho lo reconoci al instante como el que haba visto all cuando paseaba con Viola
Raymond. Tena un rostro gordo y belicoso, y sus ojos pequeos y porcinos no se
apartaron de Bolitho desde que desembarc. El otro militar, un tal capitn Strype, era
el segundo al mando y de apariencia totalmente opuesta: alto y flaco como un palo,
con bigote negro, ceceaba al hablar y tena una risa que pareca un ladrido. Bolitho
pens que era posible que fuera bastante estpido, pero, obviamente, se senta
intimidado por su superior.
Naturalmente, me sent muy disgustado al conocer el ataque del Argus,
comandante Bolitho dijo Conway con voz cortante.
Tan injustificado, adems dijo Raymond.
Conway gir sobre sus talones, y su pelo pareci amarillo a la luz del sol.

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Pero no inesperado, Raymond; al menos, no por m. Era obvio desde un


principio que Francia estaba implicada. Tena que estarlo en defensa de sus propios
intereses. Hemos tenido suerte de que la llegada del Bedford pusiera fin a sus
intenciones de arrebatarle el barco al capitn Bolitho. Elev su mirada, y su tono se
volvi incisivo. Y lo hubiera logrado, no?
Bolitho not que todos los ojos se fijaban en l.
Eso creo, seor.
Conway asinti con la cabeza.
Bien. Bien, Bolitho. Quera la verdad, y crame que s lo que esto le supone.
Raymond intent de nuevo exponer su punto de vista.
Creo, seor, que debamos enviar el bergantn a Madrs sin demora. Sir
Montagu Strang puede considerar que sera imprudente continuar nuestras
operaciones aqu. Pas por alto el movimiento de hombros de Conway. Tal vez,
con el tiempo, se conciba un nuevo plan, pero, hasta entonces, debemos tomar este
asunto como una advertencia.
Una advertencia? dijo Conway con aspereza. Se imagina que por un
instante permitir que unos malditos piratas desaten su ira sobre m y pongan as en
peligro la responsabilidad que acabo de asumir? Se acerc a l. Eso cree?
Estoy aqu en representacin del gobierno, seor dijo Raymond, que
palideci, pero continu tozudamente. Como consejero. Los franceses pueden
comprender que usted est sobreactuando antes de comenzar. Si a ese Muljadi se le
permite saquear y robar en estas aguas, aqu no habr oportunidad de emplear la
baha de Pendang como un puerto floreciente y nuevo para el comercio. Ningn
piloto se arriesgara. Se volvi hacia el comandante del bergantn. No es as?
El hombre asinti, pesaroso.
Necesitamos mayor proteccin, seor.
Exactamente. La voz de Raymond se alz triunfal. Que es lo que los
franceses pretenden. Si solicitamos ms navos de guerra para patrullar la zona,
tambin ellos equilibrarn la balanza enviando compaeros para el Argus.
Conway se le qued mirando.
Entonces, que lo hagan.
No, seor. Eso significara la guerra. El Argus est protegido por su patente de
corso. Muljadi se cobija bajo su propio poder y el respaldo de sus amigos franceses.
Hay miles de Muljadis en las Indias, algunos autnticos reyes y otros que mandan
sobre menos gente que sobre las que Bolitho tiene a su cargo. Todos queremos
ampliar nuestro comercio e influencia. Hasta China, y ms all, si fuera posible. Hay
riquezas con las que solo hemos soado, tierras donde la gente ni siquiera ha odo
hablar del rey Jorge ni del rey Luis.
Est usted recomendando al gobernador que admita la derrota? dijo Bolitho
en voz baja. He entendido bien?

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Alexander Kent
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Ha entendido muy bien. Sonri Raymond, con calma.


Bolitho se acerc a la ventana y mir su barco. Aquello le daba tiempo. Permita
que la sbita ceguera de la furia se disipara. En un recinto ms abajo, vio al
guardiamarina Keen sentado con uno de los grumetes rescatados del Nervin. Le
haban encargado que cuidara de Keen, que le asistiera o le obligara a descansar. An
no era posible asegurar si se recuperara de su herida. Realmente haba pasado todo
anteayer? El humo y el ruido, el trabajo pesado y duro que sigui para acondicionar
el barco, los entierros en el mar, con un pesado lastre en cada cadver para asegurar
que fuera directo al fondo y evitar as el ataque de los tiburones.
Debo suponer, seor Raymond, que usted jams ha empuado un arma por su
pas? No esper una respuesta. Si alguna vez hubiera vestido el uniforme del rey,
entonces sabra que una derrota, si se admite, no es el final de la batalla.
Por Dios, ese no es un argumento muy convincente, no? oy que deca con su
vocecita el capitn Strype.
Bolitho se volvi rpidamente y su tono se endureci.
Me estaba dirigiendo al seor Raymond, seor, no a un mercenario que por su
rango se imagina que es un soldado.
El seor Puigserver pos el vaso sobre la mesa con un golpe seco.
Caballeros! S que ni Vega ni yo estamos involucrados en esto. Tambin creo
que el seor Raymond y el gobernador se inclin ligeramente hacia Conway
tienen razn, cada uno en lo suyo. No pueden avanzar si Muljadi contina libre para
emplear su despiadado poder y para influir as en otros reyezuelos indios que hasta
ahora se han mostrado amistosos. Con ms fuerza militar, solo lograran despertar
una reaccin hostil y que Francia interviniera con mayor profundidad. Hizo una
pausa y se encogi elocuentemente de hombros. Y dudo de que mi pas pudiera
pasar eso por alto.
Bolitho asinti, agradeciendo su interrupcin. Saba que en un momento hubiera
hablado demasiado, y que Conway, aun desendolo, no hubiera podido ayudarle. El
mayor Jardine se aclar la garganta.
Pese a lo que el valiente comandante ha dicho no mir a Bolitho, creo que
mi fuerza ser suficiente. Tengo a doscientos cipayos y una batera entera. Todos con
experiencia. Tena una voz espesa y sudaba a mares pese a la frescura de la
habitacin.
Si el Nervin estuviera aqu, nada de esto hubiera ocurrido dijo Puigserver,
mirndole con seriedad. Un barco adicional, los hombres y nuestra bandera ante el
Argus, sin duda hubieran retrasado, si no disuadido, las intenciones de Muljadi.
Pero no est aqu dijo Conway, solo contamos con la Undine.
Y no parece haberse lucido mucho dijo Jardine. Se volvi a Bolitho y sus ojos
pequeos brillaban como el acero. Incluso siendo un simple soldado, un mercenario,

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Misin en ultramar

puedo ver que ninguna de las goletas est anclada aqu, y, por lo que yo s, el Argus
an muestra la bandera de Muljadi. Usted qu dice, comandante?
La primera goleta se hundi dijo Bolitho, enfrentndose a l, y se hundi.
La otra, aprovech la presencia del Argus para escapar. Ya no se senta alterado. Las
palabras y los insultos eran inevitables. Era mejor dejarlas atrs y aclarar el aire.
Es cierto. Jardine se reclin en su silla, y sus botas brillantes crujieron. Y
entonces el Bedford lleg para ayudarle. El propio barco, pobre y destartalado, de la
Compaa, fue el que espant al Argus.
Si hubiera estado usted all, mayor...
Pero no estaba, seor. Jardine extendi sus manos rechonchas. Soy un
soldado, se supone que debo dejar estos asuntos a la armada, no?
Ya he odo bastante dijo Conway framente. No favorecer ms hostilidades,
ni de su parte, Bolitho mir a Jardine, ni de nadie. Apret las manos tras l, y
eso hizo que sus hombros cados se inclinaran an ms. Si la Undine luchara en
combate abierto, yo mismo hubiera relevado del mando al capitn Bolitho. l sabe
eso muy bien, y deberan saberlo el resto de ustedes. A menudo se espera que la
armada combata fuerzas mayores que las que ella misma posee, y ha tenido tanto
xito en el pasado, que la victoria contra fuerzas desiguales se da ahora por sentada.
Por los polticos de cerebros huecos y por los que se preocupan ms por los
beneficios rpidos que por una seguridad duradera. Tal y como estn las cosas, se le
pedir al comandante Bolitho que navegue sin prdida de tiempo, ms que el que
necesite para completar las reparaciones necesarias, y que zarpe hacia el territorio de
Muljadi en el estrecho. Mir con calma a Bolitho. Se pondr en contacto con el
capitn del Argus bajo bandera blanca y le entregar un mensaje que yo redactar.
Puedo sugerir... dijo Raymond rpidamente suplicarle, que el seor
Puigserver vaya con el comandante Bolitho? Tiene derecho a solicitar la libertad del
ltimo gobernador espaol, el coronel Pastor. Podr explicar su malestar ante tal...
Conway grit y su voz reson en las paredes forradas.
Yo he sido nombrado gobernador, Raymond! No necesito su ayuda ni la del rey
de Espaa!
La actitud desafiante de Raymond se fundi bajo la sbita furia de Conway. No
dijo nada. Puigserver se puso en pie y camin despacio hacia la puerta, seguido de
buen grado por el capitn Vega. Se detuvo, y se gir hacia ellos. Sus ojos parecan
muy oscuros.
Hubiera acompaado al capitn Bolitho de buena gana, por supuesto. Sonri
brevemente. Siento gran admiracin por su valenta, su... busc la palabra
integridad, pero tengo mucho que hacer. Mi labor es ahora embarcar a los soldados
espaoles que quedan y a los que dependen de ellos en el Bedford. Mir de reojo a
Conway, y su sonrisa de desvaneci. Como ha recordado esta maana, la bandera
de Espaa ya no tiene autoridad aqu.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho le vio salir. Haba notado la tensin en cuanto lleg. No deba de haber
sido fcil para Conway, agobiado por la falta de noticias, esperando que llegaran
tropas y vveres... Pero se equivocaba al enfrentarse a Puigserver. Si las cosas iban
mal all, Conway necesitara toda la ayuda que pudiera conseguir, incluso la de
Espaa.
Entonces, ser mejor que me vaya dijo vagamente Jardine. Distribuir a los
cipayos en compaas y relevar a los infantes de marina como centinelas y piquetes.
No dio las gracias ni mostr admiracin por lo que el capitn Bellairs y sus
infantes de marina haban logrado en tan poco tiempo. Bolitho ech una ojeada de
nuevo por la ventana. Los arbustos que se cernan sobre ellos haban desaparecido, y
los cadveres fueron enterrados. El lugar empleado como hospital haba sido
limpiado y pintado, e incluso Whitmarsh se haba deshecho en elogios por sus
esfuerzos. Conway asinti.
Le ver aqu despus de la puesta de sol, mayor.
Bolitho esper hasta que los dos militares abandonaran la habitacin.
Lamento mi salida de tono, seor dijo entonces, pero ya he tenido bastante
con gente similar.
Quiz gru Conway. Pero en el futuro, callar. Si Jardine mandara solo un
puado de mendigos lisiados, le dira lo mismo. Necesito todos los hombres que
pueda.
Raymond se puso en pie y bostez.
Maldito calor. Creo que me echar una siesta antes de cenar.
l tambin sali. No mir a Bolitho.
No le ha gustado nada su frase acerca de empuar las armas, sabe? dijo
Conway suavemente. Contuvo una sonrisa. Durante su ausencia, su mujer se ha
pasado el tiempo cantando las alabanzas de los oficiales en general y las suyas en
particular. Frunci el ceo. Parece que no cesan de acecharme los problemas.
Est ella bien, seor? No pudo mirarle. No la he visto desde que he llegado.
Estuvo ayudando a ese borracho de cirujano que tiene con los enfermos y los
heridos. Elev las cejas. Sorprendido? Por Dios, Bolitho, le queda mucho que
aprender sobre las mujeres. Asinti. Pero ya aprender a su debido tiempo.
Bolitho record el rechazo de Viola a ayudar a los heridos a bordo de la Undine
despus de que Puigserver haba sido llevado a bordo, ms muerto que vivo. Y sus
razones? Suspir. Quiz Puigserver y Conway tuvieran razn, y le quedara mucho
que aprender.
Regresar al barco replic. Queda mucho por hacer.
S. Conway le observ pensativo. Y recuerde. Cuando se encuentre con el
capitn del Argus, gurdese sus sentimientos para usted. Hace su trabajo lo mejor que
puede. Y usted hara lo mismo si as se le ordenara. Si Le Chaumareys contina al
mando, y no le ha matado uno de sus caones, tambin querr conocerle. Es mayor

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Misin en ultramar

que usted, pero creo que pueden tener cosas en comn. Sus arrugas se agudizaron
cuando aadi secamente: Como mnimo, la falta de respeto por sus superiores.
Bolitho recogi su sombrero. Uno nunca poda sentirse seguro con Conway. No se
saba dnde terminaba el cario y dnde comenzaba el reproche.
Por favor, venga a tierra esta noche y cene con el resto de... Conway movi una
mano alrededor de la habitacin los desterrados.
Bolitho reconoci el tono de despedida y sali de la habitacin. Ms all de las
empalizadas, la jungla era tan espesa y poderosa como siempre, y aun as, el lugar ya
pareca familiar y duradero. Se encontr a Allday tumbado a la sombra, bajo la
entrada principal. Observaba a unas mujeres nativas que lavaban la ropa en una gran
artesa de madera. Eran menudas, con la piel de la tonalidad de las aceitunas, y
aunque estaban completamente vestidas, posean un suave encanto que Allday, al
parecer, admiraba mucho. Se irgui.
Ha terminado, comandante? dijo. Vio la mirada de Bolitho y asinti: Unas
criaditas encantadoras. Tendremos que vigilar a nuestra dotacin, comandante.
Solo a la dotacin?
Allday sonri.
Bueno...
En ese momento, Bolitho observ que el cirujano sala del improvisado hospital,
secndose las manos en un trapo y guiando los ojos ante la deslumbrante claridad
del sol. Vio a Bolitho y asinti.
Dos de los hombres heridos en la batalla pueden volver a trabajar, seor. Otros
dos murieron, como ya sabe, pero el resto, posiblemente, sobrevivirn. Desvi la
mirada. Hasta la prxima vez.
Bolitho sopes sus palabras. Un total de doce haban fallecido por culpa del Argus.
Pese a la suerte que haban tenido, porque no eran muchos comparados con los que
podan ser, eran demasiados. Suspir. Quiz Herrick haba conseguido algunos
voluntarios de otros barcos.
Su timonel hizo una buena operacin, por cierto dijo Whitmarsh. El chico
hubiera muerto, casi seguro mir a Allday. Se est usted desaprovechando.
Debera hacer algo con su vida.
Me alegro de que le agradezca sus esfuerzos en nombre del seor Keen dijo
Bolitho, en voz baja. Pero estoy seguro de que sabr decidir su propio futuro.
Allday prestaba tanta atencin a los comentarios como si hubiera sido sordo.
Bueno, de todos modos, seor dijo Whitmarsh he limpiado esto un poco. La
mayor parte de ellos se curarn, aunque unos cuantos morirn antes de llegar a
Espaa. Por la enfermedad en su mayora, por supuesto.
Por supuesto?
Whitmarsh le mir a los ojos.

172

Alexander Kent
Misin en ultramar

Estn podridos. Y me temo que han contagiado a esos pobres salvajes


ignorantes, tambin. Si uno solo de sus marineros acude a m con la maldita sfilis, le
har desear no haber tocado una mujer en su vida.
Tambin son sus marineros, seor Whitmarsh.
Bolitho le mir inquisitivo. Pese a su habitual actitud respecto a los asuntos
navales, pareca muy mejorado. Quiz haba poco que beber por all. De cualquier
modo, no se pareca al borracho que se haba desplomado a bordo en Inglaterra.
De modo que est usted aqu, comandante.
Se volvi y la vio observndole desde la entrada. Llevaba un delantal blanco que la
cubra casi por entero, y el mismo sombrero de paja que haba comprado en Santa
Cruz. Sus ojos permanecan en la sombra, pero no haba duda de la calidez de su
sonrisa.
Le agradezco mucho lo que ha hecho usted aqu, seora replic l.
Whitmarsh asinti.
Es la que se hizo cargo de todo. Organiz el hospital de arriba abajo. Su
admiracin era sincera.
Viola Raymond sonri a Allday y luego desliz su mano bajo el brazo de Bolitho.
Le acompaar hasta la playa, si me lo permite.
Bolitho poda sentir cmo Whitmarsh y Allday le observaban.
Est usted... tiene usted muy buen aspecto... dijo.
La mano de la dama le apret suavemente.
Diga Viola.
Sonri.
Viola.
Mucho mejor.
Cuando habl de nuevo, su voz era diferente.
Vi que su barco fondeaba, y casi me vuelvo loca con la ansiedad. Quera que
James me llevara all en bote, pero no quiso. Ya saba que no querra. Entonces le vi
por el catalejo. Fue como estar all con usted. Y hoy he pasado un poco de tiempo con
Valentine.
Valentine? Bolitho mir su perfil. Quin es se?
Ella ri.
Por supuesto, usted no se para a recordar una cosa tan nimia como un nombre.
Estoy hablando de su seor Keen. Cambi de tono de nuevo. Pobre chico. Pareca
tan enfermo... pero no dejaba de hablar de usted. Le oprimi el brazo. Casi me
puse celosa!
Bolitho mir ms all, donde la canoa permaneca sobre la arena, con las olitas
golpeando a su alrededor. La dotacin del bote estaba enzarzada en una ruidosa
discusin con unos marineros del bergantn, y estaba claro que describan, lo que
ellos vean como una victoria sobre el Argus y las goletas. Sonri, pese a la amargura

173

Alexander Kent
Misin en ultramar

y el desencanto anterior. Quiz tenan razn. Permanecer vivos en aquellas


circunstancias poda considerarse una victoria. Ella le miraba; permaneci en pie un
poco aparte, como si buscara algo.
Sonre, comandante? Se re de m? Quiz de mi osada?
El se acerc y cogi su mano.
No, no es de usted. De usted nunca.
Ella movi la cabeza.
Eso est mejor, comandante.
Escuch los zapatos de Allday sobre la arena, el repentino silencio de los hombres
de la canoa.
Mi nombre es Richard dijo, con gravedad.
Allday escuch sus risas y se sinti sbitamente preocupado. Pens que aquello
supona un peligro que l reconoca muy bien, mucho mejor que su comandante. Se
quit el sombrero cuando Bolitho baj a la playa hacia la canoa.
Ms tarde regresar a tierra, seora le oy decir.
Ella baj el sombrero para ocultar sus ojos.
Hasta entonces, comandante.
Pero Allday haba visto la mirada de la mujer antes de que la sombra la ocultase.
Tambin all haba algo que poda reconocer. Ech una ojeada hacia la torre sobre el
fuerte y tom aire profundamente. Se avecinaba tormenta, y pronto, por aadidura.
Bolitho le mir.
Todo bien?
El rostro de Allday estaba rgido.
Eso parece, comandante.
Tres das despus de regresar a Teluk Pendang, la fragata Undine de Su Majestad
lev de nuevo anclas y se hizo a la mar. Para las ltimas horas de la tarde de ese
mismo da, se alzaba en la brillante inmensidad del mar de Java sin ni siquiera la
compaa de un cormorn.
Para cualquier observador casual que hubiera asistido a su marcha, haba poco que
delatara los daos producidos por los caones del Argus, pero cuando Bolitho subi a
cubierta se dio cuenta de todo. Los obenques y los estayes destrozados por la metralla
brillaban con su nueva capa de brea. Los maderos de la cubierta, rpidamente
reemplazados, parecan ms robustos que la madera fregada y gastada que llevaba el
barco desde su construccin. El maestro velero y sus ayudantes haban trabajado ms
que el resto, e incluso entonces, mientras l se paseaba despacio por el costado de
barlovento, Bolitho vio a Jonas Tait en cuclillas con sus ayudantes, con su nico ojo
brillando mientras continuaban remendando con agujas e hilo.
Fowlar, que era el ayudante del piloto de la guardia, se llev la mano a la frente.

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Misin en ultramar

Sursuroeste, seor inform. Seal al frente. Un poco de oleaje. El seor


Soames ha ido a comprobar los gatillos de los caones.
Bolitho ech una ojeada al comps y luego a la disposicin de cada vela por
separado. Ya se haba percatado del movimiento cambiante y brusco, pero an era
demasiado pronto para evaluar su importancia. El barmetro variaba, pero era lo
normal en aquellas latitudes, y cuando consult a Mudge, este eligi cuidadosamente
sus palabras.
Puede que se prepare una tormenta, seor. En estas aguas nunca se sabe.
Asinti ante las palabras de Fowlar y camin hasta la batayola del alczar. El sol le
daba en los hombros y el rostro. Pens que haba bastante viento, pero bochornoso y,
de alguna manera, deprimente.
Vio a Herrick hablando con Soames junto a los caones del doce de estribor. El
timonel tambin estaba all, anotando diversas reparaciones que an faltaban por
hacer, y a travs de la escotilla principal escuch el agudo chirriar del violinista del
barco. Los ruidos y la apariencia normal de un barco. Se encogi de hombros
levemente y comenz a recorrer la banda de barlovento.
Por el rabillo del ojo vio cmo Soames suba al alczar, haca ademn de acercarse
a l y luego regresaba al costado opuesto de la cubierta. Bolitho se sinti aliviado.
Soames haba demostrado ser un bastin en medio de la refriega, pero como
conversador era ms bien pesado, y bastante limitado.
Y Bolitho necesitaba estar solo para pensar, para examinar los pros y los contras de
lo que haba hecho. La tierra quedaba a la derecha de la popa, lejos, y abandonado a
sus propias fuerzas una vez ms, podra analizar todo con mayor claridad. Ahora,
mientras su sombra oscilaba sobre los negros caones del seis, decidi que haba
muchos ms contras que pros.
Inevitable? Algo que cualquiera de los dos podran haber detenido en cualquier
momento, con una palabra, con un gesto? Record el modo como ella le haba
observado desde el otro lado de la mesa mientras los otros hablaban y charlaban
durante toda la noche. El capitn Vega les haba entretenido con una cancin tan triste
que a Bolitho se le haban llenado los ojos de lgrimas. Puigserver habl de sus
aventuras en Sudamrica y en las Indias Orientales antes de la guerra. Raymond se
haba emborrachado despus de enfrascarse con el mayor Jardine en una polmica
sobre las posibilidades de una paz duradera con Francia que termin sin
conclusiones claras.
Conway permaneci tremendamente sobrio, o si no, pens Bolitho, deba de ser
mejor actor de lo que se haba imaginado. Entonces cunto tom verdaderamente la
decisin?
Se haba encontrado con ella a su lado en la muralla superior, reclinados sobre la
tosca madera para observar los barcos fondeados en la baha. Era una hermosa
estampa. Las lucecitas se reflejaban en el agua inquieta, y contemplaron el plido

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Alexander Kent
Misin en ultramar

surco de los remos de un bote guardacostas que patrullaba montonamente


alrededor de los barcos que le haban sido encomendados, mucho ms pesados.
Quiero que se quede esta noche en tierra haba dicho ella, sin mirarle. Lo
har?
Quiz aquel haba sido el momento. Se sinti temerario, peligrosamente
imprudente.
Enviar un mensaje a mi primer teniente.
Se volvi para contemplar la cubierta. Herrick an hablaba con Shellabeer, y se
pregunt si adivinaba lo que haba ocurrido.
Poda recordar la habitacin perfectamente. Se pareca ms a una celda, con menos
comodidades que el camarote de un teniente en un barco de lnea. Se tumb en la
cama, con los dedos entrelazados bajo la nuca, escuchando los extraos ruidos de
ms all de las paredes y los rpidos latidos de su corazn.
Gritos de la jungla, la llamada ocasional de un piquete retando a uno de los
sargentos de la guardia. El viento murmuraba alrededor de la torre cuadrada sin
recibir respuesta alguna de la cubierta o de la jarcia, los ruidos que solan ser
normales en la vida cotidiana de Bolitho.
Entonces escuch el sonido de sus pasos en el corredor, un rpido susurro dirigido
a su doncella antes de que abriera la puerta y la cerrara rpidamente a sus espaldas.
Era difcil recordarlo en una secuencia ordenada. La continuidad se confunda.
Poda recordar cmo la haba abrazado contra su cuerpo, el calor de su boca, la sbita
necesidad, avasalladora y desesperada que hizo estallar los ltimos resquicios de
precaucin.
No haba luz en la pequea habitacin, salvo la de la luna. La haba visto
brevemente, sus hombros desnudos y sus muslos brillando como plata antes de que
subiera a la cama abrazndole ms y ms estrechamente hasta que al final, agotados
y sin aliento por la inmensidad de su deseo, haban yacido juntos como si fueran uno
solo.
Durante la noche y en la madrugada ella le haba susurrado al odo:
No te reproches nada. No es una cuestin de honor. Es parte de la vida. Pos
sus labios sobre el hombro de Bolitho y aadi suavemente: Qu bien hueles...
hueles como el barco. A sal y alquitrn. Haba redo en voz baja. Ahora yo
tambin huelo as.
Entonces oy un nervioso golpe en la puerta, el forcejeo nervioso al ponerse de
nuevo el camisn cuando su fiel doncella le advirti de la llegada del nuevo da. Pero
para Bolitho haba sido completamente distinto de los anteriores. Nunca se haba
sentido as. Vivo, pero incansable. Completo, pero con necesidad de ms.
Escuch pasos sobre la cubierta y vio que Herrick le observaba.
S, seor Herrick?

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Misin en ultramar

El viento arrecia, seor. Ordeno a los hombres que arricen las gavias? Su
mirada recorri el barco. Por cmo suenan, las jarcias estn muy tensas...
Las mantendremos un poco ms. Hasta las ocho, si es posible, cuando
cambiemos el rumbo hacia el oeste. No tiene sentido cansar a los hombres cuando
una sola operacin bastar. Se reclin, con las manos en las caderas, mientras
observaba el mastelerillo del juanete de mayor y el largo gallardete flameando al
viento. An le queda mucho que ofrecernos.
S, seor. Herrick pareca cansado.
Algo va mal?
Bolitho se acerc a la batayola de barlovento, apartados de Soames y de dos
marineros que reparaban las drizas.
Ya lo sabe, seor dijo Herrick en voz baja. Ya dije lo que tena que decir. Lo
que est hecho, hecho est.
Bolitho le observ con seriedad.
Entonces, dejmoslo estar.
Herrick suspir.
Muy bien, seor. Mir a los timoneles. Lo nico que siento es no haber
conseguido ms que cuatro hombres de refresco. Ni el Bedford ni el Rosalind parecan
deseosos de dejarnos ms. Y los que he conseguido son, por la pinta, hombres
conflictivos. Sonri. Pese a que el seor Shellabeer me asegura que cambiarn de
actitud antes de que pase otro da.
El guardiamarina Armitage subi corriendo la escala y se llev la mano al
sombrero.
Con los saludos del seor Tapril, seor tartamude ante Herrick. Puede
venir a la santabrbara?
Es eso todo? pregunt Herrick.
El chico pareca incmodo.
Dijo que se lo haba prometido, seor.
S, y se lo promet, seor Armitage. Cuando el guardiamarina se alej, Herrick
dijo: Iba a encargarme de que inspeccionaran los barriles de plvora y los marcaran
de nuevo. No tiene sentido desperdiciarla. Baj la voz. Mire, seor... est seguro
de que sabe lo que est haciendo? No hace falta ni decir el dao que puede hacerle a
su carrera...
Bolitho se volvi y vio la preocupacin en el rostro de Herrick.
Confo en tu famosa suerte, Thomas replic. Se alej hacia la escotilla de popa,
aadiendo para que Soames lo oyera: Llmeme en cuanto haya algn cambio.
Soames le vio marcharse y se dirigi al comps. Fowlar tambin le observ. De
vuelta a Inglaterra tambin l podra ser nombrado teniente. Eso haba dicho el
comandante, y a l le bastaba. Pero cuando diera el primer paso importante en la

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Misin en ultramar

escala militar, estaba seguro de mostrarse ms contento de lo que estaba el teniente


Soames.
Seor Fowlar, sus timoneles se estn desviando una cuarta, o ms! dijo
Soames. Maldita sea, no esperaba eso de usted.
Fowlar le vio alejarse y sonri. Al timn no le pasaba nada, y Soames lo saba. Era
parte del juego.
Vigile el timn, Mallard.
Mallard pas el tabaco que mascaba de un carrillo a otro y asinti.
S, seor Fowlar, no se apure.
La guardia continu.

Antes de que la ltima guardia hubiera terminado, era obvio que el viento que iba
en aumento haca necesario arrizar las gavias. Bolitho se aferr a las redes de los
coyes y levant el rostro hacia su barco mientras observaba cmo los oficiales
comprobaban que sus hombres estuvieran preparados para subir a la arboladura,
mientras Shellabeer y sus propios hombres ya estaban ocupados amarrando los botes
con ms fuerza.
A mi juicio necesitaremos arrizar de nuevo en una hora, seor! grit Herrick,
para hacerse or sobre el viento.
Bolitho se volvi a popa y sinti la espuma que siseaba libremente sobre la banda
de barlovento. El viento haba cambiado rpidamente, y ahora soplaba del suroeste.
El movimiento era violento y poco confortable.
Viraremos al oeste una vez que hayamos arrizado replic. Habr menos
movimiento.
Observ el movimiento de las olas, grandes y escarpadas, como lneas serradas o
puntas de vidrio. Cuando el viento, que golpeaba ms all, se recrudeciera, el agua se
convertira en pesadas olas amenazadoras.
Nos espera un poco de viento, seor escuch que deca Mudge. Se aferraba a
su viejo sombrero, y sus ojos pequeos lloraban por el viento. El barmetro salta
como un guisante en un tambor.
Todos reunidos, seor! grit Davy.
Muy bien. Gente a la jarcia! Herrick levant la mano. Que no compitan
unos con otros, e impida que los segundos de contramaestre usen los rebenques.
Mir a Bolitho. Un resbaln, y el hombre se nos cae por la borda, sin posibilidad de
recogerle.
Bolitho estuvo de acuerdo. Herrick siempre recordaba cosas como aquellas.
Espero que esto no dure mucho dijo. No me cabe la menor duda de que si
tenemos que sortearlo desbarataramos los otros proyectos del almirante Conway.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Elev la mirada cuando los dbiles gritos y las maldiciones le revelaron la lucha
que mantenan los gavieros con las lonas violentas y rebeldes. Daban puetazos y
golpeaban, tirando aqu y all, con la cubierta tan por debajo que solo ver sus
esfuerzos le haca sentirse mareado.
Les llev casi una hora disponer las velas al gusto de Herrick, y para entonces ya
era hora de arrizar de nuevo. La espuma y el agua empaparon el costado de
barlovento, y todas las cuadernas y los estayes parecan quejarse en un coro de
protestas.
Que vire otra cuarta, seor Herrick! grit Bolitho. Arrumbaremos hacia el
suroeste!
Herrick asinti, con el rostro cubierto de espuma.
Los hombres que no estn de guardia, a las brazas de mesana! Sacudi
furioso su bocina. Manteneos juntos, maldita sea!
Un infante de marina haba resbalado y cado, como un fardo escarlata, y haba
provocado la confusin de varios de sus compaeros.
El movimiento ha disminuido, seor Herrick! Se relaj cuando los marineros
con experiencia corrieron a popa para ayudar a los infantes de marina y a los novatos
en los palos de mesana. Y parece que ninguno ha resultado herido.
La Undine se mantena firme contra el viento, con los obenques y los flechastes
relucientes y negros frente al oleaje en aumento. Pero con las vergas bien braceadas, y
las velas reducidas nicamente a las gavias y los contrafoques, se las arreglaba bien.
Davy irrumpi en el alczar, con la camisa empapada y sucia.
Todo asegurado, seor. Se inclin hacia atrs, tambalendose, y se aferr a las
redes, aadiendo, con furia: Por Dios, se me haba olvidado lo que es una galerna
de verdad!
Bolitho sonri.
Mande a los hombres abajo. Pero dgale al timonel que haga inspecciones
regulares. No podemos permitirnos perder cargas que nos sern muy necesarias solo
por no amarrar bien las cosas. Se volvi a Herrick. Venga abajo conmigo.
Pese al estrpito del mar y a las crujientes cuadernas, la cmara pareca clida y
acogedora. Bolitho observ las lneas diagonales que la espuma trazaba contra las
escotillas de la popa, y escuch crujir y rechinar la roda mientras los timoneles
dirigan la fragata a su nuevo rumbo. Noddall entr en la cmara, e inclin
violentamente el cuerpo mientras serva dos copas a los dos oficiales.
Herrick se acomod en una esquina del banco y mir a Bolitho lleno de preguntas.
Este viento nos supondr un retraso considerable, seor?
Bolitho pens en sus rdenes escritas, en las instrucciones de Conway, breves pero
exactas.
Es posible. Esper hasta que ambos tuvieran las copas, y dijo: Por los
logros que vamos a conseguir, Thomas!

179

Alexander Kent
Misin en ultramar

Herrick ahog una sonrisa.


Me uno a ese brindis.
Bolitho se sent en el banco; notaba bajo l la inclinacin de la cubierta, que se
agudiz an ms con otra ola. Estaba satisfecho de haber insistido en que Keen y los
otros heridos permanecieran en la baha de Pendang. Ese movimiento, con la
violencia que llevaba, hubiera abierto incluso las heridas mejor cosidas.
El almirante Conway pretende dejar marchar el Bedford en cuanto estemos de
camino a las islas Benua. Creo que desea librarse de las tropas espaolas y de los que
dependen de ellas tan pronto como le sea posible.
Herrick le observ.
Eso es arriesgarse un poco, no, seor? Teniendo an por ah al Argus...
Bolitho sacudi la cabeza.
No lo creo. Estoy seguro de que los franceses o Muljadi tendrn agentes
controlando el asentamiento de Conway. Nos habrn visto levar anclas. El Argus
sabr de sobra que nos acercamos.
Herrick pareca deprimido.
Son lo suficientemente listos como para pensar en ello, eh?
Debemos dar eso por sentado. Creo que Conway tiene razn. Es mejor librarse
del Bedford, con sus despachos y pasajeros para Madrs, antes de que las cosas
empeoren.
Si hubiera una tormenta de verdad y Herrick se anim un poco nos
resolvera las cosas. A los gabachos no les gusta el mal tiempo.
Bolitho sonri ante la confianza de Herrick.
Puede que a este no le importe. Creo que lleva demasiado tiempo en estas aguas.
No es del tipo que ataca y huye, como los que solamos encontrarnos en Brest o
Lorient, dispuestos a regresar a casa en cuanto avistaran una vela inglesa. Se frot
la barbilla. Me interesa este tal Le Chaumareys. Me gustara saber de l algo ms
que su comportamiento en batalla.
Herrick asinti.
Parece que l le conoce muy bien, seor.
Demasiado bien.
Una gran ola recorri el costado, elevando el barco e inclinndolo an ms hacia
delante, en ngulo agudo, antes de liberarlo y dejarlo preparado para el siguiente
golpe de mar. Ms all de la puerta cerrada escuch cmo el centinela resbalaba y
caa, y su mosquete golpeaba contra el suelo mientras l maldeca y luchaba por
recuperar la compostura.
Cuando nos encontremos con el Argus dijo Bolitho, muy despacio, debemos
mantener los ojos abiertos. Si accede a parlamentar, podemos aprender algo de l. Si
no, debemos estar preparados para luchar.
Herrick frunci el ceo.

180

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Misin en ultramar

Preferira luchar, seor. Es el nico modo que conozco de estar a buenas con un
francs.
Bolitho record de pronto la habitacin en el Almirantazgo, el rostro impvido del
almirante Winslade cuando le haba trazado a grandes rasgos la misin de la Undine.
Haca cuatro meses. Estaban en paz y, aun as, varios barcos haban sido hundidos, y
los hombres haban resultado muertos o mutilados de por vida.
Pero incluso el sacrosanto poder del Almirantazgo, la astucia y la experiencia de
los polticos, eran intiles all. Una fragata solitaria y golpeada por el viento, con las
fuerzas justas, y sin nadie que la dirigiera cuando lo ms necesario era una gua.
Herrick interpret el silencio de Bolitho como una seal. Pos la copa sobre la mesa y
se puso en pie.
Es hora de que vaya a hacer la ronda, seor. Inclin la cabeza para escuchar
cmo el agua gorgoteaba por las compuertas y los imbornales de la cubierta. Me
toca la guardia de media, y puede que me eche una siesta antes de enfrentarme al
viento.
Bolitho sac el reloj, y sinti que Herrick lo estaba mirando.
Yo har lo mismo. Tengo la impresin de que dentro de poco todos seremos
necesarios.
En efecto, le pareci que solo haca unos minutos que haba posado la cabeza sobre
la almohada cuando alguien se reclin sobre el lecho y le golpe en el hombro. Era
Allday, y su sombra oscilaba como un negro espectro cuando las linternas de la
cmara se balancearon violentamente bajo la cubierta.
Siento despertarle, comandante, pero arriba las cosas se estn poniendo feas.
Hizo una pausa para permitir que Bolitho se despejase. El seor Herrick me ha
pedido que se lo diga.
Bolitho salt de la cama, e inmediatamente not que el movimiento se haba hecho
mucho ms irregular. Mientras se vesta los calzones y los zapatos, estir los brazos
para colocarse encima un pesado capote encerado.
Qu hora es? pregunt.
Allday tuvo que gritar cuando el mar golpe el casco e invadi furioso la cubierta
superior.
La guardia de la maana est a punto de comenzar, seor.
Dgale al seor Herrick que los llame ahora mismo! Apret su brazo y juntos
recorrieron la cmara como dos marineros borrachos. Quiero ahora mismo a todos
los hombres aqu! Voy a la caseta de derrota!
Encontr a Mudge all, con su gran figura reclinada sobre la mesa mientras
observaba la carta, maldiciendo en voz baja cuando la linterna pareca volverse loca
sobre su cabeza.
Cmo va todo? pregunt Bolitho.
Elev la mirada, sus ojos estaban rojos bajo el plido resplandor.

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Mal, seor. Nos destrozar las velas a menos que hagamos algo.
Bolitho ech un vistazo a la carta. Haba suficiente espacio. Era el nico consuelo.
Corri hacia la escala del alczar y casi se cay cuando el barco oscil y sufri de
nuevo otro vaivn en dos movimientos distintos y muy acusados. Se abri camino
hasta el timn, donde cuatro timoneles, con los cuerpos bien amarrados para evitar
que una ola les pillara de improviso, luchaban con sus cabillas, y sus ojos brillaban
bajo la luz de la aguja, que no cesaba de parpadear.
He llamado a todos los hombres, seor! grit Herrick. Y he colocado a ms
en las bombas!
Bolitho observ las oscilaciones de la aguja de la brjula.
Muy bien. Ahora tomaremos rizos a las gavias. Dgale a Davy que enve ahora
mismo a sus mejores hombres a la jarcia.
Se volvi cuando un sonido similar al de un caonazo reson sobre los rugidos del
viento y el mar, y vio que la gavia de mesana se rasgaba, y sus fragmentos se
destrozaban an ms, hasta convertirse en tiras plidas contra las nubes bajas y
arremolinadas.
Poda escuchar el ruido de las bombas, los gritos speros mientras los hombres se
dirigan a sus puestos, inclinndose bajo las pasarelas cuando el agua inundaba los
corredores y pasaba entre ellos.
El maestro velero acababa de reparar esa vela, seor! grit Fowlar. Sonrea,
pese a la confusin que le rodeaba. No le va a hacer ni pizca de gracia.
Bolitho observaba las formas negras de los gavieros mientras escalaban con. todo
cuidado por los vibrantes flechastes. El viento los abata de vez en cuando contra los
obenques, de modo que colgaban por un instante inmviles, antes de recuperarse y
trepar de nuevo hacia las vergas de las gavias.
Acabamos de perder el chinchorro de cubierta, seor! aull Mudge.
Nadie le prest atencin. Herrick escupi la espuma que se le haba metido en la
boca.
Ah van los juaneteros, seor. Los muchachos lo estn haciendo bien.
Alguien resbal hacia las tensas jarcias antes de caer a la cubierta de artillera con
un ruido que no presagiaba nada bueno.
Un hombre ha cado de la jarcia! grit Herrick. Que lo lleven al cirujano!
Bolitho se mordi los labios. No sobrevivira despus de esa cada.
Luchando por cada yarda, la Undine vir, mientras el casco era golpeado desde el
alczar al saltillo de proa; los hombres se aferraban a los caones atados, o a los
candeleras, cuando las olas surgan y atravesaban la cubierta tambaleante.
Ahora se deja ir, seor! grit Mudge, con voz ronca.
Bolitho asinti, preocupado por la embestida, la terrible vehemencia de la
tormenta.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Daremos la cangreja si se nos lleva las gavias. Dgale al timonel que tenga a los
hombres preparados, porque no habr tiempo para lamentarse si eso pasa.
Not cmo una bolina le rodeaba la cintura, y vio los dientes de Allday
descubiertos por una sonrisa.
Usted cuida de nosotros, capitn, y esto cuidar de usted.
Bolitho asinti, casi sin aliento. Entonces se aferr a las redes empapadas,
atisbando a travs de las dolorosas agujas de la espuma por si desde all poda
distinguir la superficie a su mando. Un barco con suerte? Quiz haba hablado
demasiado pronto, y haba tentado al destino.
Quiz amaine al amanecer, seor dijo Herrick.
Pero cuando lleg la aurora y Bolitho vio el intenso color cobre de las nubes, que
se reflejaban sobre las inacabables olas enfurecidas, supo que aquello no iba a
terminar tan fcilmente. Sobre la cubierta, el cordaje roto y destrozado colgaba al
viento como si fuera enredadera, y la solitaria gavia braceada pareca tan tensa que
de un momento a otro poda seguir el destino de las otras.
Mir a Herrick y vio que las marcas en su cuello y sus manos se deban a la sal.
Las otras siluetas maltratadas y acurrucadas no tenan mejor aspecto. Pens en la otra
fragata, posiblemente protegida en un varadero seguro, y sinti que la furia le
invada.
Enve a varios hombres a la jarcia, seor Herrick! Hay trabajo por hacer!
Herrick se estaba abriendo camino entre las redes hacia la batayola. Bolitho se
enjug el rostro y la boca con el brazo. Pens que si podan superar esto, estaran
preparados para cualquier cosa.

183

Alexander Kent
Misin en ultramar

XIII
SIN CUARTEL
Ms caf, seor? Noddall mantuvo el puchero sobre la taza de Bolitho sin
esperar respuesta.
Bolitho lo bebi muy despacio, y sinti cmo el caliente lquido se deslizaba por su
garganta. Tambin saba a ron. Noddall haca todo lo que poda. Ech los hombros
hacia atrs y se relaj. Le dolan todos los huesos y las fibras del cuerpo, como si
hubiera tomado parte en una batalla real. Contempl las figuras desmaadas que
rondaban por la cubierta superior; el espeso vapor que brotaba de las cuadernas y de
las ropas empapadas les daba un aire curiosamente fantasmagrico e irreal.
Pens con seriedad que no andaba muy desencaminado. Una batalla, y no menos
importante porque no se hubiera escuchado el sonido del can. Durante tres das y
tres noches haban luchado contra los elementos. Su mundo, ya pequeo, se haba
reducido an ms ante las inmensas olas que rugan sin cesar, y las mentes se haban
embotado por el ininterrumpido aullido del viento. Al igual que l, el barco pareca
haberse quedado sin aliento. Ahora, bajo las gavias apenas desplegadas, y las
cubiertas sucias bajo el cielo despejado, la Undine se balanceaba despacio, una vez
ms, sobre su propio reflejo. La pintura haba saltado en varios puntos de madera,
tan limpiamente como si lo hubiera hecho un carpintero y revelaba la madera bajo
ella. Por todas partes, los hombres trabajaban, empleando picas y agujas, martillos y
aparejos para reparar el barco que les haba protegido de un torbellino espantoso;
incluso Mudge haba admitido que era una de las tormentas ms amargas que haba
presenciado.
En ese momento el piloto recorra la cubierta; el capote se agitaba al viento, y un
rastrojo de barba blanca le cubra las mejillas.
Segn creo, seor, hemos dejado bastante atrs el grupo de las Benua. Cuando
comprobemos la situacin de medioda me sentir ms tranquilo. Gui los ojos al
mirar hacia el gallardete que flameaba y que haba perdido casi la mitad de su
longitud durante la tormenta. Pero el viento cambi, tal y como yo pens que hara.
Le sugiero que mantenga el nuevo rumbo, hacia el nornoreste, hasta que podamos
fijar mejor nuestra posicin. Se son ruidosamente. Y me atrevo a decirle que ha
manejado muy bien la situacin. Hinch los carrillos. En un par de ocasiones
pens que nos bamos a pique.
Bolitho desvi la mirada.
Gracias.
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Alexander Kent
Misin en ultramar

Pensaba en los hombres que haban tenido menos suerte. Uno se haba ido en la
segunda noche. Resbal sin un ruido. Nadie le vio morir. El otro haba cado por la
serviola de babor, donde trabajaba desesperadamente para reparar los cabos
desgastados que sujetaban el cepo del ancla. Una ola le haba arrancado de su percha,
sin demasiada fuerza, de modo que por un momento pens que an podran
rescatarle. Varias manos se haban tendido hacia l, pero otra ola le haba levantado
para llevarle ms all, hacia lo alto, como un mueco, antes de arrojarle con fuerza
brutal hacia la inmensa ancla. Roskilly, un ayudante de timonel, insista en que haba
escuchado cmo las costillas del hombre se hundan antes de sumergirse gritando en
el agua espumeante.
Si se contaba el hombre que haba cado de la arboladura, eran tres los muertos, y
unos siete los heridos. Huesos rotos, dedos despellejados por las velas rebeldes,
pieles inflamadas por la sal, el viento y los cabos que se deslizaban quemando las
manos ansiosas que los aferraban en la oscuridad completaban la lista del cirujano.
Me he encargado de que den un nuevo contrafoque, seor dijo Herrick, que se
haba acercado a popa. Estn remendando el otro. Cogi una taza que le tendi
Noddall y se la llev agradecido a la boca. Que el cielo ayude a los pobres
marineros!
Bolitho le mir.
No cambiars.
Herrick sonri.
Pues varias veces pens que ni siquiera me iban a dar la oportunidad de
intentarlo.
Davy, que estaba de guardia, se les uni junto a la batayola.
Qu posibilidades tenemos de llegar a tierra, seor?
Pareca mayor, menos seguro de lo que haba parecido antes de la batalla con la
fragata. Se haba comportado tal y como se esperaba de l durante la tormenta, de
modo que quiz an crea que el nico peligro real provena de una boca de can.
Bolitho se detuvo a pensar la respuesta.
Eso depender de nuestra posicin. Si nos lo permite la deriva, y el viento, yo
dira que podramos avistar las islas antes de que caiga la noche.
Sonri, y el esfuerzo que tuvo que hacer para ello le hizo ms consciente de la
tensin que haba soportado.
Los malditos gabachos dijo secamente Herrick se estarn riendo de
nosotros. Estarn bien seguros en el puerto, con esos condenados caones de pirata.
Bolitho le mir pensativo. Justo cuando necesitaba pensar en cualquier otra cosa le
persegua la misma idea. Parlamentar con el capitn francs era una cosa, aceptar que
estaba al servicio de Muljadi, otra muy distinta. Aquello significaba reconocer que la
soberana de Muljadi exista, y admitir claramente el fracaso de su misin. Si Conway
aceptaba lo primero, todos los intereses europeos que tenan derechos de proteccin

185

Alexander Kent
Misin en ultramar

y comercio sobre las Indias, especialmente la poderosa Compaa de las Indias


Orientales holandesa, acecharan los movimientos de Inglaterra para conseguir
ventaja. Que era exactamente lo que Francia pretenda.
Qu deba hacer si el capitn francs se negaba a atender el mensaje de Conway?
Patrullar las islas arriba y abajo hasta entablar un combate con el Argus? Sera una
batalla sin casi oposicin. Le Chaumareys era perro viejo en aquellas aguas, y conoca
cada isleta y cada cueva; en ellas se haba escondido alguna vez para escapar de las
fragatas inglesas en tiempo de guerra. Y tambin sabra cundo deba anclar,
confiando en los recursos por tierra, hasta que la Undine fuera obligada a retirarse.
Sinti que el cansancio acrecentaba su ira. Si los polticos estuvieran all para ver lo
que significaban de verdad sus ideas de estrategia mundial, la sangre, las bajas, la
madera y las velas que costaban, otro gallo les cantara.
Tierra a la vista! En la amura de estribor!
Davy se frot las manos.
Estaba ms cerca de lo que usted pensaba, seor.
De eso nada! dijo rpidamente Mudge. Garabate algo sobre la pizarra, unos
clculos rpidos. Hay una isla pequea, a unas cuarenta millas al sur de las Benua,
seor. Pareci buscar algo a su alrededor hasta que vio la pequea figura del
guardiamarina Penn junto a la regala. Arriba, seor Penn, y llvese el catalejo
grande. Le mir fijamente. Eche un vistazo, y haga un dibujo de todo lo que ve,
tal y como le he enseado!
Esper hasta que el chico desapareci por los obenques del palo mayor y reprimi
una risita.
El capitn Cook tena toda la razn, seor. Hay que dibujar y describir todo lo
que se vea. Ya vendr el tiempo en el que todos los navos de lnea tengan un buen
fondo de dibujos por los que guiarse. Observ el avance de Penn. Y no quiero
decir con eso que todos lo necesiten, por supuesto.
Bolitho sonri a Herrick.
Es mejor de lo que yo esperaba. Pondremos a un hombre en las cadenas y
comenzaremos a sondar en cuanto pasemos esta isleta a la que se refiere el piloto. La
carta indica que hay unas diecinueve brazas de profundidad en los alrededores, pero
prefiero asegurarme.
Veinte minutos despus Penn regres a cubierta, con su rostro bronceado
empapado en sudor. Tendi su mugriento cuaderno y se alej unos pasos para
observar la reaccin de Mudge.
A m me parece una ballena dijo Davy, que atisbaba sobre su hombro.
Mudge le mir framente.
Es que se parece a una ballena. Muy bien dicho le dijo a Penn. As es como
la recuerdo yo. Sus ojitos volvieron a posarse en Davy. Exactamente igual que
una gran ballena de piedra... hizo una pausa mnima seor.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Algo ms?
Bolitho cogi un catalejo y lo dirigi sobre la cubierta de artillera. An no poda
ver nada ms que el mismo resplandor casi doloroso. Por un momento se pregunt
hacia dnde haba marchado la tormenta, y cmo podra desvanecerse tan
repentinamente despus de demostrar un poder semejante.
No, seor, por Dios. Mudge sonri ante la incomodidad que Davy revelaba.
Solo un puado de rocas, como la parte superior de una cresta submarina, y sin duda
lo fue en alguna poca. Pero supongo que podramos usarlo como refugio si nos
sorprende alguna galerna.
Bolitho observ cmo algunos marineros halaban metros y metros de camo
sobre el corredor de babor. Parecan cansados y sucios, pero demostraban algo ms:
confianza. Se poda ver claramente por el modo como haban trabajado juntos.
Caeremos una cuarta, seor Davy dijo, y chele un vistazo a su ballena.
Davy corri a la batayola.
Seor Penn! Llame a los hombres! A las brazas!
Herrick le observ, sonriendo ampliamente.
Por alguna razn en especial, seor?
Bolitho se encogi de hombros.
Un presentimiento, ms bien.
Observ cmo los hombres corran en tropel por las cubiertas; entre ellos,
continuaba ascendiendo el vapor. De la parte delantera provena un humo autntico,
porque Bogle, el cocinero, estaba atareado preparando la primera comida caliente
que haban probado desde que haba comenzado la tormenta. Vio cmo las vergas se
balanceaban bajo la presin de las brazas.
Noreste cuarta al norte, seor! grit el viga.
Davy corri a consultar la bitcora y a comprobar las velas.
Cacen ms la braza de barlovento, seor Shellabeer. Se sec el rostro
empapado. Ahora, amarre.
Bolitho sonri. Por alguna razn, cuando Davy estaba enfadado desempeaba
mejor sus deberes.
Coloque a otro buen viga en la cofa, si le parece.
Quiero que esa isleta est bien vigilada hasta que lleguemos. Ech una ojeada a
los cegadores diseos que el sol trazaba ms all del bauprs que se balanceaba
suavemente. Voy abajo a afeitarme y a sobornar a Noddall para que me encuentre
una camisa nueva.
Ms tarde, mientras se encontraba repantigado en una silla, y Allday se esmeraba
con la navaja barbera, encontr tiempo para preguntarse lo que hara si se encontraba
con el capitn del Argus. O cuando se encontrara con l. El agua recalentada, el hbil
movimiento de la cuchilla contra su piel, le relajaba msculo a msculo, y pudo
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Alexander Kent
Misin en ultramar

sentir el aire que entraba por las escotillas abiertas de popa y que abrazaba
suavemente sus hombros desnudos.
En todo el mundo, los comandantes del rey se afanaban en sus propios asuntos.
Luchaban contra la enfermedad y el escorbuto, portaban despachos para un
almirante o para alguna avanzada solitaria que no apareca en l mapa de ningn
estudiante. Se ocultaba tras el mamparo de la cmara por miedo a un motn o
planeaba diversiones para evitarlo. Quiz luchaban con algn jefe disidente que
hubiera atacado a los sbditos del rey, desafiado a la bandera o asesinado a hombres
o mujeres. Sonri. Y algunos seran como l, una pequea parte de un plan a medias.
A travs de la lumbrera abierta, escuch el grito del viga.
Los de cubierta! Hay un barco fondeado cerca de la costa.
Se puso en pie de un salto, cogiendo la camisa limpia y usndola para limpiarse el
jabn de la barbilla.
Por Dios, comandante. Allday se hizo a un lado y sonri, admirado. Tiene
usted ms maas que un gato salvaje. Cmo saba que haba all un barco?
Bolitho estaba metindose la camisa sucia por dentro del pantaln.
Magia, Allday.
Corri hacia la puerta y se oblig a esperar hasta que el guardiamarina Penn
apareci en la entrada.
Un barco, seor! Con los saludos del seor Davy... Cree que puede ser una
goleta.
Gracias, seor Penn. Era todo lo que poda hacer para parecer sereno. Subir
cuando haya acabado de vestirme. Enve mis saludos al primer teniente, y, por favor,
dgale que se rena conmigo en el alczar. Se volvi y vio que Allday esconda una
sonrisa. Qu es lo que te divierte?
No, nada, comandante. Allday le observ con seriedad. Pero siempre me
gusta ver a mis superiores trabajando en lo suyo.
Entonces, espero que aprendas de ellos. Sonri Bolitho. Se alej por el pasillo
y comenz a subirla escala.
Una goleta, seor! Herrick le salud emocionado. El hombre situado en la
cofa del trinquete es mi mejor viga, y le he enviado un catalejo. Se qued mirando
a Bolitho, claramente sorprendido. Es escalofriante.
Una buena deduccin, si debo ser sincero. Bolitho sonri brevemente. Pero
ha sido una violenta tormenta, y cuando el piloto sugiri esta isleta como refugio
comenc a pensar cogi el catalejo de Penn y lo dirigi hacia las amuras. All estaba
la isleta, como una mancha irregular, azul griscea. El viga sera capaz de verlo con
mayor claridad. De dnde sopla el viento?
Del suroeste, seor dijo Davy.
Altere el rumbo y amure a babor. Bolitho permiti que su mente procesara la
informacin. Avanz hasta la bitcora y vio que los timoneles le observaban con

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Alexander Kent
Misin en ultramar

curiosidad. Haremos rumbo nornoroeste. Esper hasta que un ayudante del


contramaestre corriera para llamar a los hombres de nuevo a las brazas. Entonces
aadi lentamente para Herrick y Davy, de ese modo, mantendremos la isla entre
el otro velero y nosotros, y gozaremos de la ventaja del viento. Mantenga las
mayores, pero de momento mantenga arrizados los juanetes.
S, seor. Herrick comprendi inmediatamente. Cuantas menos velas
despleguemos, menos posibilidades tendrn de vernos.
Bolitho observ a Mudge, que haba aparecido junto al timn con Fowlar.
Usted me dio la idea. Siempre me he preguntado por qu Muljadi prevea
nuestros movimientos antes de que apareciramos. Creo que pronto conocer sus
mtodos. Observ el cielo azul despejado sobre los mstiles. De no ser por esta
tormenta, nos hubiramos aproximado directamente por el este. Por una vez hemos
conseguido algo gracias al mal tiempo.
Y las instrucciones del almirante, seor? pregunt tmidamente Herrick.
Entonces, sonri. Por sus intenciones, deduzco que tiene intencin de escoger el
momento.
Uno no puede negociar si es un mendigo. Sonri Bolitho. Aprend eso hace
mucho tiempo.
Elev la mirada cuando, con las velas crujiendo y gualdrapeando por el nuevo
rumbo, la Undine vir decidida a babor, y la pequea isleta en forma de joroba se
alej de la amura de barlovento como si levara anclas.
Nornoroeste, seor! Bolina franca!
D las gavias ahora dijo Bolitho, inclinndose hacia Davy. Luego pregunt a
Mudge: Cunto le llevar, segn su opinin?
Dos horas, seor.
Bien. Entonces, una vez que las velas estn dispuestas, podremos enviar a las
dos guardias a comer.
Observ a las figuras que se escurran por las vergas, y a otras que permanecan
abajo, en cubierta, preparadas para desplegar el gran trinquete y las gavias mayores.
Son muy distintos a los hombres que embarcaron asinti Herrick, en un tono
de aprobacin.
Creo que eso puede aplicarse a todos nosotros. Bolitho se dio cuenta de que
tena un hambre espantosa. Camin hacia la escotilla de la cmara sabiendo que el
velero desconocido sera inofensivo o un viejo casco abandonado haca tiempo. O un
truco ms para retrasarle o engaarle.
De nuevo ternera salada, seor le observ Noddall cautelosamente.
Excelente. Pas por alto la sorpresa en los rasgos ratoniles de Noddall. Y me
servir un clarete para regarlo. Se reclin contra la ventana y contempl la espuma
bajo la bovedilla. Pens que se le poda llamar como se quisiera. Oportunidad o
suerte. Era todo lo que tena, y pretenda hacer buen uso de ello.

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Alexander Kent
Misin en ultramar
Marca diecisiete! El grito del sondador reson sobre el estruendo de las lonas
cuando la Undine, con las gavias de nuevo arrizadas en las vergas, se diriga con
calma hacia la isleta. Bolitho vio a Shellabeer, que tocaba el hombro del sondador y
que se inclinaba para tocar el sebo del fondo de la pesada ancla.
Fondo rocoso, seor! grit.
Bolitho asinti. La isleta pareca ms un montn de roca solitaria que una parte del
lecho marino, tal y como Mudge la haba descrito.
Preprese para fondear, seor Herrick.
Cogi el catalejo que Penn le tenda y lo dirigi con calma sobre la irregular
silueta. Se encontraban a cinco cables de la costa, pero lo suficientemente cerca como
para ver que la primera impresin de una suave superficie en forma de ballena haba
variado mucho. Las rocas mostraban un color azul grisceo, como la pizarra de
Cornualles, y el viento y la marea haban tallado inmensos barrancos muy agudos,
como si algn gigante hubiera partido la isleta en rodajas. Aparte de unos pocos
matojos de tojos y flores de roca, apareca desnuda y poco hospitalaria, pero haba
gran multitud de pjaros marinos posados sobre pequeos salientes o trazando
crculos sobre el punto ms alto, que estim que deba de elevarse unos trescientos
pies sobre el agua.
Escuch cmo Herrick gritaba sus rdenes, el crujido del aparejo cuando la Undine
se sumergi y ascendi de nuevo por la cresta de una ola inesperada. El agua pareca
profunda, pero era una ilusin. Pudo ver algunas playas estrechas y pedregosas al
pie de los acantilados, y adivin que el fondeadero ms seguro se encontraba al lado
opuesto; era el lugar donde se esconda el otro velero. Tambin haba espuma, que
lama furiosa y chocaba en torno al nico lugar visible adecuado para fondear.
Timn a sotavento!
Movi el catalejo al mismo tiempo que el barco viraba a favor del viento,
esperando algn signo de vida, un mnimo movimiento que demostrara que les haba
visto acercarse.
Fondo!
El sonido del ancla al golpear el agua pareci inusualmente ruidoso, e imagin
que poda escuchar el eco que aquellos acantilados desolados devolvan.
Vamos, muchachos! grit Herrick. Asegurad esos cabos. Luego aadi
para Davy. Que un grupo se encargue de los aparejos.
Haga que el sondador observe ahora en esa direccin dijo Bolitho, y que se
asegure de que el ancla cae rpidamente. Si comenzamos a garrear debido al fondo
rocoso, soltaremos inmediatamente ms cable.
S, seor.
Herrick se escabull, absorto en sus deberes. Con el barco que tiraba perezoso de
su cable, todo estaba an ms en silencio, y Bolitho vio que algunos de los pjaros
abandonaban sus precarios soportes para volar y trazar crculos sobre los mstiles.
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Alexander Kent
Misin en ultramar

Parece que estamos a salvo, seor dijo Herrick, que haba regresado
respirando pesadamente, pero le he pedido a la guardia del ancla que se mantenga
alerta. Escudri hacia la orilla. Me recuerda un cementerio.
Necesitamos dos botes. Bolitho expres sus pensamientos en alto. El cter y
la canoa bastarn. Debemos atravesar todo ese oleaje. Por lo que parece, la playa es
muy abrupta, de modo que ponga un buen contramaestre en la canoa. Vio que
Allday le haca seales con los puos cuando el cter ascendi crujiendo de sus
soportes, con los cabos de retenida tensndose para girarla sobre el corredor. Aadi
con una sonrisa: Creo que mi bote est en buenas manos.
Ir usted, seor? Herrick le mir ansioso.
No es que desee la gloria, Thomas. baj la voz, observando a los hombres
escogidos mientras se reunan junto a los bales con las armas. Pero al menos tengo
que saber contra qu luchamos.
Pero si el otro navo pertenece a un pirata, seor Herrick no pareca muy
convencido, qu pasar? Sin duda, usted querr remar a su alrededor y arrasarlo
en cuanto leve anclas.
No. Sacudi la cabeza con firmeza. Estar fondeado y a salvo ms all, en
aguas demasiado poco profundas como para que yo pueda acercarme y dispararle.
Una vez fuera, nos podra someter a un baile parecido a esas danzas de mayo, y me
temo que en estas condiciones nunca podremos igualar su agilidad. Su tono se
endureci. Adems, quiero atraparle intacto.
Los botes ya estn al costado, seor. Davy se acerc a la popa con un pual
curvado colgando de su cinturn. Bolitho toc el puo de su propia espada, y vio que
el capitn Bellairs observaba los botes con profunda irritacin al tenerse que quedar.
Capitn Bellairs, le agradecera mucho si pudiera llevarme a tres de sus mejores
tiradores en cada bote pidi.
Bien. Rpido, sargento dijo Bellairs, llamando al sargento Coaker,
considerablemente ms animado. Aunque todos deberan ser estupendos tiradores,
no?
Bien pensado. Herrick sonri.
Quiz. Bolitho alz de nuevo el catalejo para observar algunos de los pjaros
que se posaban delicadamente en la parte alta del acantilado. Jams actuaran as si
hubiera hombres cerca. Pero si los marineros son mejores escalando acantilados,
tambin es verdad que nada supera a una bala bien dirigida en el momento
adecuado. Se dirigi a Davy. Que los hombres salten a su bote. Para Herrick,
aadi como por casualidad: Si las cosas van mal, encontrar las rdenes del
almirante en mi camarote.
Puede confiar en m, seor. Herrick pareca preocupado de nuevo. Pero
estoy seguro de que...

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Alexander Kent
Misin en ultramar

S. Bolitho le toc el brazo y sonri. Pero tngalo en cuenta. Si tiene que


hacerlo, acte de acuerdo a ellas, tal y como considere oportuno.
Camin despacio hacia el portaln de entrada, observando a los marineros y los
marines que estaban alerta al pasar. Ahora todos le resultaban familiares, y poda
asignar a cada uno de ellos un nombre y un grado de valor. El guardiamarina
Armitage pareca confuso y molesto.
Seor, los tiradores no quieren quitarse las casacas, seor. Se ruboriz cuando
varios de los remeros de los botes se dieron codazos los unos a los otros y ahogaron
la risa.
No puedo llevar a mis chicos por ah como si fueran vagabundos, no? dijo
Bellairs. Vio a Bolitho y aadi rpidamente: Quiero decir, no debo... verdad?
Bolitho se quit la casaca azul y se la tendi a Noddall, que esperaba junto a la
escala del alczar.
Est bien. Asinti hacia los marineros, que le esperaban con expresin seria.
Si yo puedo liberarme de mi ensea de autoridad, estoy seguro de que sus hombres
tambin podrn. Vio que el sargento reuna las casacas rojas, y que con ello el
honor quedaba aparentemente restaurado. Aadi: Y ser una dura escalada, y
quin sabe lo que nos espera al final de ella.
Se detuvo sobre los botes que se balanceaban, tratando de pensar en algo que se le
hubiera olvidado o que echara de menos.
Buena suerte, seor dijo Herrick en voz baja.
Bolitho recorri con la mirada los atestados corredores y luego mir a los hombres
de los obenques.
T tambin, Thomas. Mantn a la gente alerta. Una guardia tras otra. Ya sabes
qu hacer.
Vio cmo Armitage se tambaleaba entre los remeros de la canoa. Casi era cruel
llevrselo, una responsabilidad aadida, pero tena que empezar por algn lado. Era
un milagro que se las hubiera arreglado para marchar a la mar con una madre como
la que tena. Si Keen hubiera estado, lo hubiera preferido. Vio a Penn, que le miraba
desde la cubierta de artillera. Hubiera ido como un rayo, derecho a los botes. Sonri
para s. No era de extraar que los marineros le llamaran el Tigre. Entonces salt a la
canoa. Sin ceremonias en aquella ocasin. Cuando los botes se alejaron del costado,
pudo sentir la sbita tensin.
Pngase al mando, Allday.
Observ los acantilados rocosos, que aumentaban ms y ms a cada golpe de los
remos, y pudo sentir la fuerte corriente subterrnea cuando la marejada de la costa se
agit e hizo saltar la canoa sobre la hilera de olas. Cuando volvi la mirada a la popa,
vio la roda del cter subiendo y bajando a travs de la espuma resplandeciente.
Los hombros y la cabeza de Davy sobresalan sobre los remeros mientras tambin
l observaba la tierra. En qu pensaba? En que podran matarle en aquel lugar

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dejado de la mano de Dios? En que se acercaba un paso ms a la recompensa que


necesitaba tan desesperadamente? Bolitho se limpi la espuma de la cara y se
concentr en el rpido avance. Haba ms peligro de ahogarse que de cualquier otra
cosa. Al menos, en un futuro inmediato. Ech una ojeada a Allday, que estaba
agazapado, con un puo en la caa del timn, mientras observaba de un lado a otro,
calculando la amplitud de las olas, las lneas diagonales de arrecifes mientras se
acercaba ruidosamente a las sombras bajo los acantilados. No haca falta advertirle.
Cualquier sugerencia hubiera podido tener el efecto opuesto y sumirlos en el
desastre.
Es una playa muy abrupta, comandante dijo Allday. Su robusta figura se
movi a tiempo con el casco. Iremos rpido, nos aproaremos en el ltimo momento
hacia las olas y vararemos de costado. Le ech una ojeada rpida. Qu le parece,
comandante?
Muy bien sonri Bolitho. As tambin les dara tiempo a llegar a tierra y
ayudar al cter, que segua su mismo camino. Sinti un repentino escalofro y
comprendi que las sombras les haban engullido finalmente; escuch el chapoteo del
agua, el crujido de los remos en los esclamos, resonando sobre los acantilados como
si un tercer bote invisible se aproximara. Casi volaron sobre las ltimas olas,
manteniendo el ritmo con el impulso de los remos.
Ahora grit Allday. Cuando se aferr a la caa del timn, aadi: Ca sobre
babor.
La canoa, oscilando peligrosamente, se acerc a la playa casi de costado, con la
quilla chocando contra las piedrecitas sueltas y hundindose en un temblor violento
de protesta. Pero los hombres ya saltaban entre las olas, sostenan la regala, y guiaban
la canoa hasta ponerla a salvo empleando la fuerza bruta.
Fuera del bote!
Allday aferr el brazo de Bolitho; recorri el agua con Armitage y los otros, se
tambale y por fin caminaron sobre tierra firme. Bolitho corri hasta el pie de los
arrecifes, dejando que Allday supervisara la tarea de asegurar la canoa. Seal con el
brazo a tres infantes de marina.
Dispersaos. Comprobad si podis encontrar un camino hacia lo alto.
Comprendieron inmediatamente, y con apenas una mirada hacia el cter, trotaron
hacia los primeros salientes de roca con los mosquetes ya preparados. Bolitho esper,
mirando la irregular cresta del arrecife, y el cielo azul plido encima de su cabeza. No
vio que se asomara ninguna cabeza, ninguna sbita descarga de balas de mosquete.
Respir con mayor tranquilidad, y se volvi para observar el cter que viraba y se
sumerga con fuerza antes de dirigirse hacia la playa entre los marineros que
esperaban. Davy se abri camino tambaleando hacia l, buscando aliento, pero
sosteniendo la pistola con pulso sorprendentemente firme.

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Misin en ultramar

Rena a los hombres y enve a sus tres infantes de marina tras los otros dijo
Bolitho. Busc a Armitage, pero no estaba a la vista.
En el nombre de Dios. Davy sonri cuando el guardiamarina sali de detrs
de un gran peasco, abotonndose los pantalones.
Si tiene necesidad de aliviarse en momentos como estos, seor Armitage dijo
Bolitho, le agradecera que permaneciera a la vista.
Lo... lo siento, seor dijo Armitage, bajando la cabeza.
Estar usted ms a salvo dijo Bolitho, ms calmado, e intentar disimular el
apuro que pueda usted causarme.
Allday se inclin sobre los sueltos guijarros, escondiendo su regocijo; tambin l
cargaba unas cuantas pistolas con plvora nueva y seca.
Dios me perdone, seor Armitage. Puedo entender cmo se siente.
S? dijo el joven, contemplndolo entristecido.
Como se lo digo. Una vez, me encontraba yo escondido en un desvn. Le
gui un ojo al contramaestre del balandro. Se lo crea o no, me esconda de las
malditas levas, y en lo nico en que poda pensar era en vaciar las tripas.
Parece que eso le ha aclarado un poco la mente dijo Bolitho a Davy. Se olvid
de los problemas de Armitage y dijo: Dejaremos a cuatro hombres con los botes.
Vio cmo la Undine se balanceaba sobre el agua como un hermoso juguete; las
escotillas de su popa resplandecan bajo la luz del sol, e imagin que Herrick
observaba su avance. Poda enviar ayuda a los botes en la playa si aparecan
problemas. Elev de nuevo la mirada a los acantilados. Senta un fro decepcionante,
hmedo, pegajoso. Aquello cambiara en cuanto alcanzaran la cima, donde daba el
sol. Bolitho esper a que Davy se le uniera.
Ser mejor que nos movamos.
Observ cuidadosamente el grupo que haba venido a tierra mientras Allday los
diriga a los acantilados. Eran treinta en total. Aparte de Davy y de Armitage, se
haban llevado a un ayudante de piloto llamado Carwithen, sabiendo que el hombre
se hubiera sentido molesto si le dejaban atrs despus de las oportunidades que
haba tenido Fowlar. Era un hombre oscuro y serio, de Cornualles, como Bolitho, y
proceda del pueblo pesquero de Looe. Esper mientras comprobaban las armas. Era
la cadena de mando. Que estuvieran en tierra o en el barco, poco significaba.
Espero que los piratas tengan algo para beber cuando lleguemos al otro lado
dijo Carwithen.
Bolitho se percat de que casi nadie sonri ante aquella frase. Carwithen tena
fama de ser un hombre duro, que tenda a la violencia fsica si se presentaba ocasin.
De acuerdo con el piloto, era bueno en su trabajo, y poco ms. Bolitho pes que
aquello lo diferenciaba claramente de Fowlar.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Gue a su grupo hacia la izquierda, seor Davy, pero permita que sean los
infantes de marina los que abran la senda mir a Armitage. Usted, contine
conmigo.
Vio que un infante de marina haca seas desde un saliente alto, indicando el
sendero que ascenda por la primera seccin del acantilado. Era extrao cmo los
marineros odiaban siempre el momento de alejarse de la mar. Era como si un cabo
atado al cinturn los retuviera. Bolitho coloc la espada ms all en su cadera y busc
el siguiente saliente, erosionado, manchado con las huellas de un milln de pjaros
marinos.
No era extrao que los barcos evitaran el lugar. Cuando se movi cuidadosamente
ascendiendo por las rocas cadas, sinti una pequea presin contra su muslo; el reloj
que ella le haba regalado en Madrs. Pens sbitamente en el momento en que ella
le haba ofrecido bastante ms, y l lo haba tomado sin la menor duda. Qu suave, y
qu llena de vida se haba mostrado ella entre sus brazos. Sonri cuando sus dedos
tropezaron con un montn de excrementos recientes. Y, pens tristemente, qu
rpidamente podan cambiar las circunstancias.
El recorrido por la pequea isleta result ms duro y ms agotador de lo que nadie
hubiera podido esperar. Desde el momento en que alcanzaron la cima del primer
acantilado y el sol los ba con su luz deslumbrante, comprendieron que deban
continuar escalando inmediatamente por un barranco traicionero antes de poder
acceder a la siguiente montaa. Y as continuaron, hasta que al final se vieron
atrapados en una depresin casi circular; Bolitho supuso que era la parte central de la
isla. Conservaba el calor y los resguardaba de cualquier brisa marina. Su avance se
vio an ms retrasado por la alfombra de excrementos que cubra la pequea meseta
de un lado a otro.
Descansaremos cuando lleguemos al otro lado, comandante? susurr Allday.
Como los de los otros, sus piernas y brazos estaban cubiertos de estircol, y el rostro
apareca bajo una fina capa de polvo. Estoy tan seco como el ojo de un ahorcado.
Bolitho se refren para no mirar de nuevo su reloj. Poda deducir por la altura del
sol que la tarde estaba muy avanzaba. Les estaba llevando demasiado tiempo. Ech
una ojeada hacia el otro lado de la mugrienta meseta y vio la desigual hilera de
hombres de Davy, los infantes tiradores caminando como cazadores a travs de una
nube de polvo blanquecino, con los mosquetes sobre los hombros.
S replic, pero debe tener cuidado con la racin de agua.
Aquello era como encontrarse en la cima del mundo, porque los picos
redondeados de la meseta lo ocultaban todo salvo el sol y el cielo abierto. Una de las
sombras largas e inclinadas se estremeci y se hundi en varias pulgadas de
excrementos de pjaro; sin mirar supo que haba sido Armitage.

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Misin en ultramar

Dme la mano escuch que deca un marinero con voz bronca. Por Dios,
seor, ya puede perdonar, pero est usted hecho un desastre.
Pobre Armitage. Bolitho mantuvo su mirada fija en los pantalones claros del
infante de marina que se encontraba junto a l. Su cuerpo pareca humear por la
claridad y el polvo. Haba rocas ms all del camino, que probablemente marcaban el
final de la depresin. Podran tomarse un respiro, encontrar un refugio por un
momento mientras recuperaban las fuerzas. Se volvi y busc al marinero que haba
ayudado a ponerse en pie a Armitage.
Lincoln, se encuentra con nimos como para llevar un mensaje a los
exploradores que estn all delante?
El marinero sacudi la cabeza. Pequeo y enjuto, su rostro estaba desfigurado por
una terrible cicatriz de alguna batalla anterior o de una ria de taberna. El cirujano le
haba hecho una mala faena, y su boca se elevaba en un extremo, en una permanente
sonrisa de medio lado.
S, seor. El hombre se hizo sombra a los ojos.
Dgales que se detengan en aquellas rocas.
Vio cmo Lincoln se apresuraba y le sacaba delantera a la columna. Sus pantalones
harapientos flamearon y levantaron ms polvo. Les llev otra hora llegar a las rocas, y
Bolitho tena la sensacin de haber retrocedido dos pasos por cada uno que haban
avanzado.
El grupo de Davy lleg a las rocas altas casi al mismo tiempo, y mientras los
hombres se derrumbaban bajo las pequeas porciones de sombra, gimiendo y
tomando aire como animales enfermos, Bolitho llam al teniente.
Echaremos un vistazo. Vio que Davy asenta dbilmente. Su pelo se haba
aclarado tanto, que pareca maz bajo la luz del sol.
Encontraron a un infante de marina en el extremo ms alejado de las rocas, con los
ojos fruncidos con inters profesional mientras contemplaba la silueta de la colina
ligeramente pendiente que continuaba sin interrupciones hacia el mar. Y all,
mecindose junto a la parte ms estrecha de la isleta, la cola de la ballena, se
encontraba la goleta. Tan cerca de la costa que, por un momento, Bolitho imagin que
haba varado despus de una tormenta.
Entonces vio el humo que ondulaba perezoso de un fuego en la playa. Escuch el
amortiguado sonido de los martillos y adivin que la tripulacin estaba llevando a
cabo varias reparaciones. Incluso pareca que la haban escorado para arreglar algn
dao de su quilla o el pantoque, pero, a primera vista, la goleta pareca estar en buen
estado. Haba varias figuras que se movan sobre su cubierta, y algunas otras en la
playa o agazapadas entre las rocas. Al parecer, ya haban terminado la parte ms
pesada del trabajo.
Estn buscando algo en las charcas entre las rocas dijo Davy. Marisco, o
algo parecido.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Cuntos cree usted que son? pregunt Bolitho.


As a ojo, unas dos docenas dijo Davy, frunciendo el ceo.
Bolitho call. Haba un largo trayecto colina abajo, y estaran al descubierto. Sus
propios hombres seran descubiertos mucho antes de que pudieran alcanzarles. Se
mordi los labios, preguntndose si la goleta pretenda esperar un da ms o dos.
Carwithen se uni a ellos.
An no van a marcharse, seor dijo con voz ronca. Hablaba en susurros, como
si la tripulacin de la goleta se encontrara a unos pocos pasos. Los botes se
encuentran en la parte ms alta de la playa.
Espero que se sientan muy seguros dijo Davy, encogindose de hombros.
Bolitho cogi un pequeo catalejo y lo dirigi con cuidado entre las rocas. Un
movimiento en falso y la luz del sol resplandecera sobre el catalejo con un
resplandor que podra ser visto a millas de distancia.
Un viga. Deba de haber al menos uno en la costa. Un hombre emplazado de tal
modo que pudiera observar la pequea cala, y atisbar todo salvo el extremo ms
lejano de la isla, donde la Undine estaba anclada. Sonri sombramente. No era
sorprendente que no hubieran encontrado centinelas cuando llegaron a tierra, si se
pensaba en la agotadora caminata desde la playa. Se puso en tensin al observar un
pequeo movimiento en una cresta, casi junto a la goleta inmvil. Gradu el catalejo
muy despacio. Un sombrero blanco, y la sombra ms oscura de un rostro bajo l.
Hay un viga en aquella cresta. La que tiene justamente debajo las charcas, entre
las rocas.
Es fcil dijo Carwithen. No desde el mar, pero puedo sorprenderle por la
espalda sin ningn problema. Pareca brutalmente ansioso.
El estruendo de un disparo les hizo agacharse, mientras, Bolitho escuchaba tras l
el repentino movimiento de las armas cuando sus hombres buscaron cobijo. Algo
blanco y aleteante cay del cielo y permaneci inmvil en la playa. Los marineros de
la goleta le prestaron muy poca atencin, y uno de ellos se acerc hasta all y lo
recogi.
Uno de ellos acaba de disparar a un bobo dijo Carwithen. No estn mal para
comer, si no se tiene nada mejor.
Entonces, ha debido de ser un disparo condenadamente atinado, seor dijo el
infante de marina.
Bolitho le mir. Era exactamente lo que estaba pensando. Aquello poda ser un
asalto frontal virtualmente mortfero para todos ellos.
Enviar un mensaje al barco dijo. Debemos esperar a que oscurezca
aadi para el infante de marina. Coja este catalejo, pero mantngalo bien
resguardado. No necesit aadir una advertencia o una amenaza. El infante
acababa de demostrar que, adems de disparar, saba pensar. Encontraron a los otros
descansando de nuevo entre las rocas. Beban poco.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Comandante dijo Allday. Le tendi un jarro. Sabe a agua corrompida.


Bolitho garabate en su bloc de notas y se lo tendi a uno de los marineros.
Llvelo a la playa y dselo al oficial que est all. Vio la desesperacin en su
rostro, y aadi, suavemente: No tiene que regresar. Se habr ganado un descanso
cuando llegue a la Undine.
Escuch otro disparo, amortiguado esta vez por las rocas, pero fue seguido por un
sonido diferente, un golpe sordo y suave.
Otro pjaro, seor. Carwithen se haba puesto en pie en un segundo.
Bolitho le sigui hasta donde haban dejado al infante de marina. El hombre
observaba con sorpresa al gran bobo que acababa de caer casi a sus pies, con las alas
desplegadas y el pecho salpicado de sangre brillante.
Pero... Por todos los infiernos. Cmo...? dijo Davy con voz ronca.
Pero Bolitho levant la mano y los hizo callar. Primero desmayado, luego ms
insistente, escuch cmo varias rocas sueltas se deslizaban por la ladera, mientras
alguien trepaba por all para recoger el pjaro muerto. Se volvi rpidamente. No
poda hacer que treinta hombres se desvanecieran entre las rocas. Vio que Allday
haca seales a todos para que se mantuvieran inmviles. Capt la ansiedad en los
ojos de Armitage mientras contemplaba petrificado el ltimo muro donde el mar
brillaba contra el cielo y las rocas parecan la cima de una gran presa. El sonido
aumentaba, y Bolitho pudo escuchar los pesados jadeos del hombre mientras se
apresuraba subiendo el ltimo tramo de la colina. Nadie se movi, y vio cmo el
infante de marina contemplaba el mosquete, que tena a dos pies de sus dedos. El
ms ligero sonido, y estaban perdidos.
Fue entonces cuando Carwithen actu. Era el que ms cerca se encontraba de la
barrera de rocas y, sin apenas un sonido, se agach y cogi al pjaro muerto,
sostenindolo apenas unas pulgadas bajo la cima de la roca ms cercana. Busc algo
bajo su corta casaca azul con la mano libre, y Bolitho pudo ver que sus dedos se
movan bajo la prenda, intentando liberar algo mientras que durante todo aquel
tiempo sus ojos permanecan fijos y sin parpadear en aquel pjaro. Pareci transcurrir
una eternidad antes de que algo ocurriera, pero cuando pas, fue demasiado rpido
para que pudieran seguirlo.
El oscuro rostro del hombre les mir por un instante. Sus ojos fueron del pjaro a
Carwithen, incluso cuando tir para liberar su presa. El ayudante de piloto solt el
bobo tan rpidamente que el hombre perdi el equilibrio. Su mano palp su cinturn
y el extremo brillante de una pistola.
De eso nada, bonito murmur Carwithen. Lo dijo en voz baja, casi
amablemente. Entonces, la otra mano sali de su casaca, con un hacha de abordaje
aferrada en sus dedos, mientras incrustaba uno de los extremos con su punta corta y
salvaje en el cuello del hombre. El tremendo hachazo lo derrib sobre las rocas. Ech

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Alexander Kent
Misin en ultramar

hacia atrs el hacha, y la gir brevemente antes de hacerla caer de lleno sobre su
garganta. l filo le degoll.
Armitage cay contra el infante de marina, vomitando y lloriqueando. La sangre se
extendi por sus piernas cuando el hacha se liber con un estremecimiento, dud por
un instante y descendi de nuevo. Bolitho aferr el brazo de Carwithen, al ver que el
hacha temblaba sobre los ojos desorbitados y la gran herida del cado. Pudo sentir el
odio reprimido y la locura en sus bceps, el esfuerzo por liberarse y golpear con el
hacha una y otra vez al cadver destrozado y lleno de sangre a sus pies.
Quieto! Ya basta, maldita sea!
Hubo un terrible silencio mientras se contemplaron el uno al otro y miraron al
cadver, que se encontraba tendido junto al bobo muerto.
Ese cerdo ya no saldr del infierno susurr Carwithen, con voz ronca.
Bolitho se oblig a examinar a la vctima. Posiblemente fuera javans. Vesta poco
ms que harapos, pero la pistola llevaba el sello de la Compaa de las Indias
Orientales.
Posiblemente se la rob a algn pobre marinero, el muy bastardo escuch que
deca Carwithen. Nadie le mir.
Bolitho se arrodill junto a las rocas y contempl la playa a travs del catalejo.
Carwithen haba actuado de modo rpido y eficiente, pero haba disfrutado con ello.
Lo haba saboreado. Observ al distante viga en su saliente rocoso, a las figuritas
que an buscaban sin propsito fijo en las charcas.
No han visto nada dijo en voz baja.
Cmo nos afecta esto a nosotros, seor? pregunt Davy, mientras observaba
al sollozante guardiamarina.
Solo debemos preocuparnos cuando sus compaeros echen de menos a este
hombre dijo Bolitho moviendo la cabeza. Contempl las sombras inclinadas de las
rocas. De modo que debemos medir nuestro tiempo y esperar que llegue la noche.
Vio que Carwithen limpiaba su hacha de abordaje en un trapo que acababa de
cortar del blusn del muerto. Su rostro no mostraba nada que no fuera satisfaccin.
Davy hizo un gesto a los otros.
Llvense esto y cbranlo con piedras. Trag saliva. No olvidar este da en
mucho tiempo.
Bolitho aferr el hombro del guardiamarina y lo alej de las rocas.
Escuche, seor Armitage. Le sacudi con rudeza, viendo los ojos del
muchacho, que contemplaban la mancha roja que haba dejado el cadver.
Repngase. S que ha sido algo horrible de presenciar. Pero usted no est aqu hoy
nicamente como mirn, comprende? Le sacudi de nuevo. Odiaba ver el dolor y
el asco en sus ojos. Es usted uno de mis oficiales, y tiene que servir de ejemplo a la
dotacin.
S, seor asinti Armitage. Lo intentar... Vomit de nuevo.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Estoy seguro de ello aadi Bolitho suavemente. Vio que Allday le observaba
sobre los temblorosos hombros del guardiamarina, el movimiento casi imperceptible
de su cabeza. Ahora vyase, y compruebe que han enviado mi mensaje.
Pobre muchacho dijo Allday en voz baja. Jams se acostumbrar a esto.
Te has acostumbrado t? dijo Bolitho, mirndole con seriedad. O yo?
Hemos aprendido a esconder lo que pensamos, comandante. Allday se
encogi de hombros. Es todo lo que un hombre puede hacer.
Quiz. Vio que Davy esparca polvo sobre la sangre que se iba secando.
Entonces, mir los oscuros rasgos de Carwithen, que examinaba la pistola del muerto
. Aunque los hay que no tienen ningn tipo de sentimiento. Siempre me ha
parecido que a esos no se les puede llamar hombres.
Bolitho le sigui hasta la sombra. El humor de Bolitho cambiara pronto, en cuanto
se presentara una oportunidad de entrar en combate, y de momento era mejor dejarle
solo con sus pensamientos.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

XIV
EL MAESTRO VELERO DE BRISTOL
Es hora de moverse, no, seor? Davy observ a Bolitho cuando este avanz
sobre las rocas. Su camisa destac contra el cielo, que oscureca poco a poco.
Eso creo. Dgale a Carwithen que rena a los hombres.
Se estremeci cuando la brisa marina recorri su cuerpo. En cuestin de minutos
haba refrescado, y cuando el sol se escondi tras las colinas, a sus espaldas, casi
comenz a hacer fro. Llevaban demasiado tiempo bajo el calor, asfixiados por el sol,
la sed, y una multitud de moscas que haban aparecido como por arte de magia.
Observ la silueta de la goleta anclada, el suave brillo de las luces de la popa y la
proa. El fuego de la playa se haba reducido a unas ascuas rojas, y no pudo ver a
nadie cerca, pero imagin que el viga se encontraba an en su refugio ms all de las
charcas.
Listos, comandante susurr Allday. Alej su alfanje de las rocas. El seor
Davy se est asegurando de que todos saben qu hacer.
Bolitho asinti como toda respuesta, e intent calcular la distancia que deban
cubrir. Para su sorpresa, esta pareca mayor con la creciente oscuridad, pero se sinti
ms seguro de su proyecto gracias a los susurros que procedan del velero.
Demostraban que no haban echado de menos al compaero que les faltaba. Davy se
desliz junto a l.
He enviado al grupo de Carwithen por su cuenta, seor. Mir hacia el cielo, a
las aisladas nubculas. El viento parece haberse calmado.
S. Bolitho comprob su pistola y se ajust el cinturn. Seguidme. De uno en
uno.
Llegaron, como fantasmas, a la ltima barrera de rocas; el sonido de las piedras
sueltas y la arenisca pareca un estruendo en la oscuridad, pero como Davy haba
observado, el viento se mantena en calma, aunque soplaba con fuerza a lo largo de la
playa y la estrecha lengua de tierra, con suficiente vigor como para ahogar cualquier
sonido que ellos pudieran provocar. Una vez, mientras seguan la curva de la colina,
se detuvieron, congelados, cuando dos docenas de pjaros marinos ascendieron
aleteando y gritando casi bajo sus pies.
Bolitho esper; escuch los latidos de su corazn, y la ansiosa respiracin de los
hombres a su espalda. Nada. Levant el brazo y todos avanzaron de nuevo,
continuando con el descenso.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Cuando mir tras l vio el tosco remate de la barrera de roca, donde haban
esperado, ahogando la impaciencia, a que el sol bajara. Las rocas quedaban muy por
encima del grupito, que se mova con cautela. El grupo de Davy se vea obligado a
caminar en la hondonada a su derecha, y esperaba que ninguno de ellos cayera de
cabeza contra una de las charcas, entre las piedras que la marea alta esconda.
Por un momento, pens en el barco, anclado al otro lado de la isleta. Los sonidos
familiares y los olores. Herrick esperando ansioso las noticias de su xito o su fracaso.
Sera entonces tarea suya entrar en contacto con el enemigo y hacer lo que pudiera.
Era ms fcil pensar en ellos como el enemigo. No resultaba precisamente de ayuda
imaginrselos como hombres de carne y hueso, como l mismo. Allday le sujet el
brazo.
Un bote se acerca a la costa, seor.
Bolitho mantuvo en alto su mano, y redujo a los dos grupos a un absoluto silencio.
El bote deba de haber rodeado el costado oculto de la goleta. Pudo ver la zambullida
de los remos y la viva espuma de la roda mientras se aproximaba a la primera ola de
la orilla. Pens en Carwithen y en su puado de hombres, que ascendan rodeando al
viga solitario. Ya deberan de estar all, a esas horas. Record la brutal locura de
Carwithen con el arma, y se pregunt si l habra sido el que se encargara de derribar
al desafortunado viga.
De pronto, una voz se alz en la oscuridad, y por un instante imagin que
Carwithen se haba retrasado o que el viga daba la voz de alarma; pero el sonido
proceda del bote, ms alto esta vez, y Bolitho, pese al idioma extranjero, supo que
escuchaba una pregunta, o quiz un nombre.
Han venido a buscar a su compaero, comandante dijo Allday. Se arrodill
para continuar observando el bote recortado contra la espuma. Son seis.
Quietos, muchachos dijo Bolitho, en voz baja. Dejadles que se acerquen.
Escuch cmo un hombre apretaba la mandbula, tenso, nervioso. Posiblemente
aterrorizado en aquellos alrededores desconocidos.
Uno de ellos est subiendo por el acantilado hacia el viga dijo Allday.
Bolitho desenvain la espada muy cuidadosamente. Por supuesto. Sera el primer
lugar al que ira una partida de rescate, a preguntar si haban visto al hombre que
faltaba.
Observ a los otros cinco pasendose por la playa, balanceando sus armas
descuidadamente y charlando entre ellos mientras se aproximaban. Bolitho ech una
ojeada tras l. Sus hombres resultaban difciles de distinguir, arrodillados o
tumbados contra las rocas o agachados en el agua. Se volvi para estudiar las
sombras que se aproximaban. Veinte yardas, quince. Sin duda, uno de ellos les vera
pronto.
Un grito espantoso desgarr el silencio y reson sobre la cresta incluso despus de
que el hombre hubiera muerto. Bolitho vio cmo las cinco sombras se paralizaban,

202

Alexander Kent
Misin en ultramar

llenas de confusin. Saban que el grito de agona deba de proceder del hombre que
haban enviado al viga.
A ellos, muchachos! grit.
Sin un grito ni un hurra se pusieron en pie y corrieron tras las cinco figuras, que se
haban apresurado a regresar hacia las olas. Uno de ellos resbal y cay. Intent
levantarse pero el alfanje de un marinero le alcanz al pasar junto a l, y se redujo a
un bulto que lloraba y se quejaba.
Los otros haban alcanzado el bote pero, privados de dos de sus hombres, no eran
capaces de ponerlo en movimiento. El acero brill en las sombras, y cuando los
marineros cargaron contra ellos, la lucha se hizo confusa y mortal. Un marinero
tropez con el cabo del bote, y antes de que pudiera recuperar el equilibrio, fue
atravesado por una espada larga contra los guijarros. Su asesino muri casi al mismo
tiempo. Los dos que quedaban arrojaron sus armas y los marineros enloquecidos los
dejaron inconscientes a golpes.
Uno de los nuestros ha muerto, seor dijo Davy. Volvi al hombre sobre su
espalda y le sac el alfanje de entre los dedos.
Bolitho devolvi la espada a su funda. Senta las piernas temblorosas por la carrera
y por la tensin nerviosa. Mir la goleta fondeada. No hubo gritos, ni llamadas a las
armas. Pens que escuchaba la misma cancin sobre el mar, una voz lejana y
vagamente triste.
Pobre viga, seor dijo Davy, con voz ronca.
Bolitho observ a sus hombres, que se reunan en torno a los dos botes. El que
llevaba all todo el da se encontraba bastante metido en la playa de guijarros y
necesitara ms hombres para moverlo.
Si usted estuviera en su lugar, hubiera esperado tener problemas? replic.
Davy se encogi de hombros.
Imagino que no.
Carwithen se apresur corriendo desde la cresta, y sus ayudantes tuvieron que
darse prisa para alcanzarlo.
Ese maldito idiota de Lincoln anduvo demasiado lento con su pual! dijo con
salvaje entonacin. Ech una ojeada a los hombres que le esperaban a su alrededor.
Me ocupar de l ms tarde.
Botes al agua! dijo Bolitho. Busc con la mirada a los seis infantes de marina
. Cojan el segundo. Ya saben qu hacer.
Uno, el hombre que haba avistado en primer lugar la goleta, gru:
Lo sabemos, seor. Mantenemos el bote donde podamos ver la popa, y
atravesamos a cualquiera que intente pasar de all.
El capitn Bellairs no se equivocaba con ustedes. Bolitho sonri.
Por aqu, comandante susurr Allday.

203

Alexander Kent
Misin en ultramar

Sinti que la espuma empapaba sus piernas y su cintura, y las regalas llenas de
marcas cuando Allday se inclin para ayudarle a subir sobre la borda.
Echad el bote.
Bolitho contuvo su prisa por observar los remos frenticos, los esfuerzos por alejar
el bote de la rompiente. Una nica rfaga de metralla hubiera bastado para reducir su
endeble plan a la nada. El bote se inclin y luego se alz pesadamente hacia el frente,
cuando el casco se vio libre de la corriente de la costa. Bolitho observ los altos palos
de la goleta, que se elevaban para recibirle, los trazos del aparejo y los obenques que
se perdan contra el cielo. Allday se puso en pie con las piernas muy separadas y un
poco inseguro, sosteniendo con las puntas de los dedos y muy ligeramente la caa
del timn.
Preparados! Se inclin hacia delante, como si pretendiera impresionarlos an
ms. Proel, listo!
En la popa, Bolitho escuch el ruido regular de los remos cuando el otro bote
avanzaba rpidamente hacia la popa de la goleta.
Es ahora o nunca, comandante dijo Allday, rpidamente. La concentracin
dejaba al descubierto sus dientes, de modo que algunos hombres de la parte
delantera del bote pensaron que sonrea.
Bolitho se puso en pie junto a l y alarg la mano para esquivar el costado del
barco, como si un objeto en movimiento se avecinara sobre el bote.
Ahora! Hubo un grito y un ruido brusco cuando el proel arroj el rezn sobre
la regala. Con un estrpito agudo y un chirrido, el bote se acerc al costado, y varios
hombres cayeron, mientras otros escalaban con fuerza sobre los cuerpos fundidos en
la oscuridad y los remos abandonados, como si usaran un puente humano para
alcanzar la cubierta principal del velero.
Ya haban aparecido varias figuras en el castillo de proa, pero cuando un hombre
corri con furia asesina desde la popa, se escuch un disparo amortiguado y la bala
de mosquete bien dirigida le hizo retroceder como un bailarn enloquecido. Las
linternas de la popa mostraron con claridad su agona. Bolitho sinti ms que vio una
figura que se abalanzaba sobre l desde los imbornales. Algo sise sobre su cabeza, y
el sonido continu incluso cuando se inclin, y golpe a su atacante con la espada. La
figura retrocedi y se acerc de nuevo, y Bolitho comprob que sostena una inmensa
hacha, y que la agitaba de un lado a otro mientras avanzaba.
Maldito sea ese bastardo! exclam Carwithen, y dispar la pistola contra el
rostro del hombre. Se volvi a Bolitho. As aprender.
Otros miembros de la dotacin haban escalado frenticamente hasta los obenques
del trinquete, y los marineros les perseguan dando gritos. Una vez ms, un
mosquete brill en la oscuridad desde el otro bote, y, con un dbil grito, el hombre
cay cuan largo era a cubierta, donde le aguardaba un alfanje que lo despach sin
dilacin.

204

Alexander Kent
Misin en ultramar

La mayora ha ido abajo, capitn! grit Allday. Corri a una escotilla y


dispar all su pistola. Esto se les ha escapado de las manos!
Bolitho ech una ojeada a popa, y contempl las luces.
Pida ayuda al otro bote.
De pronto, se produjo un gran silencio en la cubierta de la goleta, y cuando Bolitho
camin con calma hacia la pequea escotilla de la cmara, que se encontraba un poco
ms a proa del timn, pudo escuchar con toda claridad sus pasos, y tuvo la sensacin
de que la batalla an no haba terminado. Rode el cadver destrozado del hombre
que haba sido el primero en caer ante el disparo de un infante de marina. Su rostro
brillaba bajo la luz de la linterna, y la mandbula inferior estaba destrozada como si
hubiera recibido un hachazo.
chese a un lado, comandante dijo Allday.
Pero un marinero ya se apresuraba sobre la brazola de la escotilla, y su rostro se
retorci sbitamente mostrando un terrible dolor cuando una pistola situada a una
altura inferior dispar. Una sombra avanz entre el humo, y Bolitho vio que era el
marinero con la cicatriz en la cara, el que se llamaba Lincoln; tena los ojos
petrificados mientras su cuerpo caa por la escotilla, empleando a su compaero
muerto como colchn para amortiguar su cada. Sus pies golpearon contra el cadver,
y cuando se volvi sostena un cuchillo entre sus dientes. Golpe dos veces con l en
la oscuridad, y la segunda cuchillada arranc un grito de dolor. Ms hombres
corrieron tras l.
Que traigan una luz! grit Bolitho. Quitad a esos hombres de en medio!
Escuch los pasos sobre las cubiertas, y a Armitage, que llamaba ansioso desde el
bote al costado. Carwithen ya estaba abajo, en la cmara, apartando de un golpe a un
marinero sin darle ni tiempo a acabar con un pirata herido por su pual. Bolitho se
detuvo en la escala, buscando a Davy; comenzaba a comprender que Allday acababa
de salvarle la vida. De no haber sido por su aviso, sera l, y no aquel pobre marinero,
el que estara muerto.
Seor Davy, ice los dos botes a bordo una vez que haya amordazado a nuestros
prisioneros.
Seor, s, seor! Sonaba rebosante de alegra.
Y pngales cerca un guarda. No quiero que ningn fantico nos abra los
pantoques antes de que podamos hacernos a la mar. Sigui a Allday escala abajo, y
los ruidos del mar, de pronto, se amortiguaron y se perdieron. Un marinero abri de
golpe la puerta de la cmara y ech una ojeada dentro con la pistola preparada.
Nada, seor. Se volvi cuando una sombra se movi ms all de una silla.
Cuidado, seor! Aqu hay otro. Yo me encargo. Entonces retrocedi horrorizado.
Por Dios, seor. Es uno de los nuestros!
Bolitho entr en la cmara, bajando la cabeza para no chocar con los baos de la
cubierta. Pudo comprender la sorpresa del marinero. Aquel hombre era pequeo,

205

Alexander Kent
Misin en ultramar

apenas un guiapo encogido. Estaba arrodillado, con los dedos entrelazados como si
rezara mientras se inclinaba hacia delante y hacia atrs, siguiendo el movimiento del
barco. Bolitho enfund su espada, y avanz para interponerse entre el hombre
tembloroso y su marinero de ojos fieros.
Quin eres?
Intent acercarse, y el hombre se arroj a sus pies.
Tenga piedad, comandante. No he hecho nada. Solo soy un honrado marinero,
seor.
Se aferr a los zapatos de Bolitho, y cuando l se inclin para ponerlo en pie, vio
con horror que le haban arrancado las uas de los dedos.
En pie! dijo Allday, bruscamente. Ests hablando con un oficial del rey.
Tranquilo. Bolitho sostuvo su mano. Mrale. Ya ha sufrido bastante.
Un marinero baj su alfanje y gui al hombre hasta una silla.
Le dar algo de beber, comandante. Abri un armario, pero retrocedi cuando
vio que el hombrecillo gritaba.
No lo toques! Te despellejar vivo si te atreves a ponerle una mano encima!
Quin? pregunt Bolitho.
Entonces, el hombre pareci comprender lo que estaba ocurriendo. Aquello no era
parte de otra de sus pesadillas. Contempl los rasgos serios de Bolitho, mientras las
lgrimas corran por sus hundidas mejillas.
Muljadi.
Qu? Aqu?
El hombre miraba a Bolitho, y sus ojos aterrorizados buscaban entre el abarrotado
pasillo, y el marinero muerto bajo la escotilla.
All. Su hijo.
Bolitho se volvi con rapidez y se inclin sobre el hombre herido por el cuchillo de
Lincoln. Por supuesto, debera haberlo visto, en lugar de alegrarse por haberse
librado de una muerte tan terrible. El asaltante an estaba vivo, pese a que la cuchilla
le haba abierto una gran herida en el cuello y el hombro. Se haba librado por poco
de ser alcanzado en la arteria. Estaba desnudo hasta la cintura, pero sus pantalones
sueltos, manchados con su propia sangre y la del marinero, eran de la ms fina seda.
Cerraba los ojos con fuerza, y su pecho oscilaba mientras respiraba con rapidez e
irregularmente.
Djeme acabar con ese bastardo, seor dijo Carwithen. Casi suplicaba.
Bolitho no le hizo caso. Aquel hombre no pasaba mucho de los veinte, y luca en
torno al cuello un colgante de oro con la forma de una bestia rampante, como la de la
bandera de Muljadi. Quiz fuera posible.
Vendadle la herida. Lo quiero vivo dijo. Se volvi a la haraposa figura de la
cmara. Mis hombres se ocuparn de ti, pero primero quiero...

206

Alexander Kent
Misin en ultramar

Se ha terminado de verdad, seor? dijo el hombre, acercndose a la puerta.


Temblaba con violencia, y pareca prximo al colapso. No es un truco cruel?
Este es el comandante Bolitho, amigo dijo Allday, en voz baja. Del barco de
Su Majestad la Undine. Ahora, dinos quin eres.
El hombre se sent de nuevo en la cubierta como un perro intimidado.
Era maestro velero, seor. En el barco portugus Alvares. Lo cog en Lisboa
cuando perd mi propio barco. Portbamos un cargamento mixto para Java cuando
nos atacaron los piratas.
Cundo ocurri eso? Bolitho habl muy cuidadosamente, al ver la confusin
del otro hombre.
Creo que hace un ao, seor cerr los ojos con esfuerzo. Nos llevaron al
puerto de Muljadi, al menos a los que quedbamos. Los hombres de Muljadi mataron
a la mayor parte. Solo se quedaron conmigo porque yo era maestro velero. Trat de
escapar una vez. No saba que me tenan en una isla, sabe? Me capturaron cuando
an no llevaba ni una hora libre, y me torturaron. Temblaba con mayor violencia.
Todos se sentaron a verlo. Disfrutaron de ello. Se rean. Se puso en pie y se arroj
contra la puerta, aferrndose a un alfanje mientras gritaba: Me arrancaron todas
las uas con tenazas, y me hicieron cosas an peores, los malditos bastardos!
Lincoln le cogi de la mueca y le quit el alfanje cuando ya iba por el pasillo.
Tranquilo, amigo. A ver si causas una desgracia con eso.
La animada voz del hombre pareci calmarle de alguna manera. Se volvi y mir
ms tranquilo a Bolitho.
Mi nombre es Jonathan Potter, y soy de Bristol.
Bien, Jonathan Potter dijo Bolitho, asintiendo con gravedad, puedes serme
de gran utilidad. Esos no te devolvern a tus amigos, pero impedirn que otros
sufran su misma suerte. Ech una ojeada a Allday : Cuida de l.
Sali de la cmara, agradecido por el aire fresco que le recibi en cubierta; tom
una determinacin mientras los hombres de Davy se preparaban para poner el barco
en movimiento. Posiblemente, Potter haba sido el nico ingls a bordo del barco
portugus. Por esa razn, y no por otra, haba conservado la vida. Lo haban
mantenido como esclavo, como una criatura oprimida, inferior a un hombre. Por lo
que haba odo de Muljadi, aquella pareca una razn bastante ms plausible. Davy se
puso a su lado.
Estamos a punto de zarpar. Hizo una pausa al notar el humor de Bolitho.
Ese pobre diablo debe de haber sufrido terriblemente, seor. Est lleno de moratones
y cicatrices de pies a cabeza. Es poco ms que pellejo y huesos.
Bolitho contempl su plida silueta, pensativo.
Algo lo mantuvo vivo, seor Davy. El miedo a morir, la necesidad de venganza,
no s qu. Se aferr a un estay cuando la cubierta se movi, inquieta, sobre el oleaje
. Pero fuera lo que fuera, pretendo usarlo para una buena causa.

207

Alexander Kent
Misin en ultramar

Y el patrn de la goleta, seor?


Si es realmente el hijo de Muljadi, hemos hecho toda una captura, pero de todos
modos, quiero mantenerlo con vida, de modo que hgaselo saber a todos. Pens en
los ojos de Carwithen. Y quiero decir a todos.
Mir a la pequea isleta donde haban ocurrido tantas cosas. Sus irregulares
perfiles se perdan en las sombras. De nuevo era una ballena.
Nos dirigiremos ahora mismo hacia el sudeste, hacia alta mar. An no me siento
cmodo en estas aguas. Ms o menos al amanecer, deberamos ser capaces de
alcanzar la Undine y ponernos en contacto con ella. Mir a los hombres, que se
apresuraban sobre las cubiertas de la goleta. Esta es una buena presa.
Davy se le qued mirando, y luego contempl el velero, y pareci caer en la cuenta
por primera vez.
Ya veo, seor. Una captura asinti, lleno de felicidad. Y que merecer una
buena recompensa.
Pens que eso podra interesarle, seor Davy. Bolitho camin hasta el costado
opuesto. Ahora, que los hombres atiendan el cabrestante, y levemos anclas
mientras dure el viento aadi. Se acord de Herrick. Ya no somos mendigos.
Davy sacudi la cabeza sin comprender. Entonces, observ al timonel y a los otros,
que les observaban desde las barras del cabrestante, y sonrean ampliamente. Al fin,
una presa. Puede que la primera de muchas.
Noddall se acerc a la mesa de la cmara y sacudi la cabeza con satisfaccin
cuando Bolitho puso a un lado su plato vaco.
Eso me gusta ms, seor. Un hombre trabaja mejor con el estmago lleno.
Bolitho se reclin en su silla y permiti que sus ojos recorrieran la cmara. Era
agradable volver a bordo de la Undine con algo que ensear despus de tanto
esfuerzo.
La linterna sobre la mesa pareca mucho ms tenue, apagada, y cuando ech una
ojeada a travs de las escotillas de popa vio que la aurora ya haba dejado paso a un
cielo vaco, y que el horizonte asomaba a travs del espeso cristal manchado de sal
como un hilo de oro.
Se haban unido a la Undine con la goleta capturada el da anterior, ms o menos a
la misma hora, y la tensin y el esfuerzo de su lucha breve y amarga haba
desaparecido por un momento con los gritos entusiasmados de los marineros que les
observaban y de los infantes de marina. Herrick casi haba estado todo el tiempo
encima de l y haba insistido encantado en que Bolitho fuera sin prdida de tiempo a
su camarote y descansara.
La goleta haba ostentado en sus tiempos la bandera de la Compaa Holandesa de
la Indias Orientales, aunque era imposible deducir cunto tiempo llevara en manos
de los piratas. Pero por sus malas condiciones, y el desorden de las cubiertas, pareca
208

Alexander Kent
Misin en ultramar

que haba trascurrido bastante tiempo desde que los marineros holandeses la haban
aparejado. Dej que su mente vagara mientras escuchaba los pies descalzos que
resonaban sobre su cabeza, el fluir del agua y el ruido de una bomba mientras
limpiaban las cubiertas para enfrentarse a un da ms.
Noddall tena razn. Haba tomado un buen desayuno. Tocino en finas lonchas,
ligeramente frito con galletas desmigadas. Era su plato preferido, y lo haba
acompaado con caf fuerte y algo de melaza. Herrick golpe en la puerta y entr en
la cmara.
El viento sopla estable del suroeste, seor. Pareca alerta y despejado.
Bien, Thomas. Bolitho sonri. Tmate un caf.
Siempre le extraaba cmo Herrick se relajaba en cuanto haba un plan en marcha.
Y si averiguaba lo confusa que estaba la mente de su comandante, lo ocultaba muy
bien.
El seor Mudge me informa de que estamos dando unos diez nudos, seor.
Herrick cogi la taza que el criado le ofreca y sonri. Est ah arriba, tan feliz como
si acabara de ganar una fortuna en las apuestas.
Bolitho frunci el ceo.
Eso significa que deberamos tocar tierra en cualquier momento a partir de
ahora. Si el viento ayer hubiera sido algo ms que un soplido de nada, podamos
haber estado all ahora. Estir los brazos, y sinti el contacto de la camisa limpia
contra su pecho y su espalda. Pero hay mucho por hacer.
El seor Davy ahora avanza en su camino hacia la baha de Pendang. Herrick
sonri.
S replic Bolitho. Debe de sentirse casi como un capitn de navo, si no me
equivoco.
Cuando puso a Davy a cargo de la goleta, y lo haba enviado a encontrarse con
Conway, haba visto que su rostro resplandeca, y demostraba lo que haba en su
interior. Pens que l mismo deba de haberse parecido a l en algn tiempo. Le
haban puesto a cargo de una presa cuando era un teniente, bastante ms joven que
Davy. Era el primer paso para el autntico mando, y se deca que el ms difcil, de
modo que quiz aquello funcionara para Davy tambin.
Bolitho mir hacia la lumbrera abierta cuando escuch una voz.
Los de cubierta! Tierra en la amura de sotavento.
Bolitho sonri, y sinti un estremecimiento en su columna vertebral.
Si el Argus anda por aqu cerca, me lo pensar de nuevo.
La puerta se abri un poco, y apareci el guardiamarina Armitage.
Con los saludos del seor Soames, seor. El viga ha avistado tierra en la amura
de sotavento.
Gracias, seor Armitage dijo Bolitho. Vio las profundas cuencas en torno a sus
ojos, el modo nervioso como sus dedos se retorcan contra sus pantalones

209

Alexander Kent
Misin en ultramar

remendados. Al contrario de los que haban regresado, era incapaz de ocultar sus
autnticos sentimientos, su miedo, su certeza de que ya no podra contenerlo.
Presente mis respetos al seor Soames. Dgale que practicaremos maniobras de tiro
con las dos guardias en media hora. Dud y aadi: Si algo le preocupa, estara
bien que se lo confiara al primer teniente, aqu presente, o a m mismo, si cree que eso
puede ayudarle.
Armitage sacudi la cabeza.
No, seor. Ahora estoy mejor. Se escabull.
Bolitho mir a su amigo.
Qu vamos a hacer con este? pregunt en voz baja.
No puede hacerse cargo de todo, seor dijo Herrick, encogindose de
hombros.
Thomas, eso no es muy propio de ti sonri ampliamente. Reconoce que el
chaval te preocupa.
Herrick pareca molesto.
Bueno... Se me ha pasado por la cabeza tener una charla con l.
Eso pensaba, Thomas. Se te ve en la cara cuando mientes.
Otro golpe en la puerta anunci que el cirujano acababa de llegar.
Y bien, seor Whitmarsh? Bolitho le observ enmarcado en el corredor, y el
resplandor matutino que proceda de la escotilla de la cmara formaba un halo en
torno a su enorme cabeza. Est peor nuestro prisionero?
Whitmarsh se movi a travs de la cmara como un hombre aprisionado,
inclinndose bajo cada bao como si buscara un escape.
Est bastante bien, seor. Pero an creo, como le dije cuando regres al barco,
que debera haberlo enviado al asentamiento en la goleta.
Bolitho vio cmo la mandbula de Herrick se tensaba, y supo que estaba a punto
de acallar las agresivas salidas de tono del cirujano. Como los otros oficiales, a
Herrick se le haca difcil disimular su desprecio por l, y Whitmarsh no ayudaba
mucho.
Sin duda, usted comprender que yo no puedo responder de un prisionero si l
est aqu y nosotros all dijo Bolitho con calma. Observ las gotas de sudor que
caan por la frente del hombre, y se pregunt si ya habra bebido, tan de madrugada.
Era sorprendente que el alcohol an no le hubiera matado. Sobre su cabeza escuch
el avance regular de las botas, los chirridos del metal mientras los infantes de marina
se reunan para la inspeccin matutina. Se oblig a continuar: Debe confiar en mi
juicio del mismo modo que yo confo en el suyo cuando hablamos de su profesin.
El cirujano se volvi y le observ.
Est usted admitiendo que si lo hubiera enviado a la baha de Pendang, ya lo
hubieran detenido y ahorcado.

210

Alexander Kent
Misin en ultramar

Maldita sea, hombre, que el tipo no es ms que un pirata! estall Herrick,


furioso.
S, en su opinin dijo Whitmarsh, y le mir furioso.
Bolitho se puso en pie y camin hacia los ventanales de popa.
Debe ser usted realista. Si fuera un vulgar pirata, hubiera sido juzgado y
ahorcado, como usted sabe. Pero si es el hijo de Muljadi, es algo ms que la cra del
lobo. Podemos emplearlo en una negociacin. Hay mucho ms en juego, ms vidas en
peligro de las que pensaba. No vacilar por sentimientos personales.
Whitmarsh alcanz el extremo de la mesa, con su cuerpo colgando sobre l como
un mascarn de proa.
Si usted hubiera sufrido como yo...
Bolitho se volvi a l, con la voz ronca.
S lo referente a su hermano, y lo siento mucho por l. Pero cuntos villanos y
asesinos ha visto usted colgar, pudrindose encadenados sin ni siquiera dedicarles un
pensamiento? Escuch que alguien se detena junto a la lumbrera abierta y baj la
voz. Admiro la sensibilidad. Pero rechazo por entero la hipocresa. Vio que la
furia dejaba paso al dolor en el rostro del cirujano. De modo que ocpese del
prisionero. Si ha de ser colgado, ser colgado. Pero si puedo usar su vida como arma,
y al hacerlo puedo salvarle, lo har y se acab.
Whitmarsh se movi sin ganas hacia la puerta, y luego dijo:
Y ese hombre, Potter, el que trajo de la goleta, seor... ya lo ha puesto a trabajar.
Realmente, seor Whitmarsh, no abandona usted fcilmente. Bolitho sonri.
Potter est con el maestro velero, como ayudante. Le prometo que no se matar a
trabajar. Y creo que mantenerle ocupado ser una cura ms rpida que dejarlo a solas
con sus pasados sufrimientos.
Whitmarsh sali de la cmara, murmurando por lo bajo.
Qu impertinencia! exclam Herrick. Si yo fuera usted, lo colgara de una
cabilla.
Lo dudo. Bolitho sacudi la cafetera, pero estaba vaca. Pero tengo la
impresin de que nunca obtendr su confianza, por no hablar ya de su apoyo.
Bolitho esper a que Noddall le trajera su casaca y su mejor tricornio, y se sinti
un poco ridculo mientras el criado correteaba nervioso a su alrededor y tiraba de
puos y solapas.
Creo que es un riesgo, seor dijo Herrick, pesaroso.
S, pero tengo que tomarlo, Thomas. Vio cmo Noddall sacaba un largo
cabello de uno de sus botones. Era de ella. Se pregunt si Herrick se haba dado
cuenta. Continu: Tenemos que confiar en el comandante francs. El resto no son
ms que suposiciones.
Noddall haba cogido la vieja espada del cabillero junto al mamparo, pero la
mantena contra su brazo, sabiendo que usurpar el ritual de Allday le saldra muy

211

Alexander Kent
Misin en ultramar

caro. Bolitho pens en la furia de Whitmarsh, y supo que gran parte de ella tena una
base real.
Si el prisionero hubiera sido enviado con la goleta, sin duda Puigserver se hubiera
apropiado de l, si es que continuaba en el asentamiento, o lo hubiera encadenado
hasta que pudiera ser enviado a la autoridad espaola ms prxima. Entonces, si
tena suerte, lo hubieran ahorcado, y si no, su destino no mereca la pena ni ser tenido
en cuenta. Tal hijo, tal padre. Pero tal y como iban las cosas, la dotacin superviviente
de la goleta, una coleccin de hombres con aspecto de salvajes javaneses e indios,
encontraran su destino en poco tiempo.
Se pregunt cuntas vidas habran cercenado. Cuntos barcos hundidos,
tripulaciones asesinadas o reducidas a espectros como Potter, el maestro velero de
Bristol; posiblemente, con las negociaciones solo un bando saldra beneficiado.
Sali de la cmara cuestionndose an los pros y contras de la justicia. En cubierta
todava haca fresco, porque el calor del da estaba por venir, y dio unos pasos por el
costado de barlovento, mientras an haba tiempo. A menos de que alcanzara las
sombras de las velas curvadas, quedara empapado bajo su pesada casaca. Fowlar se
toc la frente.
Puedo darle las gracias, seor? dijo, un poco renuente.
Se lo ha ganado, seor Fowlar. No tenga miedo. Bolitho sonri.
Haba ascendido al ayudante del piloto a teniente en funciones para llenar el hueco
de Davy. Si el joven Keen hubiera estado a bordo, el puesto hubiera sido suyo, y otro
ocupara el lugar de Fowlar. Herrick se llev aparte a Fowlar y esper hasta que
Bolitho paseara de nuevo.
Una advertencia: Nunca interrumpa al comandante cuando est paseando.
Sonri ante la incertidumbre de Fowlar. A no ser en caso de autntica emergencia,
lo que no incluye su ascenso. Golpe su camisa. De todos modos, felicidades.
Bolitho ya les haba olvidado. Haba visto el oscuro manchn de tierra que
coronaba el horizonte, y se preguntaba qu se ocultara all. A aquella distancia
pareca una gran extensin de tierra, pero saba que estaba compuesta de una
coleccin de isletas, algunas an menores que aquella en la que haban capturado la
goleta de Davy.
Los holandeses las haban ocupado en un comienzo debido a su forma y posicin.
Los barcos fondeados entre las isletas poseeran la ventaja de poder utilizar cualquier
viento para hacerse a la mar y del uso de varios canales para evitar un retraso. La
fortaleza haba sido construida para proteger el lugar de saqueadores, como el que
ahora estaba al mando y retaba toda autoridad y toda bandera. Los holandeses an
contaban las Benua como una de sus posesiones, pero solo nominalmente, y sin duda
estaran satisfechos de librarse de ellas y de su infeliz historia.
Vio al maestro velero hablando con Potter bajo el castillo de proa, y se pregunt si
algn da se recuperara de su sufrimiento. No sera fcil para l acercarse tanto, de

212

Alexander Kent
Misin en ultramar

nuevo, a la fortaleza de Muljadi, pero de toda la gente de a bordo, era el nico


hombre, aparte de los prisioneros, que haba visto lo que se esconda ms all de los
arrecifes y los bancos de arena protectores donde tanto haba sufrido.
Se estremeci ligeramente pese a su pesado capote. Y si haba juzgado mal a sus
oponentes? Tambin l se convertira en otro Potter, un ser lastimoso y torturado.
Incluso sus amigos y sus hermanas, en Inglaterra, preferiran pensar que estaba
muerto. Y Viola Raymond? Cunto tiempo tardara en olvidarle? Se oblig a
abandonar esos pensamientos.
Seor Soames, puede tocar zafarrancho de combate y prepararse para entrar en
accin. Vio la agitacin, que se extenda entre los hombres en la cubierta de
artillera. Primero, la batera de babor.
Allday avanz por la cubierta inclinada y gir la espada entre sus manos antes de
ajustara al cinturn de Bolitho.
Por supuesto, me lleva con usted, seor. Hablaba con calma, pero Bolitho vio
la ansiedad en sus ojos.
Esta vez, no, Allday.
Pero... Me va a necesitar, seor dijo Allday, tozudamente.
S. Bolitho le mir con seriedad. Siempre te necesitar.
El resto de sus palabras se perdieron bajo el redoble de los tambores y el estruendo
de la tripulacin de la Undine, que tomaba posiciones una vez ms.

213

Alexander Kent
Misin en ultramar

XV
CARA A CARA
Bolitho orient su catalejo hacia las redes de los coyes y estudi en silencio las
isletas que se divisaban. Durante toda la maana y hasta la guardia del medioda,
mientras la Undine haba avanzado con calma hacia ellas, haba anotado todas las
formas poco comunes y haba comparado sus hallazgos con lo que ya saba. El canal
central entre las isletas se abra al sur, y casi en el centro haba una gran joroba rgida
de roca sobre la cual destacaba la vieja fortaleza de piedra. Incluso ahora, con la
franja de tierra ms cercana, a menos de dos millas, era imposible deducir dnde
comenzaba la fortaleza y dnde terminaba la rocosa elevacin.
Cambiaremos de rumbo de nuevo, seor Herrick. Baj el catalejo y se frot los
ojos con las manos. Hacia el esnordeste.
Vio a los hombres junto a los caones del doce de babor atisbando a travs de las
portas abiertas, con los caones ya reflejando la luz del sol, como si acabaran de
disparar.
Hombres a las brazas! grit a Herrick. Altere el curso dos cuartas a babor,
seor Herrick.
Bolitho descubri la frgil figura de Potter entre los hombres desocupados bajo el
castillo de proa, y cuando elev la mirada, le hizo una sea para que se acercara a la
popa. Se sac la pesada casaca y el sombrero, y se los tendi a Allday.
Subir yo mismo a la arboladura dijo, con tanta tranquilidad como pudo.
Allday no dijo nada. Conoca a Bolitho lo suficiente para saber lo mucho que le
costaba aquello. Potter corri hacia el alczar y se llev los nudillos a la frente.
Seor?
Crees que podrs subir conmigo a la cofa de mayor?
Si usted me lo manda, seor. Potter le contempl con pesada expresin.
Por el noreste, seor llam Herrick.
Su mirada fue de Bolitho al palo mayor, que se estrechaba hacia las alturas y
vibraba por la gran presin de las velas que colgaban de l. Bolitho desenvain la
espada y se la dio a Allday.
Puede que hoy necesite tus ojos, Potter.
Se colg de los obenques de barlovento, y comenz a ascender mientras senta
cmo todos los hombres le miraban. Sus dedos se aferraban con tanta fuerza en torno
a los flechastes que el dolor le ayud a calmarse. Cada vez ms arriba, con la vista fija
en los obenques de las arraigadas, se impuls alrededor de la cofa, donde dos
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Alexander Kent
Misin en ultramar

infantes de marina contemplaban su ascenso. Ni siquiera parpadeaban, absortos por


la curiosidad.
Bolitho apret los dientes y control su necesidad de mirar hacia abajo. Aquello le
pona furioso, y era injusto. Haba marchado a la mar por primera vez a la edad de
doce aos. Ao tras ao, haba estudiado y madurado, y haba sustituido las
ensoaciones infantiles por la armada con una genuina comprensin de sus leyes,
que haba aumentado hasta convertirse casi en amor. Haba superado los mareos,
haba aprendido a ocultarles a sus compaeros su soledad y su dolor cuando su
madre haba muerto mientras l estaba en la mar.
Tambin su padre fue enterrado mientras Bolitho luchaba contra los franceses y los
americanos en los alrededores del Caribe. Haba presenciado los horribles
sufrimientos de los hombres en batalla, y su propio cuerpo mostraba suficientes
cicatrices como para delatar el estrecho margen entre su propia supervivencia y su
muerte. Por qu, entonces, le haban maldecido con aquel pavor a las alturas?
Sinti que sus zapatos araaban los flechastes mientras se impulsaba por los
obenques de las arraigadas, con el cuerpo colgando en el espacio, sujeto nicamente
por los dedos de los pies y de las manos.
Seor? Eso es lo que yo llamo escalar bien dijo un infante de marina, con
admiracin.
Bolitho lleg hasta l. Le dola el pecho al respirar. Observ al infante para ver si
ocultaba cierto sarcasmo, pero vio que era el mismo tirador que haba descubierto la
goleta anclada hace dos das. Asinti, y se permiti una mirada hacia el barco, ms
abajo. Cuerpos empequeecidos se movan sobre el alczar, y cuando mir hacia
delante, vio a los sondadores en las cadenas, el manchn de sus brazos mientras
sostenan la pesada sonda ms all de las amuras. Se relaj, y esper a que Potter
llegara hasta l.
Por un momento, acarici la idea de trepar el siguiente tramo de obenques, que se
estremecan hasta la verga de la gavia de mayor, pero la descart. Aparte de probarse
a s mismo, o demostrar su capacidad a los que podran estarle observando desde
abajo, no servira de nada. Potter estaba exhausto por la escalada, y si Herrick le
necesitaba con urgencia en la cubierta, resultara bastante lamentable caer desde all
arriba.
Alcanz el catalejo que llevaba sujeto al hombro y observ el canal entre las isletas.
En el tiempo que le haba llevado escalar desde la cubierta, la Undine haba avanzado
un cable, y era posible ver la siguiente isleta tras la colina central, con su fortaleza
disuasoria y el acantilado abrupto y quemado por el sol.
Nunca he estado en el lado este, seor dijo Potter. Dicen que all hay un
buen canal. Se encogi de hombros. All solan enterrar a los muertos, en los
bancos de arena con la marea baja. O al menos, lo que quedaba de ellos.

215

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho se puso en tensin y olvid por un momento la cubierta bajo l. Vio la


oscura silueta de los mstiles y las vergas de un barco casi escondido en la curva del
canal interno. Una fragata. Potter capt su inters.
Es el mejor sitio para fondear, seor aadi tristemente. La batera de la
fortaleza puede proteger los dos canales a la vez, y cualquier barco preferira
detenerse ah.
Algo blanco flame contra la isla ms lejana. Un bote pequeo mostraba su
bandera. Bolitho ech una rpida ojeada al palo de trinquete, donde Herrick haba
desplegado una gran bandera blanca. Pronto sabran si era respetada o no. Se
escuch un profundo disparo, y despus de lo que pareca una eternidad, las
salpicaduras de agua se elevaron hacia el cielo ms o menos a un cable del costado de
babor.
Dirigi inmediatamente el catalejo hacia la fortaleza, pero el humo ya se haba
desvanecido, de modo que era imposible calcular el ngulo del disparo. Empu de
nuevo el catalejo, y vio que el bote se acercaba ms rpidamente, bordeando unas
rocas quebradas, con la bandera inclinada hacia atrs como la aleta de un gran
tiburn. Dej escapar el aliento cuando vio que una bandera blanca ondeaba en su
mstil. Su peticin de parlamentar haba sido aceptada. El nico disparo de la batera
haba sido un aviso. Bolitho volvi a colocar el catalejo en su hombro.
Qudate aqu, Potter. Obsrvalo detenidamente y trata de recordar cualquier
cosa que nos sea de utilidad. Puedes salvarnos la vida llegado el momento. Salud
con un movimiento de cabeza a los dos infantes de marina. Espero que no les
necesitemos. Pas una pierna sobre la barricada y trat de no bajar los ojos. El
Argus pretende hacernos sudar.
Los hombres sonrieron y se dieron codazos como si acabaran de tener acceso a una
informacin preciosa e impagable. Bolitho trag saliva y comenz su descenso a
cubierta. Cuando lleg al punto que le permita ver las redes del costado opuesto, se
permiti mirar al grupo que le esperaba junto a la amurada. Herrick sonrea, aunque
era difcil adivinar si con alivio o divertido. Bolitho salt a cubierta y ech una triste
ojeada a su camisa limpia. Estaba empapada en sudor y luca una mancha negra de
alquitrn en un hombro.
No importa dijo. La casaca la tapar continu en un tono ms serio. Se
acerca un bote, seor Herrick. Preprese para fondear. Mir de nuevo a las grandes
vergas. Esa vez no haba sido tan malo como imaginaba. Entonces pens en aquellas
condiciones ideales y las compar con una galerna furiosa o con la misma escalada
en completa oscuridad, y cambi de opinin. Bolitho permiti que Herrick gritara
sus rdenes antes de preguntar a Mudge: Qu piensa de ese disparo?
El piloto le mir Heno de dudas.
Yo dira que es un can viejo. Desde aqu, pareca una pieza de bronce.

216

Alexander Kent
Misin en ultramar

Eso mismo pensaba yo asinti Bolitho. Creo que an conservan los caones
originales. Se frot la barbilla pensando en voz alta. De modo que no se
atrevern a usar municin recalentada por miedo a destrozarlos. Sonri ante la
doliente expresin de Mudge. Aunque me atrevera a decir que eso no cambia
mucho las cosas. Si disparan rocas, difcilmente fallarn si el objetivo es un barco que
intenta atravesar el canal.
Hay un oficial a bordo del bote, seor grit Fowlar. Sonri. La mayor parte
de los hombres son de color caf, pero este es un gabacho, si alguna vez he visto
alguno.
Bolitho cogi el catalejo y observ el bote que se acercaba. Lo haban construido
all mismo, y mostraba la proa alta que ya les era familiar y una vela latina. Se mova
con rapidez en rumbo convergente. Vio al oficial en cuestin, de pie bajo el mstil,
con el tricornio bien calado sobre la frente para proteger sus ojos de la intensa
claridad.
Fowlar tena razn. No haba posible error; era francs. Se oblig a caminar unos
pasos alejndose del costado, cuando con los trinquetes cargados y las gavias en
alada confusin, la Undine se apro al viento para esperar a sus visitantes. Bolitho se
aferr a la batayola y observ en silencio cmo el bote se acercaba y se situaba bajo
las cadenas principales, donde algunos de los marineros de la Undine y el seor
Shellabeer aguardaban para asegurarse de que no existiera ningn riesgo de colisin.
Y ahora, seor Herrick dijo, veremos qu nos aguarda.
Camin por el corredor inclinado hacia el portaln de entrada y esper hasta que
el oficial saltara a bordo. Se adelant solo, silueteado contra las hileras de olas y sus
ojos exploraron la cubierta de artillera de la Undine mientras los marineros y los
infantes de marina le observaban a su alrededor a distintas alturas. Al ver a Bolitho,
se quit el sombrero con un ademn y le dedic una pequea reverencia.
Teniente Maurin, monsieur, a su servicio.
No mostraba ninguna seal de rango, y su casaca azul haba soportado muchos
remiendos y cosidos. Estaba bronceado y del color del cuero viejo, y sus ojos eran los
de un hombre que ha visto la mar durante la mayor parte de su vida. Bolitho decidi
que su rostro revelaba todas aquellas caractersticas: tozudez, seguridad en s mismo,
competencia. Bolitho asinti.
Yo soy el comandante Bolitho, del barco de Su Majestad, la Undine.
El teniente le sonri ligeramente.
Mi capitaine le ha estado esperando.
Bolitho ech una breve ojeada al sombrero de Maurin. En su escarapela luca la
pequea bestia roja en vez de la insignia francesa.
Y cul es su nacionalidad, teniente?
Estoy al servicio del prncipe Muljadi. Se encogi de hombros.
Naturalmente.

217

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho sonri levemente.


Naturalmente aadi rpidamente. Quiero reunirme con su capitn, y sin
prdida de tiempo. Tengo ciertos asuntos que discutir con l.
Por supuesto, seor. El teniente observaba a los hombres de la cubierta. Sus
ojos estaban siempre alerta, calculando. Continu: El capitn Le Chaumareys me
ha dado instrucciones para que yo permanezca a bordo como rehn para asegurar
su... Eh... Buena salud.
Bolitho disimul su sensacin de alivio. Si Le Chaumareys hubiera sido asesinado
o sustituido, l hubiera tenido que cambiar de tctica.
No ser necesario dijo, con calma. Confo plenamente en el honor de su
comandante.
Pero seor... No lo dir en serio exclam Herrick. Yo digo que lo
retengamos. Su vida es demasiado valiosa como para confiar en la palabra de un
francs.
Si Le Chaumareys es la bestia que usted describe sonri Bolitho, mirndole,
imagina que se arriesgara a perder a un teniente si pudiera conseguir algo mejor
con lo que negociar?Le toc el brazo. He dejado varias notas en mi camarote.
Puede que le ayuden a pasar el tiempo durante mi ausencia. Salud para el alczar
y luego le dijo a Maurin: Estoy preparado.
Permaneci un momento ms en el portaln, contemplando el bote del costado.
Haba una docena de hombres a bordo, desnudos salvo por unos harapos, pero
armados hasta los dientes y con el aspecto de hombres dispuestos a matar sin
preguntar.
Estar a salvo conmigo, seor dijo Maurin en voz baja. Descendi rpidamente
por la regala del bote, aadiendo: Por el momento.
Bolitho salt los ltimos escalones y se apoy contra una burda sin pulir. Pronto
percibi el hedor acre del sudor y la suciedad que flotaba retenida en los imbornales.
Escoge usted extraos aliados, teniente.
Maurin hizo una sea para que el bote se separara, con una mano posada como
por casualidad sobre su pistola.
Si duerme con un perro, uno se despierta con pulgas, seor. Al menos, es lo
habitual.
Bolitho observ su perfil. Otro Herrick, quiz? Entonces, cuando la vela se
despleg y onde al viento, y el delgado casco comenz a avanzar, se olvid de
Maurin, incluso de los rostros ansiosos del alczar de la Undine, mientras consideraba
lo que estaba a punto de hacer.
Bolitho se aferr a la burda cuando el bote se dirigi peligrosamente hacia una
lnea de rocas de dientes afilados, y luego se prepar para entrar en el canal principal.
Se dio cuenta de que la corriente era muy fuerte y contraria a la marea, y sinti que el
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Alexander Kent
Misin en ultramar

casco saltaba y se estremeca mientras se diriga al tramo final del viaje. Cuando mir
a popa, no pudo ver nada de su propio barco. Estaba ya oculto por una lengua de
tierra, al lado de la cual se perdan las sombras.
Por qu corre estos riesgos, seor? pregunt Maurin, de pronto.
Bolitho le mir impvido.
Por qu los corre usted?
Obedezco rdenes. Maurin se encogi de hombros. Pero pronto regresar a
casa. A Toln. No he visto a mi familia desde... Sonri con tristeza. Hace
demasiado tiempo.
Bolitho estudi la siniestra fortaleza, que se deslizaba ms all del puerto. An era
difcil hacerse idea cierta de las dimensiones del edificio. Un alto muro ondulaba en
la cresta del arrecife. Las ventanas, muy espaciadas, eran poco ms que rendijas
negras, como ojos pesarosos, mientras ms arriba, en las almenas desgastadas por la
lluvia y la erosin, pudo ver las nimas de varios caones largos, apenas visibles a
travs de sus troneras individuales.
Un sitio extrao, verdad? dijo Maurin. Pero ellos no son como nosotros.
Viven como cangrejos sobre las rocas. Su tono de voz expresaba desdn.
Bolitho vio cmo varios botes pequeos cabeceaban en el fondeadero, y cmo una
goleta similar a la que haban capturado permaneca amarrada a un muelle de piedra.
Maurin no hizo ningn intento por impedir que observara los alrededores a su gusto,
o para evitar su inters por las figuras que se movan sobre el muelle y hacia arriba,
en direccin a las puertas de la fortaleza. Bolitho concluy que la decisin de llevarle
por el canal principal haba sido cuidadosamente meditada. De ese modo, se vera
obligado a ver la creciente fuerza del ejrcito privado de Muljadi. Y era
impresionante.
Pensar que un pirata, un extranjero en la zona, pudiera reunir esa fuerza e infundir
tanta disciplina, bastaba para impresionar a cualquiera, incluso a un estpido
presuntuoso como el mayor Jardine. Se volvi cuando la dotacin del bote comenz a
acortar vela, y vio la fragata anclada. Tan cerca, y en un espacio cerrado, an pareca
mayor. Era mucho mayor que la Undine. Ni su ltimo barco hubiera tenido
posibilidades de aguantar la mortal andanada de los caones del dieciocho.
Un hermoso barco recalc.
El mejor asinti Maurin. Piemos estado juntos tanto tiempo, que incluso
pensamos de igual manera.
Bolitho vio la actividad en torno al portaln de entrada, el reflejo del sol en las
bayonetas, donde una guardia esperaba su llegada. Pens que era una representacin
cuidadosamente planeada. Se dio cuenta de que las redes de abordaje estaban
enrolladas junto a los corredores, donde podran ser extendidas en muy poco tiempo.
Teman un ataque repentino? Posiblemente, no quera correr riesgos con su nuevo
aliado. Fue lo nico alentador que Bolitho vio en todo el recorrido. Una pequea

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Misin en ultramar

barca arenera pas cerca, y vio que algunos nativos se ponan en pie y agitaban los
puos contra l mostrando sus dientes como bestias salvajes.
Posiblemente, piensen que es usted un prisionero fue lo nico que dijo
Maurin. Aquello pareca deprimirle.
Bolitho apart a Maurin de sus pensamientos cuando el bote se acerc
pesadamente hacia las cadenas principales de la fragata: el capitn Paul Le
Chaumareys, un hombre acerca del cual corran muchas leyendas. Batallas ganadas,
convoyes apresados y asentamientos destruidos. Su hoja de servicios durante la
guerra era formidable, tal y como Conway haba descrito; pero como persona era un
misterio, en gran parte porque haba desempeado la mayor parte de su servicio muy
lejos de su amada Francia.
Sus ojos recorrieron la extensin del costado del barco. El Argus, el mensajero de
cien ojos de Hera. Pens que era muy adecuado para un hombre tan escurridizo
como Le Chaumareys. Estaba construido para ser poderoso, y mostraba las cicatrices
y las manchas de una severa entrega. Bolitho se hubiera sentido orgulloso de estar al
mando de un barco como aquel. Le faltaba la gracia de la Undine, pero posea una
robustez ms profunda que no poda ser pasada por alto. El bote se haba apresurado
hacia las cadenas, y la dotacin continuaba agrupada junto al mstil mientras Bolitho
trepaba hasta la regala. Nadie hizo ademn de ayudarle. Entonces, un joven marinero
salt desde las cadenas y le tendi la mano.
Seor? sonri ampliamente. A vuestro servicio.6
Bolitho cogi su mueca y se ayud en direccin al portaln de entrada. El
marinero francs podra ser de su propia dotacin. Se quit el sombrero ante el
amplio alczar y esper mientras reciba el saludo y la guardia presentaba sus
mosquetes. No del modo crispado como lo hubieran hecho los infantes de marina de
Bellairs, sino con la confianza que da la familiaridad o una larga prctica. Pens que
lo mismo se deduca de la cubierta superior. No estaba sucia, pero tampoco
reluciente, ni en perfecto orden. Muy usada y preparada para cualquier cosa.
Ah, capitn! Le Chaumareys avanz para saludarle, con los ojos fijos en el
rostro de Bolitho. No se pareca en nada a lo que Bolitho hubiera esperado. Era
mayor, bastante mayor. Quiz tuviera unos cuarenta y tantos, y era uno de los
hombres de ms envergadura que jams hubiera visto. Meda ms de seis pies, y
tena los hombros tan anchos, que por comparacin su cabeza desnuda pareca
pequea, especialmente porque la llevaba casi rapada, como un preso. Bienvenido
a mi barco. Extendi la mano sealando la cubierta. A mi mundo, que eso es lo
que ha sido durante tanto tiempo. Sonri, lo que tuvo el efecto de iluminar su
rostro por un instante. De modo que si le parece bajemos a la cmara. Hizo un
gesto a Maurin: Le llamar cuando llegue el momento.

En espaol en el original (N. de la T.)

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho le sigui a la escotilla de la cmara; vea cmo los ojos le observaban desde
las cubiertas y los corredores, y cmo estudiaban cada uno de sus movimientos,
como si quisieran descubrir algo.
Espero que Maurin se haya ocupado bien de usted dijo Le Chaumareys, como
por casualidad.
S, muy bien, gracias. Su ingls es excelente.
S. Es una de las razones por las que le escog para mi barco. Est casado con
una inglesa. Ahog una risita. Usted, por supuesto, no est casado, de modo que
por qu no se busca una novia francesa?
Abri una puerta y observ la reaccin de Bolitho. La cmara era grande y bien
amueblada, y, como en el resto del barco, reinaba en ella un cierto desorden. Un lugar
muy vivido, pero la atencin de Bolitho se dirigi inmediatamente a una mesa con
comida.
Gran parte de esto lo obtenemos de los nativos indic Le Chaumareys. Golpe
un cigarrillo largo con su dedo. Como esto. Es algo as como lo que pasa con el
jamn ahumado. Debe comer lo que pueda mientras pueda, no? Se ri por lo bajo,
el sonido proceda de la gran barriga que ahora Bolitho poda apreciar.
Estoy aqu para presentar... replic.
El otro capitn levant un dedo.
Est a bordo de un barco francs, seor. Bebamos primero.
Grit una breve orden y un sirviente sali de un alojamiento adjunto con un jarro
de cristal bastante alto lleno de vino. Era extremadamente bueno, y fresco como el
agua en primavera. Bolitho ech una ojeada del jarro a la mesa. Un gesto autntico?
O un truco ms para demostrarles que eran superiores incluso en avituallamiento y
comodidades? Le trajeron una silla, y, cuando se sent, Le Chaumareys pareci
relajarse.
He odo hablar de usted, Bolitho dijo. Tiene una buena hoja de servicios de
guerra para ser tan joven. Sus ojos no pestaearon cuando aadi: Fue difcil
para usted ese desafortunado asunto de su hermano.
Bolitho le observ con calma. Entenda a los hombres como Le Chaumareys.
Siempre se comportaban como si se batieran en duelo. Solo se relajaban un momento
para volver a lanzar un ataque en el siguiente.
Gracias por su preocupacin dijo.
Debi de haber estado usted en estas aguas durante la guerra. Su cabecita se
inclin adelante y atrs. Independencia, y posibilidades de trabajar lejos del alcance
de algn almirante. Creo que hubiera encajado bien aqu. No?
Bolitho not que el criado le llenaba de nuevo el vaso.
He venido para hablar con Muljadi. Apret con ms fuerza el vaso.
Le haba salido as. Como si las palabras llevaran en su mente meses, y no
segundos.

221

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Est loco? Le Chaumareys le miraba con sorpresa. En un momento, estara


usted pidiendo la muerte a gritos, y yo no podra ayudarle. No, seor. Sera una
insensatez solo pensarlo.
Entonces, regresar a mi barco.
Pero, qu pasa con su almirante Conway? Y sus despachos? No tiene nada
para m?
Ahora no tendra sentido. Bolitho le observ. Adems, usted no est aqu
como capitn francs, sino como un subordinado de Muljadi.
Le Chaumareys bebi un largo trago de su vaso y apret los ojos para evitar la luz
que s reflejaba en las ventanas.
Esccheme dijo, abruptamente, contenga su impaciencia, como tuve que
hacer yo cuando tena su edad. Ech una ojeada en torno a la cmara. Yo tengo
mis instrucciones, y las obedezco, como usted obedece las suyas. Pero he servido bien
a Francia, y casi he terminado aqu, en las Indias. Quiz me hice imprescindible, y no
podan permitirse enviarme antes a casa. Pero as debe ser. Conozco estos mares
como mi propio rostro. Durante la guerra tuve que vivir de estas islas; depend de
ellas para encontrar comida y refugio, para las reparaciones y para conseguir
informacin sobre sus patrullas y sus convoyes. Cuando me ordenaron que
continuara en estas aguas, tuve una decepcin, pero supongo que tambin me sent
halagado. An me necesitaban, verdad? No como muchos otros que pelearon con
tanta bravura y que no tienen ahora ni pan que llevarse a la boca. Mir con dureza
a Bolitho y aadi: Imagino que esto tambin pasa en su pas.
S, es ms o menos lo mismo replic Bolitho.
Entonces, mi impetuoso amigo sonri Le Chaumareys, no debemos luchar
de nuevo. Todos nos encontramos en la misma situacin. Necesarios en un momento,
prescindibles en otro.
Muchos han muerto debido a sus ataques dijo Bolitho, framente. De no ser
por nuestra llegada a la baha de Pendang, toda la guarnicin hubiera sido asesinada,
como usted ya debe de saber. Una fragata espaola fue destruida para retrasar
nuestra llegada y permitir que este prncipe Muljadi se labrara una reputacin
mediante la piratera, para convertirlo en aliado de Francia y en una amenaza
constante para la paz.
Los ojos de Le Chaumareys se dilataron.
As es. Pero yo no tom parte en la destruccin del Nervin. Levant su gran
puo. Por supuesto, o hablar de ella, pero oigo muchas cosas que no me gustan.
Esa es la razn por la que me traje aqu al comandante espaol, para negociar la
seguridad de su guarnicin. An era el representante de su rey. Poda acceder a
ciertas condiciones, que de no ser por su intervencin le hubieran dado a Muljadi
ciertos derechos en la baha de Pendang. Se puso muy serio. No saba que haba

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un ataque planeado en el mismo momento en que yo dej la baha. Tiene mi palabra


de oficial francs.
Y yo la acepto.
Bolitho trat de mantenerse en calma, pero poda sentir cmo la sangre corra por
sus venas como agua helada. Era exactamente lo que haba imaginado. Un plan
calculado y puesto en marcha, que haba comenzado quiz en Europa, en Pars y
Londres, incluso en Madrid, y que habra funcionado de no ser por su decisin de
llevar la Undine y a los pocos supervivientes del Nervin a su destino. De no ser por la
llegada de Puigserver a la baha de Pendang, el asunto hubiera sido zanjado, y Le
Chaumareys estara posiblemente de regreso a casa por fin, con su labor cumplida y
bien cumplida.
He venido a llevarme al comandante de nuevo con los suyos se oy decir.
Don Luis Puigserver, el representante del rey de Espaa, espera su regreso.
Endureci su tono. Est el coronel Pastor an vivo, o es su muerte una de esas
cosas que usted sabe pero no aprueba?
Le Chaumareys se puso en pie y avanz pesadamente hacia la escotilla.
Est aqu. Es prisionero de Muljadi. En aquella ruina, en la colina. Jams
permitir que se lo lleven. Ni vivo ni muerto. Su presencia le da cierta legitimidad a
sus demandas. Puede demostrar que Inglaterra es incapaz de mantener su palabra y
proteger los derechos de los ciudadanos de Espaa. Le resulta difcil de creer? Pues
el tiempo y la distancia pueden convertir la verdad en una farsa.
Entonces, por qu Muljadi teme verme? Bolitho le observ mientras se
alejaba de la escotilla, con el rostro tenso y lgubre. Pareciera ansioso de arrojarme
su poder a la cara.
Le Chaumareys atraves la cmara y la cubierta cruji bajo su corpulencia. Se
detuvo junto a la silla de Bolitho y le mir directamente a los ojos.
Soy yo quien teme por usted, Bolitho. Aqu, en mi Argus, soy el brazo de
Muljadi, su soporte. Para l, no soy solamente un oficial de la armada, sino un
smbolo. El hombre que puede hacer realidad sus planes. Pero ms all de estos
mamparos, no puedo responder de su seguridad. Dud, sus ojos fijos en el rostro
de Bolitho. Pero ya veo que estoy perdiendo el tiempo. Est usted decidido.
S. Bolitho sonri con seriedad.
Me he encontrado con muchos ingleses en la paz y en la guerra, algunos me
gustaron, a otros los odi. Respet a muy pocos. Le tendi la mano. A usted le
admiro. Sonri con tristeza. Est usted loco, pero es valiente. Yo s admirar eso.
Sacudi una campanilla e hizo un gesto hacia la mesa. Y no ha comido nada.
Si lo que ha dicho es cierto, entonces sera un desperdicio. Bolitho busc su
sombrero. Sonri, pese a sus tristes pensamientos. Y si no, en el futuro tendr que
conformarme con cerdo salado.

223

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Un oficial alto, de pelo lacio, entr en la cmara y Le Chaumareys intercambi con


l unas cuantas frases rpidas en francs. Despus, recogi su sombrero.
Es mi segundo, Bolitho. He cambiado de opinin. Voy con usted. Se encogi
de hombros. Por curiosidad, o para demostrarme que no estoy equivocado. Pero sin
m, es usted hombre muerto.
Cuando alcanzaron el alczar, Bolitho vio que ya haba all un bote dispuesto al
costado, y que las cubiertas estaban llenas de silenciosos espectadores. Pens,
sombro, que si se haba equivocado estaba ante un viaje sin retorno.
Esccheme. Le Chaumareys le tendi el brazo, soy mayor que usted, y
espero que tambin ms sabio. An puedo hacer que le devuelvan a su barco. No le
ocurrir nada. En un ao, habrn olvidado todo esto. Deje la poltica a los que se
ensucian las manos todos los das.
En mi posicin, qu hara usted?
Bolitho movi la cabeza y forz una sonrisa. Su rostro delataba lo que necesitaba
saber.
Le Chaumareys hizo un gesto con la cabeza a sus oficiales de guardia y le gui
hasta el portaln de entrada. Bolitho ech una rpida ojeada por la cubierta de
artillera, percibiendo las nuevas reparaciones en la jarcia y la tablazn, all donde la
Undine haba acertado, y cuando haba sentido que la batalla estaba casi perdida. Era
un sentimiento desasosegante caminar junto al capitn del Argus, como si fueran
compatriotas en lugar de hombres que haban intentado destruirse el uno al otro
haca tan poco tiempo. Si despus de aquello se volvan a encontrar, ya no habra ms
treguas.
El bote se dirigi a travs del agua hacia el muelle, bajo la fortaleza, mientras los
marineros franceses no dejaban de observar a Bolitho. Sentan curiosidad, o
sencillamente observaban el rostro de un enemigo?
Le Chaumareys solo habl una vez durante la corta travesa.
No pierda los nervios con Muljadi. Una seal, y le capturarn. No tiene piedad.
Y cul es su posicin aqu, comandante?
El francs sonri con amargura.
Me necesita, seor.
Una vez junto al muelle, Bolitho tuvo ocasin de comprender an ms el odio que
haba visto antes. Mientras los marineros franceses le rodeaban como escoltas, le
obligaron a apresurarse por la abrupta pendiente hacia la fortaleza, por todas partes
las voces gritaban maldiciones. Era obvio que sin la inmensa presencia de Le
Chaumareys, habran derribado incluso a los marineros. La parte baja de la fortaleza
era poco ms que una cscara vaca, y su patio estaba plagado de trapos y
desperdicios que los defensores y el creciente ejrcito de seguidores de Muljadi
empleaban para dormir.

224

Alexander Kent
Misin en ultramar

Mir hacia el cielo azul sobre las rampas, y vio los caones, viejos pero poderosos,
cada uno con balas cerca, y largas cuerdas que pendan descuidadamente hacia el
patio. Tambin haba varias cestas que posiblemente se usaran para transportar
plvora y municin nueva cuando fuera necesario. Hubo ms pasos, el sol que
destrozaba sus hombros, y luego la sombra que le hizo sentir fresco y agotado.
Espere aqu gru Le Chaumareys.
Condujo a Bolitho a una habitacin toscamente tallada, de extensin no mayor que
un cable, y avanz hacia una puerta forrada de acero que se encontraba en un
extremo. Estaba custodiada por varios nativos fuertemente armados, que miraron al
marino francs como si esperaran pelea. Le Chaumareys pareci navegar entre ellos,
como un barco de tres cubiertas rompiendo la lnea de batalla. Bolitho no supo si se
deba a una suprema confianza en s mismo o si era una farsa bien aprendida.
No tuvo que esperar demasiado. La puerta se abri, y vio una gran habitacin, una
cmara que pareca extenderse por la superficie total del ltimo piso de la fortaleza.
En contraste con la monotona de la piedra y las paredes ahumadas, el estrado, al
fondo, pareca un estallido de color.
Muljadi estaba sentado sobre un montn de almohadones de seda, con los ojos
fijos en la puerta y el cuerpo completamente quieto. Estaba desnudo hasta la cintura,
y solo vesta unos pantalones blancos amplios, y ms abajo, botas de cuero rojo. No
tena cabello, de modo que a la claridad que se colaba por las ventanas divididas, su
cabeza pareca puntiaguda, y su nica oreja resultaba prominente y grotesca.
Le Chaumareys estaba en pie a un lado del estrado, con el rostro tenso y alerta.
Contra las paredes se encontraban varios hombres, los ms sucios y de aspecto ms
cruel que Bolitho hubiera visto en su vida, pese a que la calidad de sus armas
delataba que eran jefes o tenientes al mando de las tropas de Muljadi. Avanz hacia
el estrado, casi esperando que uno de los observadores se adelantara y le atravesara,
pero nadie se movi o habl.
No te acerques ms dijo Muljadi, cuando se encontraba a unos pocos pies de
los almohadones. Hablaba bien el ingls, pero con un fuerte acento, probablemente
espaol. Continu: Quieres decir algo antes de que te mate, comandante?
Bolitho quiso humedecer sus cuarteados labios. Escuch un rumor expectante tras
l, y vio que Le Chaumareys le observaba con la desesperacin dibujada en su
bronceado rostro.
En nombre de Su Britnica Majestad, el rey Jorge, vengo a exigir la liberacin del
coronel don Jos Pastor, sbdito de Espaa y que se halla bajo la proteccin de mi
pas.
Muljadi se sent, erguido, el mun de su mueca herida apuntaba como un fusil.
Exiges, perro insolente?
Le Chaumareys dio un paso adelante.
Djeme explicarle, seor.

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Misin en ultramar

Llmame alteza! grit Muljadi. Y aadi salvajemente, dirigindose a Bolitho


: Pdele ayuda a tu dios. Har que supliques morir!
Bolitho senta cmo su corazn golpeaba contra las costillas, el sudor que recorra
su espina dorsal y bordeaba su cintura como escarcha helada. Deliberadamente,
busc su bolsillo y sac el reloj. Mientras abra la tapa, escuch cmo Muljadi se
pona en pie, y la exclamacin de incredulidad cuando abandon el estrado para
aferrar la mueca de Bolitho en un apretn, como una tenaza.
Dnde conseguiste eso? le grit.
Elev la mueca y el reloj sobre el cual la dorada bestia rampante ondulaba como
una leontina. Bolitho se oblig a mantener el tono de su voz y a dejar de mirar un
colgante similar que penda sobre el pecho de Muljadi.
De un prisionero aadi cortante. De un pirata.
Muljadi le retorci despacio la mueca, con los ojos como brasas.
Mientes! Y sufrirs por ello. Ahora mismo!
Por el amor de Dios susurr Le Chaumareys. No le permita que le mate.
Bolitho mantuvo los ojos fijos en Muljadi, sintiendo su poder, su odio, pero quiz
algo ms. Ansiedad?
Si se molesta en coger un catalejo, podr ver mi barco dijo. Tambin podr
ver que hay una soga emplazada en el palo mayor. Si no regreso antes del anochecer,
tiene mi palabra de que su hijo colgar de ella. Cog esto de su cuello cuando lo
captur, a l y a su goleta, a unas cuarenta millas al sur de aqu.
Los ojos de Muljadi parecan salirse de sus rbitas.
Mientes!
Bolitho liber su mueca de la presin de Muljadi.
Los dedos le haban dejado marcas, como rozaduras de cuerdas.
Lo cambio por su prisionero dijo en voz baja. Observ el sorprendido rostro
de Le Chaumareys. Estoy seguro de que el capitn puede arreglarlo.
Muljadi corri a una ventana y cogi el catalejo de uno de sus hombres.
Permanecers como rehn dijo con voz ronca sobre su hombro.
Nada de rehenes replic Bolitho. Un intercambio justo. Tiene mi palabra
como oficial del rey.
Muljadi arroj el catalejo al suelo, y la lente se hizo aicos. Su pecho ascenda y
descenda violentamente, y en su cabeza afeitada brillaban pequeas perlas de sudor.
Oficial del rey? Crees que me preocupas? Escupi en las piedras junto a los
zapatos de Bolitho. Sufrirs, te lo prometo.
Hacedlo dijo Le Chaumareys. Dud un momento. Alteza!
Pero Muljadi estaba ya casi a su lado como un loco. De repente, aferr el brazo de
Bolitho, lo empuj hacia el lado opuesto de la cmara y lo oblig a mirar por la
ventana.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Mira ah abajo, comandante escupa cada palabra como una bala. Te dar a
tu coronel, pero ahora es demasiado tarde para salvarte.
Bolitho mir hacia el agua resplandeciente que golpeaba contra el siguiente grupo
de isletas. Vio una fragata anclada en un remanso del canal, con las cubiertas
atestadas de figuras que se apresuraban a un lado, y a otro. Sinti que el odio de
Muljadi se tornaba alegra exultante.
Ma! Toda ma! Bien, oficial del rey, sigues as de confiado?
Por qu ha hecho eso? dijo Le Chaumareys, con voz ronca.
Muljadi se revolvi hacia l, con fiereza.
Crees que puedes decirme lo que tengo que hacer? Acaso soy un nio? Ya he
esperado bastante tiempo. La espera ha acabado.
Se abri una puerta y Bolitho vio al coronel espaol flanqueado por piratas
armados; guiaba los ojos ante la luz como si casi estuviera ciego. Bolitho dej a un
lado a Muljadi y a sus hombres.
He venido a llevarle a casa, seor. Pudo ver lo sucias que estaban sus ropas
desgarradas, y las marcas de grilletes en sus flacas muecas. Fue usted muy
valiente.
El viejo le observ dbilmente, y su barba temblaba cuando pregunt con voz
insegura. No entiendo.
Venga, ahora dijo Le Chaumareys. Y aadi en voz baja: O no respondo de
su seguridad.
Fue como un sueo. Bajaron por la cuesta hasta el muelle, y luego al bote. La voz
de Muljadi les persigui durante la mayor parte del trayecto; haba cambiado de
lengua, pero la amenaza continuaba siendo evidente.
La fragata dijo framente Bolitho. Era inglesa.
S. Le Chaumareys asinti con desgana. Alcanzada en batalla, en el 82,
estaba varada aqu cerca, y su tripulacin fue trasladada a otros veleros. Hemos
trabajado en ella durante casi dos aos para acondicionarla. Se me orden
entregrsela a Muljadi lista antes de que se me permitiera regresar a casa.
Bolitho no le mir. El coronel espaol se haba reclinado sobre sus rodillas, y poda
sentir sus sollozos y su dolor.
Entonces, espero que est orgulloso de su trabajo, seor, y de lo que ocurrir
cuando Muljadi la bote. Los palos de la fragata francesa surgieron sobre el bote, y
Bolitho sigui al otro comandante hacia el portaln de entrada.
Maurin se ocupar del intercambio dijo Le Chaumareys, abruptamente. Mir
a Bolitho durante varios segundos, como si buscara algo. An es usted joven.
Algn da quiz usted lo comprender. Ahora, es el pasado. Estrech su mano.
Cuando nos encontremos de nuevo, como me temo que ocurrir, ser la ltima vez.
Se volvi y camin hacia la escotilla de la cmara. Bolitho sac su reloj y examin
el colgante de oro. Si se hubiera equivocado, o si Potter le hubiera dado mal la

227

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informacin... Mejor no pensarlo. Los hechos no tenan vuelta. Entonces pens en la


fragata capturada. De no haber sido por el arrebato de furia de Muljadi, nunca
hubiera sabido de su existencia. Saberlo tampoco serva de mucho, pero decidi que
era mejor que nada.
Enviar un bote a su barco, seor dijo Maurin, con cierta alegra. Le
sorprender saber que est usted a salvo, tanto como a m.
Iba bien protegido, gracias. Bolitho sonri. Ech una ojeada a la escotilla de la
cmara, pero no estaba muy seguro de lo que acababa de decir.

228

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Misin en ultramar

XVI
NI MEJOR NI PEOR QUE OTROS
Bolitho camin con calma por la rampa superior del lado de tierra del
asentamiento, observando el perezoso resplandor que ascenda de la jungla, el sol de
la tarde jugando sobre las frondas y las hojas cadas ms prximas a la empalizada.
La Undine haba echado el ancla poco antes del medioda bajo un cielo despejado,
azul, y aun as, durante su lento acercamiento a la baha de Pendang, haba visto la
tierra muy oscura bajo las nubes de tormenta y casi haba envidiado el chubasco
aislado. Suspir, aspirando los olores pesados e intensos de la jungla, el perezoso
olor de las hojas podridas y las races escondidas bajo la espesa sombra que los
rboles arrojaban.
Durante los dos ltimos das, la Undine se haba visto afectada por vientos
contrarios, y cuando al final haban cambiado a su favor, era poco ms que una brisa
que apenas llenaba las velas.
Observ a algunos cipayos de casaca roja que trabajaban ms all de la
empalizada, y dos mujeres nativas que se acercaban a la puerta de entrada con
pesados canastos en su cabeza. A primera vista, pareca que nada hubiera cambiado,
pero ahora, mientras esperaba encontrarse con Conway por segunda vez en una hora,
saba que todo era diferente. Continu su paseo hasta la siguiente esquina de la
rampa de madera tosca, vio cmo la Undine tiraba suavemente de su cable, y a la
goleta capturada a su lado.
Cuando mir hacia el fondeadero, donde haba visto por ltima vez al bergantn
Rosalind el da en que la Undine haba partido hacia la fortaleza de Muljadi, todo lo
que pudo hacer fue no jurar en alto. Se haba ido, al igual que el transporte Bedford,
de vuelta a Madrs para llevar all varios despachos y la opinin de Raymond sobre
la situacin para sir Montagu Strang.
A Bolitho le haba sorprendido el aspecto de Conway cuando se haba acercado a
tierra a los treinta minutos de fondear; con ojos salvajes, ms encogido que nunca,
casi se haba arrojado sobre l impulsado por la furia y el despecho.
Se atreve a aparecer ante m y decirme que escogi premeditadamente
desobedecer mis rdenes? gritaba. Que, pese a la importancia de mis
instrucciones, no hizo el menor intento de parlamentar con Le Chaumareys?
Bolitho permaneci inmvil, con los ojos fijos en los rasgos deformados de
Conway. Haba una jarra vaca sobre la mesa, y era obvio que, durante algn tiempo,
haba bebido mucho.
229

Alexander Kent
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No poda negociar, seor. Hacerlo hubiera sido reconocer la posicin de Muljadi,


que es exactamente lo que Francia pretende.
Va a contarme algo que yo no sepa? Conway se haba aferrado a la mesa
violentamente. Le orden que le dijera a Le Chaumareys que nos devolviera al
coronel Pastor sano y salvo. El gobernador espaol hubiera elevado una queja contra
Inglaterra que no podra ser desoda si hubiramos permitido que continuara preso
bajo mis propias narices.
Bolitho record su propia voz, tensa y plana. No se atreva a exacerbar ms la furia
de Conway.
Cuando me di cuenta de que haba capturado al hijo de Muljadi, supe que poda
hacer el intercambio, seor. Tena grandes probabilidades de xito. Y, como descubr,
llegamos a tiempo. Me temo que Pastor hubiera muerto en unos das.
Maldito sea Pastor! haba gritado Conway. Usted captur al hijo de Muljadi
y se atrevi a soltarlo! Hubiramos podido tener al condenado pirata rogando a
nuestros pies, suplicando por la vida de su hijo.
Una fragata se perdi en esas aguas durante los ltimos meses de la guerra
haba dicho Bolitho de pronto.
S, s. Conway haba sido sorprendido con la guardia baja. La Imogene, del
comandante Balfour. Gui los ojos para protegerse del resplandor del sol, que
entraba por una ventana. Veintiocho caones. Haba mantenido una batalla contra
los franceses y despus le atrap una galerna. Hizo fondo, y su gente fue rescatada
por una de mis goletas. Qu demonios tiene eso que ver?
Todo, seor. De no haber sido por mi encuentro con Muljadi, nunca lo hubiera
sabido hasta que nos encontrramos totalmente desprevenidos. La fragata, la
Imogene, est all, seor, en las Benua, y por lo que pude ver, casi lista para levar
anclas.
Conway se haba reclinado contra la mesa, como si Bolitho lo hubiera golpeado.
Si esto es un truco, una argucia para detener...
Est all, seor, reparada y lista, y no me cabe duda de que bien equipada por los
oficiales de Le Chaumareys. No pudo ocultar su amargura. Esperaba que el
bergantn an estuviera aqu. Podra haber llevado un mensaje, pidiendo ayuda.
Ahora no hay eleccin.
Lo siguiente fue lo peor. Conway camin, inseguro, hacia un aparador, y busc a
tientas otra jarra.
Traicionado murmur, desde el principio.
Raymond insisti en enviar el bergantn a Madrs. Es un velero de la Compaa, y
yo no poda mantenerlo aqu por ms tiempo. Tena todos los argumentos a su favor.
Y tambin todas las respuestas. El clarete se verti sobre su camisa como si fuera
sangre cuando grit: No soy ms que un pen, una herramienta para Strang y sus

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amigos, que me usan como les parece! Golpe una copa con la jarra y busc otra a
toda prisa, aadiendo:
Y ahora usted, el nico hombre en el que confiaba me dice que Muljadi est
preparado para atacar mi asentamiento. No contento con dejarme como
incompetente, Raymond les contar ahora a sus malditos superiores que ni siquiera
soy capaz de mantener este territorio bajo la bandera britnica.
La puerta se haba abierto sin ruido, y Puigserver entr en la habitacin. Le haba
echado una breve ojeada a Conway.
Quise permanecer aqu hasta su regreso le dijo a Bolitho. Mis hombres
partieron en el Bedford, pero yo no poda marcharme tambin sin demostrarle mi
gratitud por asegurar la libertad del seor Pastor. Parece tener la costumbre de
arriesgar su vida por los dems. Confo en que esta vez no quedar sin recompensa.
Sus ojos negros se volvieron a posar en Conway. No es cierto, almirante?
Debo pensar en ello. Conway le haba mirado vagamente.
Todos debemos pensar. El espaol se sent en una silla, con los ojos an fijos
en Conway. He odo algo de su conversacin a travs de la puerta. Se encogi de
hombros. No es que estuviera espiando, como comprender, pero su voz era
bastante fuerte.
Conway hizo un nuevo esfuerzo para controlarse.
Conferencia. Inmediatamente. Haba atravesado a Bolitho con una mirada
empaada. Espere fuera. Debo pensar.
Ahora, mientras miraba sin expresin a las figuritas ms abajo, en la empalizada,
Bolitho poda sentir que su furia y un sentimiento de prisa regresaban.
Richard!
Se gir y la vio en la esquina de la torre cuadrada. Estaba bien protegida contra el
sol, y llevaba el mismo sombrero de ala ancha de siempre. Corri hacia ella y
estrech sus manos.
Viola! Me preguntaba si...
Ella sacudi la cabeza.
Ms tarde. Escucha. Se puso de puntillas, y roz levemente su mejilla, con los
ojos invadidos por la tristeza. Cunto ha durado todo... once das, pero parecan
aos. Cuando hubo tormenta me preocup tanto por ti. l intent hablar, impedir
el dolor de su voz, pero ella continu: Creo que James sospecha algo. ltimamente
se ha comportado de manera muy extraa. Posiblemente, se le escap algo a mi
doncella. Es una buena chica, pero le pierden las palabras. Le estudi, inquisitiva
. Pero no importa. No har nada. Eres t quien me preocupa. Baj la cabeza. Y
todo por mi culpa. Yo quera que l fuera alguien. Supongo que, en parte, porque a
ro me convena que lo fuera. Le empuj demasiado, demasiado rpido. Quise
convertirle en el hombre que jams podr ser. Pero t ya sabes todo esto.
Se escucharon voces bajo el parapeto, y Bolitho pens que oa pasos.

231

Alexander Kent
Misin en ultramar

James enviar su informe a sir Montagu dijo ella, con voz ronca. Ahora ya
sabe que Conway no es el hombre adecuado para este puesto, y usar esto en su
propio beneficio; pero t, Richard, mi amor, tambin apareces en el informe. Ya vers.
Le conozco tan bien... Para atraparte, para llevar a cabo su mezquina venganza, te
acusar de ser incapaz de destruir a un pirata ignorante, sin importarle si cuenta o no
con el respaldo de Francia.
Es peor que eso replic, en voz baja. Muljadi tiene muchos hombres bajo su
mando. Cuando haya capturado este asentamiento, toda la zona le apoyar. No
tienen eleccin. Los piratas se convertirn en sus salvadores, en protectores contra los
invasores. No es nada extrao.
Ella volvi rpidamente la cabeza, y Bolitho vio la palpitacin de su garganta.
Escchame, Richard. No te involucres ms. Eres muy valioso para tu pas y para
todos los que se preocupan por ti. Te lo suplico, no contines preocupndote por los
que no merecen ni limpiarte las botas. Escondi la cara entre las manos. Slvate y
salva tu barco, y maldito sea todo lo dems.
Ya no es tan sencillo. Apret suavemente las muecas de la dama. Pens en Le
Chaumareys, que le animaba a abandonar, a huir y mantener as su honor. Y
hubiera deseado que t hubieras partido en el bergantn. Muljadi es an ms
poderoso, y cuando llegue... Dej que su mirada se alejara hacia la fragata anclada.
Qu pequea pareca bajo la cruda luz. Solamente la Undine se interpone entre l y
estas murallas.
Ella se le qued mirando, y sus pupilas se dilataron al comprenderlo todo de
pronto.
Y pretendes luchar contra todos ellos?
Bolitho solt sus manos cuando un cabo cipayo rode la torre.
Comandante Bolitho, sahib dijo. El gobernador quiere verle.
Ya veremos, Viola. Bolitho le mir y trat de sonrer. La batalla an no ha
tenido lugar.
Encontr a Conway sentado tras el escritorio, con la camisa manchada cubierta por
la pesada capa. Puigserver no se haba movido, y Raymond permaneca de espaldas,
mirando por la ventana, con el rostro escondido en una espesa sombra. El mayor
Jardine y su segundo completaban la reunin.
Se lo he contado, Bolitho dijo Conway con voz cortante. Como usted me lo
ha descrito, palabra por palabra.
Gracias, seor. Bolitho mir a Raymond, sabiendo que l sera el siguiente en
hablar.
Asumi mucha responsabilidad, seor. Sospecho que ms de la que el
gobernador le haba asignado.
S, seor; pero se me ha enseriado a usar la iniciativa, especialmente cuando me
encuentro tan lejos de los puertos de la flota. Vio que Puigserver se examinaba un

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Alexander Kent
Misin en ultramar

zapato con sbito inters. El hecho es que Muljadi pretende atacar el asentamiento.
Es todo lo que puede hacer, ahora que ha perdido a su rehn y que sabemos que tiene
la fragata. Todo ha cambiado.
Si viene, mis hombres pueden rechazarle hasta que llegue la ayuda dijo
Jardine con voz ronca. Cuando el bergantn arribe a Madrs, enviarn de inmediato
una fuerza para acabar con ese rufin. Incluso aunque la armada sea aparentemente
incapaz de hacerlo.
Bolitho aguard, observando las manos de Raymond, apoyadas en el alfizar de la
ventana.
Y bien, seor Raymond, est nuestro valiente mayor en lo cierto? Vio que las
manos de Raymond se crispaban y aadi: O acaso sugiri en su informe que la
baha de Pendang ya no era en su opinin un lugar conveniente?
Palabrera! Jardine descubri sus dientes. Dud y pregunt: No, seor?
Dije la verdad. Raymond pareca muy tranquilo. No enviarn ms barcos,
aparte de los transportes, para trasladar a los soldados de la Compaa y sus bienes.
Pero me las puedo arreglar, seor explot Jardine. Debera haberlo dicho
antes.
No puede arreglrselas, mayor dijo Bolitho.
Muljadi acudir con ms de mil hombres. Su fortaleza est abarrotada de ellos, yo
mismo lo comprob. Podra haber sido capaz de mantenerlos alejados de los muros
hasta que llegara la ayuda de Madrs, pero sin ella, su nica oportunidad es una
marcha forzada a travs de esta espesa jungla hacia el este, para entrar en contacto
con la base de la Compaa de las Indias Orientales, y ponerse a salvo. Su tono se
endureci. Pero a travs de la jungla cerrada, y en esta poca del ao, dudo de que
alguno sobreviviera, incluso sin contar con el ataque de los que querran impresionar
a Muljadi con su lealtad.
A m no puede culprseme de nada. Yo cont lo que saba dijo Raymond.
No tena conocimiento de la otra fragata trat de recobrar la calma. No ms del
que tena usted.
Conway permaneca en pie deliberadamente, como si cada movimiento le causara
un esfuerzo.
Pero, por supuesto, usted no poda esperar, seor Raymond. Us su autoridad
para sus propios fines y despach al bergantn incluso despus de que yo le pidiera
que esperara aqu hasta el regreso de la Undine. Camin hasta el lado opuesto de la
habitacin, y mir sin ver la jungla enmaraada. De modo que, qu podernos
hacer? Cul es la mejor manera de prepararnos para esa matanza? Se volvi con la
velocidad de la luz y grit: Y bien, seor Raymond, puede explicarlo? Porque le
aseguro que supera mi entendimiento!
Sin duda, la situacin no puede ser tan desesperada tartamude el mayor
Jardine.

233

Alexander Kent
Misin en ultramar

Y bien, comandante? Puigserver observaba a Bolitho. Usted ha estado en la


guarida del len; nosotros no.
Puedo sugerir algo, seor? Bolitho mir a Conway.
Si queda algo por decir... El almirante asinti, con su pelo erizado en
desorden.
Bolitho se acerc a la mesa y dispuso los pesados tinteros de plata.
Las Benua son muy similares a los dibujos de nuestras cartas, seor, pese a que
sospecho que algunos de los canales menores entre las islas son poco profundos y
cenagosos. La fortaleza se eleva en la isleta central, un promontorio rocoso, si lo
prefiere. Sus dedos recorrieron con un gesto la parte frontal de un tintero. La cara
que la isleta presenta al mar es muy abrupta, y lo que en un principio tom como
arrecifes, a sus pies creo ahora que son fragmentos de acantilado que cayeron all
despus de muchos aos de erosin.
Eso elimina cualquier posibilidad de escalarla escuch que deca tristemente
el capitn Strype. No hay esperanza.
Contine dijo Conway, despus de mirarle. Qu pasa con ese acantilado?
Si atacamos de repente, seor dijo Bolitho, mirndole con calma. Pas por alto
las exclamaciones, antes de que Muljadi est preparado, podramos destrozar todo
su plan.
Atacar? exclam Conway. Cuando acaba de destrozar nuestras esperanzas
de permanecer vivos?
La artillera principal se encuentra en la rampa que da al mar, seor. Destryala,
y los barcos anclados se encontrarn sin proteccin.
S, puedo entender eso. Conway se frotaba la barbilla con movimientos
rpidos y nerviosos. Pero... Cmo?
Con un milagro divino, quiz? se burl Jardine.
La goleta, seor. Bolitho mantuvo la vista fija en la arrugada frente de
Conway, notando cmo todas sus dudas y aprensiones se acumulaban como una
tormenta. Podemos usar el viento, que se mantiene, enviarla directamente a las
rocas cadas al pie del acantilado, y llenarla hasta los baos con plvora y buenas
mechas. Creo que la explosin hara que gran parte del acantilado se viniera abajo.
Dud, sintiendo la sbita tensin que le rodeaba. Y con l, la batera.
El capitn Strype contemplaba el tintero como si realmente se imaginara la
explosin.
Puede funcionar, seor. Una idea condenadamente buena.
Cllate gru Jardine. Qu loco hara algo as, de todos modos?
Retrocedi cuando escuch la rplica de Conway.
Cllese usted. Se dirigi a Bolitho. Cree usted que es un riesgo razonable?
S. La goleta apenas llevar dotacin, y pueden abandonarla en un bote una vez
que hayan fijado el rumbo definitivo. Una mecha larga les dara tiempo suficiente

234

Alexander Kent
Misin en ultramar

mantuvo los ojos inmviles. En el momento en que la carga explote, avanzar por
el canal en la Undine, y tomar las fragatas ancladas antes de que puedan
recuperarse. Despus de una explosin como aquella, no esperarn ms ataques.
Me parece muy razonable asinti Puigserver, sonriendo.
Es el plan ms disparatado que he odo en mi vida dijo Conway, mirndole.
No comparto ese punto, seor dijo Bolitho, en voz baja.
Qu? Conway se volvi a l. Me est llevando la contraria de nuevo?
Recuerdo a cierto comandante, seor, hace muchos aos, cuando yo no era ms
que un estpido guardiamarina. Se arriesg bastante un par de veces, cuando lo
consider necesario.
Gracias. Conway se acerc a l y le aferr de la mueca. Luego desvi la
mirada, golpeando sus bolsillos como si buscara algo. Lo haba olvidado.
Las tropas deben permanecer aqu, por supuesto dijo Bolitho. Adquiri cierto
alivio en la pesada cara de Jardine, y resentimiento en la de su ayuda de campo.
Pens que era extrao que aquel que pareca el ms dbil resultara el ms fuerte.
Aadi: Si este plan falla, y debemos considerar esa posibilidad, depender de los
cipayos evacuar el asentamiento lo mejor que puedan. Pero, por favor, tmense esta
frase al pie de la letra: no pacten con Muljadi, porque para l, la victoria significa
solamente una cosa: la extincin de todos los que han sido sus enemigos a lo largo de
toda su vida. Apunt hacia la ventana. Y una vez que atraviese esa empalizada,
no habr tiempo para lamentaciones.
Estoy de acuerdo. Conway regres a la mesa con el rostro sereno. Mir a
Jardine. Ponga a sus hombres a trabajar llevando plvora a la goleta. Todos los
barriles de nuestra santabrbara, si es necesario. Mir a Bolitho. Y, quin estar
al mando de la goleta? Ha pensado en eso?
An no lo he decidido, seor sonri serenamente. An. Se volvi cuando
Raymond rode la mesa, mostrando al fin el rostro a la luz del da.
Actu como cre conveniente dijo Raymond.
Si sobrevivo a esto, an puede usted compartir las ventajas, si es que hay alguna
asinti Conway, con los ojos llenos de desdn, su tono se hel. Si fracasamos,
posiblemente reciba el nombramiento de caballero que tanto ansia. Hizo una pausa
cuando Raymond avanz con prisas hacia la puerta. A ttulo pstumo, por
supuesto. Cuando se volvi de nuevo a la mesa, Conway pareca diez aos ms
joven. Ahora que estoy decidido, Bolitho, no puedo esperar.
Bolitho asinti. Poda sentir cmo le dolan los msculos y los huesos como bajo
un esfuerzo fsico, y apenas poda comprender lo que haba hecho, a lo que se haba
comprometido, y a su barco con l.
Regresar a bordo ahora mismo, seor dijo. Necesito agua dulce y fruta, si la
hay.

235

Alexander Kent
Misin en ultramar

Varios rostros ocuparon sus pensamientos. Carwithen hundiendo su hacha en el


cuello del pirata. El orgullo de Davy cuando mand la goleta. El placer de Fowlar con
su ascenso provisional. Y, sobre todo, Herrick. Qu dira de su pattico y
desesperado plan? Sonreira? Movera la cabeza? Aceptara que, al fin, su
comandante haba cometido un error fatal?
Puigserver rozaba uno de los tinteros de plata con un dedo en forma de esptula.
Cundo tendr lugar, comandante?
Pronto. Bolitho le observ pensativo. Puigserver tambin haba estado en la
historia desde el principio. Un ataque al romper el alba.
Y si ha rezado alguna vez para que el viento fuera favorable, sgalo haciendo a
partir de ahora.
S, seor. Bolitho sonri. Lo tendr en cuenta.
Hizo ademn de marcharse, pero se detuvo cuando el almirante aadi gruendo:
Salga como salga, lo habremos intentado. Cuando se volvi hacia la luz del
sol, a Bolitho le sorprendi ver sus ojos llenos de lgrimas. Raymond tena razn,
por supuesto. No soy el hombre adecuado para este puesto. Ni yo me imagin que no
tenan la intencin de que lo conservara una vez que el asentamiento hubiera sido
asegurado. Dud. O se hubiera perdido. Pero les demostraremos lo que es
bueno. Camin hacia su puerta privada y la cerr de un portazo tras l.
El viejo len ha despertado dijo Puigserver, con un silbido.
Si le hubiera conocido como yo le conoc, seor sonri tristemente Bolitho, si
hubiera visto a la gente vitorear hasta quedarse roncos cuando el humo de la batalla
an se elevaba sobre las cubiertas, entonces lo hubiera comprendido.
Quiz. Puigserver sonri ampliamente. Ahora, vyase. Creo que ha
aprendido mucho desde que nos encontramos por primera vez. Y sobre muchas
cosas, adems.
Bolitho pas junto a un criado, que se inclin ante l y despus se sobresalt
cuando alguien toc su mano. Era la doncella de Viola Raymond, con el rostro
contrado por el miedo.
Por aqu, seor susurr. Baje aqu.
Bolitho le sigui rpidamente, y entonces vio la plida figura junto a la puerta, en
el extremo final del pasillo.
Qu es esto? pregunt l. No debemos encontrarnos as.
Conseguirs que te maten. Ella le mir con ojos brillantes. Acaba de
contrmelo. Arroj su gran sombrero en el suelo y aadi, furiosa: Y no me
importa! No me importa lo que te pase. Entonces se arroj contra l, y su voz se
rompi en sollozos mientras gritaba: Es mentira. Por supuesto que me preocupa.
Richard, cario, me morira si te pasara algo. No quise decir todo lo que he dicho.
Tranquila, Viola. Le levant la barbilla con la mano y le separ el pelo de la
frente. Estaba sofocada y febril. No tengo eleccin.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

El cuerpo de la mujer temblaba sin control y le apret los brazos an con ms


fuerza, olvidndose de su doncella y de la posibilidad de que alguien apareciera en el
pasillo en cualquier momento.
Y ninguna oportunidad. No tienes ninguna oportunidad.
Debo irme. Bolitho la alej y esper hasta que se calmara. Y tendr cuidado.
Vio que volva a angustiarse, y dijo rpidamente: No debo causar ningn dao a
mi nuevo reloj, no?
Ella intent sonrer de nuevo, pero las lgrimas corran libremente por su mejilla.
Nunca podr olvidarte.
Se volvi y se alej hacia la escalera, y se detuvo de nuevo cuando ella pronunci
su nombre; pero Viola no le sigui. En lugar de eso, levant una mano, como si l ya
se hubiera alejado demasiado, y se encontrara fuera de su alcance. Se encontr con
Allday, que le esperaba junto a la canoa.
Regresamos al barco dijo, con voz cortante.
Estn llevando barriles de plvora a la goleta, comandante.
Es eso una pregunta? Le mir, pero el rostro de Allday no se inmut.
Solo estaba pensando. Al seor Davy no le va a hacer ninguna gracia.
Lo s. Bolitho le dio una palmada en el brazo. Y yo no tengo excusa por
desahogarme contigo.
Allday hizo un guio y observ una figura blanca en el fuerte de madera sobre las
empalizadas, en una de las ventanas.
S lo que se siente, comandante dijo, entre dientes.
Bolitho se volvi en la chupeta para observar los botes que iban de un lado a otro
hacia la goleta. Todo pareca tan simple, tan claro. Atrapar dos fragatas fondeadas en
un espacio cerrado era mejor que enfrentarse a ellas en alta mar, pero aun as,
muchos maldeciran su nombre al morir. Suspir cuando la canoa tom velocidad
hacia la fragata. Puigserver tena razn. Haba aprendido mucho desde que se
encontraron en Santa Cruz, y la mayor parte de las cosas eran sobre l.
Todos presentes, seor.
Herrick se sent junto a la puerta de la cmara y esper a que Bolitho hablara. Ms
all de las escotillas de popa, era posible ver las linternas amarillas que ondulaban
entre el asentamiento y el mar, mientras el proceso de cargar la goleta continuaba sin
pausa. Bolitho observ los rostros de los que llenaban la cmara. Estaban todos. Dej
que su mirada se posara un momento sobre el guardiamarina Keen. Incluso l haba
acudido, pese a que el cirujano le haba dicho que no se haca responsable de lo que
le pasara. Keen pareca tenso, y cuando se mova, era fcil observar el dolor en su
boca y sus ojos, pero haba insistido en incorporarse al barco.
Mudge y Soames; Fowlar, que pareca muy consciente en aquella su primera
reunin importante; Davy, cuyos atractivos rasgos an mostraban la desilusin que le
237

Alexander Kent
Misin en ultramar

haba producido conocer las noticias de Bolitho sobre la goleta; el capitn Bellairs,
elegante y anodino bajo la luz de las linternas, que se movan en suaves espirales; el
contador, tan lastimero como siempre; Armitage y Penn, como hermanos que no se
parecieran, y finalmente, bajo la lumbrera, Whitmarsh, el cirujano, con el rostro
brillante como una gran remolacha. Bolitho apret las manos a su espalda. Pens que
era la habitual reunin de oficiales. Ni mejor ni peor que otras. Aunque estaba a
punto de pedirles ms de lo que podra esperarse de unos veteranos.
Me conocen ya lo suficiente como para saber que no soy amigo de discursos, ni
de hacerlos ni de escucharlos. Vio que Herrick haca una mueca y que los ojos de
Mudge se desvanecan a ambos lados de su gran nariz. Al principio de esta misin,
haba muchos a bordo, incluidos los de este camarote de oficiales, que pensaban que
mis mtodos eran demasiado estrictos, y mis ideales demasiado altos para un barco
enviado a una misin en tiempo de paz. Ahora todos nosotros sabemos que las cosas
han cambiado, y nuestra experiencia y nuestro entrenamiento es lo nico que
tenemos para protegernos, y, lo que es ms, para proteger a los que dependen de
nuestra habilidad. Hizo un gesto a Herrick. Abra la carta. Mientras Mudge se
inclinaba hacia delante para colocar libros y compases sobre la carta de Herrick y que
no se enrollara, mir de nuevo a sus rostros. Ansiedad o confianza? Era demasiado
pronto para saberlo. Continu: La goleta zarpar ahora mismo hacia el canal
principal. Usaremos el promontorio ms al este para cubrirnos hasta el ltimo
momento. Una vez enfilados hacia las rocas al pie del acantilado hizo una pausa
para colocar el comps sobre una pequea cruz, trincaremos el timn y la dotacin
saltar al bote. Se oblig a sonrer, pese a que senta el corazn extraamente
pesado. Despus haremos tal destrozo de las dos fragatas que su tripulacin tendr
que recogerlas a pedazos.
Les ensearemos lo que es bueno, seor dijo Penn, pero se call ante la
acusadora mirada de Mudge.
Y todos nosotros Bolitho sonri ante el rostro ruborizado del guardiamarina
, guiados por el entusiasmo del seor Penn, avanzaremos por el canal, acabaremos
con los dos barcos fondeados, viraremos y los volveremos a destrozar. Mir a Davy
. De modo que dgale a los artilleros que anden listos. Las primeras andanadas
sern las cruciales.
La goleta no tiene demasiadas oportunidades, dira yo, seor apunt Bellairs
. Con toda esa plvora a bordo, una bala recalentada de la batera y volar por los
aires. Parpade ante la serena mirada de Bolitho y aadi: No quiero
menospreciar a los valientes que vayan en ella, por supuesto, pero adonde nos
conducir eso?
La batera es vieja dijo Bolitho, sacudiendo la cabeza. Estoy casi seguro de
que no habr ningn disparo de fuego por temor a destrozar los caones.
Normalmente, no lo necesitaran. Con un arco de tiro as, la batera puede alcanzar a

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Alexander Kent
Misin en ultramar

cualquier velero una vez que se encuentre en los dos canales principales. Sonri
para ocultar la sbita duda que Bellairs haba sembrado en su mente. Y si haba
balas ya horneadas sobre brasas? Pero sin duda, de ser as, las habra visto. Ninguna
cesta poda soportar esas balas brillantes en la rampa elevada. Y nos aseguraremos
de que la mayor parte de esa batera cae al mar, donde debera estar desde hace aos.
Zarparemos maana con el alba. El viento parece soplar a nuestro favor y, con un
poco de suerte, nos ayudar en nuestros propsitos. Solo falta una cuestin... Hizo
una pausa y vio que Herrick le observaba desde el otro lado de la cmara. Pero no
deba pensar en su amigo, el mejor y ms fiel que haba tenido nunca. Era su primer
teniente, el oficial ms competente del barco. Nada ms contaba. Nada ms deba
contar. Continu: El seor Herrick mandar la goleta.
S, seor. Herrick asinti, inexpresivo. Me llevar a seis buenos hombres.
Debera bastar.
Bolitho le mantuvo la mirada mientras el resto de los oficiales salan de la cmara.
Dejo eso a su eleccin. Si Potter quiere unirse a usted, llveselo. Vio que
Whitmarsh se levantaba para protestar, y aadi, molesto: Conoce el canal.
Necesitamos todo con lo que podamos contar.
La puerta se abri un poco y Carwithen asom la cabeza en el crculo de luz de la
linterna.
Disclpeme, seor, pero los barriles ya estn almacenados y me han enviado un
mensaje: la goleta est completamente cargada.
Su mirada se dirigi a Fowlar, pero no pareci reconocerle. El primer escaln, el
ascenso de Fowlar, les haba separado, aunque era posible, o eso pensaba Bolitho, que
nunca hubieran tenido gran cosa en comn.
Muy bien. Bolitho esper hasta que la puerta se cerrara. Vamos, seores.
Todos tienen deberes que atender. Dud por un momento, preguntndose por qu
nunca acudan las palabras cuando ms se las necesitaba. Tenemos poco tiempo
para discutir hasta que todo est dispuesto o moriremos todos, pens. Recuerden
esto, y recurdenlo bien. Nuestra gente les estar observando, ms de lo que ustedes
pensaran jams. La mayor parte de ellos nunca se han visto involucrados en una
autntica batalla naval, y despus de nuestro ltimo encuentro con el Argus, muchos
creen que han ganado una batalla, en lugar de asegurar una retirada. En esta ocasin,
no habr retirada, ni por nuestra parte, ni por la del enemigo. Le Chaumareys es un
buen comandante, posiblemente el mejor que haya tenido Francia, pero con una
debilidad sonri con gravedad, una de la que an no nos hemos aprovechado: la
suprema confianza que deposita en su barco y en s mismo. Su confianza, y nuestro
oficio y determinacin, nos darn la victoria en. ese da.
Se pusieron en pie, callados y serios, como si acabaran de darse cuenta de su
responsabilidad, de la finalidad de su accin.

239

Alexander Kent
Misin en ultramar

Un momento, seor Herrick dijo Bolitho cuando avanzaron hacia la puerta.


Cuando se quedaron solos en la cabina, ligeramente inclinada, Bolitho dijo: No he
tenido eleccin.
Me hubiera decepcionado si usted hubiera escogido a alguien de menor
categora. Herrick sonri. Al fin, se ha acabado eso.
Que Dios te proteja, Thomas. Bolitho le tendi la mano. Si he juzgado mal
este asunto, o si el enemigo nos supera, retrocede. Si te envo una seal, abandona tu
misin. Si debemos morir, quiero que ests conmigo.
Herrick le estrech la mano, y en sus ojos azules apareci de pronto la
preocupacin.
Ya basta de diarias, seor. Esto no es propio de usted. Lo que debemos hacer es
vencer, y aqu est mi mano para ello.
Bolitho le sigui hacia la puerta. Odiaba ese momento. Saba muy bien el peso que
haba arrojado sobre sus hombros. Ella, Viola, haba visto el peligro, como lo haba
visto Le Chaumareys y quiz tambin Herrick. En cubierta, con el ruido y el bullicio
de los preparativos para el mar, perdieron el contacto.
Ir a recoger a mis hombres, seor dijo Herrick.
Hgalo, seor Herrick asinti Bolitho. Senta que el corazn le lata con fuerza.
Mientras tanto el segundo teniente le relevar. Cuando Herrick desapareci en las
sombras, Davy cruz el alczar y se llev la mano al sombrero. Lamento mucho lo
de su goleta dijo Bolitho, pero me temo que no tenemos otra opcin en estos
momentos.
Me parece que ya no me importa. Se encogi de hombros. Por una vez, no
puedo ver ms all de maana, ni preocuparme por nada ms.
Bolitho le cogi por el brazo con fuerza y se lo retorci.
Es que nada de lo que yo he dicho significa nada?
Davy luch por liberarse de la presin.
Lo siento, seor.
Lo sentir si vuelvo a orle hablar as. Usted debe responder ante m, ante el
barco y ante la gente a su mando, y no ante sus consideraciones personales. Cuando
un hombre comienza a creer que no existe un maana, sirve de tanto como si
estuviera derrumbado sobre una res con dos tiros. Piense en el maana, crea en l, y
los hombres que dependan de su habilidad o de su falta de habilidad, vern sus
oportunidades de sobrevivir en su propio rostro. Relaj su apretn, y aadi en un
tono ms reposado: Ahora, vyase.
Comenz a recorrer el costado de babor, poniendo instintivamente sus pies sobre
los cncamos y los aparejos de los caones, pese a que no los vea. La reprimenda no
iba dirigida a Davy, sino a s mismo. No haba tiempo para dudas ni para
recriminaciones, sino nicamente para asumir el papel elegido, que se haba ganado
en una docena de batallas o ms.

240

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bote a la vista! La llamada parti del corredor, donde las linternas se


reflejaban en las bayonetas y los mosquetes. La respuesta a la llamada provino de la
propia baha.
Don Luis Puigserver desea subir a bordo!
Todo en orden, seor? dijo Davy, que corri a la popa.
Creo que, en el fondo, le estaba esperando. Sonri Bolitho, calmado de nuevo.
La robusta figura apareci en el portaln y se apresur a travs de la cubierta para
saludarle.
Tena que venir, comandante dijo Puigserver. La prdida del Nervin me
convirti en parte de esto. No puedo retirarme hasta que todo haya terminado.
Golpe las pistolas profusamente ornamentadas bajo su casaca. Y, adems, soy un
tirador estupendo.
Podra ordenarle que se fuera, seor...
Pero? Puigserver lade la cabeza. Pero no lo har. En cualquier caso, he
dejado rdenes escritas que dan razn de mis actos. Si sobrevivimos a la batalla, las
romper en pedazos. Si no... dej el resto en suspenso.
Entonces, acepto su oferta, seor, con gratitud.
Puigserver avanz hasta las redes y contempl una brillante luz a lo lejos.
Cundo dar sus velas la goleta?
Antes del amanecer. Necesita todo el tiempo que pueda para lograr una posicin
con las mayores garantas.
De nuevo le asalt el dolor, el pensamiento de que Herrick parta en su
santabrbara flotante directo a las bocas de la batera de Muljadi.
Ya veo. Puigserver bostez. Entonces creo que me unir a sus oficiales que
no estn de guardia para tomar una copa en la cmara. Creo que necesitar estar solo
esta noche.
Unas horas ms tarde, Bolitho despert al sentir la mano de Allday sobre su
hombro. Se haba quedado dormido en la cmara, con la cabeza en el brazo sobre la
carta que haba estado estudiando.
La goleta ha zarpado, comandante dijo Allday, que le observaba con ansia.
Bolitho se frot los ojos. Haba amanecido ya? De pronto, se sinti helado,
desesperado por la falta de sueo. Allday aadi en voz alta: El seor Pigsliver
tambin se ha ido.
Bolitho se le qued mirando, preguntndose si se lo esperaba. Saba desde el
momento en el que haba hablado de su plan que aquello era lo que Puigserver
quera.
Se ha alejado ya?

241

Alexander Kent
Misin en ultramar

S, comandante. Allday se desperez; bostez. Bordeaba el promontorio


hace media hora aadi muy despacio. Ser un buen apoyo para el seor
Herrick, de eso no cabe duda.
Lo sabas, verdad? dijo Bolitho, mirndole.
S, comandante. Allday le observ con tristeza. Pens que era lo mejor.
Espero que lo sea asinti Bolitho. Camin hasta las escotillas como si pudiera
ver la luz del faro, que parpadeaba sobre el agua. Es malo estar solo.
Allday ech una ojeada a la desgastada espada que colgaba del cabillero. Por un
momento, pens en el otro timonel de Bolitho, que haba muerto protegiendo su
espalda de los tiradores franceses en el Saintes. Pens que haban recorrido un largo
camino juntos desde entonces. Muy pronto, todo poda terminar. Mir los
hombros de Bolitho mientras l observaba a travs de las escotillas de popa.
Usted nunca estar solo, comandante, pens. No mientras a m me quede
aliento.

242

Alexander Kent
Misin en ultramar

XVII
CUERPO A CUERPO
Bolitho apoy las manos sobre la batayola del alczar y lanz una mirada
inquisitiva al barco que tena a su mando. En la oscuridad, las cubiertas y los
corredores de combate se recortaban como formas plidas contra el mar, ms all de
las amuras, y solo el irregular movimiento de la espuma, el ondulante agitar de la
roda, daban una pista fiable de su avance. Se control para no caminar de nuevo
hacia la popa y para examinar el reloj a la amortiguada luz del comps. Nada haba
cambiado desde la ltima inspeccin, y se daba muy buena cuenta del peligro de
aadir ms tensin a la que ya soportaba.
Haban pasado tres das desde que haba abandonado la seguridad de la baha de
Pendang. Haban avanzado a buena marcha debido a los vientos favorables durante
la mayor parte del tiempo. Se mantenan muy alejados de la costa, incluso de
aproximarse a la pequea isleta en forma de ballena, por si Muljadi o Le Chaumareys
haban pensado que era conveniente colocar otro navo all para advertir de la
presencia de cualquier vela que no fuera bien recibida.
La tarde anterior, justo antes de la puesta de sol, haban avistado la goleta de
Herrick, una pequea mancha oscura en el horizonte de color de cobre, que pareca
inmvil mientras cabeceaba esperando la llegada de la Undine al punto de encuentro
acordado. Una breve seal luminosa de una linterna brill antes de que ambos
veleros se perdieran de nuevo en la oscuridad: luego, desaparecieron.
Bolitho se estremeci al sentir el aire fro y pegajoso que golpeaba su rostro y su
garganta. La guardia de media acababa de terminar, y an faltaba una hora, poco
ms o menos, antes de que pudiera esperarse cualquier luz en el cielo. Pero durante
la noche, mientras toda la tripulacin se haba afanado en preparar el barco para la
batalla, las nubes se haban espesado y el cielo se haba encapotado, ocultando las
estrellas; de modo que la Undine pareca navegar sin piedad hacia el vaco.
Escuch cmo Mudge se mova sin descanso bajo las redes de los coyes, frotndose
las palmas de las manos para mantener el calor. El piloto pareca inusualmente
preocupado; quiz el reumatismo volva a molestarle, o, como Bolitho, pensaba en
Herrick, que se encontraba en alguna parte, lejos por la amura de babor de la Undine.
Bolitho irgui la espalda y levant la mirada hacia las sombras ms oscuras de las
vergas y el aparejo. El barco navegaba nicamente con el contrafoque y los juanetes, y
tan solo la gran vela de foque esconda el mar por delante del bauprs. Extrao

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Alexander Kent
Misin en ultramar

sentirse tan destemplado cuando en unas horas el sol regresara para atormentarles y
para aadir una preocupacin ms a las que ya tenan.
De dnde sopla el viento, seor Mudge? pregunt.
Contina del suroeste, seor. Mudge pareci satisfecho de romper el silencio,
y tosi ruidosamente. Y se mantiene constante. En la mayor parte de las ocasiones,
me sentira agradecido por ello, pero...
En qu est pensando?
No estoy seguro, seor. Mudge se alej de los marineros que esperaban junto
a los caones del seis del alczar. Demasiado movimiento para mi gusto.
Bolitho se volvi para observar hacia delante de nuevo. El gran foque pareca
repetir las dudas de Mudge. La Undine se diriga casi sin ninguna duda hacia el
norte, y, con el viento de aleta, debiera haber avanzado sin dificultad. Pero no era as.
El foque se resista y obligaba a los estayes y los obenques a vibrar y quejarse,
manteniendo el barco firme durante varios minutos. Despus, se agitaba y resonaba
en desorden antes de caer sin fuerza contra el palo durante otro perodo frustrante.
En estas aguas, uno nunca sabe aadi Mudge, lleno de dudas. Nunca
puede uno estar seguro.
Bolitho contempl su desaliada silueta. Si Mudge, con toda su experiencia, estaba
preocupado, la mayor parte de los otros se sentiran mucho peor.
Seor Davy! llam, voy ahora mismo hacia proa. Vio que la silueta del
teniente sala de las sombras en la batayola. Dgale al seor Keen que se una a m.
Se despoj de su capote impermeabilizado, y se lo tendi a Allday. Haba estado
tan ocupado con sus propios pensamientos y dudas, que no haba comprendido del
todo lo pesadas que esas horas inacabables seran para su dotacin. Haba ordenado
que el barco se preparara para la batalla en cuanto se sinti satisfecho en la recta final
de su rumbo hacia las islas Benua.
Trabajaron en completa oscuridad, y la dotacin acab su tarea casi tan
rpidamente como a la luz del da, tan familiarizados se encontraban con su medio.
Su hogar. Era simple precaucin. El sonido se transmita con mucha facilidad en el
mar, y el estruendo de los paneles que se movan, el crujido y el roce de las redes
desplegadas sobre la cubierta de artillera y las cadenas de los portafusiles aparejadas
en cada verga eran tan ruidosos que podan despertar a un muerto. Pero en adelante
no podan hacer nada ms que esperar, sentir inquietud por lo que el nuevo da les
traera o se llevara.
Keen surgi en la oscuridad, con su blanca camisa muy llamativa sobre un negro
can del seis.
Cmo va la herida? pregunt Bolitho.
Mucho mejor, seor, gracias.
Bolitho sonri. Casi poda sentir el dolor que posiblemente revelara el rostro de
Keen.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Entonces d un paseo conmigo.


Juntos recorrieron el corredor de sotavento, inclinndose bajo las redes tensas que
los hombres de Shellabeer haban tendido para recoger el cordaje que caa, o cosas
peores. Vio que los rostros de cada uno de los hombres junto a los caones se volvan
hacia ellos, los incansables movimientos de los centinelas infantes de marina en las
escotillas; los montoncitos de plvora reunidos mientras esperaban su turno en el
can silencioso. Caminaron hasta el castillo, donde las rechonchas carroadas
apuntaban y sobresalan de cada amura como bestias encadenadas; sus dotaciones se
estremecan por las repentinas oleadas de espuma. Bolitho hizo una pausa y se aferr
con una mano a las redes cuando la Undine se balance bruscamente con una
sacudida. La mayor parte de los marineros estaban desnudos hasta la cintura, y sus
cuerpos brillaban dbilmente sobre el agua oscura que flua al costado.
Todo preparado, muchachos?
Sinti que se apiaban a su alrededor, el sbito inters que despertaba su llegada;
debido a la necesidad, el fuego de la cocina se haba apagado cuando el barco se
prepar para el ataque. Pens con amargura que una bebida caliente en ese momento
les hara ms efecto que una docena extra de caones.
Hgale saber al seor Davy, con mis saludos, que quiero una racin doble de ron
para todos los hombres le dijo a Keen. Escuch la respuesta instantnea a su
alrededor, el murmullo de satisfaccin que se extenda hacia la popa a lo largo de la
cubierta de artillera. Si el contador se queja, dgale que tendr que vrselas
conmigo.
Gracias, seor! Muy buena idea, seor!
Camin hacia la escala, volvindose para que no pudieran ver su rostro en la
oscuridad ni adivinar su estado de nimo. Era demasiado fcil mantener los nimos.
Tan simple que le hizo sentirse a disgusto, hipcrita. Una doble racin de ron, unas
monedas. Y, en unas horas, esos mismos hombres podran entregar su vida o perder
alguno de sus miembros.
Bolitho camin hacia popa junto a la escotilla principal, y vio la gran figura de
Soames que sobresala por detrs de Tapril, el artillero. Salud con la cabeza a Fowlar,
que se encontraba cerca, y a la dotacin de babor de los caones del doce. Eran sus
hombres, su responsabilidad. Se acord de pronto del contraalmirante sir John
Winslade. Necesitaba un capitn de fragata a quien conociera y en quien pudiera
confiar. Uno cuya mente pudiera leer aunque estuviera en el otro extremo del mundo.
Tambin pens en los soldados harapientos bajo la ventana del almirantazgo. Uno
ciego, el otro pidiendo por los dos.
Pese a todos los valientes esquemas y planes, los cuidadosos proyectos trazados
para un mundo nuevo, nada haba cambiado. Incluso cuando todo estaba dispuesto,
la Undine y el Argus no eran ms que dos barcos, pero aun as, su presencia y sus
finalidades no les hacan menos importantes que flotas enemigas. Y si la Undine

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Alexander Kent
Misin en ultramar

fallaba, qu se dira en las hermosas residencias de Whitehall, y en la plaza de Saint


James, y en los bulliciosos cafs donde el ms ligero rumor se converta
inmediatamente en un hecho? Les importara que los hombres hubieran luchado y
muerto por ello en el nombre del rey? Alguien emiti una ronca exclamacin de
jbilo en la oscuridad y adivin que el ron haba llegado a la cubierta.
Continu hacia la popa, casi sin darse cuenta de que el paseo se haba quedado
corto, mientras su amargura dejaba paso a la furia. La cubierta pareca muy espaciosa
sin los botes que permanecan siempre atados uno junto al otro. Todos estaban en ese
momento flotando por la popa, esperando el momento de ser utilizados,
espectadores mudos de la batalla que podra avecinarse. Que iba a avecinarse. Pens
que siempre era mal momento para la guerra. Los botes eran objetos frgiles, pero en
batalla constituan otra amenaza, con sus astillas volando como dardos salvajes. Pese
al peligro, la mayora de los hombres hubiera deseado que continuaran a bordo. Eran
un enlace, una esperanza de sobrevivir si las cosas iban mal.
Todo listo, seor dijo Keen, que haba regresado jadeando con fuerza. El
seor Triphook se mostr un poco perturbado por esta novedad. Sus dientes
brillaron en la oscuridad. Le gustara tomar un vaso, seor?
A Bolitho no le gustaba el ron, pero vio que los marineros y los soldados le
observaban.
Por supuesto que s, seor Keen exclam. Se llev el vaso a la boca y el
poderoso olor del ron invadi su estmago vaco. Por vosotros, muchachos! Se
imagin a Herrick y a Puigserver a bordo de su bomba flotante. Pens que el brindis
tambin iba por Thomas. Entonces, le alegr haber aceptado el ron, y aadi:
Ahora entiendo qu es lo que hace tan fuertes a nuestros muchachos. Aquello
provoc ms risas, como ya prevea. Ech una ojeada al cielo. An no haba ninguna
luz ni ninguna seal de una estrella. Voy abajo dijo. Toc el brazo del
guardiamarina. Permanezca aqu, junto a la escotilla. Llmeme si me necesita.
Bolitho descendi en la oscuridad, sintiendo sus pies menos seguros. Cualquiera
podra llamarle cuando hiciera falta, pero deba ahorrarle a Keen una innecesaria
visita a los dominios del cirujano. Podra tener que acudir all demasiado pronto.
Record la gran herida y cmo palpitaba, la delicadeza de Allday cuando le
arranc aquella astilla sanguinolenta. Otra escala. Se detuvo, sintiendo cmo el barco
ruga. Distintos olores se acumulaban en aquella cubierta. El alquitrn y la estopa, y
el que proceda de demasiada gente viviendo junta, pese a que los pequeos lechos
estaban ahora desiertos. Y de la parte delantera de los grandes cables del ancla surga
el olor de agua corrompida y ropa mojada. Lo propio en un barco vivo y activo.
Una dbil luz le mostr el resto del camino hacia la rudimentaria enfermera de
Whitmarsh. Los arcones donde los aterrorizados heridos seran salvados o
abandonados a la desesperacin. Mordazas de trapo para morder y vendas para
contener el dolor. La gran sombra del cirujano oscil sobre la cubierta inclinada.

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Misin en ultramar

Bolitho le observ con intencin. Haba un olor ms intenso a brandy en el aire


encerrado, para amortiguar el dolor o para preparar a Whitmarsh para su propio
infierno particular. Bolitho no estaba seguro de ello.
Todo bien, seor Whitmarsh?
S, seor. El cirujano se reclin contra los arcones y apoy una rodilla contra el
ms cercano. Con una mano seal a sus silenciosos ayudantes, los hombres que
sostendran a las vctimas hasta que el trabajo hubiera terminado, embrutecidos por
el contacto con el dolor, sin odos para los gritos, ms all de la piedad. Todos estn
esperando lo que usted nos enve, seor.
Es que no aprender usted nunca? dijo Bolitho, contemplndole framente.
S. He aprendido muy bien la leccin. El cirujano asinti pesadamente. Oh,
s, de verdad, seor. Cuando he cortado con un hacha la pierna de un hombre o he
colocado estopa de carpintero en su cuenca vaca, sin nada con que apaciguar su
dolor sino alcohol puro, me he acercado a Dios ms que cualquier persona.
Si eso es cierto, rezo para que no se acerque ms. Bolitho salud con un gesto
a los otros y avanz hacia la escala.
Quiz le estar saludando desde all, seor grit Whitmarsh tras l.
Bolitho no replic. Era evidente que el cirujano se estaba volviendo completamente
loco. Su obsesin con la terrible muerte de su hermano, su alcoholismo e incluso el
modo en que se ganaba la vida, estaban pasndole factura; pero Bolitho tena que
aferrarse a lo que quedaba de aquel otro hombre, aquel que haba hablado con
compasin de los que sufran, de servir a los otros menos afortunados.
Pens de nuevo en Herrick, y rez por que pudiera alejarse con su bote cuando la
goleta se dirigiera a su destruccin en su ltimo viaje. Tambin l tena extraos
compaeros. Puigserver y el aterrorizado maestro velero de Bristol, que buscaba el
coraje suficiente para navegar de nuevo a aquel lugar que haba destrozado su cuerpo
y su mente.
Mi comandante, seor!
Aceler el paso cuando la voz de Keen se escuch en la siguiente escala.
Qu pasa?
Pero cuando se aferr a la escala, y volvi el rostro hacia el pequeo rectngulo de
cielo visible, supo la respuesta. A travs de la escotilla, pesadas gotas de agua caan
lentamente, como chinitas que cayeran de las vergas y repiquetearan en las cuadernas
o golpearan contra los corredores. Recorri de un salto los ltimos escalones, y corri
a popa hacia el alczar. Se encontraba a pocos pasos de l cuando las nubes se
abrieron y las gotas se convirtieron en un inmenso torrente ensordecedor.
De dnde sopla el viento ahora? grit para hacerse or sobre el inmenso
diluvio.
Mudge estaba agazapado junto a la bitcora, con el sombrero torcido por la furia
del aguacero.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

Est cambiando, seor. Es todo lo que puedo decir.


El agua siseaba y gorgoteaba por las cubiertas y los imbornales, y la empapada
dotacin de artillera se esconda bajo los corredores y se encoga tras las portas
selladas para escapar de la lluvia torrencial. Bolitho sinti cmo Allday intentaba
colocarle sobre los hombros el capote impermeabilizado, pero lo apart. Ya estaba
empapado hasta los huesos, con el pelo pegado a la frente, y sus pensamientos
producan el mismo sonido que la lluvia y la espuma. Aun as, se las arregl para
mantener el contacto con el barco y sus asuntos. La cubierta pareca inmvil, pese al
furioso aguacero, y sobre su cabeza pudo ver la forma de la gavia de mayor
flameando y brillando empapada mientras el viento la abombaba an ms.
Que los hombres acudan a las brazas, seor Davy orden. Necesitamos una
bolina franca inmediatamente. Escuch cmo los hombres se quejaban y maldecan
mientras se apresuraban a obedecer las rdenes, el crujido de protesta del cordaje
hinchado, que era tendido a travs de las maderas mientras las vergas se
acondicionaban para mantener el barco amurado a babor. Que caiga una cuarta!
grit.
Los hombres se deslizaron alrededor del gran timn doble, y vio que Carwithen
daba un puetazo a uno de los timoneles cuando se inclinaba bajo la lluvia que lo
cubra todo.
Norte cuarta al noroeste, seor! Bolina franca!
Mantngalo as.
Bolitho se sec el rostro con la manga. El inesperado aguacero le ayud a aclarar
su mente y le oblig a aceptar lo que estaba ocurriendo. Si el viento continuaba
rolando, o incluso si se mantena en la misma direccin, Herrick sera incapaz de
colocar la goleta en la posicin adecuada para destrozar la goleta de Muljadi. El
desastroso cambio de viento hizo que la lluvia pareciera lgrimas. Lgrimas por
todas sus esperanzas, su pattica determinacin, que minutos antes les haba hecho
enfrentarse impertrritos a lo imposible.
A qu distancia estamos, segn su opinin? grit, inclinndose hacia el lado
de Mudge.
A no ms de cuatro o cinco millas, seor Mudge contemplaba la lluvia con
desesperacin. Esto pasar enseguida, pero entonces... Se encogi de hombros.
Bolitho desvi la mirada. Saba muy bien lo que vena a continuacin. Lo ms
posible era que una vez que el sol apareciera, el viento aumentara su fuerza. Un
viento que no le hara ningn favor a Herrick y mantendra a Le Chaumareys en la
seguridad de su fondeadero. La Undine estara indefensa. Tendra que permanecer
lejos de la costa hasta que la fuerza doble del enemigo estuviera preparada y lista
para luchar en su terreno. O tal vez podan regresar y correr a la baha de Pendang
sin nada que ofrecer salvo una advertencia final.
Por Dios, qu dura es la vida! grit Davy.

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La vida es una maldita retirada dijo Mudge, mirndole. Y eso, seor Davy,
desde el da en que uno nace.
Bolitho se volvi en redondo para hacerlos callar, y entonces vio que el rostro del
ayudante del piloto se vea con mayor claridad que antes. Incluso, poda ver a
Carwithen frunciendo el ceo ante el timonel desafortunado. El alba le estaba
obligando a que reparara en ella. Sinti que la sangre se le acumulaba en la cabeza.
Atacaremos como antes grit. Pase la voz a toda la dotacin.
Sin destrozar la batera? gimi Davy.
De cualquier modo, puede que no hubiera funcionado. Intent parecer sereno
. El enemigo estar escuchando la lluvia y, gracias a Dios, permanecer en puerto.
Est sordo, hombre? aadi con voz ronca. Dgale al seor Soames que se
prepare para cargar, una vez que la lluvia haya terminado.
Davy asinti y corri hasta la batayola. El capitn Bellairs se acerc a Bolitho.
Perdneme el atrevimiento, seor, pero est usted corriendo un riesgo ms que
irracional dijo, framente.
Qu hara usted en mi lugar? Bolitho empez a sentir que sus hombros se
estremecan bajo la lluvia, y que el sbito estallido de furia le abandonaba.
Oh!, yo, luchara, seor apunt Bellairs, subindose el cuello de la casaca.
Pero es que no tenemos eleccin, seor. De todos modos, es una pena. Un
desperdicio. Un maldito e intil desperdicio.
S. Eso no tiene vuelta de hoja asinti Bolitho, pesadamente.
Los de cubierta! Tierra a la vista.
Bolitho camin inseguro hacia el costado de sotavento y sus zapatos crujieron
sobre la cubierta empapada. Haba un manchn oscuro que se acercaba por la popa
bajo la dbil luz.
Est dejando de llover dijo una voz. Pareca sorprendida.
Como para remarcar esa frase, el desvado trinquete se tens y se redonde para
recibir un nuevo viento. Hizo que Bolitho se estremeciera y apretara los dientes.
Pase la voz al seor Soames. Carguen, y estn dispuestos para sacar los caones
cuando pase la voz. Busc a Keen. Muestre la bandera, si le parece.
No tenemos la menor oportunidad, muchachos murmur otra voz. Nos van
a matar a todos.
Bolitho escuch el crujido de las drizas cuando la bandera ascendi hasta lo ms
alto, y onde al viento, an invisible en la oscuridad que les rodeaba.
Tan pronto como haya luz suficiente, seor Keen, haga que su grupo enve una
seal a la goleta para que interrumpan el ataque. El seor Herrick puede alejarse y
recuperar nuestros botes.
Seor, s, seor! dijo Keen. Me ocupar de ello cuando...
Se volvi, furioso, cuando oy que una voz murmuraba entre las sombras.
Sera mejor que viniera a recoger nuestros cadveres.

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Misin en ultramar

Silencio! grit Keen. Oficial, apunte el nombre de ese hombre!


Tranquilo dijo Bolitho en voz baja. Si maldecir les ayuda, deje que lo hagan.
Pero no es justo, seor dijo Keen, y se enfrent a l, con los puos apretados
en torno a sus costados. No ha sido culpa suya.
Gracias, seor Keen Bolitho sonri con seriedad.
Record con sbita claridad a su teniente en el primer barco que haba mantenido
a su cargo, la pequea corbeta, la Sparrow. Era un colono americano, y se haba
llevado la peor parte de la guerra, sirviendo a su rey pero luchando contra los suyos
al mismo tiempo. Qu habra replicado? No estoy muy seguro. Bolitho casi poda
escucharlo, con su acento americano. Se volvi rpidamente a estribor, observando el
brillo del sol, que ascenda sobre el desnudo horizonte. Antes de tiempo. Descubri
que tema la luz del sol; les dejara indefensos bajo los caones si avanzaban por el
estrecho canal en el que se haban encontrado con Le Chaumareys. Bolitho escuch
pasos tras l.
Ser mejor que baje y se quite esas prendas hmedas, seor. Era la voz de
Allday, firme, serena.
Se volvi hacia l y su voz se rompi por la tensin.
Piensas que no tengo nada ms que hacer?
Ahora mismo, no dijo su timonel, mirndole con obstinacin. Aadi, con el
mismo tono impvido. Se acuerda del Saintes, capitn? No esper una respuesta
. Las cosas se presentaban mal. Todos aquellos gabachos, todo el mar invadido con
sus malditos barcos, hasta que no hubo salida. Lo recuerdo muy bien. Me encontraba
all, en uno de los caones. Los muchachos estaban aterrorizados por lo que se nos
vena encima. Entonces, mir a popa y le vi paseando por el alczar como si se
preparara para ir a misa en vez de al infierno.
Recuerdo dijo Bolitho, mirndole, y de pronto se sinti relajado.
S. Allday asinti despacio. Llevaba usted su mejor uniforme.
Bolitho mir ms all, recordando otra voz, la del timonel, su otro timonel, que
haba muerto aquel da. Ellos querrn verle.
Muy bien replic, en voz baja. Pero si me llaman...
Le avisar inmediatamente, comandante. Allday dej escapar una pequea
sonrisa.
Pero ese es un mal consejo, hombre dijo Mudge, con voz ronca. El
comandante ser mejor blanco para los tiradores con todo ese encaje dorado.
Lo s dijo Allday, mirndole con furia. Y l tambin lo sabe. Pero sabe
tambin que hoy dependemos de l, y eso significa que lo queremos ver hoy.
Locos. Mudge sacudi la cabeza. Estis todos locos.
Los de cubierta! La goleta, por la amura de barlovento.
Haga las seales! grit Keen.

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Misin en ultramar

Allday estaba en pie, con los brazos cruzados y los ojos fijos en la alfombra de
color que la luz revelaba mientras iluminaba las islas.
El seor Herrick no las ver.
Pronto habr luz suficiente dijo Davy, mirndole.
Lo s, seor. Allday le mir con tristeza. Pero no las ver. El seor Herrick
no las ver.
Sin muebles ni aparejos, la cmara pareca extraamente hostil, como una casa
vaca que se lamentara por sus dueos perdidos y esperara otros. Bolitho permaneci
en pie junto a las escotillas de popa, con los brazos colgando a sus costados mientras
Noddall correteaba a su alrededor y le colocaba la pesada casaca. Como la capa,
haba sido confeccionada por un buen sastre londinense, y pagada con parte de su
recompensa.
A travs del amplio hueco dejado por los mamparos, que se encontraban en la
parte inferior de la cubierta, poda ver gran parte de la cubierta de artillera, las
formas y las figuras en incansable movimiento; an eran unas sombras bajo la difusa
luz. Ni siquiera all, en la cmara donde haba encontrado la paz en medio de la
soledad, o se haba sentado con Viola Raymond, o compartido una pipa con Herrick,
poda escapar. Las fundas de lona que ocultaban los caones del doce haban seguido
a los muebles hasta un lugar ms seguro bajo la lnea de flotacin, y la tripulacin
caminaba con desgana entre los caones de cada costado, como si fueran estatuas
inacabadas; saban que estaba all, y queran verle completamente vestido, pese a que
deban mantenerse alejados por lo imperioso de sus rdenes.
Bolitho inclin la cabeza para escuchar la roda que grua y se estremeca
respondiendo al timn. El viento haba refrescado, e impulsaba al barco ms all. Vio
al capitn de artilleros ms prximo comprobando el campo de tiro, y se dio cuenta
del ngulo que Su cuerpo formaba con la cubierta.
As me gusta, seor murmuraba Noddall. As me gusta mucho ms lo
deca con fervor, como si repitiera una plegaria. El comandante Stewart se volva
siempre de lo ms especial antes de una batalla.
Bolitho arranc su mente de las dudas y preocupaciones que le agobiaban.
Stewart? Entonces lo record. El ltimo comandante de la Undine. Se pregunt si l
tambin haba sentido lo mismo. Escuch pasos sobre la cubierta, y escuch que
alguien gritaba.
Esto tendr que bastar. Alcanz su sombrero y su espada y entonces se detuvo
para golpear el huesudo hombro ci Noddall. Pareca tan pequeo, con sus manos
sostenidas en alto como patitas, que de pronto sinti compasin por l. Ten
cuidado, Noddall. Ven aqu abajo cuando las balas comiencen a volar. T no eres un
soldado.

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Misin en ultramar

Se qued atnito cuando vio que Noddall bajaba la cabeza para ocultar las
lgrimas que le rodaban por el rostro.
Gracias, comandante dijo, con un hilillo de voz rota. No ocult su gratitud.
No podra enfrentarme a otra batalla. Y no quiero dejarle tirado, seor.
Bolitho pas a su lado y corri a la escala. Siempre haba dado por sentado que
Noddall estara all. El hombrecito que se preocupaba porque la mesa estuviera
dispuesta y que zurca sus camisas. Satisfecho con su propio mundo. Nunca se le
haba pasado por la mente que se sintiera aterrorizado cada vez que el barco entrara
en una batalla. Salt los ltimos escalones y vio a Davy y a Keen, que dirigan sus
catalejos hacia las amuras.
Qu es lo que pasa?
Davy se volvi y se le qued mirando. Trag saliva, con los ojos fijos en la casaca
de Bolitho, guarnecida de oro.
La goleta no da seales de haber recibido el mensaje, seor.
Bolitho desvi la mirada a las banderas, tan brillantes ahora por contraste con las
pesadas velas.
Est seguro?
Su timonel parece convencido de que el seor Herrick no tiene intencin de
darse por enterado, seor gru Mudge.
Bolitho no le hizo caso, y sus ojos exploraron la extensin de tierra ms all de las
amuras. An apareca perdida entre las sombras profundas, con solo un rayo furtivo
de sol que delatara el alba. Pero la goleta se vea con toda claridad, alineada con el
sumergido botaln de foque de la Undine; sus velas casi parecan blancas contra los
acantilados y las colinas puntiagudas. Herrick deba de haber visto el aviso. Incluso
se podra haber anticipado a l en cuanto el viento cambi. Ech una rpida ojeada al
gallardete del calcs. Por Dios, cmo haba cambiado el viento. Ahora deba de soplar
del suroeste.
Gente arriba, seor Davy! grit. Que carguen los juanetes!
Se gir en redondo, y los mir a todos durante unos pocos segundos. Las dudas de
Mudge, a Carwithen tras l, con los labios apretados hasta formar una lnea delgada,
los timoneles, los artilleros de espaldas desnudas, Keen con su grupo de seales. Las
llamadas atronaron, las sombras corrieron por los flechastes de cada banda cuando
los gavieros corrieron a largar ms vela.
Quiz el seor Herrick pretenda continuar con el plan, seor! grit Davy.
Eso parece, seor Davy dijo, en voz baja. Bolitho mir a Allday, y vio el modo
como este observaba la goleta.
Bajo la pesada presin de las velas, la Undine vir sobre el agua con repentina
urgencia, y la espuma ascendi sobre el castillo de proa y las redes en largas lenguas.
El casco choc y gru por la presin, y cuando ech una ojeada a la arboladura,
Bolitho vio cmo las vergas superiores se inclinaban por el viento. La ensea era

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Misin en ultramar

claramente visible, al igual que las casacas de los infantes de marina, que estaban en
pie, alineados junto a las redes de los coyes, o arrodillados en lo alto con sus
mosquetes y caones giratorios. Parecan gotas de sangre.
Repita la seal, seor Keen se escuch decir. Apenas pudo reconocer su
propia voz.
Soames estaba en pie junto a la mecha de un can del doce, aferrando el
pasamanos con las dos manos mientras miraba hacia tierra. Entonces, mir hacia la
popa, a Bolitho, y se encogi levemente de hombros. Para l, Herrick ya estaba
muerto.
No funcionar dijo Keen con voz ronca:. El viento alejar la goleta. En el
mejor de los casos, explotar en el centro del canal.
He odo una trompeta dijo Penn, que sali de la cubierta de artillera.
Bolitho se enjug los ojos, sintiendo la sal, seca y quemante. Una trompeta. Algn
centinela de la fortaleza haba dejado la proteccin del muro para mirar al mar. Vera
inmediatamente la goleta y, en unos minutos, la Undine. Los ruidos de la mar
parecieron ms estruendosos que nunca; todo el cordaje y las velas vibraban y
flameaban en un coro mientras el barco avanzaba hacia tierra y el plido mojn que
marcaba la entrada del canal. Un pesado estallido reson sobre el agua.
Han abierto fuego, seor! grit un hombre.
Bolitho busc un catalejo mientras observaba los rostros serios de los marineros
junto a los caones ms prximos. Esperaban tras las portas cerradas, llenos de
esperanza y de temor. Dirigi el catalejo con dificultad, con las piernas bien
separadas sobre la cubierta resbaladiza e inclinada. Vio los mstiles de la goleta, que
se deslizaban por la lente, el jirn escarlata que antes no estaba all. Not que sonrea,
aunque deseaba gemir, suplicar con palabras inaudibles a travs de aquellas dos
millas que les separaban. Herrick haca ondear su propia ensea. Para l, la goleta no
era simplemente una bomba flotante, sino un barco. Su barco. O quiz intentaba, con
aquel simple gesto, explicarle algo a Bolitho. Demostrarle que haba comprendido.
Otro estallido, y en esta ocasin vio el humo de la batera antes de que se disipara.
La espuma se elev bastante ms all de la goleta, para marcar dnde haba cado la
inmensa bala. Mantuvo el catalejo fijo en el barco. Vio el modo en que la cubierta se
inclinaba, mostrando los pantoques sobre las oas que se elevaban, y supo que
Herrick no podra bloquear la caa del timn en la parte final, la ms peligrosa.
La bala no le ha alcanzado, seor aull Davy.
Bolitho baj el catalejo, y las palabras de Davy llegaron a l atravesando su
ansiedad. El viga de la fortaleza deba de haber avistado la Undine, pero no a la
pequea goleta de Herrick, y para cuando los hombres de Muljadi hubieran
comprendido lo que pasaba, Herrick se habra aproximado demasiado a tierra como
para que los artilleros pudieran bajar las bocas lo suficiente como para golpearle.
Volvi de nuevo la vista cuando una doble explosin reson sobre el agua. Vio solo

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Misin en ultramar

por un momento el resplandor, pero observ que las dos hileras de espuma se
dirigan en lnea recta hacia la goleta, por el lado que ofreca al mar. El capitn
Bellairs olvid su calma habitual, y aferr el brazo del sargento.
Por Dios, sargento Coaker! Quiere conseguir que le hundan!
Pasaron unos cuantos segundos ms antes de que la verdad se extendiera a lo
largo y ancho de las cubiertas de la fragata. Entonces, cuando la frase pas de can a
can bajo las amuras, los hombres se pusieron en pie y gritaron como locos,
agitando sus pauelos o corriendo y dando saltos sobre las cubiertas enarenadas,
como nios. En las alturas y en el castillo de proa, otros se les unieron, e incluso el
guardiamarina Armitage, que unos instantes antes se haba estado aferrando a un
aparejo como si no tuviera fuerzas para mantenerse en pie, arroj su sombrero al aire.
Vamos! aull. Les demostrarn lo que es bueno!
Pregntele al viga. Bolitho se aclar la garganta. Puede ver las fragatas?
Intent no pensar en las sobrecargadas bodegas de la goleta, en la mecha quiz ya
siseando sin prisa en la paz de las profundidades del casco.
S, seor. Puedo ver las vergas de la primera bordeando el promontorio.
Incluso Davy tena los ojos dilatados, indiferente a la lucha que le esperaba,
conmovido por el sacrificio de Herrick. Hubo ms disparos de can, y pudo ver los
impactos alrededor del casco de la goleta. Posiblemente procedan de la fragata
anclada tan cerca, o de caones menores en la franja de tierra que custodiaba la
entrada. Bolitho descubri que apretaba la mandbula con tanta fuerza que le dola.
Los gabachos se daban al fin cuenta de que algo ocurra, pero an no habran
averiguado la extensin del peligro. Se escuch un rugido que proceda de la
dotacin que aguardaba. Bolitho elev el catalejo y vio los juanetes de la goleta que se
retorcan y luego caan en una masa desordenada de velas y cordaje.
Retrocede, Thomas! susurr, casi para s mismo. En el nombre de Dios,
cambia de rumbo!
Le han alcanzado de nuevo, comandante dijo Allday. Y esta vez
gravemente.
Bolitho dej la mente en blanco, sabiendo que no deba pensar en Herrick. Ms
tarde. Pero en unos minutos, aquellos caones estaran disparando contra la Undine
mientras intentaba el ltimo y desesperado asalto al canal. Desenvain su espada y la
agit sobre su cabeza.
Mirad all, muchachos! Apenas pudo ver sus rostros vueltos hacia l. Era
como mirar a travs de la niebla. El seor Herrick nos ha mostrado el camino.
Ha chocado. Davy estaba casi a su lado. Y con fuerza y rapidez.
La goleta haba golpeado, empujado y despus chocado con fuerza contra una
serie de rocas dentadas y piedras. Exactamente tal y como se lo haban imaginado,
como lo haban planeado con los tinteros de plata de Conway. Incluso sin el catalejo,
era posible ver cmo algunos botes pequeos partan del muelle de la fortaleza hacia

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Alexander Kent
Misin en ultramar

el casco destrozado que yaca totalmente desmantelado, con la espuma salpicando


sobre l como sobre algn resto viejo. Algunos ruidos de disparos demostraban que
los tiradores disparaban hacia el barco naufragado, y Bolitho rez para que la mecha
an estuviera encendida, para que Herrick no fuera capturado con vida.
La explosin fue tan sbita, tan violenta en color y magnitud, que fue difcil de
soportar y an ms difcil de calcular. Un slido muro de llamas naranja explot
entre las rocas y se extendi a ambos lados como inmensas alas furiosas, atrapando a
los botes que se acercaban, prendiendo en hombres y armas y reducindolos a
cenizas. Y, entonces, lleg el sonido. Cuando alcanz la fragata, era como un rugido
que aumentaba ms y ms, hasta que los hombres permanecieron en pie aferrndose
los odos, o contemplaron estupefactos el diminuto maremoto que pasaba bajo el
casco de la fragata, elevndola suavemente antes de desaparecer por la popa en
direccin hacia las ltimas sombras que quedaban.
Despus se extingui, como se extinguieron las llamas, dejando a su paso solo
huellas rojas y naranjas, que mostraban dnde ardan las brasas en la ladera de la
colina. Una vez ms, el viento y el mar, los sonidos de las velas y el maderamen,
regresaron, y Bolitho escuch cmo los hombres charlaban, casi susurrando, como si
acabaran de presenciar la intervencin de la mano de Dios.
Arrice el trinquete, seor Davy dijo con voz ronca. Avanz hacia la batayola, y
cada paso le causaba un dolor fsico. Seor Shellabeer, ponga al garete todos los
botes excepto el del costado. Deba continuar hablando, obligarles a moverse de
nuevo, alejar aquella espantosa pira de su mente. Vio cmo Soames le observaba y
grit: Cargue y saque los caones, si le parece!
Sus palabras casi se perdieron bajo el ruido de las rebeldes velas, cuando el gran
trinquete fue arrizado en su verga. Pens, tristemente, que se pareca a un teln, un
teln que se levantara para la escena final, para que nadie perdiera detalle de ella.
Escuch cmo las portas crujan al unsono, y entonces, mientras Soames ruga sus
rdenes, la dotacin de artillera tir de sus cordones, y con una prisa cada vez
mayor, las negras bocas avanzaron hacia la luz del da, abrindose camino sobre el
agua espumosa a cada costado.
Todos los caones en batera, seor. Davy se llev la mano al sombrero.
Pareca tenso.
Gracias.
Bolitho mantuvo los ojos sobre la oscura loma, ms all del canal. No haba
resplandores en aquellas grandes bocas. Haba funcionado. Incluso si la guarnicin
se las arreglaba para acondicionar algunos de los caones del lado ms alejado de la
fortaleza, sera demasiado tarde para disparar contra la Undine cuando surgiera entre
la ascendente cortina de humo. Protegi sus ojos de la luz y mir hacia la franja de
tierra, las lneas oscuras que delimitaban los mstiles y las vergas del primer barco
fondeado. Pronto. Pronto.

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Misin en ultramar

Aferr la espada hasta que los nudillos se le quedaron blancos. Poda sentir el
dolor y la furia, la locura que solo vengar a Herrick podra calmar. Y all llegaba la
luz del sol, hacindose ms fuerte a cada minuto. Subi a los obenques de barlovento,
sin reparar en el viento y en la espuma que salpicaba su casaca como joyas brillantes.
Pudo ver la sombra de la Undine oscilando sobre el agua, su propia silueta borrosa
formando parte del propio barco.
Preprese para cambiar el rumbo una vez que hayamos pasado aquel
promontorio dijo, mirando a Mudge.
Esper hasta que los hombres, en las brazas, recibieran la orden. Cada hombre
haba dejado de ser una sombra y recuperaba su identidad ahora que el sol caa sobre
su espalda desnuda, o un tatuaje, o alguna coleta especialmente larga que delatara a
un marinero veterano. Salt a cubierta, tirndose del pauelo del cuello como si fuera
a estrangularse.
Soldados, alisten sus armas! Bellairs haba desenfundado su elegante sable, y
observaba mientras sus hombres apoyaban sus largos mosquetes sobre las redes de
los coyes empaquetados tan cuidadosamente. En cada porta abierta, un capitn de
artillera estaba agachado con su acollador casi tirante, mientras esperaba la primera
seal de fuego. La franja de tierra se extendi como si quisiera tocar los imbornales
cuando el barco se desliz hacia la costa, y su proa caus un anillo de olas contra las
rocas que Bolitho recordaba de su otra visita.
Los de las brazas!
Timn a babor! grit Mudge. Rpido!
Como un pura sangre, la Undine vir bajo la presin de las velas y el timn, y las
vergas crujieron mientras se volva hacia la luz del sol.
Hacia el noreste cuarta al este! Mudge inclin su pesada humanidad para
ayudar a sus timoneles. Mantenedlo ah, imbciles!
Se oyeron varios tiros apagados, y una bala atraves la vela de trinquete con el
sonido de un latigazo. Pero Bolitho apenas se dio cuenta. Estaba observando la
fragata anclada, y la actividad incesante en las vergas y la cubierta donde la dotacin
se preparara para hacerse a la mar.
No es el Argus, seor! dijo Davy, hacindose eco de su desilusin.
Bolitho asinti. Era la otra fragata. La que haba sido abandonada por su dotacin.
Abri bien los ojos, intentando no perderse ningn movimiento, an intentaba
aceptar lo que haba ocurrido. Le Chaumareys se haba ido. Por casualidad? O una
vez ms haba probado su superioridad, una astucia que nadie poda igualar?
Agit la vieja espada sobre su cabeza con entusiasmo casi salvaje.
Batera de estribor! grit. A discrecin! La espada atrap la luz al
descender. Fuego!
La andanada reson y produjo un intenso resplandor a lo largo del costado de
estribor de la Undine; caonazo tras caonazo; los capitanes apuntaban mientras

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Soames supervisaba el retroceso de cada arma, aullando, sin perder de vista al


enemigo. Bolitho observ el humo que ascenda por las portas y se alejaba en
direccin al otro barco, que pareca suspendido en la niebla, con el casco dispuesto
casi en diagonal respecto a la amura de estribor.
Aqu y all un can disparaba en respuesta, y sinti que las tablas de la cubierta
se estremecan bajo sus pies cuando al menos una bala alcanz el costado.
Toda la dotacin de los caones del alczar gritaba y maldeca mientras se unan a
la batalla. Los robustos caones del seis rodaron sobre cubierta en sus soportes, y los
hombres, con los ojos desorbitados, tiraban y cargaban nueva municin cada pocos
segundos.
Sobre sus cabezas cay violentamente una lluvia de metralla sobre el canal a cada
banda. Bolitho no supo si proceda de la fortaleza o de la fragata, ni se preocup por
saberlo. Mientras caminaba a toda prisa a travs del alczar hacia la batayola no vea
nada ms que los mstiles desnudos del otro barco, la nota de color de la bestia
rampante en su bandera, las nubes de humo que ascendan mientras, una y otra vez,
las descargas de la Undine le alcanzaban.
Una vez se estremeci al contemplar varios restos carbonizados que flotaban al
costado, un cadver decapitado que trazaba piruetas alrededor de la encrespada ola
que provocaba la proa de la Undine, con tentculos de sangre escarlata movindose
alrededor como algas parsitas.
Herrick haba llegado a saber que el Argus se haba ido. Deba de haber visto el
amarradero mucho antes que nadie de la Undine, y no haba titubeado. Bolitho sinti
que los ojos le escocan de nuevo, y que el odio herva dentro cuando los caones del
alczar dispararon; su aguda detonacin hizo que su mente se relajara mientras la
dotacin se apresuraba a girar los caones con sus garfios para cargarlos de nuevo.
Herrick deba de haber aceptado el reto. Como siempre en el pasado. Era para lo
que viva.
Dios les maldiga por sus planes y su estupidez! grit, sin reparar en que
Mudge y Davy estaban a su lado.
Han cortado su cable, seor! grit Keen.
Bolitho corri a las redes, y sinti cmo una bala de mosquete se incrustaba en la
cubierta junto a sus pies. Era cierto, la fragata de Muljadi daba guiadas con el viento
y la corriente, y su popa oscilaba sobre el rastro de la Undine. Alguien deba de haber
perdido los nervios, o quiz en la confusin, entre la explosin de la goleta y el
salvaje ataque de la Undine, alguna orden haba sido malinterpretada.
Nos colocaremos a su altura! grit. Permanezcan junto a las drizas de las
gavias! Timn a sotavento!
Mientras los hombres corran de nuevo a las brazas, las gavias flamearon y
restallaron salvajemente por la repentina libertad. La Undine vir deliberadamente a

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Misin en ultramar

babor, el botaln de foque gir hasta que apunt al distante muelle y los restos que el
barco en llamas haba dejado tras la explosin.
Apunten! orden Soames. Preparados! observaba, con los ojos rojos, a la
dotacin de cubierta, con la espada en alto como un bastn. Llvense a ese
hombre! Corri para alejar a un hombre herido de un can del doce. Ahora!
Su espada destell. Fuego!
Esta vez, toda la batera explot en una nica muralla de fuego; las largas lenguas
estallaron en mitad del humo, obligndolo a ascender y retorcerse como si tambin l
se encontrara sufriendo y agonizando.
All va la proa de ese bastardo! grit alguien con voz ronca.
Bolitho se dirigi al corredor; los infantes de marina y los marineros se agolparon
tras l. Sobre el humo, los giles gavieros ya esgriman sus garfios de acero, retndose
los unos a los otros mientras corran para igualar el nmero de los otros mstiles.
Hubo otra exclamacin de jbilo cuando con un estremecimiento la
Undine avanz hacia el costado de la fragata a la deriva, y su bauprs ascendi
sobre la popa. Mientras el mpetu les acercaba ms y ms, los caones dispararon
una vez ms, con mayor fuerza, como si su furia pudiera transmitirse sobre treinta
pies de agua tormentosa.
Al abordaje!
Bolitho esper, aferrado a los obenques, calculando el momento.
Alto el fuego! grit Soames. A ellos, muchachos! Destrocemos a estos
bastardos!
Entonces salt, aferrndose a las redes de abordaje del enemigo, que haban sido
reducidas a inmensos agujeros por las andanadas. Los de Muljadi deban de estar
preparados, porque pareca que cientos de hombres surgieran para enfrentarse al
empuje vigoroso de los entusiasmados abordadores que se deshacan en vivas y
maldiciones.
Los mosquetes y las pistolas dejaron escuchar su voz mientras en alguna parte,
sobre sus cabezas, un can giratorio dispar, y la metralla destroz el alczar del
enemigo, esparciendo astillas de madera y cuerpos humanos en todas las direcciones.
Un rostro barbudo asom entre el humo, y Bolitho se abalanz sobre l,
aferrndose a las redes para evitar caer sobre cubierta y resultar aplastado entre los
dos cascos. El hombre aull y desapareci de la vista. Un infante de marina empuj a
un lado a Bolitho, gritando como un loco cuando atraves a un hombre con su
bayoneta antes de extraer la cuchilla y golpear con el revs del mosquete a un pirata
herido que trataba de escapar de la lucha.
Allday se agach para evitar un alfanje y aprovech que su atacante haba perdido
el equilibrio. Incluso golpe al hombre con su puo izquierdo, hacindose espacio
para atravesarle con su cuchilla. Son como el golpe de un hacha contra la madera.

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Bellairs caminaba a zancadas en el centro de una formacin de infantes de marina,


gritando rdenes que no podan ser odas; su elegante sable reluca como una lengua
de plata mientras se abra camino por la popa en direccin al alczar del enemigo.
Hubo otra ola de exclamaciones de alegra, y Bolitho vio cmo Soames, al frente de
su grupo de abordaje, saltaba sobre los obenques mayores de la fragata, con los
mosquetes escupiendo su carga en la masa que se agolpaba abajo. Soames se enfrent
al oficial alto de pelo lacio que Bolitho recordaba como primer teniente de Le
Chaumareys.
Soames resbal y cay sobre un can volcado. El francs levant el brazo,
dispuesto para el golpe fatal, pero un soldado que se encontraba cerca dispar. La
bala del mosquete se llev gran parte del crneo del teniente y lo derrumb sobre la
cubierta como si fuera un mueco de trapo.
Bolitho se dio cuenta de que Allday le sacuda por un brazo, intentando que
comprendiera algo.
La bodega, seor! Seal hacia la amplia escota con su alfanje. Esos
bastardos le han prendido fuego!
Bolitho le mir, an ensordecido y aturdido por los gritos y las exclamaciones de
triunfo, el rechinar del acero, la violencia del ataque cuerpo a cuerpo. El humo se
haba espesado. Quiz Allday tuviera razn, o quiz un ascua de los caones de la
Undine haba atravesado el casco cuando Soames haba dado la orden de disparar la
ltima carga. De cualquier modo, los dos barcos terminaran destruidos a menos que
hiciera algo, y lo hiciera rpido.
Capitn Bellairs! grit. Retroceda!
Vio que el capitn Bellairs se le quedaba mirando; la sangre manaba en
abundancia de una herida en la frente. Entonces tambin l pareci contener su ansia
de lucha.
Toquen a retirada! grit. Busc con la mirada a su teniente, cuyo enorme
cuerpo se las haba arreglado de algn modo para escapar del acero y de las balas de
mosquete. Coaker! Anote el nombre de ese idiota si no hace lo que le ordeno!
Coaker aferr por el brazo a un muchacho, el tambor; pero estaba muerto, con los
ojos fijos y ciegos, de modo que le arranc la trompeta de las manos y la hizo sonar
con todas sus fuerzas.
Era casi tan difcil interrumpir la batalla como abordar la otra fragata. Cada vez
ms atrs, un hombre caa aqu y all, otro era arrastrado y obligado a saltar al hueco
entre los cascos, para evitar que fuera capturado. Los piratas se haban dado cuenta,
al fin, de su propio peligro, y sin el teniente francs al mando parecan concentrar sus
esfuerzos en abandonar el barco tan rpidamente como fuera posible.
Las primeras llamas asomaron por una escotilla, y arrancaron un coro de aullidos
de los heridos abandonados. En unos segundos, los enjaretados y los botes prximos
ardan.

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Misin en ultramar

Bolitho se aferr a los flechastes, y ech una ltima ojeada a sus hombres, que se
arrojaban sobre el corredor de la Undine. En la parte delantera, los hombres de
Shellabeer cortaban las amarras que mantenan unidos a los dos barcos, y con las
gavias arrizadas de nuevo y el timn suelto, la Undine comenz a alejarse. El viento
alejaba el humo y las chispas de las velas y el cordaje, tan vulnerables.
Y ahora qu, seor? pregunt Mudge.
Bolitho observ cmo la fragata se deslizaba, y cmo algunos hombres
continuaban disparando, pese a la distancia que aumentaba.
Una andanada final, seor Soames! grit.
Pero ya era demasiado tarde. Una gran llamarada se alz sobre la cubierta de
artillera del velero y prendi en el palo de proa roto, y en las velas, y se extendi por
las vergas como parte de un fuego forestal.
Despliegue el trinquete se oy decir, y cuidado con l. No podemos irnos
por donde hemos venido. La santabrbara de ese barco estallar en cualquier
momento, de modo que intentaremos tomar el canal este.
Quiz no tenga suficiente profundidad, seor dijo Mudge.
Prefiere que ardamos, seor Mudge?
Camin hasta la regala para observar el barco; las llamas haban alcanzado ya la
popa. Un barco ingls. Pens que era mejor as. Se volvi.
Seor Davy dijo, con voz ronca. Quiero un informe completo de daos
esper, al ver sus ojos salvajes. Y la cuenta que nos pasar esto.
Bolitho vio cmo las vergas giraban, las velas salpicadas y ennegrecidas por el
fuego y tensas al viento. El canal pareca lo suficientemente amplio. Casi un cable a
estribor, y ms al otro costado. Se haba visto en casos peores.
Un bote, seor! Keen permaneca en los obenques con su catalejo. Con solo
dos hombres.
Mantendr rumbo constante, seor dijo Mudge. Nos dirigimos casi al
noreste de nuevo, pero no quiero...
El resto de la frase qued ahogado por el grito de Keen.
Seor! Seor! Se diriga a Bolitho, y su rostro mostraba una incrdula
satisfaccin.
Conserve la cabeza, seor Keen! grit Davy. Pero Keen no pareci orle.
Es el seor Herrick!
Bolitho se le qued mirando por un instante, y luego trep hasta donde l estaba.
El bote era una cscara de nuez, y la esculida figura que trataba de agitar un trapo
sobre su cabeza pareca un espantapjaros. En el fondo del bote, medio cubierto por
el agua, estaba Herrick.
Bolitho sinti que sus manos temblaban cuando se aferr al catalejo y vio el rostro
de Herrick, ceniciento bajo un tosco vendaje. Entonces vio sus ojos abiertos, e
imagin cmo el otro hombre le gritaba que estaban salvados. Las palabras eran tan

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claras como si se las dijera a l. Dijo: Avise al segundo contramaestre. Quiero ese
bote abarloado al costado. Sujet la mueca del infante de marina. Y dgale que
tenga cuidado. No habr una segunda oportunidad.
Allday haba bajado a por algo, pero haba regresado. Sus ojos continuaban tan
inquietos como siempre.
El segundo va a subir a bordo dijo Bolitho en voz baja Adelntese y dle la
bienvenida en mi nombre, eh?
Cuando la fragata pas junto a otra lengua de tierra el sol apareci para saludarles,
para templar sus doloridos miembros, para alejar por un poco ms de tiempo el
trauma de la batalla. Una tremenda explosin tuvo lugar en el canal principal, y ms
humo ascendi sobre la tierra; el viento que lo alejaba era el mismo que les esperaba
en alta mar y que propag el estruendo de la destruccin final del otro barco.
Muljadi podra estar a bordo, o no, y an les aguardaba la batalla definitiva.
Bolitho escuch gritos y luego una larga ovacin cuando dos marineros treparon al
bote medio hundido y devolvieron a Herrick y su compaero a bordo. Fuera lo que
fuera lo que les esperara ms all de las verdes colinas, estaran juntos. Y no
importaba lo desesperado que su camino pareciera. Estaran juntos.

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Misin en ultramar

XVIII
EN EL NOMBRE DEL REY
Caiga dos cuartas.
Bolitho trat de recorrer la abarrotada cubierta, pero fue incapaz de superar su
ansiedad. Haca una hora que haban penetrado en el canal, empleando un mnimo
de velas y con dos sondadores en las cadenas haban tanteado su camino hacia el
mar. Una hora de responder preguntas y escuchar sus informes. Diez muertos,
quince heridos, la mitad de ellos de consideracin. Teniendo en cuenta lo que haban
hecho, era una lista corta, pero cuando observ los bultos familiares que esperaban
ser enterrados o escuchado algn grito de la escotilla principal, aquello le consol
poco.
Si tan solo Allday subiera a cubierta y le contara cmo estaba Herrick... Ya se lo
haba preguntado al marinero superviviente. Era aquel hombrecito llamado Lincoln,
aquel a quien una cicatriz grotesca obligaba a sonrer siempre. Bolitho le haba
observado mientras tartamudeaba su descripcin, olvidndose del comandante y de
los oficiales que se apiaban a su alrededor, al parecer, apenas se haba dado cuenta
de que haba sobrevivido.
Todo haba sucedido ms o menos como Bolitho imaginaba. Herrick haba
decidido destrozar la batera hundiendo su goleta sin preocuparse por el riesgo o por
la inevitabilidad de la muerte. En el ltimo momento, con la mecha ya encendida y el
velero en llamas junto a la ladera, a Herrick le haba golpeado una polca que haba
cado del palo mayor.
Y all apareci el seor Pigsliver, tan fresco como una lechuga haba dicho el
marinero en un susurro. Llevadlo al bote grit. Tengo todava que arreglar
algo, aunque ro dijo qu quera decir con eso. Para entonces, solo quedbamos tres,
de modo que Jethro y yo bajamos al seor Herrick a la arenera, pero el otro tipo,
aquel maestro velero pequeito llamado Potter, decidi permanecer con el espaol.
Se estremeci. De modo que nos fuimos. Cuando la goleta vol como las puertas
del infierno, el pobre Jethro cay por la borda. Yo me limit a remar y a rezar para
que el seor Herrick recuperara el sentido y me dijera qu hacer. Haba hecho una
pausa, sollozando en silencio. Entonces, levant la vista y ah estaba, tan grande
como la vida, la vieja Undine. Sacud al seor Herrick y le llam: Seor, despierte, el
barco viene a por nosotros, y l, bueno, solo me mir y me dijo: Y qu
esperabas?.

262

Alexander Kent
Misin en ultramar

Gracias, Lincoln haba dicho Bolitho en voz baja. Me encargar de que


recibas tu recompensa.
Y no se olvide mencionar al seor Pigsliver, seor haba aadido el hombrecito
. Quiero decir, puede que fuera espaol, seor, pero... Entonces se haba
desmoronado por completo.
Ahora, mientras se mova sin cesar junto a los caones del seis, donde los
capitanes de artillera estaban arrodillados bajo la luz del sol, comprobando el
equipamiento, los soportes, los cuerpos manchados con humo y sangre seca, Bolitho
se lo record.
No, no lo olvidar.
Los de cubierta!
Levant la cabeza, con los ojos doloridos por la luz.
Veo alta mar!
Unos zapatos resonaron junto a la escotilla de la cmara y se gir en redondo.
Allday, dnde demonios has estado? Pero no era Allday. Bolitho recorri la
cubierta y tendi las dos manos. Thomas! Aferr las manos de Herrick con las
suyas, olvidando que todos los observaban. No s qu decir.
Sigo siendo el mismo, seor. Sonri Herrick, con tristeza.
Deberas permanecer abajo hasta que...
Los de cubierta! Barco al este.
Soy el segundo, seor replic Herrick, en voz baja, retirando las manos.
Dedic una mirada calmosa al alczar, a las salientes astillas y a los extremos sueltos
de las redes destrozadas por las balas de mosquete. Mi puesto est aqu.
Tocamos de nuevo zafarrancho de combate? dijo Davy, que cruz la cubierta
y se llev la mano al sombrero.
S.
Parece dijo Davy, mirando a Herrick y sonriendo, que no ha tenido usted
mejor suerte con la goleta de la que tuve yo. Y aadi: Me siento muy aliviado de
que est usted aqu, de verdad.
Si no me hubieran jurado que no fue as dijo Herrick, tocndose las vendas
nuevas de la cabeza, hubiera dicho que el propio Puigserver me golpe. As de
ansioso estaba de terminar lo que habamos empezado.
Call cuando los tambores comenzaron su redoble y cuando las figuras inmviles
junto a los caones y en las brazas volvieron a la vida. Bolitho observaba la ltima
franja de tierra desvanecindose, la extensin de agua azul y de animadas crestas que
crecan y se extendan para revelar un horizonte infinito y deslumbrante. A babor,
con su casco y sus vergas negras contra la claridad, estaba el Argus. Pareca moverse
muy despacio, con las vergas arrizadas para dirigirla en un rumbo convergente.
A unas cuatro millas, dira yo murmur Herrick.
S, ms o menos.

263

Alexander Kent
Misin en ultramar

Bolitho contempl el otro barco, incapaz de apartar la mirada. Le recordaba a un


gato salvaje en el modo en que avanzaba sobre las aguas inquietas y bordeadas de
espuma blanca. Determinada, sigilosa. Letal. Imagin que poda or el crujido de los
caones cuando sus suaves costados dejaron asomar las bocas. Le Chaumareys se
estaba tomando su tiempo, o tal vez esperaba que Bolitho hiciera el primer
movimiento. Al fin desvi la mirada, sintiendo que la tensin volva a l, ms pesada
que nunca. Quiz Le Chaumareys lo haba planeado as. Desconfiaba de su aliado
Muljadi, y tal vez haba adivinado que Bolitho podra dar ocasin a un combate que
quedara en tablas, si es que no obtena una victoria, si escoga su propio mtodo de
ataque.
La dotacin de la Undine haba luchado duramente. Mir, pensativo, los agujeros
de los disparos y las velas remendadas, escuch los martillos con los que Pryke, el
carpintero, y sus ayudantes se afanaban en reparar en la parte ms baja del casco, y
supo que era pedir demasiado que lucharan otra vez y que adems ganaran al
inmenso veterano de casco negro, lo mejor de la armada francesa. Entonces, se volvi
a los que lo rodeaban. Necesitaba cada rasgo de habilidad y experiencia que
poseyeran tanto como su valor.
Bien, seor Mudge, qu hace ahora el viento?
Creo que arreciar, seor. Mudge sac su pauelo y se son violentamente.
Puede que vire un poco. Seal con un gesto el gallardete del calcs. Estaba tenso,
como una lanza. Sugerira, seor, si me perdona la libertad, que luchara
desplegando nicamente los juanetes.
Qu dice usted? dijo Bolitho, volvindose a Herrick.
Yo aferrara y los abordara, seor. Herrick observaba el otro barco,
entrecerrando los ojos. De otro modo, nos destrozar con esos caones largos.
La cubierta se inclin por la primera ola y la espuma salt sobre las redes.
Hagmoslo as entonces. Bolitho humedeci sus labios cuarteados. Arrice el
trinquete. Baj la voz. Y lbrese inmediatamente de esos cadveres. No har
ningn bien contemplar cmo terminaremos algunos de nosotros esta maana.
Puedo pensar en razones mejores para morir dijo Herrick, observndole con
calma. Contempl a los marineros inmviles junto a los caones. Pero no en un
sitio mejor para hacerlo.
Bolitho avanz hasta la batayola y observ al Argus durante varios minutos. Le
Chaumareys estaba en buena posicin. Posiblemente, la haba evaluado
cuidadosamente. Se encontraba all, ahora, observndole, esperando que actuara.
Podra hacer un intento para aprovechar el viento, o cambiar el rumbo y cruzar su
popa e inutilizarlo con una buena andanada al pasar. La fragata francesa se agit con
la corriente, mostrando durante varios segundos el cobre.
El viento soplaba fuerte contra su costado expuesto, pero Le Chaumareys
retroceda, mantenindose en la amura de babor de la Undine, sin apenas hacer

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Alexander Kent
Misin en ultramar

ningn progreso. Bolitho se mordi los labios, recorriendo con los ojos la feroz
claridad del sol. A sus hombres se les hara difcil disparar bien deslumbrados por la
claridad. Cuando mir de nuevo a la cubierta de artillera, vio que los cadveres
haban desaparecido.
Solucionado dijo Herrick, que se haba acercado a la popa. Vio los tensos
rasgos de Bolitho y pregunt, en voz baja: Algo va mal, seor?
Creo que comienzo a entender a Le Chaumareys. Poda sentir cmo su
corazn comenzaba a galopar de nuevo, el escalofro familiar en su cuello y espina
dorsal. Creo que quiere que nosotros tengamos el viento a nuestro favor.
Pero seor... Los ojos azules de Herrick se dirigieron al Argus y regresaron de
nuevo a l. Que nosotros tengamos el sol de frente es una gran ventaja para l.
De pronto, su rostro redondo demostr que comprenda lo que Bolitho acababa de
explicar. Puede ser! Es posible que quiera alejarse y emplear su artillera pesada
con mejores resultados.
Bien. Eso no va a ocurrir, seor Herrick dijo Bolitho, volvindose, y sus ojos
brillaban. Despliegue inmediatamente las gavias aadi. Lo siento, seor
Mudge, pero ser mejor que se nos lleve el viento los palos que perderlos de otro
modo.
Gente arriba! Herrick estaba levantando su bocina. Largad las gavias!
Cuando observ de nuevo a Bolitho, en su expresin quedaban pocas huellas de lo
que acababa de soportar. Por Dios, seor, lo que nos falta de peso se lo
devolveremos a este bastardo en agilidad.
Caiga dos cuartas a estribor dijo Bolitho, sonriendo, aunque le dolan los
labios. Iremos hacia sus amuras.
Allday cruz los brazos, y observ los hombros de Bolitho, y entonces ech una
ojeada a la bandera que flameaba por el viento.
Creo que eso es lo ms que se puede hacer.
Esnordeste, seor.
Carwithen tena una mano posada sobre las pulidas cabillas cuando los timoneles
se concentraron en la brjula y en las velas desplegadas sobre su cabeza.
Est equilibrada.
Navega bien, seor dijo Mudge, frotndose las manos contra la casaca.
Bolitho baj el catalejo y asinti, pensativo. La potencia aadida de las gavias
diriga firmemente la Undine hacia la derrota del otro barco. El Argus an no haba
desplegado velas adicionales. An. Se inclin cuando la luz del sol atraves su
catalejo. Le Chaumareys conservaba la mejor posicin. Poda variar el rumbo a
sotavento y presentar su flanco cuando la Undine tratara de sobrepasarle. Igualmente,
poda permitirle cruzar sus amuras y, mientras la Undine perda tiempo cambiando

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Misin en ultramar

de rumbo, el Argus poda utilizar el viento, con sol o sin l, y atacarles por el otro
lado.
Mantiene el rumbo dijo Herrick con voz ronca. Puede haberla abatido una
cuarta, pero nada ms. Dej escapar el aire muy despacio. Dios la maldiga, qu
hermosa es esa fragata.
Bolitho sonri, lleno de tensin. El Argus apenas haba cambiado su avance, pero
eso era porque la Undine haba cambiado el rumbo a estribor. Ahora se encontraba
mucho ms cerca, apenas a dos millas, de modo que poda ver el mascarn de proa
rojo y amarillo, el movimiento decidido de las figuras que se afanaban en su
inclinado alczar. Se escuch un estallido y segundos ms tarde, el agua salpic
perezosamente entre las ondas, un poco por delante de la proa de la Undine y apenas
a medio cable. Era un disparo de prueba o destinado nicamente a desatar los
nervios de la tripulacin de la Undine, otro de los trucos de Le Chaumareys.
Intentar desarbolarnos con metralla, si es que s algo de franceses murmur
fervorosamente Herrick. Otra presa para su maldito aliado.
Usted no conoce a este francs, seor Herrick. Bolitho record el rostro de Le
Chaumareys cuando le haba hablado de su hogar, de su Francia, que le haba sido
negada durante tanto tiempo. Yo creo que aspira a una victoria completa.
La palabra le hizo sentirse incmodo. Incluso poda imaginarse a la Undine
desarbolada y luchando por su vida, perdindose antes del estertor final. Como la
que acababan de destrozar. Como el Nervin y como tantos otros que haba observado
luchar y perecer. El escenario estaba preparado. Dos barcos, sin ni siquiera un pjaro
que observara sus maniobras, haciendo esfuerzos desesperados por superar al otro.
All, seor. La voz de Carwithen le arranc de sus pensamientos. Est
desplegando las gavias.
Intenta alcanzarnos, despus de todo exclam Herrick.
Bolitho observ con intensidad cmo las vergas superiores del Argus desplegaban
las lonas, que flameaban al viento. Pudo ver el efecto instantneo que provoc sobre
su roda, como si mordiera las olas y se inclinara hacia delante con repentina furia. A
Bolitho le pareca desde su posicin tras la batayola, que el botaln de foque del otro
barco casi rozaba el suyo, pese a que an se encontraba a una milla de distancia. El
humo ascendi sobre su casco, y contuvo el aliento cuando las brillantes lenguas de
fuego surgieron de las portas abiertas. El mar se agit cuando las pesadas balas
atravesaron el agua encrespada por el viento o rebotaron muy lejos del costado. Una
bala impact en el costado, y el golpe se transmiti hasta los mstiles.
Estn tratando de darnos en las tripas. Herrick sonrea, pero Bolitho vio la
ansiedad que se esconda tras sus ojos.
Le Chaumareys no le haba parecido la clase de hombre que desperdiciaba tiempo
y gestos. Estaba preparando su dotacin de artillera, mostrndoles la distancia,

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posiblemente gritndoles en ese momento con su atronadora voz lo que esperaba de


ellos exactamente.
Por Dios, ese diablo est acortando vela de nuevo.
Bolitho vio cmo las gavias desaparecan de las vergas del Argus y se reclin sobre
la batayola.
Que contine la batera de babor.
Quiz haba encontrado el nico punto flaco de Le Chaumareys. Que necesitaba
ganar y sobrevivir. Bolitho saba que las dos cosas no siempre iban de la mano.
Vare el rumbo tres cuartas a babor.
Escuch el ruido de los pies, los confusos gritos cuando sus rdenes fueron
transmitidas a los marineros que esperaban.
Es eso sensato, seor? pregunt Mudge.
Bolitho esper hasta que el timn gir, y entonces se volvi para observar el
bauprs, que giraba despacio, y luego ms rpidamente a babor, mientras la otra
fragata quedaba por un momento sumergida en el estrpito del cordaje y los
obenques.
Continuad as. Esper con impaciencia mientras Herrick daba las rdenes con
su bocina, y la dotacin de las brazas corra a bracear las vergas.
Nordeste cuarta al norte, seor. El timonel pareca sin aliento.
Mientras el viento barra el costado de babor, la Undine se desliz directamente
hacia el otro barco, como si pretendiera cortarlo por la mitad. Surgieron nuevos
fuegos del costado del barco francs, y Bolitho apret los puos cuando el metal
reson sobre su cabeza, destrozando el cordaje, rasgando velas y levantando una
confusin de espuma en los costados.
Ahora veremos.
Bolitho se inclin hacia delante, aferrando la batayola; los ojos le escocieron
dolorosamente bajo la cruda luz. Otra hilera de fuego, los sonidos de la andanada
que recorran el agua como el trueno de inmensos tambores. Sinti el violento
temblor del casco, y vio que algunos de los marineros bajo el alczar cambiaban
miradas breves y desesperadas. El Argus mantena su rumbo y velocidad,
dirigindose hacia la Undine y aumentando su tamao a cada desesperante minuto
que pasaba. Hubo disparos, y un salvaje temblor bajo sus pies revel a Bolitho que la
Undine haba sido alcanzada de nuevo, pero las andanadas del Argus eran ms
espaciadas, y caan menos balas cerca de su blanco.
Tendr que hacer algo! grit Herrick con fiereza.
Bolitho no replic, sino que mir fijamente a travs del catalejo al grupo de figuras
reunidas en el alczar del Argus. Poda ver el inmenso bulto de Le Chaumareys, su
cabecita inclinada mientras gritaba rdenes a sus subordinados. Pens por un
momento que echara de menos a su segundo, como l hubiera echado de menos a
Herrick de no ser por aquella reunin inesperada.

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Misin en ultramar

El viento, seor Mudge? pregunt. No se atreva a mirarle.


Ha variado una cuarta, seor. Por el gallardete, yo dira que sopla casi del
suroeste.
El Argus se mantiene a distancia, seor grit Herrick.
Alguien grit entusiasmado, pero Bolitho lo acall.
Que la gente se calle aadi rpidamente. Contine cayendo a babor. Quiero
ceir tanto como podamos, seor Mudge.
Casi sin poder moverse, observ cmo las vergas del Argus giraban, y cmo se
acortaba su silueta mientras se alejaba formando un tringulo entre los dos barcos
convergentes. An despidi una lenta andanada, y Bolitho escuch un grito en la
arboladura, y vio cmo un marinero caa sobre las redes. La sangre flua de su boca y
caa sobre la tripulacin de artillera, que se encontraba bajo l.
Le Chaumareys haba confundido la larga carga de Bolitho como un acto de valor
sin sentido. Haba esperado el momento adecuado antes de virar para presentar su
costado, para destrozar completamente a la Undine cuando intentara cruzar las
amuras. Bolitho levant la mano, rezando porque los caones que an disparaban le
dieran tiempo a actuar.
Batera de babor! Fuego a discrecin! Aliviados, ansiosos por replicar, la
dotacin de artillera se abalanz sobre sus armas. Preparados!
Davy observ cmo Soames corra al can principal.
Fuego! Bolitho sinti cmo el casco se estremeca, y tom aire de nuevo
cuando el humo se elev del casco hacia el enemigo. Preparados para cambiar el
rumbo. Mantuvo la mirada de Herrick. No. No vamos a abordarle ahora mismo
sinti la sonrisa de loco en sus labios. Cruzaremos su popa. Acaba de abrirnos la
puerta.
Una pesada bala atraves la amura de babor, destrozando un can del doce y
pintando las cuadernas y las rejillas de un rojo brillante. Las rdenes de Soames
ahogaron los gritos y las maldiciones.
Basta de quejas! Limpiaos! Busc con furia destructora a travs del humo.
T, Manners, coge ese garfio y muvete, maldita sea!
El hombre en cuestin contemplaba sus piernas salpicadas de sangre y trozos de
carne de su compaero.
Ahora! Bolitho baj su mano. Timn a sotavento. Debido al viento y al
sbito cambio de direccin, la Undine se desliz hacia delante y hacia atrs, con la
tripulacin de artillera disparando otra salva irregular antes de que el Argus tirara de
sus propias portas. Seor Davy, batera de estribor! aull.
Los hombres corrieron desde los caones an humeantes y se apresuraron en
acudir al costado opuesto. Por encima de ellos, los cuadernales y las vergas crujieron
y oscilaron protestando, y ms de un marinero cay al suelo cuando el barco gir con
el viento. La vela de la gavia de proa se raj sbita y violentamente, y los fragmentos

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Misin en ultramar

volaron al viento, pero Bolitho no le prest atencin. Observaba cmo la sombra


negra del Argus se alejaba de la amura de estribor mientras su propio barco giraba
abruptamente hacia la popa. Varios disparos golpearon el casco y el aparejo, y
Bolitho observ asqueado cmo dos marineros eran reducidos a despojos y cmo las
armas saltaban rotas contra el costado opuesto.
Batera de estribor! La voz de Davy era casi un grito. A discrecin!
La orden de disparar se perdi con el primer estallido de los caones delanteros,
seguidos inmediatamente por los de la cubierta, cuando el Argus surgi sobre las
redes como u n negro acantilado.
Limpien! Carguen! Apunten!
La tripulacin no tena problemas en apuntar, porque el barco viraba tan
abruptamente al viento, que cada can corra por la cubierta como un puerco que
destrozara todo a su paso.
Continen disparando! Bolitho hizo bocina con las manos. Seal a los
hombres en el castillo de proa. Varios cadveres yacan all, y adivin que los
tiradores de Le Chaumareys haban comprendido su intencin. Una bala de
mosquete golpe contra un can del doce, y uno de los timoneles cay, golpeando y
resoplando. Le haban volado la barbilla de un tiro.
Arriba una cuarta, seor Mudge! grit Bolitho sobre el gritero. Ya sabe lo
que espero hoy!
Varias sombras bailaron sobre las cubiertas cuando los trozos de cordaje roto,
motones, un mosquete y otros pedazos rebotaron sobre las redes tendidas arriba. All
estaba el Argus, a estribor, intentando seguir el giro de la Undine; pero perdi la
oportunidad de hacerlo cuando la fragata inglesa se desliz por su popa.
Fuego!
Un can reson con tremendo fragor, desprendiendo astillas de la popa del Argus
y destrozando el pequeo pasillo del costado. Can tras can, los del doce
siguieron su ejemplo, y las balas golpearon la popa o atravesaron las ventanas para
sembrar la muerte y la confusin en el interior. Los hombres aullaban entusiasmados,
pese a las amenazas y los golpes de sus oficiales, y sobre la gran pared ondulante de
humo, Bolitho vio cmo los mstiles de la fragata francesa caan despacio sobre el
costado de estribor. Pero no era momento de titubear.
Viremos en redondo, seor Herrick. Amure a estribor.
S, seor. Herrick se sec el rostro sudoroso. Sobre las manchas de sus mejillas
y su boca, las vendas brillaban en la luz como un turbante. Hoy hay que andar
rpido, seor.
Hombres a las brazas! Preparados para virar en redondo.
Un hombre grit al ser alcanzado. Sangraba profusamente. Cuando los ayudantes
de Whitmarsh le levantaron, se resisti y les golpe para liberarse, ms aterrorizado
por lo que le esperaba abajo que por morir en cubierta. Las velas flamearon, y,

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Misin en ultramar

dejando escapar el viento por los incontables agujeros, la Undine cambi de rumbo
una vez ms, alejando su bauprs de las islas hacia el sol. El mar pareca mucho ms
salvaje ahora, con olas cortas provocadas por el viento, que arrojaban sbanas de
espuma sobre los corredores casi sin pausa.
Bolitho se limpi los ojos y trat de no toser. Como sus ojos, los pulmones estaban
irritados por la plvora, el hedor de la batalla. Observ el otro barco cuando se
desliz sobre la espuma. Lo quisiera o no, Le Chaumareys tena ahora el viento a su
favor, y su barco se mantena en la amura de estribor de la Undine, apenas a un cable
de distancia. Si la Undine comenzaba a moverse, ambos barcos avanzaran paralelos, a
un tiro de mosquete. El Argus se vengara en ese peligroso intervalo. Observ
rpidamente a Mudge. Tambin l contemplaba el mar y el gallardete del calcs,
aunque quiz no fuera por la misma razn. Pero preguntarle ahora, demostrar que
realmente necesitaba un milagro y no tena nada para sustituirlo, abatira tanto el
coraje de los hombres que sera como una derrota instantnea.
Los vio junto a los caones, gimiendo y aullando, con las manos llenas de
alquitrn, tirando de los soportes y los arietes, los garfios. Sus cuerpos desnudos
estaban veteados con el sudor que atravesaba el tizne de la plvora como las marcas
de un fino ltigo. Sus ojos brillaban a travs de los rostros ennegrecidos. Los infantes
de marina cargaban de nuevo sus mosquetes, y Bellairs recorra la regala con su
sargento. Junto al timn, otro hombre haba ocupado el lugar del muerto, y el rostro
de Carwithen masticaba una hoja de tabaco con los ojos fros, sin expresin.
Quedaban menos hombres en la cubierta de artillera, aunque Bolitho no haba
visto caer a muchos de ellos. Aun as, se haban ido; haban muerto o haban quedado
lisiados sin una palabra de su parte que les diera una razn para su sacrificio. Se
irgui para calmarse cuando la cubierta se inclin an ms, cuando observ a travs
de las enmaraadas redes la superficie del mar formando cortas olas que avanzaban
hacia los dos barcos como si quisieran separarlos.
Seor Davy, est preparado? grit.
Todos los caones estn cargados asinti Davy pesadamente.
Bien. Bolitho mir a Herrick. Rezo a Dios para que el piloto conozca bien su
oficio En un tono ms cortante, aadi: Despliegue el trinquete!
Con el gran trinquete desplegado y flameando, la Undine comenz a superar al
otro barco y a sacarle una notable distancia. Bolitho se estremeci cuando ms balas
silbaron a su lado procedentes de los caones de la popa del Argus; uno de ellos
destroz el bote del costado y lo redujo a astillas. Un ltimo reto. Aquello era lo que
pareca. Can frente a can. Sin cuartel, hasta que la Undine resultara hundida.
Cambiaremos de rumbo cuando yo lo ordene dijo.
Esper, sintiendo que todos los msculos le dolan, y que su mente se sobresaltaba
con cada disparo procedente de la popa del barco francs. El botaln de foque de la
Undine pareca sobresalir por su costado de babor como una lanza. Unos disparos

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ms sobre la destrozada popa mostraron que los tiradores haban tomado nuevas
posiciones, y Bolitho vio cmo dos de sus infantes de marina caan como fruta
madura del palo del trinquete; sus gritos se perdan en el viento.
Perderemos los palos al virar, seor dijo Mudge, preocupado.
Preparados, muchachos! Bolitho ni siquiera le prest atencin. Observ que
el mar ascenda y rompa contra el costado opuesto del Argus, la presin que
aumentaba contra sus vergas. Ahora!
Se aferr a la batayola cuando el timn vir y las amuras comenzaron a avanzar
hacia el enemigo. Vio que el Argus aparejaba sus vergas con el casco virando
abruptamente mientras segua el giro de la Undine. El sol relumbr en su alczar, y
entonces su costado explot en una hilera de grandes llamas, y el aire se dividi con
la furia de su andanada. Bolitho casi cay cuando el inmenso peso del acero penetr
en el casco o silb y destroz el cordaje sobre su cabeza.
Se encontraba ahogado por el humo, y la confusin de los gritos y los aullidos, con
el fuego de mosquete que surga por todas partes, le ensordecieron. De algn modo,
logr arrastrarse por la cubierta inclinada y dirigi su mirada hacia el Argus. El humo
se disipaba despus de su ltima andanada, tan rpidamente que la Undine pareca
moverse de costado para chocar con ella. Aquella ilusin ptica le dijo que Mudge
tena razn. Cuando observ que las velas del Argus se redondeaban hacia l,
tambin vio que sus portas se inundaban debido al viento que las golpeaba. Gracias a
Dios por el viento.
Fuego! tuvo que repetir la orden para hacerse or. Fuego!
Las portas retiradas de la Undine tambin se haban inundado y la batera que
estaba ya fuera apuntaba casi hacia el cielo cuando cada capitn tir del cordn.
Incluso sobre el estruendo del fuego del can y el ulular del viento, Bolitho escuch
los proyectiles encadenados que rasgaban el aire y destrozaban los juanetes y las
vergas que el movimiento del Argus haba dejado al descubierto. Tambin oy el
inmediato estruendo del cordaje roto, las explosiones ms altas de los estayes y los
obenques, que ardan cuando el palo de trinquete y el palo mayor cayeron como
grandes rboles antes de destrozarse en el humo.
Mantngase as, seor Mudge. Bolitho movi la espada sobre su cabeza.
Ahora mismo se encontrar a nuestro costado.
Corri al corredor, y despus se detuvo, paralizado, cuando el viento alej el humo
de los dos cascos, haba muertos y heridos por todas partes, y mientras los infantes
de marina corran a sus puestos dispuestos al abordaje, Bolitho vio a Shellabeer
destrozado bajo un can, y a Pryke, el carpintero, atravesado junto a una escotilla
derrumbado junto a un tramo destrozado del corredor. Su sangre le una al resto de
los que estaban a su alrededor. Y Fowlar, poda ser aquello Fowlar?
Mientras les abordaban, los marineros franceses luchaban por liberarse de la gran
trampa de cordaje y palos, de los cabos rotos que se amontonaban como serpientes

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gigantes. Pero el acero estaba de nuevo preparado. Bolitho cruz la espada con un
oficial y despus resbal en la sangre, y se qued sin aliento cuando el francs cay
junto a l. Sinti que el hombre se estremeca y pataleaba, y vio el tremendo dolor en
sus ojos cuando Carwithen le empujaba a un lado con un hacha de abordaje
incrustada en la nuca.
A cada lado, los hombres luchaban y aullaban, con picos y bayonetas cumpliendo
con una labor ms propia de las espadas y los alfanjes. Davy se encaminaba a la
escala del alczar, gritando a los hombres a sus espaldas, cuando el ataque de unos
marineros franceses le dej momentneamente aislado y solo. Bolitho observ su
rostro deformado sobre los hombros inclinados hacia delante, vio que su boca
formaba gritos inaudibles cuando lo derribaron, sin que las armas de sus agresores
descansaran ni siquiera despus de haberlo destrozado. El guardiamarina Armitage
se puso en pie, temblando, en el corredor, con la piel blanca como la leche.
Seguidme! grit.
Entonces l tambin muri; lo apartaron y lo pisotearon al chocar los dos grupos
enfrentados. Bolitho lo vio mientras se abra camino hacia la toldilla a travs de la
escala principal del alczar, lo vio y lo anot en su mente, pero sin relacionarlo con
nada, como una pesadilla, como si l solo fuera un observador. Alcanz la escala y
vio al teniente francs mirndole, aquel llamado Maurin, el que tena una mujer
inglesa. El resto pareci desvanecerse en una niebla oscilante cuando las dos espadas
chocaron una con la otra.
Rndase, Maurin! grit con voz ronca Bolitho. Ya ha hecho bastante.
No es posible, seor! grit el francs, sacudiendo la cabeza.
Entonces se arroj hacia delante, haciendo presin sobre el puo de la espada de
Bolitho y empujndola hacia el mar. Bolitho baj un escaln, viendo la desesperacin
en el rostro de Maurin; saba que solo aquel hombre separaba la victoria de una
matanza sin sentido.
Le Chaumareys ha muerto. Bolitho apoy su pie izquierdo en el siguiente
escaln. Tengo razn? tuvo que gritar todo lo que pudo cuando ms hombres de
la Undine irrumpieron aullando en la cubierta de artillera y atacaron a la tripulacin
francesa por la espalda. Bolitho comprendi pesadamente que deban de haber
escalado la destrozada popa. De nuevo, era ms una reaccin espontnea que un
ataque en toda regla. Aadi framente: De modo que, por el amor de Dios,
rndase.
Maurin dud; la incertidumbre asom a su rostro, y entonces tom una decisin.
Se hizo a un lado, y elev el puo de su espada hasta casi ponerla al nivel de sus ojos
antes de embestir el pecho de Bolitho. Bolitho le observ con algo similar a la
desesperacin. Maurin llevaba tanto tiempo en aquel barco que haba olvidado la
necesidad de ceder. Fue fcil. Asquerosamente fcil. Bolitho apoy su peso en un pie,
rechaz la hoja que avanzaba hacia l y luego golpe. El peso del teniente fue ms

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que suficiente, y Bolitho casi not que le arrancaban la espada de la mano cuando
Maurin cay con un grito ahogado a la cubierta inferior. Un marinero con coleta elev
el pico de abordaje.
Tcale, y te mato! grit Bolitho.
Vio a Herrick caminando entre los marineros franceses, que arrojaban sus armas a
la ensangrentada cubierta. La lucha haba terminado. Su fuerza se haba esfumado al
observar el ltimo gesto de Maurin. Enfund su espada y ascendi los ltimos
escalones. Saba que Allday estaba tras l, y Herrick se coloc a su lado cuando,
juntos, permanecieron en silencio observando el cuerpo de Le Chaumareys, que yaca
junto al timn abandonado. Pareca extraamente en paz, y entre tanto horror y tanta
carnicera, apenas mostraba heridas. Haba una mancha oscura bajo su hombro, y un
pequeo surco de sangre en la esquina de su boca. Bolitho pens vagamente que
posiblemente fuera uno de los tiradores de Bellairs.
Bueno. Al fin nos encontramos, capitn dijo Bolitho en voz baja. Tal y como
usted dijo.
El teniente Soames se arrodill para desenvainar la espada de Le Chaumareys.
Djesela dijo Bolitho. La suya era una mala causa, pero luch con honor.
Se volvi, sbitamente asqueado al observar la muerte, ante su pattica quietud. Y
cbrale con su bandera, la bandera que le corresponde. No era un pirata. Vio cmo
llevaban al corredor el cuerpo de Davy, y aadi: Un momento ms, y hubiera visto
la captura del Argus. Suficiente recompensa, incluso, para saldar sus deudas.
Cuando saltaron sobre el agua que quedaba atrapada entre los dos cascos, Bolitho
se volvi sobresaltado cuando varios de los marineros se unieron para vitorearle.
Mir a Herrick, pero l se encogi de hombros y mostr una triste sonrisa.
S cmo se siente, pero ellos se alegran de estar con vida. Es el modo que tienen
de agradecrselo.
Supongo que sobrevivir es una buena causa para pelear dijo Bolitho y toc su
brazo. Forz una sonrisa. Y para ganar.
Pondr a los hombres a trabajar, seor. Herrick recogi su sombrero y se lo
tendi. Las bombas parecen demasiado cargadas para mi gusto.
Bolitho asinti y camin con calma hacia la popa. Sus zapatos se enredaban con
astillas y cordaje roto. Hizo una pausa junto a la regala, y mir desmayadamente al
barco bajo su mando, las cuadernas destrozadas y las cubiertas manchadas, las
figuras que se abran camino entre los escombros ms como supervivientes que como
vencedores. Entonces, se reclin; afloj el pauelo de su cuello, y abri su mejor
casaca, que estaba rota y desgarrada en una docena de puntos. Sobre su cabeza, la
bandera ondeaba ms fcilmente, una vez que el sbito golpe de viento haba pasado
tan rpidamente como haba llegado para salvarles de los enormes caones del
Argus. De no ser por eso...

273

Alexander Kent
Misin en ultramar

Mir a su alrededor, sbitamente ansioso, pero vio a Mudge en su lugar junto al


timn, cortando un trozo de queso con un cuchillito que haba rescatado de uno de
sus bolsillos. Pareca muy viejo bajo la polvorienta luz del sol. El pequeo Penn
estaba en cuclillas sobre un can, mientras le vendaban la mueca, y se tocaba la
nariz, que haba comenzado a sangrar cuando una carga le haba estallado cerca.
Bolitho les observ con algo parecido al amor.
Mudge y Penn. La experiencia y la inocencia. All estaba Keen, hablando con
Soames. Pareca muy dolorido, pero ahora era un hombre. Sus pies tropezaron con
los escombros, y vio que Noddall se aproximaba a l con cuidado, con una jarra de
vino apretada contra su pecho.
Me temo que no puedo encontrar los vasos, seor. Mantuvo los ojos fijos en el
rostro de Bolitho, y probablemente los haba mantenido cerrados mientras pasaba
junto a los horrores que se extendan por la cubierta. Bolitho se llev la jarra a los
labios.
Pero si es mi mejor vino!
S, seor. Noddall se frot los ojos y sonri, nervioso. Es lo que queda. El
resto est destrozado.
Bolitho dej que el vino llenara su boca, y lo sabore cuidadosamente. Lo
necesitaba. Pens que haban recorrido juntos un largo camino desde aquella tienda
en la calle Saint James. Y en unas semanas estaran de nuevo preparados. Los rostros
que faltaban seran recordados sin el dolor que en aquellos momentos iba en
aumento. El terror se convertira en valenta, y el coraje sera recordado como el
deber. Sonri amargamente, recordando las palabras que haba escuchado hace tanto
tiempo: En nombre del rey.
Me asust un poco, seor Mudge escuch que Penn deca con su voz aguda.
Hubo una pausa pesarosa. Solo un poco.
El viejo Mudge recorri la cubierta de un vistazo y aguant la mirada de Bolitho.
Te asustaste, chico? Vaya por Dios. Jams sers comandante, no cree, seor?
Bolitho sonri, compartiendo aquel momento nicamente con Mudge. Porque l
saba, mejor que nadie, que la verdad que se esconda en la batalla no era para ser
revelada a los nios. Entonces observ de nuevo su barco, el hombro brillante del
orgulloso mascarn de proa, que se encontraba bajo el bauprs. Pens que la Undine
era la autntica vencedora, y de pronto se sinti muy agradecido por que fuera suya.

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Alexander Kent
Misin en ultramar

EPLOGO
El teniente Thomas Herrick entr en la cmara de popa y aplast el sombrero bajo
el brazo.
Me mand llamar, seor?
Bolitho estaba en pie junto a los ventanales abiertos, con las manos posadas sobre
el alfizar, observando la ondulacin del mar y los pececitos brillantes que se
arremolinaban en torno al timn inmvil. Era por la tarde, y a lo largo de la lnea de
costa de la baha de Pendang, los rboles y las frondas verdes se inclinaban y
brillaban en una docena de colores debido a la tranquila brisa. Pens, ausente, que el
tiempo era bueno para zarpar, pero no para la Undine. An no. Se volvi y seal una
silla.
Sintate, Thomas. Vio que la mirada de Herrick descansaba sobre los
despachos abiertos que haban llegado a bordo ese da. Un bergantn de Madrs, con
rdenes y noticias. Otro barco de las Indias llegar pronto, Thomas. Este despacho
procede del almirante al mando del escuadrn de tierra. Nos enva hombres para
reemplazar a los que perdimos en batalla.
Qu fcil era decirlo: perdidos en batalla. Ech un vistazo a la cmara, sabiendo
que Herrick le observaba y comparta sus recuerdos. Haba pocas huellas de los
daos que el barco haba sufrido bajo los caones de Le Chaumareys. La pintura
nueva cubra las cuadernas reparadas, y el olor del alquitrn y el barniz permaneca
pegado al casco. Haca un mes y dos das que se haban alejado del Argus, pero pese
al trabajo agotador y la recompensa de ver que el barco regresaba a su antiguo ser, las
imgenes de la lucha continuaban en la mente de Bolitho como si todo hubiera
ocurrido ayer. Y cmo haban trabajado. Quiz, como l, el resto de la tripulacin lo
necesitaba, aunque no fuera ms que para alejar los recuerdos durante algn tiempo
ms.
Los recuerdos regresaban cuando menos se esperaba. El guardiamarina Penn,
agachado cuando un can reculaba a bordo, envuelto en humo, mientras la dotacin
empujaba de nuevo el arma hacia delante con los garfios y las esponjas. Un hombre
que haba sido literalmente cosido a la cubierta por la oleada de astillas que volaban.
Yaca all, mirando sin pestaear al cielo. Penn se haba levantado para tocarle y haba
intentado alejarse de un salto cuando el hombre se haba levantado para aferrar su
mueca. Debi de morir en aquel mismo instante.
Bolitho no recordaba haber visto el incidente entonces, pero haba permanecido a
la espera en algn recoveco de su mente. Y Armitage dirigiendo a su grupo de
abordaje despus de que Davy hubiera cado bajo aquellas profundas cuchilladas. El
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Alexander Kent
Misin en ultramar

torpe y desgarbado guardiamarina, ciego de terror, haba reunido las pocas reservas
de energa que le quedaban, solo para descubrir que no eran suficientes. Y despus
de la batalla, los olores y los ruidos, por no hablar del cirujano borracho, que haba
tenido que ser arrastrado a su enfermera por tres de sus hombres.
Cuando el salvaje entusiasmo dej lugar a la victoria, a la certeza de que haban
ganado, tuvieron que enfrentarse inmediatamente a su situacin. Los heridos deban
ser atendidos, los muertos enterrados, y la labor deba iniciarse sin demora. Mirando
atrs, Bolitho pensaba que era milagroso que hubieran alcanzado alguna vez la baha
de Pendang. Las vergas inferiores, los palos de proa gravemente afectados, el propio
palo mayor tan astillado y roto que tuvieron que darse prisa en llevar a cabo un
rpido trabajo en los estayes y el cordaje para mantenerlo erguido...
La labor haba parecido inacabable. Ms de una docena de agujeros bajo la lnea de
flotacin haban mantenido a los hombres trabajando en las bombas a lo largo de
todas las guardias, y, con el destrozado Argus a remolque, haban avanzado
penosamente hacia la tierra y la salvacin. La fragata capturada ya haba partido con
el aparejo de fortuna para un puerto en la India, donde pronto sera reparada e
incluida en la flota privada de la Compaa.
Alguna instruccin ms, seor? pregunt Herrick.
Bolitho se incorpor para coger una botella de vino.
Se nos confirma que la baha de Pendang ser entregada a cambio de otro
puerto, actualmente en propiedad de la Compaa Holandesa de las Indias
Orientales. Levant la mirada y vio la sorpresa en los ojos de Herrick. Ahora que
hemos asegurado el asentamiento, los holandeses estn ms que ansiosos en hacer el
cambio, por lo que parece.
Record con sbita claridad el rostro del contraalmirante Conway, cuando haban
abierto el primer despacho, que el propio Raymond haba trado de Madrs.
De modo que todo esto ha sido para nada dijo con voz ronca.
No, seor. Raymond haba desviado la mirada. El otro asentamiento del
norte conviene mucho ms a nuestros propsitos. Sir Montagu Strang me lo ha
explicado. Ya ver cmo su participacin en todo este asunto ser tenida muy en
cuenta.
Tenida en cuenta haba dicho Conway, ms tarde, cuando Raymond haba
abandonado la habitacin. Pero designarn un nuevo gobernador.
Lo siento, seor haba replicado Bolitho. Es una victoria amarga.
Amarga? Sorprendentemente, se haba redo. Este tipo de trabajo es ms
propio de armadores que de marineros, recurdelo bien.
Bolitho empuj una copa a travs de la mesa y se dio cuenta de que Herrick an
esperaba una respuesta.
Una vez que se hayan incorporado los refuerzos, mantendremos una patrulla
local hasta que se nos avise de lo contrario. Sonri, serio. Soy, provisionalmente,

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el oficial de mayor rango en estas aguas. No es de extraar, porque la Undine es el


nico barco del rey.
Se lo ha ganado, seor. Herrick sonri. Cuando comprend el modo en que
se haba puesto en la mente del capitn francs, yo...
Si el viento hubiera cesado, Thomas Bolitho desvi la vista, hubieras
pensado de otra forma.
Suerte, seor? La sonrisa se ensanch.
Hubo un golpe en la puerta y Penn entr en la cmara.
Saludos del seor Davy, seor. El barco indio acaba de zarpar. Dijo que a usted
le gustara saberlo, seor.
Gracias.
Bolitho esper a que la puerta se cerrara, y de pronto sinti un gran peso en el
corazn. Ni siquiera Penn poda evitar confundirse. Keen era ahora teniente, y
Soames haba reemplazado a Davy. La misma historia. Uno mora, y otro se
beneficiaba de ello.
El barco indio parte para Madrs, seor dijo Herrick en voz baja. All,
nuestros heridos recibirn mejor tratamiento.
Le veremos marchar dijo Bolitho, recogiendo su sombrero.
El sol en el alczar era bastante intenso, pero el tranquilo viento de la costa lo
suavizaba cuando l permaneci en pie, con Herrick, junto a las redes para observar
cmo el barco indio de casco profundo desplegaba sus juanetes. Su pintura y la
bandera de la Compaa brillaban, por contraste, con la tierra. Bolitho observ la
cubierta de la Undine y vio que los hombres interrumpan su trabajo para observar
cmo el gran barco oscilaba por la fuerza del viento. Su casco brillaba mientras
continuaba alejndose del fondeadero. Quiz pensaban en su hogar, adonde
posiblemente se dirigiera el barco. O en los viejos amigos que yacan vendados en su
casco, o en otros que ya no estaban all. Bolitho hizo un gesto a Penn.
Por favor, su catalejo.
Desde que la Undine haba regresado, solo haba podido ver una vez a Viola
Raymond a solas. Bolitho no saba si se deba a Raymond o a que ella saba mejor que
l que era intil aadir ms dolor a la separacin.
Un hermoso barco, seor. Tambin Herrick tena un catalejo. Me hace
pensar en mi pobre padre, que quera que yo navegara en uno como ese. Imagino que
las cosas hubieran sido muy distintas de ser as.
Bolitho se puso en tensin al ver el vestido verde plido en la popa ornamentada,
el mismo sombrero ancho que haba comprado en Santa Cruz. Pudo escuchar las
palabras que le deca, como si acabara de decrselas a travs de la distancia y las olas
de la baha.

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Alexander Kent
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Si alguna vez pasas por Londres, por favor, ven a visitarme. Mi marido ha
obtenido su ascenso. Lo que l quera. Lo que yo pens que quera tambin. Le
haba apretado la mano. Espero que consiguieras lo que queras de m.
Un can dispar desde el asentamiento, y otro le respondi desde el castillo de
proa del otro barco. Las banderas descendieron mostrndose sus respetos. Bolitho
sinti que el dolor regresaba. Ella tena razn. No deba quedar dolor, sino
comprensin. Paz, como despus de una gran galerna. Algo que ambos haban
alcanzado, aunque no fuera ms que por un momento. Pens en Raymond, destinado
a un mejor puesto mientras Conway regresaba a la oscuridad. Era imposible
comprenderlo. Y l era ms o menos el mismo que antes, salvo por aquel momento. O
no. Quiz, intentando moldearle como ella haba deseado hacer con su marido,
hubiera logrado cambiarle.
Una seal, seor llam Penn. Del Wessex a la Undine. Cerraba un ojo para
observar por un catalejo las banderas de las vergas del barco mientras deletreaba el
mensaje: Que la buena suerte les acompae.
Recibido.
Bolitho mantuvo los ojos fijos en la figura de verde plido. Mova su sombrero
como gesto de despedida, y su cabello otoal flotaba libremente al viento.
A ti tambin, amor mo dijo, para s.
Algunos de los marineros jaleaban y se saludaban cuando el otro velero despleg
ms velas y se inclin para seguir su nuevo rumbo. Bolitho le tendi el catalejo a un
grumete.
Todo bien, seor Herrick?
S, seor asinti Herrick, despus de observarle.
Un vaso de vino. Creo que nos lo merecemos.
Bolitho continu del mismo modo, alejando sus ojos del barco mientras avanzaba
decidido hacia el promontorio.
No s si nos lo merecemos, pero al menos nos lo hemos ganado.
Allday les vio pasar, y vio que la mano de Bolitho tocaba el bolsillo lateral, donde
llevaba el reloj. Solo fue un gesto rpido, pero a Allday le revel muchas cosas.
Camin hasta las redes y sigui con la vista el barco indio, que se alejaba.
Vaya en paz, mi seora, pens. Ha dejado su huella y ha estado bien mientras ha
durado. Pero una relacin ms larga?
Suspir. Ninguno de los dos hubiera podido soportarla.
Dibuja una bella estampa, verdad, Allday? dijo Keen, que se uni a l junto a
la amurada.
S, seor. Allday le mir. Este no sabe ni la mitad, pens. Pero demasiado
para un humilde marinero, seor.
Keen se alej y comenz a recorrer el alczar como haba visto que Bolitho haca
ms de mil veces. Saba que Allday se estaba riendo de l, pero no le importaba.

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Haba sido sometido a examen, y lo haba superado. Era ms de lo que se hubiera


atrevido a esperar, y le bastaba. Hizo una pausa junto a la lumbrera, y escuch la risa
de Bolitho y la silenciosa rplica de Herrick. Y haba compartido todo aquello con
ellos. Cuando volvi a mirar, el barco haba superado ya el promontorio y haba
desaparecido de la vista. Comenz a recorrer la cubierta una vez ms. El teniente en
funciones Valentine Keen, de la fragata de Su Majestad, la Undine, estaba satisfecho.

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VOCABULARIO
Abatir: Apartarse un barco hacia sotavento del rumbo que deba seguir.
Acuartelar: Presentar al viento la superficie de una vela, llevando su puo de
escota hacia barlovento. La vela se hincha al revs y produce un empuje hacia popa
en lugar de hacia proa.
Adujar: Recoger un cabo formando vueltas circulares u oblongas. Cada vuelta
recibe el nombre de aduja.
Aguja magntica: Instrumento que indica el rumbo (la direccin que sigue un
buque). Tambin recibe los nombres de comps, aguja nutica o brjula.
Ala: Pequea vela trapezoidal que se aada a los lados de otra para aumentar la
superficie con poco viento.
Alczar: Parte de la cubierta alta comprendida entre el palo mayor y la entrada de
la cmara, o bien, en caso de carecer de ella, hasta la popa. All se encuentra el puente
de mando.
Aleta: Parte del costado de un buque comprendida entre la popa y la primera
porta de la batera de caones.
Alfanje: Sable ancho y curvo con doble filo en el extremo.
Amura: Parte del costado de un buque donde comienza a curvarse para formar la
proa.
Amurada: Parte interior del costado de un buque.
Andana: Lnea o hilera de ciertas cosas. Forma de ordenar cosas de manera que
queden en fila. Ej.: andana de botes.
Aparejo: Conjunto de todos los palos, velas, vergas y jarcias de un buque.
Arboladura: Conjunto de palos, masteleros, vergas y perchas de un buque.
Arraigadas: Cabos o cadenas situados en las cofas donde se afirma la obencadura
de los masteleros.
Arribar: Hacer caer la proa de un buque hacia sotavento. Lo contrario de orzar.
Arrizar: Sinnimo de rizar.
Arsenal: Lugar donde se construyen o reparan los buques de guerra.
Azocar: Apretar un nudo o amarre.
Babor: Banda o costado izquierdo de un buque, mirando de popa a proa.
Balance: Movimiento alternativo de un buque hacia uno y otro de sus costados.
Baos: Piezas de madera que, colocadas transversalmente al eje longitudinal del
buque, sostienen las cubiertas. Equivalen a las vigas de una casa.
Barlovento: Parte o direccin de donde viene el viento.

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Batayola: Barandilla hecha de doble pared, de madera o de red, en cuyo interior


se colocaban los coyes de los marineros para protegerse al entrar en combate.
Bauprs: Palo que sale de la proa y sigue la direccin longitudinal del buque.
Bergantn: Buque de dos palos (mayor y trinquete) aparejado con velas cuadras en
ambos y adems vela cangreja en el mayor.
Bita: Pieza slida que sobresale verticalmente de la cubierta, sirve para amarrar
cabos o cables.
Bordada: Distancia recorrida por un buque en ceida entre virada y virada.
Botaln: Palo largo que sirve como alargue del bauprs o de las vergas.
Bote: Nombre genrico de toda embarcacin menor sin cubierta. Su propulsin
poda ser a remo o a vela.
Bovedilla: Parte en ngulo de la popa.
Bracear: Tirar de las brazas para orientar convenientemente las vergas al viento.
Braza: Cabos que, fijos a los extremos de las vergas, sirven para orientarlas.
Brazola: Reborde o baranda que protege la boca de las escotillas. Tambin puede
ser la barandilla de los buques cuando es de tablones unidos.
Burda: Cabos o cables que, partiendo de los palos, se afirman en una posicin ms
a popa que aquellos. Sirven para soportar el esfuerzo proa-popa.
Cabilla: Trozo de madera torneada que sirve para amarrar o tomar vuelta a los
cabos.
Cabillero: Tabla situada en las amuradas provista de orificios por donde se pasan
las cabillas.
Cable: Medida de longitud equivalente a la dcima parte de una milla (185
metros).
Cabo: Cualquiera de las cuerdas empleadas a bordo.
Cabuyera: Conjunto de todos los cabos de un buque.
Caer: Equivalente a arribar, girar la proa hacia sotavento. Tambin equivale a
calmar el viento.
Calado: Distancia vertical desde la parte inferior de la quilla hasta la superficie del
agua.
Calcs: Parte superior de palo o mastelero, comprendida entre la cofa y la cabeza.
Cmara: Parte de un buque destinada al alojamiento de pasajeros, oficiales y
mando del mismo.
Capa: (Ponerse a la capa.) Disposicin del aparejo de forma que el barco apenas
avance. Esta maniobra se hace para aguantar un temporal o para detener el barco por
cualquier motivo.
Cargar: (Cargar una vela.) Recoger o cerrar una vela.
Cargadera: Cabo empleado para recoger las velas.
Castillo: Estructura de la cubierta comprendida entre el palo trinquete y la proa
del buque.

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Cazar: Tirar de un cabo, especialmente de los que orientan las velas.


Ceir: Navegar contra el viento de forma que el ngulo formado entre la direccin
del viento y la lnea proa-popa del buque sea lo menor posible (aprox. entre 80 y 45
grados).
Cofa: Plataforma colocada en los palos que sirve para afirmar los obenquillos. Las
utilizaba la marinera para maniobrar las velas.
Combs: Espacio entre la cubierta superior, o la de la batera ms alta, situado
entre el palo mayor y el trinquete. En algunos casos tiene una gran escotilla o
abertura rectangular, por lo que no llega de lado a lado del buque.
Comps: Vase aguja magntica.
Contrafoque: Vela triangular colocada entre la trinquetilla y el foque.
Corbeta: Buque de tres palos con velas cuadras excepto la mayor del mesana, que
es cangreja. Tiene unas dimensiones inferiores a la fragata y, al igual que aquella, se
utilizaba principalmente para misiones de exploracin y de escolta. Hasta mediados
del siglo XVIII la corbeta tena unos veinte metros de eslora y llevaba unos doce
caones, posteriormente tuvo dimensiones mucho mayores y fue equipada con ms
de dieciocho caones.
Coy: Hamaca de lona utilizada por la marinera para dormir.
Cuaderna: Cada una de las piezas simtricas a banda y banda que partiendo de la
quilla suben hacia arriba formando el costillar del buque.
Cuadernal: Motn o polea que tiene dos o ms roldanas.
Cuarta: Cada una de las 32 partes o rumbos en las que se divide la rosa nutica.
Equivale a un ngulo de 11 grados y 1 5 minutos.
Cubierta: Cada uno de los pisos en que est dividido horizontalmente un buque.
Curea: Armazones con ruedas que soportan a los caones.
Cter: Embarcacin menor estrecha y ligera. Aparejaba un solo palo, vela mayor
cangreja y varios foques. Se utilizaba como embarcacin de servicio de un buque
mayor, o para pesca, guardacostas, etc.
Chinchorro: Bote pequeo usado como embarcacin de servicio. Era el ms
pequeo de los que se llevaban a bordo.
Chupeta: Camareta situada en la cubierta y pegada a la popa.
Derivar: Desviarse un buque de su rumbo. Normalmente por efecto de las
corrientes.
Derrota: Camino que debe seguir el buque para trasladarse de un sitio a otro.
Driza: Cabo que se emplea para izar y suspender las velas, vergas o banderas.
Enjaretado: Rejilla formada por listones cruzados que se coloca en el piso para
permitir su aireacin.
Escampava: Embarcacin menor muy marinera, empleada a menudo como apoyo
a un buque mayor.
Escorar: Inclinarse un buque hacia uno de sus costados.

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Escota: Cabo sujeto a los puos o extremos bajos de las velas y que sirve para
orientarlas.
Eslora: Longitud de un buque desde la proa hasta la popa.
Espejo de popa: Parte exterior de la popa.
Espeque: Palanca de madera utilizada para mover grandes pesos.
Esquife: Embarcacin menor de dos proas y lneas muy finas. Se utilizaba
normalmente para el transporte de personas.
Estacha: Cabo grueso empleado normalmente para amarrar un buque.
Estribor: Banda o costado derecho de un buque, mirando de popa a proa.
Estropada: Conjunto de movimientos que efecta un remero para completar un
ciclo de boga y volver a su posicin inicial.
Facha: (Ponerse en facha.) Maniobra de colocar las velas orientadas al viento de
forma que unas empujen hacia delante y otras hacia atrs, a fin de que el buque se
detenga
Flamear: Ondear una vela cuando est al filo del viento.
Flechaste: Travesao o escaln de cabo delgado que va de un obenque a otro.
Sirven de escala para que suban los marineros a la arboladura.
Flute: Denominacin afrancesada de la urca. Buque mercante de origen holands
con dos palos y popa redondeada. Tena una capacidad entre 60 y 200 toneladas de
carga.
Foque: Vela triangular que se larga a proa del palo trinquete.
Fragata: Buque de tres o ms palos y velas cuadras en todos ellos. Las primeras
fragatas tenan 24 caones y una dotacin de ciento sesenta hombres, posteriormente
aumentaron sus dimensiones y llegaron a equiparse con ms de 40 caones.
Gallardete: Bandera larga y estrecha de forma triangular.
Garrear: Desplazamiento de una embarcacin fondeada debido a que el ancla no
se aferra bien en el fondo.
Gavia: Nombre de las velas que se largan en el primer mastelero.
Gaza: Crculo u valo que se hace con un cabo, va sujeto con una costura o ligada.
Gualdrapazo: Golpe que dan las velas contra los palos y jarcias en ocasiones de
marejada y sin viento.
Guiada: Giro o variacin brusca de la direccin de un barco hacia una u otra
banda respecto al rumbo que debe seguir.
Imbornal: Agujero practicado en los costados por donde vuelven al mar las aguas
acumuladas en la cubierta por las olas, lluvia, etc.
Jarcia: Conjunto de todos los cabos y cables que sirven para sostener la arboladura
y maniobrar las velas.
Juanete: Denominacin del mastelero, vela y vergas que van inmediatamente
sobre las gavias.

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Lancha: Embarcacin menor dotada de espejo de popa y propulsada a remo o a


vela. Sola ser la mayor de las que se llevaban a bordo y se empleaba para el
transporte de personas o de efectos.
Levar: Subir el ancla.
Linguetes: Cuas de hierro que evitan el retroceso de un cabrestante.
Lugre: Embarcacin de poco tonelaje equipada con dos o tres palos y velas al
tercio, sola llevar gavias volantes y uno o dos foques.
Manga: Anchura de un buque.
Marchapi: Cabo que, asegurado por sus extremos a una verga, sirve de apoyo a
los marinos que han de maniobrar las velas.
Mastelero: Palos menores colocados verticalmente sobre los palos machos o
principales.
Mayor: Nombre de la vela del palo mayor, si este tiene varas velas es la ms baja y
la de mayor superficie.
Mecha: (Del timn.) Pieza vertical que hace de eje y conecta la pala del timn con
la caa o el mecanismo de la rueda.
Megfono: Cono truncado de latn que se usaba para amplificar la voz.
Mesana: Palo que est situado ms a popa. Vela envergada a este palo.
Motn: Denominacin nutica de las poleas por donde pasan los cabos. Sirven
para modificar el ngulo de tiro o para reducir el esfuerzo.
Navo: En el siglo XVIII se utiliz este trmino para designar a un buque de guerra
equipado con sesenta caones o ms, y de dos cubiertas como mnimo. Existieron
navos de cuatro cubiertas y de ciento veinte caones. Tambin se utiliza como
denominacin genrica de buque o barco.
Obencadura: Conjunto de todos los obenques.
Obenque: Cada uno de los cabos con que se sujeta un palo o mastelero a cada
banda de la cubierta, cofa o mesa de guarnicin.
Orla: Friso o bordn que va de proa a popa en el ngulo entre el costado y la
cubierta.
Orzar: Girar el buque llevando la proa hacia la direccin del viento.
Pairo: (Ponerse al pairo.) Maniobra destinada a detener la marcha del buque.
(Vase facha.)
Pasamanos: Parte superior de cualquier barandilla de a bordo. Tambin se usa
como sinnimo de pasarela.
Pasarela: Pasillos situados a banda y banda del combs o cubierta superior,
comunicaban la popa con la proa.
Penol: Puntas o extremos de las vergas.
Percha: Nombre con el que se denomina cualquier pieza de madera redonda y
larga.

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Perilla: Tope o extremo superior de un palo. Pieza de madera situada en el tope


del palo equipada con una roldana por donde pasa una driza.
Petifoque: Vela de cuchillo situada delante del foque.
Pinaza: Embarcacin menor larga y estrecha con la popa recta.
Pique: (A pique.) Modo adverbial para designar que un objeto se encuentra justo
en la vertical que va hasta el fondo del mar.
Popa: Parte posterior de un buque, donde est colocado el timn.
Porta: Aberturas rectangulares abiertas en los costados.
Portar: Se dice de las velas cuando estn hinchadas por el viento.
Proa: Parte delantera del buque.
Quilla: Pieza de madera que va colocada longitudinalmente en la parte inferior
del buque y sobre la cual se asienta todo su esqueleto.
Rada: Paraje cercano a la costa donde los barcos pueden fondear quedando ms o
menos resguardados.
Raquero: Personas o embarcaciones que se dedican a buscar barcos perdidos o sus
restos.
Rebenque: Trozo corto de cabo. Lo empleaban los oficiales de la marina britnica
para castigar las faltas leves de disciplina.
Regala: Parte superior de la borda o costado de un buque.
Rezn: Ancla pequea de cuatro brazos.
Rizar: Maniobra de reducir la superficie de una vela recogiendo parte de esta
sobre su verga.
Roda: Pieza gruesa que forma la proa de un buque.
Roldana: Rueda de madera o metal colocada en el interior de un motn o
cuadernal sobre la que se desliza un cabo o cable.
Rumbo: Es la direccin hacia donde navega un barco. Se mide por el ngulo que
forma la lnea proa-popa del barco con el norte.
Saloma: Cancin o voz montona y cadenciosa con que los marineros solan
acompaar sus faenas para aunar los esfuerzos de todos.
Saltillo: Cualquier escaln o cambio de nivel en la cubierta.
Sentina: Parte inferior del interior de un buque donde van a parar todas las aguas
que se filtran al interior y de donde las extraen las bombas.
Serviola: Pescante, situado en la amura, dotado de un aparejo empleado para subir
el ancla desde que sale del agua. Marinero de viga que se colocaba cerca de las
amuras. Por extensin pas a ser sinnimo de viga.
Sobrejuanetes: Denominacin del mastelero, vela y vergas que van sobre los
juanetes.
Sollado: Cubierta inferior donde se encontraban los alojamientos de la marinera.
Sondar: Medir la profundidad del agua.

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Sotavento: Parte o direccin hacia donde va el viento. Es el contrario de


barlovento.
Tajamar: Pieza que se coloca sobre la roda en su parte exterior.
Tambucho: Pequea caseta situada en cubierta que protege una entrada o paso
hacia el interior.
Toldilla: Cubierta ms alta situada a popa. Sirve de techo al alczar.
Tolete: Pieza de metal o madera colocada sobre la borda de un bote y que sirve
para transmitir el esfuerzo de un remo a la embarcacin.
Trinquete: Palo situado ms a proa. Verga y vela ms bajas situadas sobre este
palo.
Verga: Perchas colocadas transversalmente sobre los palos y que sirven para
sostener las velas cuadras.
Virar: Cambiar el rumbo de forma que cambie el costado por el que el buque
recibe el viento.
Virar por avante: Virar de forma que, durante la maniobra, la proa del barco pase
por la direccin del viento.
Virar por redondo: Virar de forma que, durante la maniobra, la popa pase por la
direccin del viento.
Yola: Bote ligero que emplea cuatro o seis remos. Tambin puede navegar a vela.

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***
Ttulo original: Command a King's Ship
Fotografa de la portada: Corbis
1973, Alexander Kent
Edicin original publicada por Hutchinson
Editorial Noray, S. A. 2002,
de la traduccin: Laura Espido Freire
ISBN: 84-9759-087-2 (vol. 431/4)
Depsito legal: B. 29.576 2002
Misin en ultramar Alexander Kent
01-04-2011
V.1 Joseiera

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