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LA PRIMERA GUERRA MUNDIAL

Emilio Campmany
Los orgenes
La Primera Guerra Mundial acab con cien aos de casi ininterrumpida paz y
prosperidad en Europa. El conflicto fue algo parecido a un suicidio. El continente
haba conseguido durante esos cien aos dominar el mundo y luego,
incomprensiblemente, decidi ahogarse en una terrible guerra civil que hizo que
acabara perdiendo su supremaca mundial. Cul es el porqu de un acto
aparentemente tan irracional?
Estn los que creen que el asesinato del archiduque Francisco Fernando el 28 de
junio de 1914 en Sarajevo puso en marcha una cadena de desdichados
acontecimientos donde la incompetencia de unos y la maldad de otros arrastraron a
Europa hacia una guerra que podra fcilmente haberse evitado. Los que as
piensan enlazan la cuestin con el problema moral de quin fue el que la provoc.
Alguien tena que ser responsable de ese innecesario desastre. El tema fue
acaloradamente debatido desde el mismo inicio de las hostilidades. Incluso,
terminadas stas, los tratados de paz se ocuparon de determinar el culpable de la
carnicera. Sobre Alemania cay ese estigma, por empujar a Austria a vengar la
muerte del heredero y provocar as la ira rusa y con ello el conflicto mundial.
Otros creen que poderosas fuerzas profundas llevaban aos conduciendo a Europa
hacia un gran conflicto que los polticos, por hbiles que hubieran sido, que no lo
fueron, no habran podido evitar. Estall a consecuencia del asesinato del
desdichado archiduque y su esposa como poda haberlo hecho tras cualquiera de
las muchas crisis que le precedieron o por cualquier otra que se hubiera podido
producir despus. Los que as contemplan aquella terrible guerra creen que fueron
dos sus causas principales.
La primera fue la torpe anexin alemana de Alsacia y Lorena tras la Guerra FrancoPrusiana (1870-1871). El Imperio alemn, recin nacido, infligi a la orgullosa
Francia una humillacin imposible de olvidar. Cualquier Gobierno en Pars incluira
entre sus objetivos recuperar las provincias arrancadas en cuanto la ocasin lo
permitiera. Y la ocasin se present cuando Rusia quiso salir en defensa de Serbia.
Quiz Pars no le hubiera animado a hacerlo de no ser por el deseo de recuperar lo
perdido. La segunda fue la rivalidad naval germano-britnica. Desde la batalla de
Trafalgar (1805), Gran Bretaa dominaba los mares. Berln se crey con derecho a
levantar un imperio colonial acorde con su podero. Y decidi que para lograrlo
necesitaba una gran armada similar a la britnica. En Londres, donde se crea que la
superioridad naval inglesa slo estara garantizada en la medida en que su flota
fuera ms poderosa que las dos siguientes juntas, vieron el programa naval alemn
con enorme recelo y se lanzaron a construir barcos con el fin de mantener su
superioridad estratgica. La carrera de armamentos que ello desencaden aboc a
las dos potencias a tener que enfrentarse tarde o temprano.
Esta manera de ver las cosas peca de miope porque se fija en las rivalidades de las
potencias occidentales con Alemania y olvida que el conflicto surgi en el este de
Europa, en los Balcanes y en el enfrentamiento entre Austria y Rusia por hacerse
con los despojos del cada vez ms decadente Imperio Otomano, el hombre enfermo
de Europa, como se le llam por entonces. En ese conflicto nada tuvo que ver la
Guerra Franco-Prusiana ni la rivalidad naval germano-britnica. La enemistad ruso-

austriaca provena de la Guerra de Crimea (1853-1856). Hasta las revoluciones de


1848, Europa se haba regido por el sistema construido por Metternich tras las
cruentas guerras napolenicas. Tena dos patas: el Concierto europeo, un sistema
de resolucin pacfica de conflictos, y la Santa Alianza, un acuerdo de solidaridad
monrquica suscrito por las tres grandes autarquas del centro y el este de Europa,
Austria, Prusia y Rusia, basado en el inters comn de sofocar la revolucin. Cuando
en 1848 Austria se vio acosada por la revuelta nacionalista en Hungra, quien
acudi en su ayuda fue el zar, en consideracin precisamente a ese principio de
solidaridad. San Petersburgo pudo haber dejado que la revuelta nacionalista
hngara acabara con Austria y beneficiarse del vaco que eso creara en el Este.
Pero no lo hizo. Y sin embargo, cuando unos pocos aos ms tarde Rusia se vio
agredida por Gran Bretaa y Francia, que acudieron en defensa del sultn, Austria
no slo se mantuvo neutral, sino que movilizando su ejrcito oblig a San
Petersburgo a distraer en Galitzia tropas que necesitaba en Crimea.
La intervencin franco-britnica acab con el Concierto europeo y la beligerante
neutralidad austriaca enterr a la Santa Alianza. A partir de ah, las rivalidades entre
las grandes potencias europeas se fueron agudizando y la ausencia de un sistema
con el que solucionar las disputas sin que la sangre llegara al ro hizo que cadacrisis
estuviera siempre a punto de desembocar en una gran guerra. Vistas as las cosas,
lo asombroso no es que la Primera Guerra Mundial estallara, sino que lo hiciera tan
tarde.
De forma que, en los orgenes del conflicto, mucho ms relevante que la carrera
armamentista germano-britnica o los agravios franceses por la prdida de AlsaciaLorena fue la vieja y enconada rivalidad austro-rusa, nacida en la Guerra de Crimea.
En lo que influyeron las muchas inquietudes que en Francia e Inglaterra despertaron
las ambiciones alemanas fue en que las dos potencias occidentales dejaron de
temer al expansionismo ruso por la desconfianza que les provoc el alemn.
Precisamente, Londres y Pars acudieron al Mar Negro en 1853 a defender al
decadente Imperio Otomano, cuya existencia era un freno al constante
ensanchamiento de las fronteras rusas hacia el Mediterrneo. All, en lo que era
conocido como el Levante, tanto Francia como Inglaterra tenan importantes
intereses. Eso que tanta inquietud les provoc en 1853 haba dejado de
preocuparles en 1914. Sin embargo, para Austria el problema fue siempre el mismo.
Conservar su estatuto de gran potencia exiga impedir que Rusia se hiciera con los
despojos del imperio turco y evitar que su armada tuviera una salida al
Mediterrneo.
Cuando un cruento golpe de Estado en 1903 convirti a Serbia, vecina de los
austriacos, en un revoltoso aliado del zar, la mera existencia del pequeo reino
balcnico se convirti en una grave amenaza para Austria. Encima, Belgrado
animaba, fomentaba y financiaba la subversin de los eslavos que vivan en
territorio austriaco y aspiraba a fundar, a costa de Austria, un gran reino de los
eslavos del sur, esto es, un reino yugoslavo. Y San Petersburgo, como protector de
todos los eslavos, apoyaba la idea. Antes del asesinato de Francisco Fernando, hubo
numerosas ocasiones en las que Austria estuvo tentada de recurrir a las armas y
poner en su sitio a los serbios, pero el temor a la intervencin rusa hizo que Berln
sujetara a Viena y le obligara a desistir y a dar un paso atrs en el ltimo momento.
En 1914, sin embargo, ocurri lo contrario. El kiser respald cualquier accin de
castigo que el emperador quisiera emprender como respuesta al asesinato de su
heredero Francisco Fernando, planeado y financiado por Belgrado. El porqu de ese

cambio de actitud en la corte berlinesa de Guillermo II precisamente en el verano


de 1914 es harina de otro costal.
Los bloques
Cuentan que durante la Crisis de los Misiles Kennedy estuvo leyendo Los caones
de agosto, la detallada narracin de los das iniciales de la Primera Guerra Mundial
escrita por Barbara Tuchman. Jack se aterroriz al pensar que algo parecido pudiera
ocurrirle a l. Fue desde luego habitual durante la Guerra Fra que los historiadores
sentaran en el banquillo de los acusados a la poltica de bloques como una de las
responsables del estallido de la Gran Guerra. Dos bandos, la Triple Alianza y la Triple
Entente, enfrente el uno del otro, fueron un barril de plvora que cualquier
chispazo, por ejemplo, el asesinato de Francisco Fernando en Sarajevo, poda hacer
estallar. Haba que extraer de ello una enseanza para que la Guerra Fra, una
situacin tan parecida, con dos bloques mirndose torvamente desdeuno y otro
lado del globo, no tuviera el mismo desenlace.
Es verdad que, al menos aparentemente, Alemania, Francia y Gran Bretaa fueron a
la guerra por un asunto, la independencia de Serbia, que no les ataa en absoluto.
Eso puede hacer creer que las tres se limitaron a honrar los rgidos pactos que
tenan con sus respectivos aliados. Si as hubiera sido, no cabra duda de que la
existencia misma de las alianzas tendra una responsabilidad en lo sucedido. Sin
embargo, Alemania pudo haber advertido a Austria-Hungra de que no apoyara sus
acciones contra Serbia. Francia pudo haber avisado a Rusia de que no entrara en
guerra con Alemania por mor del pequeo reino balcnico. Y Gran Bretaa, segn
sus acuerdos, ni siquiera estaba obligada a intervenir. La prueba de que quien
hubiera querido habra podido mantenerse al margen es que eso fue precisamente
lo que hizo Italia, a pesar de estar integrada en la Triple Alianza. La cierto es que
cada cual tuvo sus razones para zambullirse en el desastre. Cules fueron?
Austria-Hungra dependa diplomticamente de Alemania. Hasta 1866, la cuestin
de quin conducira la unificacin alemana, si Austria o Prusia, domin la poltica
europea. Dos guerras, la austro-prusiana de 1866 y la franco-prusiana de 1870-71,
inclinaron la balanza del lado de Berln. Con la desaparicin de la Confederacin
Germnica, Austria perdi el liderazgo que ostentaba entre los Estados alemanes.
Con su divisin en doble reino (1867), se debilit fatalmente. A partir de entonces
su poltica exterior se centr en ver el modo de hacerse con los despojos del
moribundo Imperio otomano en los Balcanes. All choc con los intereses rusos, que
codiciaban lo mismo. Austria-Hungra, por s sola, no hubiera podido enfrentarse a
Rusia, pero contar con el ejrcito prusiano poda cambiar radicalmente las cosas.
Entre 1867 y 1914, Austria se pavone en los Balcanes siempre que tuvo el
respaldo de Berln. Cuando careci de l, dio humildemente un paso atrs. Las
veces que ese respaldo existi, Rusia dej hacer a Austria de mala gana por temor a
Alemania. Pero en julio de 1914, no obstante existir ese respaldo, Rusia se mantuvo
firme.
Es verdad que en ocasiones anteriores Alemania haba contenido a Austria. Por qu
en julio de 1914 no lo hizo? Despus de haber dejado que el Tratado de Reaseguro
suscrito con San Petersburgo caducara (1890), y dado lugar a que Francia y Rusia se
convirtieran en aliados (1892) y amenazaran con hacerle una guerra en dos frentes,
Berln intent conducir lo que all se llam Weltpolitik. Ese buscar por su cuenta un
lugar al sol junto al resto de potencias implic constituirse en rival colonial de
Francia y Gran Bretaa, irritar a los rusos incrementando su influencia en Turqua y

Bulgaria y aterrorizar a los ingleses construyendo una flota que rivalizara con la
Navy. En 1914 Alemania slo tena un aliado, Austria-Hungra. Pero lo peor era que
haba estado importunando a todas las dems grandes potencias. La situacin
hubiera aconsejado ser prudentes, como tantas otras veces anteriores lo fueron. Sin
embargo, esta vez varias consideraciones indujeron a Guillermo II a aconsejar, casi
exigir, firmeza a Francisco Jos:
1) Austria, su nico aliado, dejara de ser tenida por gran potencia si dejaba sin
castigar el asesinato del heredero al trono de los Habsburgo, planeado por oficiales
de un minsculo Estado balcnico. 2) Rusia no se atrevera a intervenir por miedo
al ejrcito alemn;
3) y si se aventuraba a hacerlo era preferible que la guerra estallase antes de que
San Petersburgo completara el programa de rearme que estaba llevando a cabo y
que no estara concluido antes de 1916.
No obstante, Rusia insisti en acudir en defensa de sus hermanos serbios. Alemania
la haba empujado a aliarse con su enemigo ideolgico, la republicana Francia,
exportadora de odiosas ideas revolucionarias. Con todo, en 1914 esos recelos
estaban superados. Durante la visita del presidente de la repblica francesa a San
Petersburgo en junio, las bandas militares rusas tocaron La Marsellesa entre el jbilo
de la aristocracia zarista. Rusia adems haba sufrido recientes humillaciones a
manos de Austria con el respaldo alemn: as, la anexin de Bosnia-Herzegovina
(1908) y que, durante las Guerras Balcnicas, Austria impidiera a Serbia tener una
salida al mar que los rusos podran haber aprovechado. Encima, el estatuto de los
estrechos (Dardanelos y Bsforo) continuaba impidiendo a los barcos de guerra
rusos salir del Mar Negro al Mediterrneo. Estallada la crisis a consecuencia del
asesinato de Francisco Fernando, Rusia no estaba dispuesta a dejar pasar una ms
si los franceses se mantenan firmes a su lado.
Y Francia estaba deseando que llegara la ocasin de recuperar Alsacia y Lorena.
Pero no fue slo el ansia de venganza. Mientras Alemania creca econmica y
demogrficamente, la otrora poderosa Francia se estancaba. El tiempo corra contra
Pars. Por eso, para tener un ejrcito que pudiera hacer frente al alemn, cada vez
ms numeroso, decret el servicio militar de tres aos. Pero esa paridad, alcanzada
con tanto sacrificio, no durara. Encima, 1914 era un momento en el que Gran
Bretaa poda ser tenida casi como una aliada. Era imposible saber cunto durara
la buena disposicin inglesa, siempre tan voluble, pero era fcil sospechar que
poco. Por lo tanto, si Rusia estaba dispuesta a jugrsela, no sera Francia la que la
detuviera en un momento que el Elseo consider favorable.
Y Gran Bretaa? Tena que hacer frente a dos problemas: el primero en Europa y el
otro en las colonias. En el continente haba surgido una gran potencia que
amenazaba con aduearse del mismo. En su da los ingleses impidieron a espaoles
y franceses hacer algo similar. Pareca llegada la hora de hacer lo propio con los
alemanes. Fuera, incapaces ya de tener a raya a sus rivales coloniales, se haban
visto obligados a suscribir acuerdos con Francia y con Rusia para repartirse los
territorios en disputa en esferas de influencia. Una vez obligada a pactar con sus
adversarios, Gran Bretaa no poda oponerse a ellos en el continente porque eso
pondra en peligro los acuerdos coloniales. Sus nicas opciones eran ponerse de su
lado o mantenerse neutral. En el ltimo momento decidi hacer lo primero porque
Alemania viol la neutralidad de Blgica, algo que Gran Bretaa estaba obligada a
preservar por un tratado de 1839 que tena por objeto evitar que una gran potencia

se instalara al otro lado del Canal. Pero eso no fue ms que un pretexto. Lo crucial
fue que no poda permitir que Alemania derrotara a Francia y a Rusia, se apoderara
de sus colonias y se convirtiera en ama y seora del mundo.
Y as fue como, cuando Austria quiso dar un escarmiento a Serbia, no fueron las
alianzas lo que arrastr a las dems potencias, sino que lo hicieron sus intereses.
El Plan Schlieffen
Habiendo sido Rusia la primera en movilizar su ejrcito, Alemania ha pasado a la
historia como la agresora que inici el conflicto, puesto que fue ella la que dio
comienzo a las hostilidades, el 4 de agosto de 1914. Se supone que en aquella
fecha todava haba margen para una solucin diplomtica. El responsable de que
Alemania no pudiera esperar fue el Plan Schlieffen.
Desde el mismo momento de la unificacin alemana, en 1871, el recin formado II
Reich tuvo que hacer frente a un grave dilema estratgico resultado de su victoria
en la Guerra Franco-Prusiana y la anexin de Alsacia-Lorena. La humillacin infligida
a Francia exiga a Alemania dar por hecho que, en cualquier conflicto grave que en
el futuro estallara en el continente, tendra al pas galo como enemigo. Para evitar
verse obligada a combatir una guerra en dos frentes a la vez, era esencial impedir
que Francia y Rusia se convirtieran en aliados. Bismarck supo cmo hacerlo. Sus
sucesores, no. Pero, fueran cuales fueran las probabilidades de que esa guerra en
dos frentes estallara, la obligacin del Estado Mayor alemn era prepararse para lo
peor.
La estrategia que el viejo Moltke ide en 1879 se bas en la superior facilidad para
resistir un ataque francs en comparacin con uno ruso. En el frente occidental los
alemanes contaban con numerosas y poderosas fortalezas y la posibilidad de
sostener la lnea del Rin. Eso les permita, segn Moltke, volcar el grueso del ejrcito
contra los rusos e invadir el saliente polaco (esa porcin de territorio ruso que se
introduca como un puo entre la Prusia Oriental alemana al norte y la Galicia
austriaca al sur). Una vez establecido el frente en la lnea Kovno-Brest Litovsk, y
sostenido ste con la ayuda del ejrcito austriaco, los alemanes podran volverse
contra Francia y derrotarla.
En 1891, un ao despus de la salida de Bismarck, Moltke fue sucedido por el conde
Von Schlieffen al frente del Estado Mayor. El nuevo jefe asumi la idea de que la
nica forma de ganar una guerra en dos frentes era concentrarse sucesivamente en
cada uno de ellos y no dispersarse tratando de ganar en los dos a la vez. Sin
embargo, en lugar de partir de la idea de que el frente occidental era ms
fcilmente defendible, bas su plan en la gran cantidad de tiempo que los rusos
necesitaban para movilizar su ejrcito y la rapidez con la que lo podan hacer los
alemanes. Mientras los rusos movilizaban, los alemanes tendran tiempo suficiente
para derrotar a los franceses en seis semanas. Tras esa victoria, el ejrcito alemn
podra dirigirse al este a hacer frente a las fuerzas del zar.
Para vencer a los franceses en tan corto espacio de tiempo, Schlieffen ide una
especie de Cannas de un slo brazo. En aquella batalla, Anbal dej que los romanos
penetraran su centro y los envolvi por los flancos hasta tenerlos rodeados. Luego
slo tuvo que aniquilarlos. Murieron 50.000 romanos. Schlieffen concluy que haba
que intentar algo parecido, rodear al ejrcito francs a travs de Luxemburgo,
Blgica y Holanda. Desde Lorena, una pequea fraccin del ejrcito alemn atacara
y luego se retirara, atrayendo hacia el territorio alemn al grueso del ejrcito

francs, que, ocupado en su ofensiva, no podra acudir en ayuda de su flaco


izquierdo mientras ste iba siendo rodeado. El avance sera el que dibujara una
hipottica puerta cuyo gozne se situara en Verdn y que llegara hasta Dunquerque,
progresando con suficiente velocidad como para superar siempre a los franceses y
obligarles a replegarse hacia el sur. El flanco derecho acabara por rodear Pars y
envolver a lo que quedara del ejrcito francs, acorralado en una enorme bolsa
entre Pars y el Rin (vid. mapa 1).
En 1905 Guillermo II decidi sustituir a Schlieffen por el sobrino de Moltke, llamado
tambin Helmut y conocido en consecuencia comoMoltke el Joven. ste careca del
talento de su to y de la audacia de su antecesor. Asumi el Plan Schlieffen, pero su
cauto instinto le hizo introducir dos cambios esenciales. Primero decidi que haba
que respetar la neutralidad de Holanda porque conservar la amistad del pequeo
pas era indispensable para que Alemania pudiera acceder a materias primas de
ultramar a travs de los puertos holandeses. Luego rechaz la idea de dejar que los
franceses entraran en territorio alemn y fortaleci su centro para impedir o al
menos obstaculizar que tal cosa pudiera ocurrir. Sosteniendo al grueso del ejrcito
francs en su territorio, facilitaba sin querer que pudiera acudir en ayuda de su
sobrepasado flanco izquierdo (vid. mapa 2).
Estos dos cambios desnaturalizaron completamente el Plan Schlieffen. Por un lado,
fortalecer el centro exiga detraer tropas de la derecha, debilitndola y haciendo
ms improbable su avance conforme a lo estimado. Por otro, respetar la neutralidad
holandesa exiga que los 600.000 hombres del flanco derecho tuvieran que
atravesar un cuello de botella, entre la fortaleza de Lieja y la frontera holandesa, lo
que ralentizara su avance desde el principio. En consideracin a este
debilitamiento, Moltke renunci a envolver Pars. Todo redund en que se redujera
dramticamente la probabilidad de acorralar al ejrcito francs.
Encima, el nuevo plan exiga que la fortaleza de Lieja fuera atacada, y a ser posible
tomada, a las pocas horas de haberse decretado la movilizacin alemana, para que
el aparatoso extremo derecho germano pudiera empezar a avanzar desde el primer
da por el estrecho pasillo disponible. Ello supona renunciar a cualquier negociacin
diplomtica desde el mismo momento de la movilizacin, que, por otra parte, haba
que ordenar inmediatamente despus de que hubiera comenzado la rusa, para
poder derrotar a los franceses a tiempo de acudir al frente del este.
No obstante, no fueron las modificaciones introducidas por Moltke los defectos ms
graves del plan. Lo peor era su inflexibilidad, su dar por hecho que Francia sera un
enemigo y tener que atacarla desde el primer da, la violacin de la neutralidad
belga, que garantizara la intervencin de Gran Bretaa, y, sobre todo, ser el nico.
Alemania tuvo la oportunidad de lograr la neutralidad de Gran Bretaa y quiz
incluso la de Francia. Sin embargo, el plan renunciaba a estas dos posibilidades de
antemano. Por qu no orden el Gobierno alemn al Estado Mayor elaborar planes
de contingencia? Porque no tena autoridad para hacerlo. En la Alemania guillermina
los militares despachaban directamente con el emperador, y ste no supo o no
quiso exigir nada.
Pero si los planes militares no se adaptaban a las exigencias polticas, no pudo el
Gobierno adaptar su poltica a esos planes? Puesto que Francia sera atacada desde
el primer momento, fuera cual fuera la causa del conflicto, lo prudente hubiera sido
tratar de llevarse bien con Rusia y evitar que un conflicto con el zar obligara, como
de hecho oblig, a invadir inmediatamente Blgica y luego Francia. Sin embargo,

tras el asesinato de Francisco Fernando, Berln, en vez de contener a Viena para


evitar el enfrentamiento con el zar, la anim a mantenerse firme y asumi el riesgo
de que Rusia hiciera lo que finalmente hizo, salir en defensa de su pequeo aliado
balcnico. A partir de ese momento, con el Plan Schlieffen, el nico del que
disponan los alemanes, estaba garantizado que el conflicto fuera general.
El asesinato de Francisco Fernando
El 28 de junio de 1914 terroristas serbobosnios asesinaron en Sarajevo al heredero
del trono de Austria-Hungra, el archiduque Francisco Fernando, y a su esposa Sofa.
El atentado puso en marcha una crisis que acabara el 4 de agosto con el estallido
de la Primera Guerra Mundial.
El complot se fragu en Belgrado. All, el jefe de los servicios secretos serbios, el
coronel Dragutin Dimitrijevich, diriga una organizacin secreta llamada Ujedinjenje
ili Smrt, es decir, Unin o Muerte, ms conocida como La Mano Negra. Su objetivo
era lograr, por medio del terrorismo y el sabotaje, la unin de todos los eslavos del
sur en un slo gran reino de Serbia. Tras las frustraciones de las Guerras Balcnicas,
Apis, que era el nombre en clave del coronel, decidi que haba que cometer un
gran atentado en Bosnia-Herzegovina. Estas dos provincias eran el ncleo del
irredentismo serbio. Densamente pobladas por serbios ortodoxos, adems de
serbios musulmanes y croatas catlicos, pertenecan al imperio otomano desde la
Edad Media. En 1878 el Congreso de Berln entreg su administracin a AustriaHungra, aunque los turcos conservaron la soberana nominal. En 1908 fueron
definitivamente anexionadas a la corona por Viena, lo que fue considerado un
ultraje en Belgrado y en San Petersburgo.
El primer objetivo de Apis fue Oskar Potiorek, el gobernador de las dos provincias,
pero en enero supo que Francisco Fernando visitara durante el verano las
provincias para asistir a unas maniobras militares. Entonces lo cambi por el
archiduque. Supo el coronel adems que Francisco Fernando visitara Sarajevo el 28
de junio y decidi que sera entonces cuando se cometera el asesinato. La fecha no
fue escogida por casualidad. El da de San Vito es la fiesta nacional serbia, pues fue
tal da como se pero en 1389 cuando los serbios fueron derrotados por los turcos
en la batalla de Kosovo, a raz de la cual perdieron su independencia. Apis encarg
a su lugarteniente la organizacin del atentado. El comandante Tankosich reclut en
los cafs de Belgrado, atestados de jvenes extremistas deseosos de combatir por
Serbia, a siete serbobosnios huidos de Austria-Hungra por diferentes razones. Todos
eran cristianos ortodoxos menos uno, que era un joven carpintero musulmn. Era
extrao que un mahometano se convirtiera en nacionalista serbio porque, en
general, los bosnios en la fe del islam respaldaban la soberana austriaca. Sin
embargo, Mohamed Mehemedbasich, que ya haba asistido a alguna reunin de La
Mano Negra, fue aceptado como integrante del grupo.
Tras un corto adiestramiento de urgencia, los terroristas fueron enviados a Sarajevo
provistos de pistolas, granadas de mano y ampollas de cianuro con las que darse
muerte en el caso de ser capturados por la polica austriaca. Atravesaron la frontera
con la ayuda de guardas serbios que colaboraban habitualmente con la
organizacin terrorista.
Llegada la fecha, seis de ellos se dispusieron en el recorrido que hara el squito de
Francisco Fernando por la ciudad a lo largo ro Miljacka. El sptimo estuvo
encargado de recorrer arriba y abajo la calle con el fin de comprobar que cada cual
estaba en su puesto y mantener alta la moral del grupo. Cuando Francisco Fernando

lleg a la ciudad, su coche descubierto se cruz primero con Mehemedbasich, que


no hizo nada. Cuando el cortejo de automviles lleg a la posicin del segundo
terrorista, el cajista de imprenta Nedjelko Cabrinovich, ste golpe el percutor de
una granada de mano contra una farola y la arroj sobre el vehculo del archiduque.
La bomba cay sobre la lona plegada del coche, bot y salt hacia atrs haciendo
explosin en el suelo, desde donde hiri a dos de los pasajeros del vehculo que iba
detrs. Cabrinovich fue detenido, los heridos fueron conducidos al hospital y el
archiduque continu su visita conforme al programa previsto dirigindose al
Ayuntamiento. Acabados los actos all previstos, Francisco Fernando quiso ir a visitar
a los heridos. Su coche tom el camino de vuelta por donde haba venido. Llegados
a un punto, Oskar Potiorek, el gobernador, que ocupaba el asiento junto al
conductor, se percat de que el chfer estaba equivocando el camino y le orden
dar la vuelta. Mientras maniobraba en una estrecha calle de la capital bosnia, uno
de los terroristas, el estudiante tuberculoso Gavrilo Princip, se encontr frente al
automvil. Se acerc y dispar dos veces, hiriendo mortalmente a la pareja. Sofa
muri probablemente en el acto mientras su marido moribundo le imploraba que
sobreviviera por el bien de sus hijos. El archiduque expir poco despus de llegar al
hospital.
Princip fue detenido inmediatamente. Como Cabrinovich, se las apa para ingerir
el cianuro pero, igual que a su compaero, el veneno tan slo le provoc mal de
estmago y abundantes vmitos sin lograr acabar con su vida. A los pocos das,
todos los terroristas fueron detenidos, excepto el carpintero musulmn que logr
escapar. Tras interrogarlos, las autoridades austriacas supieron enseguida que el
asesinato haba sido urdido en Belgrado por La Mano Negra y que los terroristas
haban sido auxiliados por guardas de frontera serbios.
El atentado plantea algunas cuestiones que los historiadores no han terminado de
resolver. La primera cuestin es si el Gobierno serbio saba lo que sus servicios
secretos estaban planeando. La segunda es si, dando por hecho que lo saban,
avisaron a las autoridades austriacas. La tercera es si los rusos estaban al corriente
del atentado y si dieron su visto bueno. Y la cuarta es si el mal estadodel cianuro y
la inequvoca procedencia serbia de las armas entregadas a los terroristas no tena
por finalidad que la polica austriaca descubriera enseguida quin estaba detrs.
Para todas ellas, la respuesta ms probable es la afirmativa, aunque nada ha sido
demostrado. Pasich, el primer ministro serbio, tena informadores dentro de la
organizacin y es probable que transmitiera una ambigua advertencia a las
autoridades de Viena. Es fcil que stas no hicieran caso pensando que lo nico que
queran los serbios era frustrar una visita que hera sus sentimientos nacionales. Por
otra parte, se sabe que Victor Artamonov, agregado militar ruso en Belgrado,
financiaba a La Mano Negra y tena estrecha relacin con Dimitrijevich, y es
probable que ambos, con o si el consentimiento de San Petersburgo, desearan
provocar un conflicto con Austria-Hungra.
Conforme a los cnones de entonces, como a los de hoy, el asesinato de Francisco
Fernando fue un acto de terrorismo. Visto as, ha de considerarse como el atentado
ms exitoso de la historia. El objetivo poltico de quienes lo cometieron era que
todos los eslavos del sur, es decir, los yugoeslavos, tuvieran una sola patria, una
Gran Serbia. El asesinato puso en marcha una cadena de acontecimientos, incluido
el estallido de la Gran Guerra, que dio lugar a la creacin del reino de Yugoslavia,
donde adems de Serbia, Montenegro y Macedonia se integraron viejos territorios
de Austria-Hungra, Vojvodina, Eslovenia, Croacia y Bosnia-Herzegovina.

Hoy, Yugoslavia ya no existe. Las viejas provincias de Austria-Hungra padecieron


terribles conflictos entre 1991 y 1999, tras los cuales se convirtieron en minsculas
repblicas que tratan con desigual fortuna de salir a flote. La zona ms prspera del
viejo imperio es, con mucha diferencia, la propia Austria, donde sus ciudadanos, a
pesar de haber perdido dos guerras mundiales, disfrutan de un nivel de vida que
para s quisieran los que un da fueron sbditos de los Habsburgo. Visto as, es
dudoso que el atentado de Sarajevo pueda realmente ser considerado a la larga el
xito que en 1919 pareci.
La crisis de julio de 1914
El asesinato del archiduque Francisco Fernando en Sarajevo el 28 de junio de 1914
inici una crisis internacional que desemboc el 4 de agosto en el estallido de la
Primera Guerra Mundial. John Keegan escribi:
Fue un conflicto innecesario porque la cadena de acontecimientos que
condujo a l poda haberse roto en cualquier momentodurante las cinco
semanas de crisis que precedieron al primer choque armado si la prudencia y
la buena voluntad compartida hubieran encontrado una voz.
Qu es lo que pas?
La primera reaccin fue lgicamente la de Viena. All, el primer impulso fue el de
responder al crimen invadiendo Serbia, obvio responsable del asesinato. Luego se
pens que era muy probable que Rusia acudiera en socorro de sus hermanos
eslavos y que por tanto lo ms prudente era no hacer nada hasta ver si se poda
contar con el respaldo de Alemania. Se decidi enviar a un diplomtico, el conde
Hoyos, en misin a la capital alemana para recabar ese respaldo. All, el kiser
Guillermo estuvo de acuerdo en que la respuesta austriaca no poda ser ms que de
firmeza y que Francisco Jos poda contar con el poderoso ejrcito alemn para el
caso de que el zar se atreviera a prestar ayuda a los serbios.
Obtenido de Berln lo que se ha llamado el cheque en blanco, en Viena el conde
Berchtold, ministro conjunto de Exteriores de los dos reinos, decidi que lo mejor
era exigir del Gobierno serbio unas condiciones tan exigentes que no pudieran ser
satisfechas y, fingindose obligado por ese incumplimiento, declarar la guerra al
pequeo reino balcnico. La entrega del documento se retras por diversos
motivos. Finalmente, la tarde del 23 de julio el embajador austriaco en Belgrado
entreg la nota con el ultimtum.
La respuesta serbia fue de aceptacin de casi todo lo que se le exiga, pero, no
siendo total y absolutamente incondicional, Viena declar la guerra y orden la
movilizacin slo de los distritos militares del sur para que Rusia no pudiera
declararse amenazada. Fue intil porque, una vez que se supo del ultimtum en San
Petersburgo, Sazonov, ministro de Exteriores del zar, orden que se adoptaran los
primeros preparativos, limitados en principio a los distritos militares fronterizos con
Austria para no provocar a los alemanes.
Cuando el texto austriaco circul por las capitales de las potencias europeas, un
escalofro sacudi los espinazos de sus responsables polticos. Gran Bretaa era la
nica gran potencia que no tena nada que ganar en el conflicto que se avecinaba, y
le interesaba ms que a ninguna otra mantener el statu quo. Por eso su secretario
de Exteriores, Grey, protagoniz las primeras iniciativas encaminadas a evitar que
la guerra finalmente estallara. Su primera idea fue la de proponer una conferencia

quattre en Londres. En ella los representantes de las cuatro potencias sin intereses
directos en el pleito austro-serbio, es decir, Alemania, Italia, Francia y Gran Bretaa,
trataran de encontrar una frmula para que Serbia diera a Austria las ms amplias
satisfacciones sin la oposicin de Rusia. Sin embargo, Alemania se neg a imponer
esta solucin a su aliado alegando que corresponda exclusivamente a Austria fijar
en qu modo deba ser resarcida por Serbia.
El kiser Guillermo, por su parte, volvi apresuradamente de su crucero estival, que
haba emprendido al da siguiente de dar el cheque en blanco a Francisco Jos. Con
el fin de evitar la generalizacin del conflicto, propuso que los ejrcitos austriacos
se limitaran a ocupar Belgrado y que la conservaran en prenda hasta que Serbia
diera un satisfactorio cumplimiento a las condiciones fijadas en el ultimtum. Fue lo
que se llam iniciativa de Alto en Belgrado. Austria hizo odos sordos a la propuesta
debido a que crey, quiz con razn, que lo nico que pretenda el emperador
alemn era evitar ser acusado de provocar el conflicto y que en realidad lo que
quera era que Austria llegara hasta el final. En cualquier caso, San Petersburgo
rechaz la oferta alegando que llegaba demasiado tarde.
Mientras el zar y el kiser se intercambiaban telegramas esforzndose por alcanzar
una solucin, el 30 de julio el soberano ruso firm la orden de movilizacin general.
Cuando se supo en Berln, la cpula militar presion cuanto pudo para que el kiser
hiciera lo propio. Era natural que fuera as porque el Plan Schlieffen, que prevea
derrotar primero a los franceses en seis semanas y luego dirigirse al Este a combatir
a los rusos, exiga ser ejecutado con la mxima rapidez. Era indispensable que los
franceses estuvieran vencidos antes de que el zar hubiera completado la
movilizacin de su ejrcito. Consiguieron que el emperador firmara dos das
despus de la movilizacin rusa, el 1 de agosto.
No obstante, apenas decretada por Guillermo II la orden de movilizar, desde
Londres Sir Edward Grey intent que al menos la guerra se limitara al frente
oriental. Le propuso al kiser garantizar la neutralidad inglesa y francesa a cambio
de que los alemanes no atacaran a Francia. La idea entusiasm a Guillermo, pero
enseguida su jefe de Estado Mayor le desenga y le explic que el plan alemn, el
nico del que disponan, era atacar primero a Francia y luego dirigirse contra Rusia.
Desplegar en el frente occidental, trasladar luego todo el ejrcito al oriental y dejar
a una Francia armada e intacta al otro lado del Rin, por mucha garanta britnica
que mediara, constitua un riesgo inasumible. Luego, la propuesta qued en nada
porque los ingleses se desdijeron, quiz porque desde Paris les explicaron que
Francia estaba comprometida con Rusia. El 4 de agosto las tropas alemanas
entraron en Blgica.
Hubo mala fe en el empeo de Austria en no quedar impasible ante el asesinato de
su heredero y en empearse en que el crimen fuera castigado con la mxima
severidad? La hubo en Alemania al respaldar a su aliado en este asunto? Fue en
realidad Rusia la que obr de mala fe cuando para ganar tiempo orden, primero, la
movilizacin parcial contra Austria, y luego la general? La tuvo Francia por no
contener al zar dicindole, por ejemplo, que no respaldara su aventura de defender
a Serbia? No poda Gran Bretaa haber evitado el conflicto desanimando a
Alemania si desde el principio hubiera expresado con claridad su deseo de defender
a Francia?
Austria tena que responder de algn modo al atentado cuando se supo que
estaban implicados en l militares y funcionarios serbios. Alemania tuvo que

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respaldar al nico aliado que le quedaba si quera que ste conservara su estatuto
de gran potencia. Rusia habra perdido toda su capacidad de influencia en los
Balcanes de haber permitido que Austria barriera a Serbia. Francia tena que
respaldar a su nico aliado si no quera quedar aislada diplomticamente y, en todo
caso, estallada la guerra entre Rusia y Alemania, hubiera sido igualmente invadida.
Y puede que Gran Bretaa no fuera capaz de desanimar a Alemania afirmando su
futura intervencin del mismo modo que no logr desanimar a Rusia a pesar de
estar todo el tiempo dando la impresin de que sera neutral. Todas tuvieron sus
razones para hacer lo que hicieron. Pero, ninguna de ellas es lo suficientemente
importante como para arriesgar una guerra como la que sigui. Son por tanto
todas culpables en la misma medida? Desde luego que no. El debate historiogrficomoral suele centrarse tan slo en Alemania y Rusia. Pero, limitada entonces la
pregunta a ellas dos, hay una ms responsable que la otra? Eso es ms difcil de
contestar.
La neutralidad de Espaa en 1914
Cuando Europa se deslizaba hacia la catstrofe, durante julio de 1914, Espaa era
irrelevante para los futuros contendientes. Baste para demostrarlo dos ejemplos. En
la coleccin de 677 documentos britnicos relativos a la crisis de julio, tan slo
aparece uno relacionado con Espaa en un asunto menor. Y en un memorndum del
2 de agosto sobre la actitud que debera mantener Alemania frente a diferentes
pases, entre los que estaban Suiza, Suecia, Dinamarca, Japn o Persia, Espaa no
aparece.
Mientras, nuestra nacin estaba hundida en una profunda crisis. El "Maura no" en
respuesta a la represin de la Semana Trgica (1909) y el posterior fusilamiento de
Francisco Ferrer provocaron la marcha de don Antonio y la escisin del Partido
Conservador. Los que se quedaron fueron llamados despectivamente por el propio
Maura conservadores "idneos". El Partido Liberal, an entero, se arroj tras el
asesinato de Canalejas (1912) en brazos del Conde de Romanones, un poltico de
vuelo bajo. La jefatura del Gobierno estaba ocupada desde 1913 por el idneo
Eduardo Dato, quiz excesivamente inclinado a permitir que Alfonso XIII interviniera
en la gobernacin del pas ms de lo constitucionalmente tolerable. Los
regionalistas catalanes haban arrancado a Canalejas la promesa de la Ley de
Mancomunidades y Delegaciones. sta permitira a los ayuntamientos unirse en
mancomunidades que disfrutaran de algunas competencias delegadas del Estado.
Naturalmente, aunque formalmente pensada para todos los ayuntamientos de
Espaa, el proyecto no tena otra finalidad que ofrecer al nacionalismo cataln una
solucin a sus ansias de autonoma. Canalejas muri asesinado antes de poder
cumplir la promesa, pero el proyecto se hizo realidad gracias a Dato a finales de
1913. As que cuando en Sarajevo fue asesinado el archiduque Francisco Fernando,
el rgimen de turnos acordado en el Pacto del Pardo (1885) agonizaba.
En sus relaciones internacionales, el nico compromiso formal que tena Espaa era
con las potencias de la Entente, Francia y Gran Bretaa. Los acuerdos de Cartagena
(1907) no prevean ms que la obligacin de las tras naciones de comunicarse
mutuamente en el caso de que se produjeran circunstancias tendentes a alterar el
statu quo en el Mediterrneo o en las costas africanas y europeas del Atlntico. El
pacto, pues, desprenda el mismo aroma de laxitud que los de la Entente. Conforme
la crisis degener, cupo esperar que Gran Bretaa y Francia comunicaran con
Espaa conforme a lo acordado. Sin embargo, antes de dar ocasin a que tal cosa
ocurriera, en fecha tan temprana como el 30 de julio, la Gaceta public el real

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decreto de declaracin de neutralidad espaola en trminos tajantes. La fecha es


sorprendente porque la declaracin de guerra de Austria-Hungra a Serbia se hizo el
28 de julio a las 6 de la tarde. Luego al Gobierno le bastaron 24 horas para estar tan
seguro de que lo mejor era ser neutral como para decretarlo a la maana siguiente.
Para valorar lo extremo de la celeridad empleada, comprese con la declaracin de
neutralidad italiana, que se produjo el 1 de agosto, y con la decisin de Gran
Bretaa de intervenir, que no fue hasta el da 3. Fuera como fuese, ni Londres ni
Pars reclamaron a Madrid que se uniera a su campo.
Dijo Azaa en 1917 que la neutralidad espaola no fue libre sino forzosa, impuesta
por nuestra propia indefensin. Con ello quiso decir que las carencias militares
espaolas no dejaban otra opcin. Sin embargo, el que el ejrcito se hallara en
psimas condiciones, como era el caso, no era un obstculo insalvable a la
participacin en el conflicto. Portugal, con un podero claramente inferior al nuestro,
entr en guerra en 1916 porque estim que de esa forma defenda mejor sus
intereses nacionales. La cuestin es que cualquier botn que hubiera podido
perseguir la intervencin espaola (Gibraltar o Tnger) tena que ser arrancado a
Gran Bretaa o a Francia o concedido por una de las dos. Ponerse del lado de las
potencias centrales para que ganaran esas recompensas para nosotros estaba fuera
de consideracin porque Espaa no habra podido sobrevivir al bloqueo al que le
habra sometido la Entente. Y Gran Bretaa y Francia jams habran cedido en el
Pen o en frica a cambio de la esculida ayuda del ejrcito espaol.
No obstante, no se entiende por qu el Gobierno de Madrid ofreci al francs, sin
contrapartida aparente, garantas de su neutralidad para que Pars pudiera enviar
los 150.000 hombres acantonados en los Pirineos a luchar contra los alemanes. De
igual modo cabra preguntarse si no pudo Espaa extraer alguna clase de ventaja
de las potencias centrales a cambio de mantenerse ambiguo en su neutralidad para
obligar a Francia a mantener esos 150.000 hombres en su frontera sur.
El caso es que, cuando estall la guerra, nadie en Espaa pareci interesado en
valorar cmo podan mejor defenderse los intereses espaoles. Al contrario, la
divisin que se produjo en aliadfilos y germanfilos dependi de la ideologa de
cada cual. As fue como los elementos as llamados progresistas de la sociedad, los
profesionales y empresarios, los liberales, como tambin los republicanos y
socialistas, se consideraron furibundos aliadfilos por representar supuestamente
Gran Bretaa y Francia las ideas de la modernidad. En cambio, los elementos
considerados reaccionarios, la iglesia, los terratenientes, el ejrcito, los
conservadores y los tradicionalistas se revelaron firmes germanfilos. Todos se
plantearon no lo que convena a Espaa sino quin convena que venciera, al objeto
de imponer las propias ideas al pas. El caso de los socialistas es especialmente
sorprendente porque sus correligionarios franceses se oponan con vehemencia a
una guerra que haca de Francia una aliada de la reaccionaria Rusia.
Aquella profunda divisin hizo que las potencias beligerantes trataran de
aprovecharla para que la en todo caso neutral Espaa se comportara de un modo
ms benvolo con uno u otro bando. As fue como nuestro pas se convirti en
campo de batalla para la propaganda de ambos lados.
Visto con perspectiva el debate, resulta curioso que la sociedad espaola se
dividiera por razones exclusivamente ideolgicas. Mucho ms cuando afirmar que la
Entente era el campo del progreso y la libertad resultaba no ya discutible sino
rotundamente falso, toda vez que inclua a Rusia. Como lo era acusar a las

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potencias centrales de atrasadas y reaccionarias, puesto que Alemania dispona de


un incipiente rgimen parlamentario y tena una pujante y moderna economa que
para s la hubieran querido Francia o Gran Bretaa. Por otro lado, los campos en
aquella guerra no se formaron por afinidades ideolgicas, aunque las hubiera, sino
que cada cual se coloc donde crey que ms les convena a sus crudos intereses
nacionales. En estas condiciones, no tuvo razn de ser alguna que en Espaa se
discutiera acaloradamente quines eran los buenos y quines los malos en trminos
morales e ideolgicos.
Espaa fue neutral, pero es falso que no tuviera otra opcin. Es cierto que su
margen de maniobra era estrecho, pero no hasta el punto de no poder hacer otra
cosa. De todos modos, nunca se plante con seriedad qu convena hacer, sino que
cada cual quiso identificar entre los contendientes quines eran los suyos, no
porque su victoria interesara a Espaa, sino por supuesta proximidad ideolgica.
De Lieja al Marne
En 1914, donde primero tronaron los caones fue en el frente occidental. A pesar de
que Moltke el Viejo escribi que no hay plan que sobreviva al primer contacto con el
enemigo, alemanes y franceses trataron en las primeras semanas de atenerse a los
suyos. El de los alemanes, diseado por Schlieffen y retocado por Moltke el Joven,
consista en invadir Blgica y Luxemburgo, caer desde el norte sobre Pars y
envolver al ejrcito francs, desplegado entre la capital y Verdn, en una enorme
bolsa. El francs, llamado Plan XVII, era ms sencillo. Consista en montar una
vigorosa ofensiva en el lugar que eligiera el jefe del Estado Mayor, segn las
circunstancias. El general Joffre decidi llevarla a cabo en Alsacia y Lorena, las
provincias perdidas durante la Guerra Franco-prusiana.
Habiendo renunciado Moltke a invadir Holanda por razones polticas, el ejrcito
alemn estaba obligado a pasar por un estrecho pasillo donde se encontrara con la
poderosa fortaleza de Lieja, un conjunto de modernos fuertes, construidos a finales
del siglo XIX, capaces de resistir los impactos de los obuses ms poderosos de su
poca. Sin embargo, en los aos inmediatamente anteriores al estallido del conflicto
la casa alemana Krupp haba diseado un can enorme, el gran Berta, que tena el
inconveniente de tener que ser transportado por ferrocarril. Skoda ide unos
caones no tan grandes pero que podan ser transportados por carretera. Con esa
poderosa artillera, los alemanes lograron que Lieja se rindiera el 16 de agosto, y
unos das ms tarde tambin lo hizo Namur, otra moderna fortaleza. El resto del
ejrcito belga se refugi en Amberes con su rey. Los alemanes se olvidaron de ellos
por el momento y cayeron desde el norte sobre Francia. La rendicin de Lieja y
Namur supuso el reconocimiento de que en 1914 ya no tena sentido tratar de
sostener un frente unido por una cadena de fortalezas tal y como se llevaba
intentando desde haca trescientos aos. No haba ya muro capaz de resistir el
asalto de la moderna artillera.
Mientras, los franceses atacaron con todas sus fuerzas en Alsacia-Lorena. All Moltke
haba situado ms fuerzas de las que su plan haba en principio previsto a costa de
debilitar su brazo derecho, el que tena la misin de invadir Francia desde Blgica y
llegar en seis semanas a Pars. Al principio, los franceses encontraron escasa
resistencia, pero luego los alemanes fueron capaces de frenarlos, rechazarlos y
obligarlos a fijar el frente nuevamente en territorio galo. Sin embargo, Joffre no
renunci a su gran ofensiva. Viendo que los alemanes penetraban por Blgica y
eran capaces de resistir y rechazarlos en Alsacia y Lorena, crey que no encontrara

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resistencia en las Ardenas y, penetrando por el bosque, podra abrir una brecha
entre el norte y el centro alemanes. All atac y volvi a fracasar, siendo
nuevamente rechazado. Ambas ofensivas fueron lo que se llam la Guerra de las
Fronteras. Durante la misma, los franceses se dieron cuenta de que, con
ametralladoras y caones, en la guerra moderna era mucho ms fcil defender que
atacar y que, por tanto, para tener xito, una ofensiva deba contar con una
abrumadora superioridad de medios y hombres.
A partir de ese momento, a pesar de algn espordico xito de la fuerza
expedicionaria britnica, enviada a ayudar a los franceses, stos se mostraron
incapaces de detener el avance alemn. Fue necesario incluso que algunos
reservistas apresuradamente equipados en Pars acudieran al frente en taxis, al
carecer de transportes militares suficientes. Aquello fue llamado la Gran Retirada.
Pareca que Francia caera efectivamente a las seis semanas de iniciado el conflicto,
tal y como haba planeado Schlieffen.
Sin embargo, ocurri el milagro. Un milagro que tiene explicacin en los pecados
originales del plan alemn, la falta de confianza con la que Moltke lo ejecut y la
sangre fra de Joffre.
El pecado original del Plan Schlieffen estriba en que no se previ que un avance tan
rpido del extremo derecho del ejrcito alemn planteara enseguida problemas
para establecer lneas de suministro fluidas, debido a las grandes distancias
recorridas en tan poco tiempo. Estando ya cerca de Pars, resuelto el problema de
alimentar a los soldados con lo que se requisaba sobre el terreno, empez a
escasear la municin. Una de las causas del imparable avance alemn fue la de
disponer de una artillera muy superior a la francesa. La falta de obuses con qu
cargarla anul esa ventaja. La escasez de suministros afect tambin a los caballos,
que, carentes de forraje suficiente, moran a miles, sembrando las carretas
francesas de animales muertos. La tensin en las lneas de aprovisionamiento fren
lgicamente el avance.
La falta de confianza de Moltke en el plan se demostr no slo cuando decidi
detraer tropas del brazo derecho para fortalecer el centro que tendra que rechazar
a los franceses en Alsacia y Lorena, tambin cuando sustrajo dos cuerpos de
ejrcito de ese mismo brazo para enviarlos a combatir a los rusos en el este sin
esperar, como el plan indicaba, a derrotar a los franceses ni a que transcurrieran las
seis semanas previstas. Debilitado el extremo derecho alemn, los dos ejrcitos
encargados de avanzar desde ese extremo cubriendo un amplio frente estuvieron
en varias ocasiones en peligro de perder contacto el uno con el otro, dando al
enemigo la oportunidad de abrir una brecha entre ellos. Para evitarlo fue necesario
renunciar a envolver Pars desde el oeste y descender por un camino ms prximo a
la frontera, dejando la capital a la derecha del ejrcito alemn y exponiendo ste as
su flanco.
Con todo, la maniobra podra haber tenido xito si, como haba planeado Schlieffen,
Moltke hubiera permitido que los franceses ocuparan Alsacia y Lorena para luego
envolverles desde el oeste. Como los rechaz y devolvi a su territorio, ya no fue
tan fcil rodearlos y les facilit que pudieran reorganizarse en el Marne.
El tercer elemento para explicar el milagro que salv a Francia fue la sangre fra de
Joffre, un tipo de mal carcter que destitua un general tras otro sin despeinarse y
que no permita ser interrumpido mientras almorzaba bajo ninguna circunstancia.
Con su energa y frialdad, se deshizo por fin de su obsesin por la ofensiva, organiz

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con unidades extradas de otros lugares y reservistas un sexto ejrcito del que no
dispona al principio de la contienda y, con la inestimable ayuda de los ingleses, con
los que las relaciones haban sido hasta ese momento difciles, orden a sus tropas
que se dieran la vuelta, fren su retirada y fij el frente en el Marne.
Detenido el avance alemn, comenz lo que se llam la Carrera al Mar, en la que los
dos ejrcitos trataron de superarse el uno al otro por el flanco, que era el derecho
alemn y el izquierdo francs, sin que ninguno acabara de conseguir su propsito,
hasta que el mar detuvo sus esfuerzos. Al final de esa carrera los franceses haban
recuperado dos quintos del territorio ocupado por los alemanes y el frente qued
fijado en una lnea que permanecer poco ms o menos inmvil el resto de la
guerra, y que iba desde Ostende hasta Mulhouse. Ser a partir de entonces cuando
comiencen los enfrentamientos que han sido icono de la Primera Guerra Mundial,
los intiles asaltos de infantera sobre posiciones de ejrcitos atrincherados,
defendidas con ametralladoras, que arrojabana el resultado de miles de soldados
muertos o heridos en tierra de nadie, sostenidos en inverosmiles posturas por sus
guerreras prendidas en los alambres de espino.
El Este en 1914
Por lo general, los historiadores han prestado escasa atencin al frente oriental.
Suele justificarse el tratamiento superficial diciendo que verdaderamente decisivo
slo fue el occidental. Moltke, el jefe del Estado Mayor alemn y responsable de
aplicar el Plan Schlieffen, consistente en atacar primero a Francia, derrotarla en seis
semanas y luego volcar el ejrcito contra Rusia, crea lo mismo. Por eso desdeaba
la inquietud que en los militares austriacos levantaba el plan diciendo que el destino
de Austria-Hungra se decidira en el Sena, no en el Bug. En Viena no estaban de
acuerdo y se hallaban aterrorizados ante la idea de tener que hacer frente solos, sin
ayuda alemana, al enorme ejrcito ruso durante las primeras semanas de
combates.
Y sin embargo es posible que lo que ocurri en el Este durante aquellas primeras
semanas fuera decisivo para lo que luego sucedi en el Oeste. Los rusos,
desafiando su tradicional modo de hacer la guerra, adoptaron inmediatamente una
actitud ferozmente agresiva y lograron cruzar la frontera alemana mucho antes de
que transcurrieran las seis semanas que se haban dado los alemanes para vencer a
Francia, el 16 de agosto. El arrojo ruso hizo que Moltke vacilara. Finalmente, prefiri
debilitar las fuerzas que tenan encomendada la herclea tarea de rodear y envolver
Pars en el cortsimo plazo fijado antes que arriesgarse a que los rusos hollaran el
suelo patrio. En consecuencia, extrajo dos cuerpos que estaban combatiendo en
Blgica y los envi en ayuda del 8 Ejrcito, que tena encomendada la defensa de
Prusia Oriental. El debilitamiento subsiguiente del ataque alemn en el frente
occidental pudo ser decisivo para las tablas que all se alcanzaron. Y eso fue
indirectamente causado por la agresividad rusa en el Este y, por supuesto, por la
falta de nervio de Moltke.
Cmo fue posible que Rusia abandonara su tradicional cautela y se comportara
durante los primeros meses de hostilidades con tanta temeridad? La pregunta es
especialmente pertinente si se tiene en cuenta que el saliente polaco, esa franja
amplia de territorio que se introduca como una cua entre Alemania y AustriaHungra, planteaba a Rusia un complicado dilema estratgico. El saliente, fruto del
ltimo reparto de Polonia en el siglo XIX, constitua para Rusia una oportunidad
estratgica para una enrgica ofensiva, pues el extremo ms occidental de la

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frontera ruso-alemana distaba tan slo 300 kilmetros en lnea recta de Berln. Pero,
al mismo tiempo que constitua una oportunidad, tambin conllevaba una grave
debilidad. Al norte del saliente estaba la Prusia Oriental y al sur se hallaba la Galicia
austriaca. Un ataque hacia el interior de Alemania descuidando la retaguardia corra
el riesgo de dejar aisladas y rodeadas a las tropas que lo intentaran si, por detrs,
austriacos y alemanes convergan en un movimiento Norte-Sur. Eso podra crear
una enorme bolsa en la que quedaran atrapados los regimientos rusos del distrito
de Varsovia. Es ms, el peligro de verse rodeados y aislados del resto del ejrcito
subsista incluso en el caso de que no se desatara ofensiva alguna contra el corazn
de Alemania. Desde el mismo momento del inicio de las hostilidades, las tropas
acantonadas y movilizadas en aquel distrito estaban rodeadas de enemigos por tres
lados. Si hubieran sido stos capaces de cerrar el cuarto lado, el Este, todas ellas
habran quedado aisladas y rodeadas.
Para evitar este peligro, el primer plan fue el que caba esperar de un Estado Mayor
tan prudente como era el ruso. La inicial idea fue abandonar el saliente si estallaba
el conflicto y hacerse fuerte en una lnea que fuera desde el extremo sureste de la
frontera con Alemania hasta el extremo noreste de la frontera con Austria. Se crey
con buen sentido que sera mucho ms fcil de defender que un territorio rodeado
de enemigos por tres puntos cardinales.
Sin embargo, este plan fue abandonado, se supone que por presin francesa. Pars
deseaba que en caso de conflicto los rusos presionaran en el este para que
Alemania se viera obligada a ablandar su ofensiva en el oeste. El compromiso de
una actitud ms ofensiva obligaba a los rusos a conservar el saliente. Eso exiga
resolver el problema de tener que combatir en dos frentes simultneos, contra los
alemanes en el norte y el oeste y contra los austriacos en el sur. En tales casos, la
estrategia correcta es concentrarse primero en un frente, mantenindose a la
defensiva en el otro, para, una vez alcanzada la victoria en el primero, volcarse en
el segundo. Pero sucedi que la inteligencia militar rusa se hizo con el detalle de los
planes de despliegue austriacos, lo que inclua todo lo que Viena saba del Plan
Schlieffen, que era cuando menos su idea bsica, atacar primero a Francia y, slo
despus de derrotarla, a Rusia.
El plan austriaco, por su parte, se basaba en que la guerra sera probablemente
contra Rusia y Serbia a la vez. El ejrcito fue dividido en tres grupos. El ms grueso
sera el del norte, para hacer frente a los rusos. Otro, no tan numeroso en el sur, se
ocupara de los serbios. Y las doce divisiones del centro acudiran al sur contra
Serbia si los rusos permanecan quietos o al norte contra Rusia si sta decida
intervenir. El inconveniente estratgico de este plan era que si Rusia intervena para
ayudar a Serbia pasados cinco das de iniciada la guerra entre Serbia y Austria, ya
no habra tiempo de enviar el ejrcito del centro al norte y lo ms que podran hacer
los austriacos sera tratar de defenderse del asalto ruso sin poder pensar en montar
una ofensiva, que era lo que a los alemanes les hubiera gustado que hicieran.
Conscientes de que durante las primeras semanas encontraran en Prusia Oriental
tan slo una pequea fuerza desplegada a la defensiva y que el grueso del ejrcito
austriaco se dirigira contra Serbia si consegua aparentar una actitud ambigua
durante unos das, el alto mando ruso, en un exceso de confianza, tom la peor de
las decisiones posibles, esto es, atacar en los dos frentes a la vez. Por si fuera poco,
la ofensiva en Prusia Oriental, con sus poderosos 1 y 2 Ejrcitos, se plane en la
peor forma, dividiendo las fuerzas para que cada uno atacara desde lugares
diferentes. Al 8 Ejrcito alemn, que tena encomendada la defensa del territorio,

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le bast dirigirse primero contra el 2 ruso, que estaba en el sur, derrotarlo tras
envolverlo en una enorme bolsa en lo que fue la famosa batalla de Tannenberg y
luego enfrentarse al 1 para tambin vencerlo. Cuando llegaron los refuerzos del
frente occidental enviados por el medroso Moltke todo haba terminado.
En el sur, los austriacos no pudieron montar la ofensiva que haban prometido a los
alemanes, empeados como estaban en derrotar a los serbios, a fin de cuentas la
razn por la que se haban metido en esa guerra. Al final se hicieron fuertes en la
lnea de los Crpatos, dejando a los rusos la Galicia que quedaba al norte de la
cadena montaosa.
Al terminar el ao el frente estaba ms o menos fijado a lo largo de las fronteras
iniciales. Ni siquiera la relativamente dbil Serbia haba sido derrotada. Como en el
oeste, la situacin no era ms que de tablas tras un pavoroso nmero de bajas por
parte de ambos bandos. La temeridad con la que actuaron los rusos les hizo perder
una oportunidad de oro de ganar la guerra. A cambio, esa agresividad oblig a
Moltke a privar su flanco derecho de tropas que necesitaba para derrotar a Francia.
Lo que priv a Rusia de la victoria en el Este evit la derrota de Francia en el Oeste.
Turqua entra en guerra
La Primera Guerra Mundial fue sin duda un conflicto entre las grandes potencias
europeas. Sin embargo, no fueron las nicas naciones que combatieron. Hubo otros
beligerantes cuya participacin fue trascendental. Nadie duda de la importancia que
tuvieron Italia o Estados Unidos. Pero tambin la tuvo Turqua, a pesar de que su
decadencia y su supuesta debilidad militar pueden hacer pensar que fue un mero
comparsa.
El imperio otomano se hallaba en plena crisis cuando estall la guerra. La revolucin
en 1908 de un grupo de oficiales del ejrcito denominado Jvenes Turcos quiso
convertir la vieja autocracia multitnica en un Estado nacional turco, lo que tendra
ms adelante terribles consecuencias, por ejemplo, en Armenia. Sin embargo, lo
urgente era hacer frente a las amenazas que se cean sobre el imperio, conocido
como el Enfermo de Europa. La invasin de Tripolitania y Cirenaica por parte de
Italia en 1911 oblig a los turcos a trasladar hasta all buena parte de su ejrcito. La
ocasin fue aprovechada por los pequeos Estados de los Balcanes que
constituyeron una liga antiturca e iniciaron en 1912 la Primera Guerra Balcnica.
Serbia, Montenegro, Grecia y Bulgaria ampliaron sus posesiones y amenazaron con
echar a los turcos de Europa, hasta que las grandes potencias les obligaron a
aceptar los territorios que el tratado de Londres de 1913 les ofreci. Frustrada por el
modo en que se haba hecho el reparto, Bulgaria inici una Segunda Guerra
Balcnica que, sin el apoyo de ninguna gran potencia, perdi.
Es importante analizar el papel de Rusia durante estas dos guerras. Los estrechos,
Bsforo y Dardanelos, en manos turcas, se regan por un tratado internacional que
prohiba el paso de barcos de guerra en ambos sentidos. Eso significaba para Rusia
que su flota del Mar Negro tena vedado el acceso al Mediterrneo. Sin embargo, los
estrechos eran importantes tambin desde el punto de vista econmico. Por all
sala el cincuenta por ciento de las exportaciones rusas. Estas ventas eran
esenciales para pagar los crditos con los que se estaba financiando la
industrializacin del pas. Esta debilidad se hizo evidente cuando, durante el
conflicto con los italianos, los turcos cerraron durante un breve perodo de tiempo
los estrechos, cortando el trfico comercial ruso.

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Lo ideal para San Petersburgo hubiera sido hacerse con los estrechos por la fuerza.
Sin embargo, Gran Bretaa no lo habra permitido. Desde la apertura del Canal de
Suez, todas las comunicaciones de las islas con su imperio pasaban por Suez. La
presencia en el Mediterrneo Oriental de la flota rusa hubiera supuesto una
amenaza directa a las rutas comerciales britnicas y Londres habra sostenido a los
turcos con todo su podero naval en el caso de que Rusia hubiera intentado hacerse
con los estrechos.
Otra solucin era que se hiciera con los estrechos una potencia amiga. Por eso en
1912 San Petersburgo estuvo estimulando la formacin de la liga antiturca que
finalmente desencaden la Primera Guerra Balcnica. Sin embargo, cuando Bulgaria
estuvo a punto de echar a los turcos de Europa y hacerse con los codiciados
estrechos, a San Petersburgo le inquiet porque Bulgaria era el natural aliado de
Austria en los Balcanes. En consecuencia, prefiri adherirse a la postura francobritnica favorable a detener a los Estados balcnicos y salvar lo que se pudiera de
la parte europea del imperio otomano.
Para el nuevo Gobierno nacionalista turco, los problemas eran igualmente grandes.
Las potencias extranjeras disfrutaban de notables privilegios dentro del imperio. El
ms hiriente de todos era el sistema de Capitulaciones, por el que los ciudadanos
de las grandes potencias disfrutaban de determinados privilegios comerciales y
fiscales y por los que, segn qu clase de hechos fueran, no estaban sometidos a
los tribunales y autoridades turcos. Naturalmente, ningn gobierno nacionalista
poda tolerar que esta situacin se prolongara. Por otro lado, si deseaba renovarse y
progresar como una nacin reconocida en el concierto internacional, necesitaba
modernizar su ejrcito. La figura ms influyente del Gobierno turco, Enver Bey,
haba sido agregado militar en Berln y admiraba las cualidades del ejrcito alemn.
Logr convencer al kiser de que enviara a finales de 1913 a Constantinopla una
misin militar. Al frente de la misma fue puesto el general Otto Liman von Sanders.
La misin Sanders aterr a los rusos. Slo de pensar que los estrechos pudieran
estar de una u otra forma controlados por los alemanes les horroriz e hizo ms
acuciante la necesidad de resolver la cuestin.
Iniciada la crisis de julio de 1914, y siendo evidente que la guerra estallara de
inmediato, en el seno del Gobierno turco se inici un debate acerca de qu convena
a la Sublime Puerta. Su exposicin al mar hizo que la decisin dependiera, en
principio, de lo que hiciera Gran Bretaa. Si las islas permanecan neutrales, Turqua
poda plantearse hacer lo mismo. En cambio, si Londres decida apoyar a Francia y a
Rusia, lo lgico hubiera sido entrar del lado de la Entente para que Rusia no se
atreviera a poner en peligro su relacin con Inglaterra por el asunto de los
estrechos. Por eso se hicieron diversos acercamientos a la alianza. Sin embargo,
todos fracasaron y ninguna de sus potencias mostr inters por tener como aliada a
Turqua.
En esas condiciones, permanecer neutral era arriesgado porque caba la posibilidad
de que Gran Bretaa no estuviera en condiciones de negar a Rusia el botn de los
estrechos, sobre todo si las tropas del zar derrotaban a las del emperador austrohngaro.
Quedaba la posibilidad de entrar en guerra del lado de Alemania y Austria-Hungra.
No haba muchos que favorecieran esta opcin, pero el influyente Enver Bey estaba
convencido de que Alemania ganara la guerra y de que a Turqua le convena estar
de su lado. Esta actitud slo hubiera tenido algn sentido de haber honrado Italia

18

sus compromisos con la Triple Alianza y hubiera entrado en guerra del lado de
Alemania y Austria, lo que habra permitido contar con la flota italiana en el
Mediterrneo. Declarada por Roma su neutralidad, Turqua quedaba expuesta a los
ataques de las flotas francesa y britnica, adems de la rusa del Mar Negro, sin que
Austria-Hungra o Alemania pudieran hacer gran cosa para evitarlo. No obstante,
Enver Bey firm un tratado secreto con Berln a cambio de que ste permitiera la
supresin del sistema de Capitulaciones y luego emple su influencia para que el
Gobierno turco diera cobijo a dos barcos alemanes que haban quedado aislados en
el Mediterrneo mediante la ficcin de comprarlos y enrolar a sus tripulaciones en la
Marina turca. Despus de algunas vacilaciones, los dos navos recibieron permiso
para aventurarse en el Mar Negro y atacar bajo cualquier pretexto a todo barco ruso
con el que se cruzaran. Al final, en noviembre de 1914, Rusia declar la guerra a
Turqua y el imperio otomano estuvo oficialmente envuelto en la contienda. Fue ese
un resultado que no todos los gobernantes turcos hubieran deseado, pero fue el que
Enver Bey quiso que se produjera.
La entrada de Turqua en la guerra tuvo consecuencias importantes. Oblig a
distraer tropas franco-britnicas y rusas de los frentes occidental y oriental
europeos, incrementando las posibilidades de victoria alemanas. Pero, sobre todo,
implic en la guerra a todo Oriente Medio. Lo que ocurri, ocurre y ocurrir en el
inmediato futuro en esa regin del mundo es en buena medida consecuencia de la
intervencin de Turqua en la Primera Guerra Mundial. La derrota otomana propici
el sistema de mandatos, que a su vez dio lugar a una serie de naciones no siempre
bien avenidas, adems de favorecer la Declaracin Balfour (1917), que sirvi de
base a la creacin del Estado de Israel ms tarde. Si Turqua hubiera permanecido
neutral o se hubiera alineado con la Entente, nada habra sido hoy igual en Oriente
Medio.
Alemania vuelve la mirada al este
Segn el Plan Schlieffen, Francia debera haber sido derrotada a las seis semanas de
iniciadas las hostilidades. El 14 de septiembre de 1914, tras mes y medio de
combates sin que Pars hubiera capitulado, el jefe del Estado Mayor, Helmut von
Moltke, fue cesado. Para su sustitucin, Guillermo II eligi al ministro de la Guerra,
Erich von Falkenhayn. Su misin era encontrar el modo de ganar una contienda que
el Estado Mayor crea antes de iniciarse se perdera si el Plan Schlieffen fracasaba.
No obstante, a mediados de septiembre, y a pesar de haber ya transcurrido las seis
semanas que se haban dado, la derrota rusa en Tannenberg pareca ofrecer a los
alemanes un respiro suficiente para intentar ejecutar lo esencial del plan, esto es,
vencer a Francia antes de que los rusos hubieran atacado a Alemania. Falkenhayn
orden al 6 ejrcito, situado en Lorena, acudir a reforzar el flanco derecho para
envolver a los franceses. No pudieron. Mientras los alemanes se esforzaban
infructuosamente en lograrlo, los galos intentaban lo mismo por el lado derecho
alemn. Es lo que se ha llamado la Carrera al Mar, en la que cada uno de los dos
ejrcitos iban subiendo peldaos, el uno enfrente del otro, en una imaginaria
escalera que iba de sur a norte hasta el mar.
Estabilizado el frente, Falkenhayn emprendi un ltimo esfuerzo. Quiso
aprovecharse de que acababa de recibir refuerzos de Berln, ocho divisiones de
estudiantes voluntarios alistados al comenzar las hostilidades, y de que la cada de
Amberes haba liberado a las unidades que la haban asediado. El punto elegido
para el asalto fue Ypres, una bella ciudad medieval. All, los aliados estaban en una

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situacin relativamente expuesta porque el frente formaba un saliente, lo que


permita a los alemanes atacar desde tres de los cuatro puntos cardinales. Despus
de varios das de combates, quedar arrasada la ciudad y sufrir todos cuantiosas
prdidas, especialmente el ejrcito belga y las bisoas divisiones de refuerzo
alemanas, Falkenhayn renunci a tomar Ypres y el frente qued ms o menos como
estaba.
De forma que el Estado Mayor alemn, a principios de noviembre, tuvo que
enfrentarse a la idea de combatir en dos frentes. Convencido de que no poda
ganarla, la nica solucin era encontrar el modo de pacificar uno de ellos. Dado que
ya no era posible hacerlo derrotando rpidamente al enemigo de uno de los lados,
habra que pactar una paz separada en cualquiera de los dos y concentrar luego
toda la fuerza del ejrcito en el otro.
En el OberOst, el Alto Mando en el frente oriental, no pensaban as. Hindenburg y
Ludendroff, muy populares gracias a sus victorias iniciales contra los rusos, crean
que, estabilizado el frente occidental, poda ser defendido con relativas pocas
fuerzas. Eso permita trasladar al este las tropas que sobraran y derrotar all a los
rusos. Logrado este objetivo, el grueso del ejrcito podra luego volcarse en el
oeste. Este plan, una especie de Schlieffen invertido, era adems factible porque en
Europa Oriental las ofensivas podan emprenderse con probabilidades de xito. En
el oeste, la densa red de carreteras y ferrocarriles favoreca al defensor
atrincherado porque permita trasladar con rapidez cuantiosos refuerzos a cualquier
lugar donde el enemigo intentara un asalto. En el este, la escasez de
comunicaciones no permita reaccionar con tanta rapidez y un asalto bien planeado
tena muchas ms probabilidades de xito.
A Falkenhayn, sin embargo, el plan no le gustaba porque no vea cmo podra ser
derrotado decisivamente un ejrcito que, antes de arriesgarse en una gran batalla,
poda retirarse kilmetros y kilmetros dentro de su territorio sin terminar nunca de
ser derrotado. En el este, pensaba Falkenahyn, el xito nunca podra ser total. Por
eso prefera negociar la paz separada con los rusos y luego ocuparse de derrotar a
Francia y a Gran Bretaa.
El problema de Falkenhayn era que entre sus competencias no estaba la
negociacin diplomtica. Tales facultades correspondan al canciller, Theobald
Bethmann Hollweg, y ste no quera negociar. Sus motivos no eran estratgicos,
sino polticos. Crea que el Gobierno, incluido el kiser, no poda, a las pocas
semanas de iniciados los combates y tras cuantiosas prdidas humanas, proponer a
su pueblo una vuelta al statu quo, aunque fuera en uno solo de los frentes. Encima
era improbable que Rusia aceptara pactar sin recibir importantes concesiones,
puesto que a principios de septiembre se haba comprometido con sus aliados a no
firmar una paz separada.
El debate se fue agriando conforme se aproxim la fecha, mediados de enero de
1915, en la que Berln tendra dispuestos cuatro nuevos cuerpos de ejrcito para
enviar al frente. Mientras Hindenburg, Ludendorff y Bethmann queran que fueran
desplegados en el este, Falkenhayn prefera montar con ellos una ofensiva en el
oeste y negociar con Rusia. Hindenburg lleg a enviar una carta a Guillermo II
amenazando con dimitir si Falkenhayn no era destituido. El emperador resolvi el
asunto de forma salomnica. Exigi a Falkenhayn dimitir como ministro de la Guerra
y que se contentara con ser slo jefe del Estado Mayor. A cambio de conservar su

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puesto como tal, le exigi asimismo que aceptara la estrategia del OberOst de
concentrar el esfuerzo de guerra en el este y mantenerse a la defensiva en el oeste.
En todo caso, para enero de 1915, cuando los refuerzos estuvieron listos, las
circunstancias mandaron. El ejrcito austro-hngaro estaba a punto de ser
completamente aniquilado por la ofensiva rusa. Tras retirarse a los Crpatos, las
fuerzas zaristas amenazaban con superar la resistencia que los austriacos haban
montado en los estrechos pasos. De ser sobrepasados, no habra nada capaz de
detenerles en su camino hacia Budapest, Viena y quin sabe si Constantinopla.
Fueran cuales fueran las diferencias entre el Estado Mayor y el OberOst, lo urgente
ahora era socorrer a Austria-Hungra.
Falkenhayn cre con las tropas de refuerzo un nuevo ejrcito, el 9. Pero para evitar
que la inexperiencia de sus soldados lo convirtiera en carne de can, como en
Ypres, incorpor al mismo algunos regimientos de veteranos extrados de las
fuerzas que sostenan el frente occidental. Lo arm con cuantiosa y poderosa
artillera, tambin detrada en su mayor parte del oeste, y puso a su frente al muy
capaz general Mackensen.
El OberOst hubiera preferido una operacin de tenaza por detrs del ejrcito ruso
con el brazo alemn cayendo desde el extremo oriental de Prusia y el austriaco,
convenientemente reforzado por los alemanes, subiendo desde Galicia para
encontrarse en el centro y dejar al ejrcito ruso rodeado, encerrado en Polonia y
listo para ser aniquilado. Pero Falkenhayn consider que esta operacin era
demasiado arriesgada. No slo, sino que probablemente calcul que, si lograba
infligir a los rusos una humillacin tan grave como la que pretenda el OberOst, el
zar combatira hasta el final y no se avendra a sentarse a negociar, que era lo que
Falkenhayn persegua por encima de todo.
El caso es que la ofensiva alemana parti de Gorlice, en el centro del frente
austriaco, y fue un xito. Tras intensos bombardeos artilleros, los rusos se
mostraron incapaces de resistir a los alemanes. Los austriacos no slo fueron
salvados, sino que recuperaron buena parte del territorio perdido a manos de los
rusos. stos por su parte, tuvieron tan cuantiosas prdidas que pareca imposible
que pudieran recuperarse. As que, con la llegada de la primavera de 1915, junto a
la oportunidad de conquistar Polonia y Lituania, surgieron nuevos desafos por la
amenaza de Italia y Rumana de entrar en guerra y la necesidad de socorrer a
Turqua, a ser posible con la ayuda de Bulgaria. Pareca que Alemania se haba
vuelto definitivamente hacia el este y que Falkenhayn nunca podra armar su
ansiada ofensiva en el oeste hasta que Rusia fuera definitivamente derrotada.

La guerra se extiende a Extremo Oriente


Una semana y media despus de que Alemania hubiera invadido Blgica, el 15 de
agosto de 1914, Japn lanz un ultimtum al imperio germnico. Berln lo
rechaz y una semana ms tarde Alemania y Japn estaban en guerra. Las dos
exigencias que contena la nota y que fueron rechazadas por el kiser fueron: 1)
que todos los navos de guerra alemanes abandonaran las aguas chinas; 2) que el
Reich cediera a Japn su concesin en la baha de Kiachow, en la provincia de
Shantung, enfrente de la pennsula de Corea, anexionada formalmente por Japn en
1910.

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Desatendido el ultimtum, los japoneses enviaron una flota a tomar Tsingtao, el


puerto de la concesin alemana, con la ayuda de una pequea fuerza britnica. El
10 de noviembre de 1914 la guarnicin se rindi. Mientras esto ocurra en el
continente, fuerzas neozelandesas tomaron la Samoa alemana, tropas australianas
ocuparon la Nueva Guinea germana y la armada japonesa se apoder de los
archipilagos de las Marianas, las Carolinas y las Marshall, eliminando las
estaciones de radio que tena all instaladas la armada teutona.
Tradicionalmente, los historiadores atribuyen la intervencin nipona a los deseos
de Japn de incrementar su influencia en China. La situacin era propicia a la
rapia de otras potencias. La derrota del imperio celestial en la guerra chinojaponesa de 1894-95 haba hundido al pas en una profunda crisis que, con la
revolucin de 1911, deriv en la instauracin de una repblica. El nuevo rgimen,
sin embargo, no consigui librarse de la sumisin a las potencias extranjeras. Al
contrario, su debilidad fue cada vez ms patente y en Japn creyeron que la guerra,
con las potencias coloniales europeas aniquilndose al otro lado del mundo, les
daba una oportunidad de aumentar su poder en China.
Para explicar por qu Japn intervino del lado de los aliados y no de las potencias
centrales los historiadores recurren a la alianza britnico-japonesa, existente desde
1902. La poltica britnica en China desde los tiempos de la Guerra del Opio era la
de obligar al imperio celestial a mantener las puertas abiertas al comercio con el
resto de potencias extranjeras, pero sin establecer un dominio colonial sobre todo el
pas. No quera Londres que le pasara como en la India, donde lo que haba
empezado siendo una aventura comercial se convirti en un dominio colonial que,
produciendo muchos beneficios, acarre igualmente cuantiosos gastos. Esta poltica
no slo significaba obligar a las autoridades chinas a mantener sus puertas abiertas
al comercio y a establecer zonas con derecho de extraterritorialidad para que los
comerciantes ingleses, europeos y norteamericanos no estuvieran sometidos a las
leyes y autoridades chinas. Adems haba que impedir que ninguna potencia
colonial sometiera China, porque eso significara la expulsin del resto de los
comerciantes extranjeros y por ende tambin de los britnicos. A finales del siglo
XIX y principios del XX quien amenazaba con poder hacer semejante cosa eran los
rusos. Para Gran Bretaa, Rusia era un rival colonial imposible de combatir. Todo el
podero britnico se apoyaba en su armada. Cualquier rival colonial que hubiera
querido disputar a Gran Bretaa sus mercados, da igual que fuera Francia,
Alemania, Estados Unidos o Japn, tendra que vrselas con la armada de Su
Majestad britnica, pues su acceso a los mercados controlados por los ingleses era
necesariamente a travs del mar. Sin embargo, para llegar a Persia, Afganistn, la
India o China e imponer su ley, Rusia no necesitaba barcos, le bastaban soldados,
porque poda llegar por tierra a los lugares de influencia britnica desde su propio
territorio sin tener que atravesar ningn mar.
Fue por tanto la necesidad de hacer frente al desafo ruso en Extremo
Oriente lo que decidi a los ingleses a suscribir una alianza con Japn en 1902.
Segn los trminos de lo pactado, cada uno de los firmantes se mantendra neutral
si el otro se vea envuelto en un conflicto contra otra gran potencia y, en el caso de
ser dos, a socorrerse mutuamente. De esa forma, si cualquiera de ellos chocaba con
Rusia, se garantizaban la neutralidad del otro. Y si Rusia consegua el auxilio de
Francia, el otro socorrera al que se hubiera implicado en el conflicto. Para Gran
Bretaa, la alianza signific el abandono del esplndido aislamiento. Para Japn,
supuso la garanta de poder enfrentarse a Rusia con garantas de victoria. Y, en
efecto, vencieron en la guerra ruso-japonesa de 1904-5 para deleite de los

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britnicos, que vieron cmo adems, a consecuencia de la derrota, su rival se


desangr en una revolucin que a duras penas pudo controlar.

En 1914 la alianza britnico-japonesa haba perdido parte de su razn de ser, pero


al estallar el conflicto el secretario del Foreign Office, Sir Edward Grey, recurri a
ella para pedir ayuda a los japoneses a fin de que con su armada dieran escolta a
los barcos mercantes britnicos susceptibles de ser atacados por el escuadrn
alemn destacado en el Pacfico. El entusiasmo con el que respondieron los
japoneses inquiet a los britnicos, que vieron cmo Tokio no se limit a prestar la
ayuda reclamada, sino que se apropi de parte de las posesiones alemanas en
Extremo Oriente y amenaz con someter China hasta un punto ms all de lo que
los ingleses hubieran considerado conveniente. Sin embargo, mientras sus hombres
moran a miles en los campos de Francia y Blgica, poco podan hacer para evitar
que Japn extendiera sus tentculos en China.
La culminacin de esa poltica japonesa que tanto disgustaba a sus aliados, tanto
britnicos como rusos, culmin en enero de 1915 con la presentacin al gobierno
chino de lo que se conoce como las Veintiuna Exigencias. En las mismas, el
gobierno japons demand al chino una serie de concesiones, algunas de ellas, las
ms hirientes, de naturaleza poltica. Al final, por la presin britnica y por la
resistencia china, Japn dej de insistir en algunas, pero otras tuvieron que ser
aceptadas, como por ejemplo la extensin de las concesiones en Port Arthur, Dairen
y Manchuria, que databan de la guerra ruso-japonesa, o el reconocimiento de que la
antigua concesin alemana fuera ahora de titularidad nipona.
La cuestin es que algunos historiadores han visto en esta intervencin de Japn en
la Primera Guerra Mundial un antecedente del panasiatismo en que se bas el
proyecto imperial que Japn quiso imponer veinte aos ms tarde. Sin embargo, no
es exactamente as. La intervencin de Japn, y sobre todo el que lo hiciera del lado
de Gran Bretaa, fue obra del ministro de Asuntos Exteriores, Kato Takaaki, anglfilo
que tan slo aspiraba a que Japn fuera aceptada como una gran potencia ms, con
la que haba que contar y por lo tanto compartir la explotacin colonial de Extremo
Oriente. Para lo cual aspiraba a que Japn se convirtiera en una suerte de
monarqua constitucional ms o menos similar a la britnica. Este punto de vista
chocaba con quienes llevaron a cabo larevolucin occidentalizadora en Japn
casi medio siglo antes, que deseaban ms bien un rgimen donde el emperador
disfrutara de poderes reales que repartira entre sus cercanos consejeros bajo una
no muy precisa frmula constitucional. Tras la cada de Kato, en agosto de 1915, sin
que eso significara el triunfo absoluto del genro, el cuerpo de asesores informales
del emperador al que Kato se opona, Japn empez a construir una especie de
Doctrina Monroe a lo asitico donde la extensin del imperio japons se justificara
como un modo de expulsar a los invasores europeos y norteamericanos del
continente y no como una forma de compartir con ellos el poder colonial.
Galpoli
Escribe Robin Prior:
Alguna irona hay en que Gran Bretaa, el pas que ms abiertamente se enfrent a
la Turqua otomana, fuera el mismo que durante los ltimos cien aos intentara
sostener al 'hombre enfermo de Europa' ante sus enemigos.

23

Eso es ms que una irona, es una contradiccin que exige una


explicacin. Inglaterra tuvo muy buenas razones para proteger a los
turcos. Incluso antes de que se abriera el canal de Suez, cosa que ocurri en 1869,
el Mediterrneo Oriental era la ruta natural hacia las posesiones ms importantes
del imperio britnico. Era esencial que los turcos controlaran los estrechos e
impidieran que la flota rusa accediera al Egeo. En la Guerra de Crimea (1853-1856),
franceses y britnicos se enfrentaron a Rusia precisamente para impedir que el zar
se adueara de Constantinopla, algo que en San Petersburgo se consideraba muy
natural, puesto que se sentan, por ser la principal iglesia ortodoxa, herederos de
Bizancio.
Adems, para San Petersburgo, el control de los estrechos y de Constantinopla era
un objetivo algo ms que religioso. Por los estrechos pasaba gran parte del
comercio ruso y, estratgicamente, tener una salida a aguas clidas haba sido una
aspiracin secular. Por lo tanto, la posibilidad de apoderarse de los estrechos fue
probablemente la principal razn por la que los rusos en julio de 1914 respaldaron
firmemente a Serbia y se arriesgaron a que estallara el conflicto general que
finalmente se produjo.
Era lgico pues que, una vez entrada Turqua en guerra, los ejrcitos ruso y
otomano se buscaran para enfrentarse el uno al otro. Lo que no lo es tanto es que
Londres pusiera su armada al servicio de los objetivos estratgicos del zar. Y, sin
embargo, eso fue lo que ocurri.Rusos y turcos chocaron durante el invierno
de 1914-1915 en el Cucaso. Cuando pareci que los turcos prevaleceran, el
Gran Duque Nicols pidi a los ingleses que les apretaran por el otro lado para ver
si as se vean obligados a distraer tropas del Cucaso. Lo normal hubiera sido que
Londres hubiera dado largas, pero no fue as.
Kitchener, secretario de Guerra, y Churchill, primer lord del Almirantazgo,
decidieron intervenir en los Dardanelos. El plan pergeado por ambos consisti en
enviar una flotilla, forzar el paso por el estrecho, plantarse en el Mar de Mrmara,
llegar hasta Constantinopla y obligar a Turqua, bajo la amenaza de bombardear su
capital, a rendirse. Eso permitira, se pens, atacar a Austria-Hungra y a Alemania
desde el sur y romper as el punto muerto en el que estaba el frente occidental. No
slo eso, sino que Churchill telegrafi al Gran Duque Nicols sugirindole que sus
barcos del Mar Negro atacaran simultneamente el Bsforo y que tuviera en Crimea
un contingente preparado para tomar la capital turca cuando los barcos ingleses se
hallaran frente ella. La verdad es que, paradjicamente, cuando lleg la respuesta
inglesa los rusos ya haban derrotado a los turcos en la batalla de Sarikamish y ya
no era necesario que los ingleses intervinieran.
Las explicaciones habituales que los historiadores dan a esta decisin abiertamente
contraria a la poltica seguida por Londres durante un siglo van desde la necesidad
de romper el estancamiento en el frente occidental hasta las ansias de Churchill de
montar una operacin que permitiera a la Armada decidir la guerra. Y es seguro que
estos factores influyeron, pero hubo ms. El imperio britnico se basaba en la
supuesta superioridad occidental, lo que justificaba que una potencia como ella
tuviera sometida en calidad de colonias a buena parte del globo. El instinto
imperialista empuj a Londres a dar una leccin al enemigo no occidental que haba
osado entrar en guerra en el bando contrario al de los ingleses. Ms importancia
tuvo el que los turcos organizaran una atrevida operacin militar contra el Canal de
Suez en respuesta a la toma de Basora y a la penetracin britnica en
Mesopotamia. Era lgico que Constantinopla respondiera al golpe britnico en el

24

Golfo Prsico, pero hacerlo contra el canal de Suez, el lugar estratgicamente ms


importante para Gran Bretaa junto a Gibraltar, constitua una provocacin que los
ingleses no podan ignorar. Por otra parte, pudo servir para convencerles de que ya
no era Rusia la principal amenaza para sus rutas comerciales en el Mediterrneo,
sino Turqua, que aun siendo dbil era ahora aliada de la poderosa Alemania. Con
todo, lo ms importante debi de ser la codicia. Tras desafiar a Gran
Bretaa,Londres no poda permitirse que Turqua sobreviviera. Destruirla
podra traer ventajas para los rusos, pero estaran sobradamente compensadas por
el botn con el que los ingleses (y los franceses) podan hacerse en Oriente Medio. A
tales efectos, Londres haba puesto sus avariciosos ojos no slo en Mesopotamia,
tambin en la pennsula arbiga y en el Sina.
El caso es que la operacin en los Dardanelos se puso en marcha conforme al
plan primitivo. En marzo de 1915 una flota anglo-francesa bombarde los fuertes y
las defensas de Turqua tanto en el lado europeo como en el asitico. Lograron
destruir los caones fijos de grueso calibre, pero no pudieron acabar con las
bateras mviles. Cuando la flotilla intent pasar, encabezada por una serie de
remolcadores con tripulaciones civiles que hicieron la funcin de dragaminas,
tuvieron que darse la vuelta, incapaces de soportar la lluvia de proyectiles
procedente de ambos lados del estrecho tras perder un tercio de la flota.
A finales de abril montaron los ingleses una operacin dedesembarco en el lado
europeo, en la pennsula de Galpoli.Contaban con el cuerpo expedicionario de
australianos y neozelandeses (Anzac), que se estaba entrenando en Egipto, y con
fuerzas venidas de las islas, adems de algunas tropas francesas. Los desembarcos
tuvieron un xito relativo y en los seis lugares donde se llevaron a cabo se
establecieron cabezas de playa capaces de resistir el contraataque turco. Sin
embargo, tal y como se vena demostrando desde que inici la guerra en agosto del
ao anterior, fue imposible con los recursos tcticos de la poca superar a unos
resueltos defensores bien atrincherados, siempre capaces de rechazar sucesivos
asaltos con las terribles ametralladoras. Hubo algn desembarco ms con el mismo
resultado, xito al establecer la cabeza de playa, pero incapacidad para penetrar en
el territorio. De ah en adelante las posiciones apenas se movieron. Para superar las
defensas turcas habra sido necesario, como estaba ocurriendo en todas partes,
disponer de una abrumadora mayora de fuerzas y medios que los ingleses no
tenan. La guerra de trincheras que se desarroll de ah a final de ao caus
aproximadamente un cuarto de milln de bajas en cada bando hasta que, en
diciembre, Londres decidi que lo ms prudente era retirarse.
El fracaso de Galpoli acab momentneamente con la carrera de Churchill. Sin
embargo, los ingleses continuaron batallando contra los turcos en Oriente Medio,
donde su esfuerzo de guerra fue pagado con generosidad al final de la contienda.
Tuvieron adems mucha suerte porque, aunque Turqua perdi, continu poseyendo
los estrechos gracias a que Alemania, antes de ser derrotada, se ocup de vencer a
los rusos e impedir que se hicieran con Constantinopla. Ni en el mejor de los sueos
pudieron los ingleses imaginar un final mejor, repartirse los despojos ms valiosos
del imperio otomano sin tener que consentir a los rusos hacerse con los estrechos.
Vistas as las cosas, la derrota sufrida en Galpoli fue casi una bendicin porque, de
haber vencido los ingleses, los rusos hubieran tenido ocasin de hacerse con los
estrechos y quin sabe si la derrota ante Alemania hubiera bastado para que los
devolvieran. Al final, los britnicos tuvieron ocasin de hacerse con todo el petrleo
turco sin tener que ceder a cambio a los rusos los estrechos. No hay en la historia

25

militar moderna un caso igual a Galpoli, donde la derrota sufrida por los ingleses les
proporcion a la larga ms beneficios de los que esperaban obtener venciendo.
El sagrado egosmo de Italia
parecer los responsables del conflicto. Algunas iniciativas de paz, emprendidas a
sabiendas de que no tenan ninguna posibilidad de prosperar, no tuvieron otra
finalidad que la de ocultar la posible culpa. Sin embargo, desde el principio, Italia
reconoci abiertamente estar actuando en base a lo que el primer ministro Salandra
llam en pblico il sacro egoismo dItalia. Apelar exclusivamente a los intereses
nacionales y prescindir de toda consideracin tica fue lo que hicieron todos. Pero,
confesarlo, slo lo hizo Italia.
Su comportamiento result adems especialmente avieso, al menos a primera
vista. Italia haba suscrito la Triple Alianza en 1882 y por tanto era, en 1914, aliada
de Alemania y de Austria-Hungra. Sin embargo, en sucesivas renovaciones del
tratado, que era, no se olvide, de naturaleza defensiva, Italia haba logrado aadir
una clusula (el artculo VII) en virtud de la cual cualquier incremento de la
influencia austriaca en los Balcanes deba ser compensado con otro tanto a Italia.
Los austriacos, por su parte, desconfiaban de los italianos y crean que en cualquier
caso no cejaran hasta conseguir que todos los territorios de soberana austriaca
habitados por italianos se integraran en el joven reino. No slo eso, sino que saban
que las aspiraciones italianas alcanzaban al Bajo Tirol, la costa dlmata y la actual
Albania, donde no haba italianos. Tales aspiraciones atentaban directamente contra
la Doble Monarqua austro-hngara yen la corte de Viena no tenan a los italianos en
mejor estima que a los serbios.
Durante la crisis de julio, Alemania intent convencer a los austriacos para que
prometieran a Roma cuantas compensaciones exigieran a cambio de que honraran
sus compromisos con la Triple Alianza. Para Berln, la intervencin italiana era
relativamente importanteporque el jefe del Estado Mayor italiano haba prometido
poner un importante contingente de tropas a las rdenes alemanas en el Rin, as
como atacar con el grueso del ejrcito italiano desde su propia frontera. Eso habra
obligado a distraer tropas francesas, reforzado el centro alemn y, en consecuencia,
incrementado las probabilidades de xito del Plan Schlieffen. Pero Viena se neg en
redondo a hacer ninguna promesa, entre otras cosas porque a los austriacos de
nada le serva que los italianos atacaran a los franceses. Con quienes tendran que
vrselas ellos era con los rusos y no esperaban que ningn bersagliero acudiera a
los Crpatos a combatir contra las tropas del zar. Es cierto que la intervencin de
Italia habra permitido a los austriacos emplear en el norte las tropas encargadas de
guarnecer su frontera sur. Pero se fiaban tan poco de los italianos que ni con su
ejrcito combatiendo en Francia se hubieran atrevido a dejar Trieste desguarnecido.
En cualquier caso, conforme se acerc el momento del estallido y se fue haciendo
cada vez ms probable la intervencin de Gran Bretaa, la posibilidad de que Italia
se alineara con sus aliados se fue desvaneciendo. La marina italiana no era lo
suficientemente poderosa como para ser capaz de defender sus muchos kilmetros
de costa de los bombardeos de los acorazados britnicos. Encima, su red ferroviaria
transcurra en su mayor parte por zonas cercanas al mar, a tiro de esos mismos
caones. Y su incipiente industria dependa en un 90 por ciento del carbn ingls,
sin que los alemanes pudieran compensarlo con su exiguo excedente, que adems
sera muy difcil de transportar a travs de los Alpes y era necesario para abastecer
a Austria. Por eso, el 3 de agosto, el mismo da en que sir Edward Grey pronunci su

26

famoso discurso en los Comunes a favor de intervenir contra Alemania si invada


Blgica, como era ya seguro que hara tras el ultimtum enviado por Berln a
Bruselas, Italia se declar neutral.
Esta declaracin fue tachada de traicin. Sin embargo, en estrictos trminos
jurdicos, Italia era libre de actuar como quisiera porque la Triple Alianza era
defensiva y quien declar la guerra fue Austria-Hungra a Serbia y no al revs,
porque durante la crisis Roma no haba sido consultada, tal y como exiga el mismo
tratado y porque no se le haba prometido ninguna compensacin tal y como
requera el artculo VII.
A partir de ese momento, Italia se fractur entre los partidarios de intervenir contra
Austria y los que preferan mantenerse neutrales. Los intervencionistas eran
bsicamente la derecha nacionalista, que por encima de todo valoraba la
oportunidad de rescatar de las garras austriacas la Italia irredenta (Trentino, Trieste,
Gorizia) y lo que se pudiera conseguir en el Bajo Tirol, Dalmacia y Albania. Entre esa
derecha nacionalista estaba Benito Mussolini, que tras haber dirigido el
socialista Avanti se declaraba furibundo patriota desde las pginas de Il Popolo
Italiano, financiado en parte por los britnicos. Los neutralistas, derecha moderada
e izquierda, eran mayora, pero estaban desorganizados.
Durante los primeros meses de guerra, el ministro de Exteriores, el cnico marqus
de San Giuliano, se mostr partidario de esperar y ver y estuvo jugando con las dos
opciones sin decantarse por ninguna. Sin embargo, el marqus muri en octubre de
1914. Su sucesor, Sidney Sonnino, no se atrevi a oponerse a la cada vez ms
poderosa ola nacionalista. El nico que hubiera podido hacerlo siempre que hubiera
actuado con resolucin fue Giovanni Giolitti, el personaje de ms prestigio con
diferencia de la poltica italiana, que contaba con mayora de partidarios en el
Parlamento. Sin embargo, igualmente acobardado, no se atrevi a formar Gobierno
y aconsej a sus seguidores obedecer la lnea marcada por el primer ministro
Salandra y el ministro de Exteriores Sonnino.
Tras unas arduas negociaciones con franceses e ingleses en Londres, en abril de
1915 se lleg al acuerdo de que Italia intervendra de su lado a cambio de todas sus
exigencias territoriales, y as fue como en mayo de aquel ao Roma declar la
guerra a Austria. Los aliados estaban convencidos de que, en vista del punto
muerto en el que estaba el frente, la intervencin italiana sera decisiva para que la
balanza se inclinara de su lado. Desconocan que el empate en el que se
encontraban no era consecuencia de la igualdad de fuerzas, que Italia poda
deshacer, sino de la superioridad de las tcticas defensivas sobre las ofensivas, algo
respecto a lo cual Italia no poda hacer nada. Por eso, cuando los italianos atacaron
Austria, el ejrcito del emperador pudo rechazar en sucesivas ocasiones los asaltos
italianos. As fueron las cosas hasta el desastre de Caporetto, en 1917, que
constituy una terrible derrota para Roma. Y en nada influy esto en el resto salvo
por lo que se refiere a las pocas tropas austriacas que se distrajeron de los frentes
polaco y serbio.
La intervencin de los italianos no decidi nada. Por eso, y porque no dejaron de ser
considerados desde ambos bandos como unos traidores tan slo obedientes a su
sagrado egosmo, cuando lleg el momento de repartir el botn, en 1919, Gran
Bretaa y Francia no respetaron lo pactado en Londres. Italia apenas recibi una
pequea parte de lo prometido bajo el pretexto de que los Catorce Puntos de Wilson

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slo consentan que se anexionaran los territorios habitados por italianos, pero no
los que estuvieran poblados por eslavos.
Sin llegar a poder compararse con Rusia, Italia fue de alguna manera un
derrotado en el bando de los vencedores. Lo poco que consigui a un altsimo coste
en vidas humanas poda haberlo logrado permaneciendo neutral. Y encima la
desilusin sufrida y la crisis econmica en la que se hundi a consecuencia de la
guerra trajeron revueltas de izquierda y, en ltima instancia, el fascismo, cuyas
races estn en le radiose giornate, los das en los que el fervor patrio recorri Italia
en pro de una guerra para la que Italia no estaba preparada. Como tantas veces
ocurre, quienes indujeron a la nacin a cometer el error, la derecha nacionalista, no
slo no asumieron su responsabilidad sino que fueron los ms favorecidos por sus
consecuencias. Es triste ver cmo a Giolitti, que luego se opuso valientemente al
fascismo, le falt el coraje para evitar el desastre, habiendo tenido la ocasin de
hacerlo.
La inicial derrota de Serbia
Serbia fue para los aliados en la Primera Guerra Mundial lo que Polonia en la
Segunda. Formalmente, la Entente estaba en guerra para defender a Serbia de la
agresin de Austria-Hungra. Sin embargo, para Francia y Gran Bretaa,
corresponda en principio a los rusos prestarles la ayuda suficiente para que se
defendieran de los austriacos. No slo, sino que al principio pareci que bastara
tener arrinconados a stos en los Crpatos y distraer all al grueso de su ejrcito a
fin de que lo que quedara de l libre para combatir en el Sur no bastara para
derrotar a los serbios. Y as fue al principio de la guerra. Durante esos primeros
meses Belgrado no slo cont con la ayuda de San Petersburgo, tambin con la de
Berln. Los alemanes, obligados por el Plan Schlieffen a destinar siete octavos de su
ejrcito al frente occidental, tenan mucho inters en que los austriacos contuvieran
a los rusos e impidieran que stos invadieran Alemania mientras sta se ocupaba
de derrotar a Francia. Por eso el jefe del Estado Mayor alemn no dej en todo
momento de exigir a los austriacos que se olvidaran de los serbios, que se
mantuvieran a la defensiva en el sur y que se concentraran en combatir a los rusos
en el norte. Al principio, Viena desoy la exigencia alemana. Austria estaba en
guerra para poner en su sitio a Serbia y sa sera su prioridad. Luego las realidades
del frente se impusieron. Los rusos obligaron a los austriacos a retirarse y stos no
tuvieron otro remedio que seguir el consejo alemn, concentrarse en combatir a los
rusos y mantenerse a la defensiva en el frente serbio. Sin embargo, en noviembre
de 1914 ocurri algo trascendental para Serbia: Turqua entr en guerra del lado de
las potencias centrales.
La entrada de Turqua ofreci nuevas e inesperadas oportunidades a Rusia, que
crey que haba llegado el momento de apoderarse de los ambicionados estrechos,
ahora que Londres, como aliado, no se opondra a ello. Esto ltimo tuvo
consecuencias importantes para Serbia. San Petersburgo perdi parte de su inters
en derrotar a Alemania y a Austria y se distrajo en la tarea de vencer a Turqua, la
poseedora de sus objetivos de guerra ms preciados, los Dardanelos y el Bsforo.
Con esos objetivos en mente mont San Petersburgo precisamente una ofensiva en
el Cucaso.
Mientras, los alemanes, obligados por el punto muerto alcanzado en el frente
occidental, decidieron volcarse en el oriental para ayudar a los austriacos a
defenderse de los rusos. stos fueron derrotados una y otra vez hasta verse

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desplazados hacia el este, hasta que el frente se estabiliz en una lnea casi recta
desde el Bltico hasta el Mar Negro tras ceder la posesin del saliente polaco, esto
es, la parte de Polonia que le haba correspondido a San Petersburgo tras los tres
repartos sucesivos de los que fue objeto la desgraciada nacin. Rechazada Rusia,
contenidos los italianos, a punto de ser derrotados los ingleses en Galpoli, en otoo
de 1915 pareca llegado el momento de hacer aquello para lo que se haba
empezado aquella guerra, dar a Serbia el escarmiento que mereca. No slo, sino
que, siendo Turqua un aliado, y siempre que se pudiera contar con Bulgaria, la
derrota de Serbia tendra la ventaja de poder conectar con la Sublime Puerta por
tierra. La intervencin de Bulgaria asegurara adems la derrota serbia, pues Sofa
se encargara de atacar desde el sur, mientras austriacos y alemanes lo haran
desde el oeste y el norte.
Bulgaria llevaba desde el mismo momento de romperse las hostilidades deseando
entrar en guerra y tomarse la revancha de las muchas humillaciones sufridas
durante los aos anteriores. A principios de 1878, al finalizar la guerra ruso-turca, el
Tratado de San Stefano dio a Bulgaria lo que haba logrado arrebatar a los turcos,
buena parte de Macedonia, gran parte de Tracia y sobre todo dos franjas de costa
sobre el Egeo a ambos lados de la Pennsula Calcdica (la que se extiende sobre el
mar como si fuese una mano de tres dedos). Luego, en el Congreso de Berln, a
Bulgaria le fue impuesta la prdida de buena parte de estos territorios y, por
supuesto, se le impidi asomarse al Egeo. Cuando el grueso del ejrcito otomano
estaba en Cirenaica y Tripolitania combatiendo a los italianos en 1912, Bulgaria,
junto con Serbia, Grecia y Montenegro, atacaron a los turcos, dando lugar a la
Primera Guerra Balcnica. Bulgaria lleg hasta las puertas de Constantinopla,
momento en el que intervinieron las grandes potencias, en especial Gran Bretaa,
temerosa de que Bulgaria, convertida en pen ruso, se adueara de los estrechos.
Rusia no se opuso porque no vio a los blgaros muy proclives a dejarse manejar y
por no oponerse a los ingleses. Sofa fue obligada a abandonar parte del territorio
ocupado cerca de la gran capital turca y, cuando reclam a Serbia la parte de
Macedonia que le corresponda conforme a lo que haban pactado antes del
conflicto, Belgrado se neg a honrar sus compromisos. La Segunda Guerra
Balcnica fue en gran medida el intento de Bulgaria de obtener por la fuerza aquello
a lo que crea que tena derecho y que se le haba negado en la mesa de
negociacin. Nadie apoy su causa, sali derrotada y tuvo que hacer nuevas
concesiones territoriales a Grecia, Serbia, Turqua e incluso a Rumana.
En consecuencia, Bulgaria estaba ansiosa de revancha y eran las potencias
centrales las que le ofrecan la oportunidad de tomrsela. No obstante, no se
decidi a entrar en guerra desde el principio por no estar segura de qu ocurrira y
porque entre los polticos blgaros todava quedaban rusfilos partidarios de la
alianza con San Petersburgo a toda costa, aunque en mucho menor nmero que
antes de las Guerras Balcnicas. Lo que decidi a Sofa a intervenir del lado de las
potencias centrales fue la derrota de las tropas franco-britnicas en Galpoli. Ese
revs supona la improbabilidad de que las potencias occidentales pudieran
aparecer en los Balcanes, de forma que, al menos para Bulgaria, con los rusos
contenidos en el interior de su territorio, lo nico que haba que hacer era derrotar a
los serbios con la muy estimable ayuda de austriacos y alemanes, con la que
tendran una superioridad abrumadora.
Francia y Gran Bretaa intentaron hasta el ltimo momento convencer a Bulgaria
para que no entrara en guerra, pero cuando lo hizo decidieron ayudar a Serbia y se
acord enviar una fuerza expedicionaria al puerto de Salnica con la colaboracin

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de una Grecia que, al menos formalmente, segua siendo neutral. La idea era
mantener vivo el frente serbio para que los alemanes tuvieran que seguir
distrayendo all tropas y no pudieran emplearlas en el frente occidental. Sin
embargo, cuando las tropas aliadas llegaron ya era demasiado tarde. La
superioridad de casi 2 a 1 de la que disfrutaron las potencias centrales contra el
ejrcito serbio result suficiente para obligarles a retirarse una y otra vez por un
terreno montaoso durante un dursimo invierno. El ejrcito serbio, de 200.000
hombres, perdi 40.000 durante la retirada slo a consecuencia del fro y de las
enfermedades. Los supervivientes consiguieron llegar a la neutral Albania y desde
all se trasladaron a Corf, donde esperaban recuperarse para luego volver a
intervenir y liberar su pas.
Mientras, las tropas franco-britnicas, ante la imposibilidad de poder ayudar a los
serbios, decidieron retirarse, pero en vez de hacer el viaje de vuelta se quedaron en
Salnica acampados, lo que cre enormes conflictos con el Gobierno griego y dio
ocasin a que la fuerza resultara diezmada por la malaria. En cualquier caso, a
finales de 1915 Serbia estaba derrotada, Bulgaria haba entrado en guerra del lado
de las potencias centrales, los italianos estaban siendo contenidos en el Isonzo, los
rusos se haban retirado y se haba establecido contacto por tierra con Turqua.
Pareca llegado el momento de que Alemania, una vez tranquilizado el frente
oriental, iniciara la gran ofensiva en el frente occidental, el lugar donde el jefe del
Estado Mayor alemn, general Falkenhayn, crea se decidira necesariamente la
guerra.
La desgracia de Polonia
Si ahora, al cumplirse el 75 aniversario del inicio de la Segunda Guerra Mundial,
repasamos los libros ms autorizados sobre el conflicto, encontraremos ms o
menos la misma narracin. Hitler quera la revancha por la derrota de su pas en la
Guerra del 14 y apoderarse en el este de Europa de tanto territorio como fuera
capaz para proporcionar a su pueblo espacio vital, el Lebensraum del que hablaba
en Mein Kampf. En su afn expansionista, Hitler anexion Austria, los Sudetes y
Chequia. Las democracias occidentales, para su vergenza, lo consintieron, pero
decidieron que no toleraran una ms. De forma que, cuando Hitler invadi Polonia,
Gran Bretaa y Francia le declararon la guerra, y as fue cmo empez el conflicto.
Naturalmente, todo esto sucedi as. Pero el caso de Polonia es peculiar porque la
idea inicial de Hitler no era invadirla.
Hitler esperaba ganar la futura guerra evitando cometer las equivocaciones de los
alemanes en la anterior. Segn Hitler, stas fueron dar lugar a tener a Gran Bretaa
como enemigo y permitirse combatir una guerra en dos frentes. A su juicio,
Alemania y Gran Bretaa no tenan intereses contrapuestos. Lo que los convirti en
enemigos en 1914 fueron dos torpezas de la Alemania guillermina, el empeo en
poseer una armada que pudiera rivalizar con la britnica y el querer hacerse con un
imperio colonial equivalente al ingls. Haba que evitar repetirlas. En 1935, Hitler
firm un acuerdo con los ingleses segn el cual Alemania se comprometa a
mantener su flota por debajo del 35 por ciento de la britnica. Luego reconoci
franca y abiertamente no tener ningn inters en los territorios de ultramar y estar
tan slo interesado en el continente. Estaba convencido de que no haba nada en
sus planes que fuera abiertamente contrario a los intereses britnicos y que por lo
tanto podra evitar el enfrentamiento. Y es posible que tuviera algo de razn porque
una parte considerable del establishment britnico era partidario de entenderse con
Hitler por motivos estratgicos, no ideolgicos. Lord Halifax, por ejemplo, estaba

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seguro de que Gran Bretaa no ganara esa guerra y que intentarlo acabara
costndole el imperio.
En cuanto a la necesidad de evitar combatir en dos frentes a la vez, los arreglos
territoriales del final de la Primera Guerra Mundial proporcionaron a Hitler la ventaja
de la resurreccin de Polonia, que ahora se interpona entre su pas y la Unin
Sovitica. Desde luego, Rusia era el objetivo estratgico de Hitler. El orden futuro
que vislumbraba inclua una gran potencia continental, Alemania, y un gran imperio
martimo, Gran Bretaa. Renunciar al dominio de los ocanos implicaba que la
independencia de Alemania slo podra perdurar si dispona de recursos naturales
suficientes sin necesidad de ir a buscarlos a ultramar; es decir, tena que
apoderarse del trigo de Ucrania y del petrleo del Cucaso.
Para dirigirse contra Rusia, era necesario sujetar a Francia, a la que Hitler
consideraba su ms acrrimo enemigo. Sin embargo, crea infundadamente que
podra neutralizarla sin tener que derrotarla militarmente a base de romper la
amistad franco-britnica. El lder nazi haba observado las fricciones que durante los
aos veinte y treinta haban surgido entre Londres y Pars por causa de Alemania.
Londres crea que un cierto resurgimiento econmico alemn favorecera a la
economa europea. En cambio, Pars pensaba que, cuanto ms postrada estuviera,
mejor para todos. Los ingleses impusieron al final su punto de vista y Hitler dedujo
que podra tenerlos poco ms o menos de su lado. Mientras, en cualquier caso, era
necesario que hubiera tranquilidad en el Este. De modo que busc el entendimiento
con Polonia. En 1934 firm el pacto de no agresin con Varsovia, en lo que fue un
gran golpe al sistema de alianzas antialemn montado por Francia. Desde el punto
de vista polaco, por otro lado, el pacto era perfectamente razonable. Incapaces
Gran Bretaa o Francia de socorrerla y encerrada entre dos colosos, a Polonia no le
qued otro remedio que buscar la proteccin de uno de sus dos poderosos vecinos.
Sin embargo, a principios de 1939, Hitler exigi una solucin para Danzig. El pasillo
con ese mismo nombre era lo que en 1919 se haba dado a Polonia para que tuviera
acceso al mar. Danzig, mayoritariamente de poblacin alemana, era ciudad libre,
pero resultaba econmicamente dependiente de Polonia. En cualquier caso, la
existencia del pasillo era hiriente porque haca de Alemania un pas discontinuo en
el que Prusia Oriental estaba desconectada del resto. ste es el momento crucial.
Hitler decidi abandonar su poltica de aislar diplomticamente a Francia y resolvi
acosar al pen ms importante de esa poltica de aislamiento.
Qu haba pasado? Es difcil decirlo. Puede simplemente que la sucesin de
triunfos diplomticos envalentonara a Hitler y creyera que podra de nuevo vencer.
Puede que el fuerte sentimiento nacionalista bajo el que viva el pas y que l
mismo haba alimentado no le dejara alternativa. Pero tambin es posible que se
convenciera de la imposibilidad de conseguir que Gran Bretaa se separara de
Francia y dejara a Alemania mangonear en el continente. De hecho, en Munich, en
1938, Daladier apoy la poltica de apaciguamiento no porque creyera en ella sino
para evitar que Hitler envenenara su amistad con Chamberlain. El caso es que, en
marzo de 1939, Ribbentrop exigi al Gobierno polaco la entrega de Danzig y la
concesin de un corredor con derecho de extraterritorialidad que comunicara Prusia
Oriental con el resto de Alemania. El Gobierno polaco rechaz tan humillante
exigencia.
Haba algo de temerario en la decisin polaca, pero pareca evidente que, en caso
de ceder, vendran nuevas exigencias y no tena sentido agachar la cabeza para al

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final tener que hacer frente de igual modo a Hitler. Por otra parte, desde el punto de
vista alemn, propinar un correctivo a Polonia no era algo carente de riesgos. Caba
la posibilidad de que la URSS se opusiera a que Alemania se extendiera hasta sus
fronteras. Caba igualmente que Francia aprovechara que el ejrcito alemn estaba
ocupado en Polonia para atacar desde el otro lado. Y caba, por ltimo, que las dos
circunstancias se dieran a la vez. Para evitarlo, Hitler envi a Ribbentrop a Mosc a
negociar un pacto con Stalin. Si Ribbentrop tena xito, Hitler podra aplastar a
Polonia en pocas semanas mientras contena a loa galos en el Rin, y luego, el
entendimiento con Stalin le dara todo el tiempo del mundo para derrotar a Francia.
Lo chocante del pacto Ribbentrop-Molotov de agosto de 1939 no es que Hitler lo
ofreciera, pues era la nica forma que tena de dar su merecido a Polonia sin
arriesgarse a combatir en dos frentes. Lo sorprendente es que Stalin se aviniera a
firmarlo. El problema del georgiano es que llevaba al menos desde 1936 intentando
formar una alianza antinazi con las democracias occidentales y haba fracasado. No
slo, sino que vio cmo en 1938 esas mismas democracias se ponan de acuerdo
con Hitler para que ste se apoderara de cuanto quisiera. No era descabellado que
esas potencias, abiertamente anticomunistas, acabaran azuzando a la Alemania
nazi contra la URSS. El pacto evitaba esa posibilidad. Pero, adems, ofreca otras
ventajas. Daba ocasin de castigar a los polacos por su agresin de 1919, desplazar
hacia Occidente las fronteras de la URSS y apoderarse de las repblicas blticas.
Pero, sobre todo, ofreca la perspectiva de que las potencias capitalistas se mataran
entre s, lo que dara grandes oportunidades de expansin al comunismo sovitico.
El destino de Polonia qued, pues, sentenciado. Fue invadida por sus dos agresivos
vecinos y repartida entre ellos sin que Francia ni Gran Bretaa hicieran nada para
impedirlo. No slo, sino que, terminada, la guerra, tampoco fueron capaces de
librarla de las garras de Stalin, con lo que no recuper su plena independencia sino
40 aos despus de haber sido invadida.
Verdn
Al acercarse el fin de 1915, Alemania pareca estar ganando la guerra. El frente
occidental estaba slidamente defendido, la mayor parte de l transcurra por
territorio extranjero y todos los intentos realizados por el enemigo para romperlo
haban fracasado. En el frente oriental las fuerzas alemanas haban cosechado
amplias victorias, arrebatado a los rusos sus posesiones en Polonia y fijado un
frente en lnea recta ms fcil de defender que las fronteras existentes al iniciarse
el conflicto. En los Alpes, los austriacos, que tan mal se haban desenvuelto con los
rusos, mantenan a raya a los italianos sin casi apenas ayuda alemana. Serbia,
responsable a los ojos de las potencias centrales de haber provocado el conflicto,
estaba derrotada y su ejrcito en el exilio. Bulgaria haba sido reclutada como aliado
y eso haba permitido contactar con Turqua por tierra. Las expediciones aliadas a
Gallipoli y a Salnica haban fracasado. Pareca imposible que las cosas pudieran ir
mejor para Berln.
Y sin embargo todo era un espejismo. Cuando Erich von Falkenhayn, jefe del Estado
Mayor alemn, tuvo que sustituir al cesado Von Moltke a finales de 1914, se vio
obligado en contra de su voluntad a atender el frente oriental para evitar el colapso
de Austria-Hungra. Quiso hacer de la necesidad virtud y, dado que crea que la
nica forma que tena Alemania de ganar la guerra era que alguno de sus enemigos
firmara una paz separada, y puesto que las circunstancias le obligaban a combatir
en el Este, trat de obligar a Rusia a pedir un armisticio. Es discutible si fue la
desidia de la diplomacia alemana o la testarudez de los rusos lo que frustr el

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acuerdo. El caso es que no lo hubo y, aunque el zar pareca incapaz de poder


montar ninguna ofensiva, insisti en seguir en guerra con Alemania y Austria.
La posibilidad, bajo estas condiciones, de mantenerse a la defensiva y esperar no
poda ser contemplada por las potencias centralesporque el tiempo corra en contra
de ellas. La Entente controlaba el mar, lo que significaba tener asegurado un casi
ilimitado suministro de materias primas. Alemania y Austria en cambio tenan que
conformarse con lo que extrajeran del territorio que controlaban, y ste no poda
cubrir las necesidades de la guerra y de la poblacin durante mucho ms tiempo.
De hecho, la Entente se mantena a la defensiva en todos los frentes porque saba,
como Falkenhayn, que a largo plazo la situacin le favoreca.
Para Alemania era, pues, esencial pasar a la ofensiva. Pero montar una contra Rusia
y seguir penetrando, por ejemplo, en Ucrania era, segn Falkenhayn, un disparate,
pues sus fuerzas se diluiran en la inmensidad de aquel territorio sin que hubiera
garanta de que el zar fuera a firmar la ansiada paz separada ni siquiera en el caso
muy dudoso de que los alemanes fueran capaces de llegar a Mosc. El recuerdo de
lo que le ocurri a Napolen haca entonces un siglo estaba todava vivo en la
mente de los estrategas alemanes. En los Balcanes se haba hecho todo lo que se
poda hacer, que era derrotar a Serbia. En el frente italiano, Roma slo haba
declarado la guerra a Austria y Berln no le vea ventaja alguna a estar en guerra
con Italia. Por otra parte, lograr que el pas transalpino firmara la paz con las
potencias centrales sera sin duda una victoria, pero no decisiva. Todo lo cual
conduca a concluir que el nico lugar donde Alemania poda ganar la guerra era en
el frente occidental, que era por otra parte el sitio donde Falkenhayn siempre haba
credo que se decidira el conflicto.
All Alemania tena dos enemigos, Gran Bretaa y Francia. Montar una ofensiva en el
sector ingls careca de sentido estratgico. Para empezar, era el lugar donde el
enemigo tena desplegados ms hombres por kilmetro de frente. Luego, aunque
los alemanes consiguieran derrotar a los britnicos en suelo francs, la victoria no
tena por qu implicar la rendicin de las islas, que podran cmodamente seguir
luchando en el mar y desplazando tropas hasta cualquier otro teatro de
operaciones. La victoria sobre Gran Bretaa slo se alcanzara cortando sus
comunicaciones por mar, que es lo que se intentara con la guerra submarina sin
restricciones que Berln acababa de ordenar. Lo procedente era atacar al ms dbil
de los dos, Francia.
El problema era que la experiencia de la guerra haba demostrado que las ofensivas
slo tenan alguna probabilidad de xito si eran emprendidas con abrumadora
superioridad en medios y hombres. Mientras Rusia siguiera en guerra, Alemania no
podra disponer en el Oeste de tropas suficientes para alcanzar esa superioridad.
Entonces, Falkenhayn ide una estrategia que aprovechara las lecciones que el
conflicto llevaba impartidas. La primera era que, a igualdad de fuerzas, quien
defenda tena ventaja. La segunda, aprendida en Blgica, era que no haba
fortaleza que se resistiera a la moderna artillera pesada. Y la tercera, que la
superioridad artillera poda ser decisiva, tal y como se haba demostrado con los
rusos. El plan que ide fue por tanto atacar el punto ms dbil del sector francs
empleando abundante artillera y atraer al enemigo para que contraatacara. Luego
los alemanes, como defensores, aniquilaran a los atacantes obligndoles a recurrir
a todas sus tropas de reserva hasta que la enorme cantidad de bajas les hiciera
imposible sostener el frente. Verdn era el lugar ideal. La ciudad y sus muchas
fortalezas estaban en un entrante, de manera que podan ser atacadas por los

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alemanes desde tres de los cuatro puntos cardinales. Luego, era un lugar
emblemtico, con lo que su cada desmoralizara a la retaguardia francesa. En
aquella zona del frente adems los alemanes disponan de un ferrocarril con el que
alimentar su artillera pesada, mientras que los franceses apenas tenan una nica y
dbil lnea de suministro consistente en una estrecha carretera.
No obstante, Falkenhayn no cont con los inconvenientes. Que la artillera pesada
permitiera tomar fortalezas antes inexpugnables no significaba que lo hubiera
convertido en tarea fcil. Los altos que rodean Verdn, desde los que Falkenhayn
pensaba bombardearlas, no fueron tan fciles de tomar como l crey. No dispuso
de fuerzas suficientes para que la ofensiva proviniera de tres lugares diferentes y
tuvo que conformarse con emprenderla desde uno solo. La artillera no se demostr
decisiva porque la densidad de hombres y la calidad y extensin de las trincheras
fue muy superior a la que se encontr en el Este. La resistencia francesa se
demostr mucho ms tenaz de lo previsto porque el alto mando hizo rotar a las
tropas implicadas a fin de que se alternaran y la tensin del combate no acabara
con su moral. Los contraataques franceses no fueron tan atolondrados como
Falkenhayn previ. De hecho, pasadas las primeras semanas, la cadencia de bajas
fue poco ms o menos la misma en los dos bandos. Aunque los alemanes lograron
tomar dos fortalezas, no ocuparon la ciudad de Verdn. La batalla empez a finales
de febrero de 1916 y acab prcticamente en junio. Los alemanes apenas
penetraron unos pocos kilmetros. Luego, durante el otoo, los franceses fueron
capaces de recuperar las dos fortalezas y buena parte del terreno perdido.
La batalla fue el nico intento serio alemn antes de 1918 de romper el frente
occidental. El objetivo estratgico alemn no fue conquistar territorio
sino desmoralizar al enemigo a base de infligirle enormes prdidas. Como result
luego que los alemanes tuvieron tambin que pagar un altsimo peaje en bajas, la
batalla no slo influy en la moral de la retaguardia francesa, sino tambin en la
alemana. El horror que all se vivi con la explosin de ms de 20 millones de
obuses y el empleo de nuevas armas como el lanzallamas y el fosgeno hizo que un
oficial francs concluyera que el infierno no poda ser un lugar ms inhspito.
Verdn demostr que Alemania nunca vencera mientras no trasladara sus fuerzas
del Este al Oeste. Para poder hacerlo, decidi unos pocos meses despus derrotar a
Rusia con un veneno peor que el fosgeno, el comunismo.
Jutlandia
Paul Kennedy se pregunta cmo es posible que, habiendo sido el dominio de los
ocanos tan decisivo en el resultado de las guerras napolenicas y en la Segunda
Guerra Mundial (sobre lo decisivo del mar en este ltimo conflicto ha escrito
Eduardo Fungairio un interesante artculo) apenas tuviera el dominio de los
ocanos relevancia en la derrota de Alemania en 1918. El mismo Paul Kennedy
termina contestndose que lo cierto es que la tuvo, por supuesto. Tan slo ocurre
que la gran batalla naval de la Primera Guerra Mundial, Jutlandia, a diferencia de
Trafalgar o Midway, aparentemente no decidi nada.
Sin embargo, nadie discute lo mucho que influy en el estallido del conflicto
la carrera naval entre Gran Bretaa y Alemania. Una carrera dominada por la
llegada de un nuevo tipo de barco, elDreadnaught, un enorme acorazado, con un
espeso blindaje y armado con caones de un calibre brutal que le permitan
bombardear objetivos a ms de diez millas de distancia. Como ocurri con las
tcticas en tierra, los marinos de principios del siglo XX creyeron que el futuro de la

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guerra en el mar se basara en la capacidad ofensiva y, en consecuencia, en los


impresionantes acorazados. Y, tal y como ocurri en tierra, las nuevas tcticas
defensivas acabaron siendo a la postre tanto o ms poderosas que las ofensivas.
Del mismo modo que unas trincheras bien construidas y unas cuantas
ametralladoras se demostraron suficientes para rechazar casi cualquier ofensiva si
eran capaces de concentrar la suficiente cantidad de fuego, los acorazados
resultaron ser extremadamente vulnerables no slo a los caones de sus homlogos
del otro bando, sino a las nuevas armas, los torpedos de submarinos y destructores
y las minas. Precisamente, al principio de la guerra, el 27 de octubre de 1914, el
moderno acorazado Audacious se hundi irremisiblemente al entrar en contacto con
una mina alemana frente a las costas de Irlanda.
Una de las muchas y terribles inmoralidades de la Primera Guerra Mundial es que,
mientras en tierra la doctrina de primar las tcticas ofensivas se puso una y otra
vez en prctica, asumindose su abrumador coste en vidas humanas a pesar de la
evidencia de su inutilidad, en el mar los altos mandos, a partir del momento en que
se dieron cuenta de sus debilidades, fueron extremadamente cautos a la hora de
exponer sus costossimos acorazados a la eventualidad de un hundimiento. Ante el
enorme riesgo que supona acercar sus joyas a las costas alemanas, infestadas de
submarinos y minas, el Almirantazgo ingls ide un nuevo tipo de bloqueo,
completamente diferente al puesto en prctica contra Napolen. En tiempos de
Nelson, los barcos ingleses rodeaban los puertos donde los franceses podran recibir
suministros. Ahora, en 1914, aprovechando que algunos golpes de suerte haban
proporcionado a los ingleses los cdigos de los cifrados alemanes, lo que les
permita saber cundo se hacan a la mar, el grueso de la flota britnica decidi
mantenerse a salvo en sus puertos de Scapa Flow y Rosyth durante todo el tiempo
que la flota alemana se quedara en casa. A los barcos de inferior valor,
prescindibles y ms o menos a salvo mientras los acorazados alemanes no se
atrevieran a salir de sus guaridas, se les encomend la misin de patrullar y abordar
a los mercantes. Con el fin de facilitar esta supervisin, se min el acceso al Mar del
Norte desde el Canal, dejando libre un estrecho paso fcil de controlar. Esta
estrategia se complet con la renuncia a desembarcar en las costas alemanas o
bombardearlas, por los riesgos que conllevaba acercarse a ellas. Curiosamente,
quienes s se atrevieron a emprender una operacin de esta naturaleza fueron los
alemanes a poco de empezar la guerra. El 16 de diciembre de 1914 arrasaron desde
el mar las ciudades de Scarborough, Hartlepool y Whitby. Luego no se atrevieron a
volver a hacerlo por miedo a enfrentarse a la ms poderosa flota inglesa. Slo
hubo una pequea escaramuza en los peligrosos bajos de Dogger (enero de 1915),
que termin por convencer a los alemanes de la inferioridad de su armada y ya no
se atrevieron a desafiar a la inglesa hasta Jutlandia.
A principios de 1916 se produjo un importante cambio en la cabeza del alto mando
naval alemn, pues el ms agresivo almirante Reinhard Scheer sustituy al cauto
Phol. El nuevo jefe comparta con Flkenhayn, jefe del Estado Mayor del ejrcito
alemn, la conviccin de que la guerra no se ganara hasta derrotar a Gran Bretaa
y que las islas no estaran vencidas hasta que hubieran perdido el control de los
mares. Scheer crey que el modo de conseguirlo sera salir con toda la flota propia y
emplearla como anzuelo, obligar a la inglesa a abandonar sus refugios, atraerla y
luego destruirla con submarinos y destructores. As fue como la Gran Flota inglesa y
la Flota de Alta Mar alemana se encontraron el 31 de mayo de 1916 en Jutlandia,
dando lugar a la batalla naval ms destructiva de todos los tiempos. Tras los
primeros caonazos, ocurri algo sorprendente y desalentador para los ingleses: los
alemanes
consiguieron
hundirles
dos
modernos
cruceros
de
batalla,

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el Indefatigable y el Queen Mary. Las razones de este inicial revs estriban en que
los blindajes ingleses no eran tan espesos como los alemanes, pues en la
construccin britnica se puso ms acento en la elevada capacidad defensiva que
proporcionaba la velocidad (27 nudos frente a los 22 de los alemanes), lo que slo
poda conseguirse con un blindaje menos pesado. Ms influencia debi de tener en
la prctica el que los barcos ingleses llevaran ms municin de la que podan
almacenar, en parte amontonada descuidadamente en la cubierta para tenerla ms
cerca de las tripulaciones que manejaban los caones e incrementar as la cadencia
de tiro. De esta forma, es probable que los impactos alemanes hicieran estallar la
municin expuesta y provocaran el rpido hundimiento de los navos. Es fcil
imaginar el desconcierto de los almirantes britnicos.
El caso es que ingleses y alemanes se estuvieron disparando recprocamente y
persiguiendo durante dos das, hasta que los germanos decidieron huir a sus
puertos y los ingleses acordaron que no mereca la pena perseguirles y arriesgarse
a ser torpedeados o dar con una mina. Gran Bretaa perdi 14 barcos, casi 115.000
toneladas y algo menos de 7.000 hombres. A los alemanes, infligir estas prdidas a
sus enemigos les cost slo 11 barcos, ms de 60.000 toneladas y alrededor de
3.000 hombres. Cualquiera podra afirmar que Alemania haba vencido en la batalla,
pero el almirante ingls Jellicoe estaba en lo cierto cuando se proclam vencedor, a
pesar de las dudas y crticas de sus compatriotas. Segn Jellicoe, Jutlandia fue una
victoria porque los alemanes no haban conseguido su objetivo de eliminar la
superioridad de la armada britnica y el consiguiente levantamiento del bloqueo.
Tan en lo cierto estaba que la Flota de Alta Mar alemana ya no volvi a aventurarse
en el Mar del Norte. Berln, a partir de ese momento, con la aprobacin del mismo
Scheer, decidi que el mejor recurso para doblegar a los ingleses no eran los
caones de sus acorazados sino los torpedos de sus sumergibles. La guerra
submarina significara a la larga la entrada en guerra de Estados Unidos y la derrota
de Alemania. De modo que claro que el mar tuvo mucha importancia en el
desenlace de la guerra. Lo nico que ocurre es que Jutlandia no fue tan
obviamente decisiva como lo fueron Trafalgar o Midway.
La ofensiva Brusilov
A finales de 1915 pareca que Alemania estaba ganando la guerra. Se lo pareca a
los alemanes, que montaron la ofensiva de Verdn en febrero del ao siguiente con
el objetivo de dar el golpe definitivo. Pero tambin se lo pareca a los aliados, que
decidieron tomar medidas. Representantes de los Estados Mayores de Gran
Bretaa, Francia, Italia, Rusia y Serbia se reunieron en Chantilly el 6 de diciembre.
All se observ que los xitos de Alemania se deban a que haba podido trasladar
fuerzas de un teatro de operaciones a otro, donde fueran ms necesarias,
detrayndolas de los lugares ms tranquilos. Por lo tanto, concluyeron que la mejor
manera de derrotar a las Potencias Centrales era que todos los aliados atacaran a la
vez, negando a Alemania la ventaja de poder emplear sus reservas sucesivamente
en cada frente. Acordaron que tal ofensiva simultnea tendra lugar en marzo de
1916. Sin embargo, antes de que pudiera tener lugar Alemania emprendi por su
cuenta la de Verdn. Los franceses reclamaron el cumplimiento de los acuerdos de
Chantilly y que el resto de aliados atacara en sus respectivos frentes. Los primeros
en hacerlo fueron los rusos.
En el este, el frente se encontraba, tras las victorias alemanas de 1915, en una
curiosa situacin. Ni rusos ni alemanes haban querido emprender las hostilidades
del modo que aconsejaron los ms cautos. Y sin embargo, a finales de ese ao la

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situacin all era la que los ms moderados haban aconsejado buscar a sus
respectivos Estados Mayores. Segn ellos, Alemania tendra que, antes de atacar a
Francia, haber estabilizado el frente oriental en una lnea recta del Bltico al Mar
Negro, alejndolo de Berln. Los ms precavidos militares rusos se haban mostrado
asimismo partidarios de renunciar al dbil saliente polaco, rodeado de enemigos, y
fijar el frente en una lnea recta algo ms occidental de lo que lo era a finales de
1915. Es llamativo, pues, que, habiendo ambas naciones emprendido en 1914
apresuradas ofensivas en contra de los ms prudentes consejos, se encontraran al
terminar 1915 en una situacin parecida a la que resultara de haberlos seguido.
La abierta disposicin de los rusos a acudir a la llamada de los franceses se deba a
que Rusia se consideraba el elemento ms dbil de la Entente, no tanto porque
militarmente lo fuera, sino porque la sociedad rusa haba empezado a mostrar
cansancio, abundaban las deserciones y haba un profundo malestar en la poblacin
civil. San Petersburgo crea que, si quera estar en el bando de los vencedores, la
victoria tendra que llegar pronto. De ah su disposicin a hacer cuanto fuera
necesario para adelantarla.
La primera idea fue montar una ofensiva en el norte. All, los rusos gozaban de
superioridad numrica y, de tener xito, podran recuperarse ricos territorios muy
necesarios para la economa rusa. No obstante, el ataque del Lago Naroch (marzo
de 1916) fue un fracaso, lo que demostr una vez ms la superioridad de las
tcticas defensivas sobre las ofensivas y la necesidad de disponer de una fuerza
abrumadora para tener xito atacando.
Mientras, en mayo de 1915, Austria-Hungra, aprovechando la tranquilidad que se
respiraba en el frente ruso, emprendi una dura ofensiva en el Tirol contra Italia que
se llam en Viena Strafexpedition, es decir, "expedicin de castigo". No se trataba
de alcanzar concretos fines estratgicos sino vagos objetivos polticos. Desde que
se desencaden la guerra, la obsesin de Conrad von Htzendorf, el exaltado jefe
del Estado Mayor austriaco, no haba sido ayudar a Alemania a derrotar a la
Entente, sino dar su merecido a Serbia y, de surgir la ocasin, a Italia. La mera
existencia de esos dos pases, su nacionalismo, su irredentismo, constitua una
grave amenaza para la supervivencia del Estado plurinacional, multicultural y
dividido en dos reinos que era Austria-Hungra. Por eso Conrad no tenia inters en
derrotar a los rusos ms que en lo necesario para mantenerlos a raya y que le
permitieran machacar a serbios e italianos. Los primeros ya haban sido derrotados.
Ahora, en la primavera de 1916, haba llegado el turno de Italia. Y as fue como las
mejores tropas austriacas se trasladaron de los Crpatos a los Alpes.
El debilitamiento del frente austriaco dio a Brusilov la oportunidad de emprender
una ofensiva en el sur. A la Stavka, el Estado mayor ruso, no le entusiasm la idea.
Frente a los austriacos, las fuerzas estaban mucho ms igualadas que en el norte, y
si all la superioridad no haba sido suficiente para conseguir una victoria, menos lo
sera la ausencia de ella en el sur. Luego, los territorios potencialmente
conquistables eran de escaso inters econmico. Sin embargo, un brillante general,
Alexei Brusilov, insisti para que se le permitiera atacar, convencido de poder lograr
con menos hombres la victoria que se les haba negado a sus compaeros del norte.
La Svatka autoriz la ofensiva debido a la necesidad de cumplir con sus
compromisos de Chantilly, que exigan emprender una ofensiva contra los
austriacos ahora que estaban stos atacando a los italianos. Pero no tena ninguna
esperanza de que tuviera xito. Hasta tal punto era as que advirti de que no
habra refuerzos en caso de solicitarlos. Y sin embargo la ofensiva, emprendida el 4

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de junio de 1916, fue un xito y permiti a los rusos conquistar una amplia franja de
terreno de 300 kilmetros de largo por 60 de ancho. La relativa debilidad de los
austriacos desde luego influy, pero tambin lo hicieron las novedosas tcticas del
inteligente general ruso. Desde que la guerra se convirti a finales de 1914 en
guerra de trincheras, lo que sola hacer el atacante era llevar a cabo un largo y
concentrado bombardeo de las lneas enemigas all donde se pensara atacar. El
bombardeo sola ser poco eficaz si las trincheras estaban bien construidas y ofreca
al defensor informacin precisa de la inmediatez de la ofensiva y del lugar donde
tendra lugar. Brusilov decidi que la preparacin artillera fuera muy breve para
conservar el factor sorpresa y, en vez de concentrar su ataque en un lugar del
frente adnde acudiran las tropas de reservas, avanz en muchos puntos a la vez a
lo largo de 300 kilmetros. Adems, lo hizo despus de haber entrenado
concienzudamente a sus soldados en trincheras construidas con las tcnicas que
empleaban los austriacos para que, cuando llegaran a ellas, estuvieran
familiarizados con sus estructuras. Adems, adelant sus propias trincheras,
acortando el ancho de la tierra de nadie desde la milla y media que normalmente
tena hasta unos 50-60 metros. Redujo as radicalmente el nmero de bajas por
sufrir durante el tiempo que se tardara en llegar a las trincheras enemigas.
Fue una lstima que tan brillante ofensiva no pudiera ser explotada suficientemente
por falta de tropas con las que hacerlo. Y sin embargo la ofensiva Brusilov tuvo una
gran importancia estratgica. Para empezar, oblig a los austriacos a renunciar a su
ofensiva en el Tirol, salvando a los italianos. Alivi a los franceses al obligar a los
alemanes a acudir en ayuda de su aliado. El xito convenci a Rumana para que
entrara en guerra. Y, por ltimo y ms importante, oblig moralmente a todos los
firmantes del acuerdo de Chantilly a corresponder al esfuerzo ruso. As, los ingleses
atacaron en el Somme a primeros de julio, los italianos desencadenaron la sexta
batalla del Isonzo en agosto y las tropas acampadas en Salnica emprendieron una
ofensiva en septiembre. No puede decirse que hubiera en esos ataques una exacta
simultaneidad, pero sirvieron para poner en jaque a las potencias centrales y
deshacer la impresin de que estaban ganando la guerra.

El Somme
La batalla del Somme (julio-noviembre de 1916) puede ser contemplada desde
muy diversos puntos de vista. Ante todo, es una de las batallas paradigmticas de
la Primera Guerra Mundial, aunque, para ser ms correcto, lo es slo de cmo fue
esa guerra en el frente occidental. Nuevamente en el encontramos trincheras,
alambradas, infructuosos asaltos contra posiciones bien defendidas y una enorme
cantidad de bajas por ambos bandos: entre ingleses, franceses y alemanes, cayeron
en el Somme, muertos o heridos, ms de 1.200.000 hombres. Y nuevamente
tambin, esa sangra fue el resultado de la evidente superioridad de las tcticas
defensivas sobre las ofensivas.
La batalla se inici con un denso bombardeo de las lneas enemigas por parte de
ingleses y franceses. Confiados en que el bombardeo habra ablandado
suficientemente las defensas alemanas, los aliados lanzaron sus tropas, bastante
bisoas en el caso de los ingleses, contra unas alambradas y unos bnkeres que
apenas haban sufrido las consecuencias del bombardeo. De las 17 divisiones
britnicas que participaron en el ataque, tan slo 5 fueron capaces de llegar hasta
las posiciones alemanas y slo para encontrarse con unos feroces defensores a los
que el bombardeo apenas haba restado capacidad defensiva. Si las bajas fueron
poco ms o menos igual de numerosas en el bando alemn, fue por el obstinado, y

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hasta cierto punto estpido, empeo en recuperar con furiosos contraataques las
estrechas franjas de terreno perdidas en concretos lugares. Como fue habitual en el
frente occidental, al final de la batalla, los atacantes apenas haban ganado terreno
y cientos de miles de muertos yacan en el campo defendiendo o tratando de
conquistar unas pocas yardas de frente.
Sin embargo, el Somme puede ser contemplada como una batalla de origen
diplomtico sin razones estratgicas para ser librada. En efecto, en el frente donde
se combati no haba al otro lado de las lneas alemanas un nudo de
comunicaciones, un centro industrial o cualquier otro objetivo estratgico que lo
justificara. En origen, la ofensiva haba sido pensada como maniobra de distraccin
para atraer tropas de reserva alemanas y emprender otra de mucho ms calado en
Flandes. Pero la idea tuvo que ser enseguida abandonada cuando el primer asalto,
el 1 de julio, fracas estrepitosamente. Tambin perdi su sentido estratgico, a
pesar de ser la ofensiva britnica en el Somme la reaccin que precisamente haba
buscado Falkenhayn, jefe del Estado Mayor alemn, a su asalto en Verdn. En vez
de insistir aqu mientras los ingleses se desgastaban en el Somme, orden el 11 de
julio que las tropas alemanas pasaran a la defensiva en Verdn y se esforzaran en
reconquistar cualquier puado de tierra que se hubiera perdido en el Somme. Una
estrategia puede ser acertada o errnea, pero lo que garantiza el fracaso es el no
ser fiel a la que se haya elegido. Seguir el plan alemn hubiera significado
defenderse en el Somme infligiendo a los ingleses cuantas ms bajas, mejor, a
cambio del poco terreno que pudieran conquistar en un lugar sin valor estratgico y
concentrarse en derrotar a los franceses en Verdn. Por razones probablemente de
exclusivo prestigio, decidieron hacer lo contrario, defenderse donde pudieron haber
vencido y contraatacar donde lo ms que podan conseguir era volver al punto de
partida.
Puesto que el Somme careci de razones estratgicas, es necesario buscar su
origen en la diplomacia. Normalmente, los historiadores enmarcan el Somme entre
las ofensivas emprendidas a consecuencia de los acuerdos de Chantilly de
diciembre de 1915, donde todos los aliados pactaron atacar en todos los frentes a la
vez para obligar a los alemanes a dispersar sus tropas de reserva y no permitirles
emplearlas sucesivamente en todos. Desde luego, ese fue el origen de la ofensiva
Brusilov y tambin la emprendida por lo que haba podido salvarse del ejrcito
serbio desde Salnica. El que la del Somme se iniciara en fechas inmediatas a
aqullas sin embargo no la convierte necesariamente en la consecuencia de los
acuerdos de Chantilly. No obstante, estaban presentes los muchos problemas por
los que estaban atravesando los franceses para poder rechazar a los alemanes en
Verdn y la imposibilidad para los ingleses de ayudarles dado que tenan que
hacerse por s solos cargo de la seguridad de un frente bastante amplio. De modo
que emprender una importante ofensiva en su sector era lo nico que podan hacer
los britnicos por aliviar a los franceses si con ello conseguan que los alemanes
distrajeran tropas de Verdn para llevarlas a combatir a su sector.
Con todo, tampoco parece que eso fuera lo decisivo. Lo que nos da la clave de por
qu se combati la batalla del Somme no es tanto cundo se inici sino dnde. Ya
sabemos que el lugar no pudo ser elegido por su inters estratgico. En
realidad, lo fue porque era el punto del frente donde confluan las tropas inglesas y
las francesas, lo que permita montar una ofensiva en directa colaboracin, aunque
el peso de la ofensiva lo llevaran los britnicos, que no tenan un Verdn al que
hacer frente. Y eso fue lo que decidi al gabinete de guerra en Londres a dar su
visto bueno a la ofensiva. Conforme pasaba el tiempo y el frente del que se

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ocupaban los britnicos segua en calma, creca la sensacin de que los ingleses
estaban en Francia ms para prevenir una invasin de su propio pas que para
ayudar a Francia a ganar la guerra, lo que a su vez poda hacer que Pars cayera en
la tentacin de llegar a un acuerdo con Berln. No se olvide que ese era el objetivo
que persegua Falkenhayn en Verdn, desmoralizar a los franceses, para que
buscaran la paz y abandonaran a los ingleses. El Somme, en ese sentido, sell con
sangre una alianza que antes slo se fundaba en los papeles. A Gran Bretaa le
cost en consecuencia 420.000 hombres asegurarse de que Francia no la dejara
sola frente a Alemania.
Desde el punto de vista tctico, la batalla del Somme tambin fue importante
porque fue testigo de una importantsima novedad. A mediados de septiembre
de 1916 hizo su aparicin en el campo de batalla una nueva arma destinada a
acabar con las trincheras y las alambradas: su majestad el carro de combate. Este
invento ingls, que ya haba vivido en la imaginacin de H. G. Wells, apareci en los
campos de batalla del Somme como un vehculo todoterreno, blindado y por lo
tanto impermeable a las balas de las temidas ametralladoras, capaz de pasar sin
problemas por encima de las alambradas, abrir paso a la infantera por el camino
por l abierto entre ellas, plantarse en las trincheras enemigas y dirigir el fuego de
su can o de su ametralladora donde le pareciera. El monstruo aterroriz a los
alemanes, aunque no pudo ser decisivo, pues relativamente pronto todas las
unidades tradas del otro lado del canal bajo el nombre genrico de tanques,
atribuido para ocultar lo que realmente eran, se rompieron o quedaron trabadas en
alguna obstruccin del terreno. Aquel artefacto cambiara la forma de hacer la
guerra en tierra. Es curioso que, a pesar de ser un invento ingls y de ser ingls
quien con mayor profundidad estudi sus muchas posibilidades, Liddell Hart, los
que ms se fijaron en el nuevo invento y sus capacidades fueron los alemanes,
gracias a un militar llamado Guderian. No obstante, tendran que esperar a la
siguiente guerra para poder explotar el descubrimiento en toda su extensin.
El doble filo de la intervencin de Rumana
Conforme el Imperio otomano se fue mostrando incapaz de controlar sus territorios
europeos y fueron naciendo y creciendo los pequeos Estados balcnicos, la
rivalidad entre Austria-Hungra y Rusia por el control de la zona se fue
acrecentando. Aqu estuvo el origen de la Gran Guerra. Austria se crey con
derecho a someter a Serbia y Rusia se consider en la obligacin de impedirlo. La
causa inmediata fue el asesinato del archiduque Francisco Fernando en Sarajevo el
28 de junio de 1914. Sin embargo, no debe olvidarse que, con asesinato o sin l, la
situacin diplomtica durante aquel verano era, desde el punto de vista austriaco,
insostenible. As lo demuestra un importante documento del Ministerio de Asuntos
Exteriores fechado cuatro das antes del magnicidio. En l, un alto funcionario, Franz
Freiherr von Matscheko, defenda la necesidad de que Austria emprendiera un
cambio de alianzas en los Balcanes. El tradicional aliado de las dos potencias
centrales en la regin era Rumana, asociada a la Triple Alianza por un tratado que
fue renovado en 1913. Haba salido muy beneficiada de la Segunda Guerra
Balcnica tras humillar a Bulgaria. Sofa haba sido obligada por el Tratado de
Bucarest, que puso fin al conflicto, a ceder territorios a todos sus vecinos, incluida
Rumana. Matscheko sostena en su memorndum que tras esa guerra estaba en los
intereses de Austria aprovecharse de la irritacin de Bulgaria y olvidarse de
Rumana, que, como Italia, era poco fiable. Al igual que haba una Italia irredenta,
tambin exista una Rumana irredenta en la Transilvania hngara y la Bukovina
austriaca, habitadas ambas por rumanos. Esta circunstancia, deca Matscheko,

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haca desaconsejable fiarse de Bucarest y preferible acercarse a Bulgaria, que tan


slo tena territorios que reclamar a Rumana, Serbia y Grecia, pero no a AustriaHungra.
El planteamiento de Matscheko era en principio impecable, pero haba un
inconveniente. El kiser Guillermo, de cuya proteccin dependa que AustriaHungra continuara teniendo la consideracin de gran potencia, simpatizaba con
Rumana porque su trono estaba ocupado por un Hohenzollern, el rey Carlos, con
quien el kiser mantena una fluida relacin. En cambio, detestaba a los blgaros y
especialmente a su rey, el zar Fernando I, de quien no se fiaba en absoluto. Cuando,
tras la muerte de Francisco Fernando, Viena propuso a Berln el cambio de alianzas,
Guillermo II consinti siempre que los rumanos fueran debidamente informados.
Crea que, fueran cuales fueran las circunstancias, un Hohenzollern siempre se
pondra de su lado. Luego no hubo tiempo para materializar el cambio de alianzas
propuesto. Pero de lo acertado que estaba Matscheko y lo equivocado que estaba el
kiser da cuenta el que, ya en plena guerra, y sin ningn tratado que honrar,
Bulgaria se puso del lado de las potencias centrales y Rumana acab siendo aliado
de la Entente.
Al principio, no obstante, pareci que Rumana cumplira su compromiso con
Alemania. Hasta que el 3 de agosto tuvo lugar un turbulento Consejo de Ministros.
El rey Carlos trat de convencer a su Gobierno de la necesidad de ser fiel a lo
pactado. Sin embargo, el primer ministro, Ion Bratianu, se mostr inflexible y exigi
mantenerse neutral, de conformidad con el inters general de la nacin tal y como
l lo interpretaba. Cuando lleg la noticia de que Italia haba hecho precisamente
eso a pesar de ser miembro de la Triple Alianza, el rey no pudo sostener su posicin
y Rumana se declar asimismo neutral.
Durante los meses siguientes, Rumana se estuvo debatiendo entre la neutralidad y
la intervencin. Por un lado, haba que considerar quin poda ofrecer ms. En este
sentido, Rumana aspiraba, no slo a la Transilvania hngara y a la Bukovina
austriaca, tambin a la Besarabia rusa, habitada igualmente por rumanos. Por lo
tanto, ambos bandos podan ofrecer atractivas recompensas. La otra cuestin era
saber quin iba a ganar. De nada servira entrar del lado de quien ms poda ofrecer
si luego iba a ser el perdedor. Y, a partir de Tannenberg y Gorlice-Tarnw, todo
apunt a que Alemania y Austria-Hungra venceran a Rusia sin que Francia y Gran
Bretaa pudieran hacer nada por impedirlo. No obstante, las ofertas ms atractivas
provinieron desde la Entente. Rusia lleg a ofrecer Bukovina y Transilvania tan slo
a cambio de seguir siendo neutral, sin tener que disparar un tiro. Francia y Gran
Bretaa fueron ms exigentes y se mostraron dispuestas a dar cuanto Bucarest
reclamara, pero siempre que interviniera en el conflicto. A Zeman, historiador
britnico de origen checo, le sorprende que los rusos ofrecieran tanto por tan poco
y, sin embargo, sa fue la oferta inteligente. Los rumanos tenan un ejrcito
relativamente numeroso, pero muy mal equipado y peor mandado. Su intervencin
aadira poco al ejrcito del zar, a la defensiva, y, a cambio, incrementara el
territorio que proteger para unos rusos con muchos problemas para abarcar la
enorme extensin del frente que deban defender.
En cambio, para Gran Bretaa y Francia la neutralidad rumana careca de las
ventajas que en cambio tendra su intervencin si se una a las ofensivas que
coordinadamente los aliados haban pactado llevar a cabo durante la primavera y el
verano de 1916. Un ataque de Rumana podra unirse al ruso, al que desde Salnica
se planeaba hacer, al italiano y al que tendra lugar en el Somme, obligando a los

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alemanes a atender a varios frentes a la vez. Era pues interesante desde el punto
de vista franco-britnico que la ofensiva rumana se aadiera a las planeadas.
El caso es que, desde que Bulgaria entrara en guerra, en octubre de 1915, Rumana
estuvo rodeada de beligerantes y, por lo tanto, cada vez ms impulsada a
intervenir. Adems, el rey Carlos, el nico que poda haber contenido las ambiciones
territoriales de Bratianu, haba fallecido en octubre de 1914. El acontecimiento que
acab por ser decisivo fue el apabullante xito, aunque se demostrara luego fugaz,
de la ofensiva Brusilov en junio de 1916, la primera de las acciones coordinadas
consecuencia de lo acordado en Chantilly el diciembre anterior. As que Rumana
entr en guerra en agosto de 1916. El nuevo aliado, en vez de actuar conforme a
los intereses de la alianza, que hubieran aconsejado atacar a Bulgaria, prefiri
atender a los suyos propios e invadi Transilvania. Los blgaros se las apaaron
para rechazar en el sur la dbil ofensiva que los aliados montaron con los restos del
ejrcito serbio y tropas franco-britnicas desde Salnica. Luego se volvieron al norte
para atacar a Rumana junto con austriacos y alemanes. El dbil ejrcito rumano
apenas ofreci resistencia y los rusos se mostraron incapaces de prestarle ayuda. A
finales de septiembre el pas estaba ocupado por las potencias centrales explotando
su petrleo y su trigo, los rusos tenan que hacerse cargo de un frente ms amplio
del que tenan antes de entrar Rumana en guerra y se vean obligados a sostener
en su propio territorio lo que qued del ejrcito rumano. Un fracaso en toda regla, al
menos desde el punto de vista ruso.
Puede por tanto concluirse que, aunque no fuera decisiva en ningn sentido, la
intervencin de Rumana en la Primera Guerra Mundial tan slo sirvi para acelerar
la derrota de Rusia a manos alemanas. La irona es que, a pesar de lo nefasto de su
ayuda, al final de la guerra Bucarest se sent en la mesa de negociacin a cobrar el
rdito de su dbil intervencin mientras que San Petersburgo, debido a la revolucin
y no obstante haber estado desde el principio en el bando de quienes ganaron la
guerra, tuvo que sufrir las consecuencias de una derrota motivada, entre otras
cosas, por la intervencin rumana.
La guerra submarina
Muy poco despus de iniciarse el conflicto, cuando fue innegable que el Plan
Schlieffen haba fracasado, Alemania se encontr con un grave problema
estratgico derivado de la ausencia de un plan B. Poda intentar vencer en Oriente
para luego concentrar todo el esfuerzo en Occidente, pero la inmensidad de Rusia
impeda derrotarla por completo y tan slo poda aspirarse en el mejor de los casos
a desplazar el frente unas millas al este y eliminar la amenaza estratgica que
constitua el saliente polaco. El objetivo se consigui, pero no fue suficiente para
ganar la guerra. Poda intentar que el esfuerzo ofensivo se concentrara en un punto
del frente occidental con el fin de obligar a Francia a pedir una paz separada y
esperar que Gran Bretaa no quisiera continuar sola. Es lo que se intent en Verdn
y fracas. Tambin poda recurrir a la armada alemana, en cuya construccin se
haban gastado sumas ingentes de dinero, pero en Jutlandia se demostr que
todava era inferior a la de sus enemigos. Qu quedaba por intentar?
A finales de 1916, con los frentes estancados, sin perspectivas de victoria, el tiempo
corra a favor de los aliados y en contra de las potencias centrales. El control de los
mares permita a ingleses y franceses resistir indefinidamente mientras las
potencias centrales agotaban los recursos del territorio que controlaban. Entonces,
el jefe del Estado Mayor naval alemn, el almirante Henning von Holtzendorf,

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redact un importante memorndum en el que parta de la conviccin de que la


victoria total slo se alcanzara derrotando a Gran Bretaa. Dado que se trataba de
unas islas que controlaban el mar, la nica forma de doblegar su voluntad era
impedir la llegada de los suministros necesarios para alimentar a su poblacin y a
su industria. El arma capaz de lograr ese objetivo era el submarino. Holtzendorf
sostena que, si lograban alcanzar la media de 600.000 toneladas de mercantes
hundidos al mes, Gran Bretaa pedira la paz en el plazo de cinco meses. Los
clculos se demostraron correctos, puesto que, cuando los alemanes se acercaron a
esa media, el Reino Unido se vio abocado al colapso. El objetivo era sin embargo
extraordinariamente ambicioso. Baste pensar que la media de los aos anteriores
era de apenas 130.000 toneladas, aunque durante 1916 Alemania haba logrado
acercarse a las 200.000.
El memorndum fue recibido con entusiasmo por el Estado Mayor alemn. Es
curioso que fuera as porque Hindenburg y Ldendorff, que haban sucedido a
Falkenhayn como consecuencia de su fracaso en Verdn, eran generales de tierra
que, tras el fracaso del Plan Schlieffen, se haban mostrado partidarios de tratar de
ganar la guerra en el este y haban criticado agriamente a Falkenhayn por creer que
la victoria slo se alcanzara venciendo en el oeste. Ahora, al respaldar la solucin
ideada por la armada, reconocan implcitamente que eran incapaces de vencer en
tierra.
Desde las primeras semanas de conflicto, el submarino se revel como un arma
interesante para los objetivos alemanes. A ella se recurri como respuesta al
bloqueo naval decretado por los ingleses. A tal efecto, Alemania declar zona blica
las aguas que rodean las islas y declar la guerra submarina sin restricciones en
ellas. sta era una violacin flagrante de las leyes del mar. Hasta entonces, en la
guerra econmica martima se consider legtimo abordar a los mercantes que
pudieran estar acercndose a las costas del enemigo, tuvieran o no intencin real
de romper el bloqueo, y obligarlos a darse la vuelta incautndose incluso de su
carga. Sin embargo, los submarinos no podan hacer esto. Avistado un mercante de
bandera enemiga o sospechoso de estar acercndose a puerto enemigo, el
submarino que pretendiera atenerse a las leyes del mar tendra que emerger y
exponerse al ataque de cualquier buque enemigo que patrullara la zona. Lo nico
que poda hacer si quera ser eficaz era hundirlo sin aviso previo y sin preocuparse
de cuntos pudieran perecer a consecuencia de ello. Este modo de combatir fue
considerado ilegal y ayud a desprestigiar moralmente la causa de las potencias
centrales. Pero no fue esto lo que preocup a las autoridades alemanas. Lo que les
inquiet fue la posibilidad de que su empleo, en cuanto implicara la muerte de
norteamericanos, empujara a los Estados Unidos a entrar en guerra. A punto
estuvieron de hacerlo tras el hundimiento el 15 de mayo de 1915 del Lusitania
frente a las costas occidentales irlandesas. En l perecieron 1.198 personas, de las
que 128 eran de nacionalidad estadounidense.
A raz de ese incidente y otros parecidos, el canciller alemn, Bethmann Hollweg,
orden a los capitanes de submarinos que obraran con ms cautela y procuraran no
atacar barcos de bandera norteamericana. Por eso, cuando, a fines de 1916, circul
el memorndum de Holtzendorff, el canciller se opuso a generalizar esa estrategia,
consciente de que acabara provocando que los Estados Unidos abandonaran su
neutralidad. Sin embargo, su oposicin no bast. Alemania decret la guerra
submarina sin restricciones en todo el Atlntico despus de haber impulsado una
frentica construccin de nuevos submarinos con los que alcanzar la cantidad de
hundimientos que el Estado Mayor naval haba calculado seran necesarios para

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derrotar a Gran Bretaa. El 1 de febrero de 1917 se inici la campaa. El


hundimiento de los primeros cargueros americanos ocurri en marzo y puso en
marcha una cadena de acontecimientos que finaliz con la declaracin de guerra a
Alemania el 6 de abril. Con todo, el hecho tardara en hacerse sentir en el frente
europeo, de forma que los alemanes disponan de algo de tiempo antes de que
hubiera un nmero significativamente numeroso de soldados provenientes del otro
lado del Atlntico frente a las trincheras alemanas.
Durante los meses siguientes, los alemanes estuvieron rondando su objetivo de
hundimientos. Sus mejores meses fueron abril, en que hundieron 881.000
toneladas, y junio, en que llevaron al fondo del mar 687.000. El resto de los meses
estuvieron cerca de las 600.000 sin alcanzarlas, descendiendo drsticamente a
partir de septiembre, cuando los hundimientos se situaron alrededor de las 300.000
toneladas. Qu ocurri para que se produjera este descenso tan drstico? Sucedi
que el Almirantazgo ingls pas de una estrategia de dispersin de barcos a otra de
acumularlos en convoyes protegidos. La resistencia al cambio de estrategia durante
la primavera y el verano se debi a que, con cierta lgica, los almirantes ingleses
creyeron que los convoyes no serviran ms que para facilitar el trabajo a los
alemanes, que podran, al localizar uno, hundir a todos los barcos que lo integraran.
Sin embargo, cuando al fin se atrevieron a cambiar las rdenes, la frmula se
demostr eficaz. Por un lado, el sistema de convoyes permiti dotarles en algunos
casos de cierta proteccin con algunos buques de guerra como escolta. Por otro, al
dar con un convoy, el submarino estaba obligado a revelar su presencia a partir del
primer hundimiento, lo que a su vez consenta que el resto de los mercantes huyera
mientras la escolta, si la haba, se ocupaba de perseguir al submarino avistado.
Fracasada la estrategia de la guerra submarina sin restricciones, pareci que
Alemania se quedaba sin recursos para ganar la guerra y tan slo le quedaba
esperar a que los americanos llegaran a Europa y la obligaran a pedir el armisticio.
Sin embargo, antes de eso, hubo una ltima ocasin de vencer cuando Rusia,
derrocado el zar y presa de los bolcheviques, pidi la paz por separado, violando su
compromiso con los aliados.
La ofensiva Nivelle
A principios de 1917 era obvio que el tiempo corra a favor de los aliados. A pesar
de eso, los alemanes comprendieron que era intil, tras el fracaso de Verdn,
intentar nuevas ofensivas en el frente occidental y lo fiaron todo a la guerra
submarina, con la que pretendieron ahogar econmicamente a Gran Bretaa. En
cambio, los aliados carecieron de la paciencia necesaria para esperar a que
Alemania cayera como una fruta madura. Su actitud se explica con que hubo
importantes cambios en las cpulas aliadas. En diciembre de 1916, Robert Nivelle
sustituy a Joffre al frente del ejrcito francs y David Lloyd George sucedi a
Asquith como primer ministro britnico. A nadie recin puesto al frente de ninguna
organizacin le gusta llegar diciendo que su plan es no hacer nada. Y hacer algo en
el frente occidental slo poda significar una cosa, montar una ofensiva. Adems, la
guerra submarina tuvo durante los primeros meses, a partir de febrero de 1917, un
inquietante xito. Por las mismas fechas, empezaron los problemas en Rusia. La
posibilidad de que Petrogrado buscara una paz separada con Berln y liberara una
enorme cantidad de tropas alemanas que podran ser desplazadas al frente
occidental se convirti en una amenaza real. La inactividad en el frente por lo
dems se crea que abotargaba a los soldados, entre los que se extenda el lema
"Vivir y dejar vivir".

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A todas estas razones hay que aadir el contagioso optimismo de Nivelle, que
afirmaba haber dado, tras su experiencia en Verdn, con una frmula capaz de
romper el frente alemn en menos de cuarenta y ocho horas. La base estratgica
de Nivelle no era nueva. Parta de la idea de aprovechar la debilidad estratgica del
saliente alemn, entre Arrs, al norte, y Soissons, al sur. Joffre intent ponerla en
prctica en 1915 y fracas. No obstante, la idea de Joffre era envolver al ejrcito
alemn desplegado en el saliente. En cambio, Nivelle tena intencin de romper el
frente alemn en el sur y que la ofensiva del norte, que emprenderan los
britnicos, fuera tan slo una distraccin con la que atraer a las reservas alemanas.
Si lograba pasar por encima de la red de trincheras, el enemigo perdera todas las
ventajas que le daba combatir defendiendo y podra ser arrollado. Para conseguirlo,
Nivelle contaba con una nueva tctica ofensiva consistente en que la infantera
fuera avanzando a la vez que la artillera bombardeaba las posiciones enemigas
unos pocos metros por delante de ella. De esta manera el asalto de la infantera
llegara a las posiciones defensoras poco despus de haber cesado el fuego artillero
sin dar tiempo a que los defensores se recuperaran.
El optimismo de Nivelle, del que particip tambin Lloyd George, ansioso de
apuntarse algn xito militar, no se extendi al nuevo ministro de la Guerra francs,
George Painlev, llegado al ministerio en marzo de 1917 tras la cada del Gobierno
Briand. No obstante, el animoso jefe del Estado Mayor francs supo superar todas
los obstculos amenazando con dimitir y la ofensiva se puso en marcha. El 9 de
abril los canadienses atacaron la cresta Vimy, en el sector britnico de Arrs. El
xito fue fulgurante, aunque no explotaron la victoria por falta de flexibilidad en el
plan y atenerse a su misin, la de distraer, renunciando a penetrar. El 16, en el
sector de Saissons contra el Chemin des Dames, atacaron los franceses. Aqu, el
fracaso fue estrepitoso. Donde calcularon avanzar siete u ocho millas, apenas lo
hicieron una o dos. Donde esperaron tener escasas bajas, las tuvieron elevadsimas,
perdiendo en muy poco tiempo ms de 130.000 hombres. Donde pensaron avanzar
detrs de los obuses de sus caones, result que se retrasaron muchsimo por las
dificultades del terreno y porque la artillera francesa, temerosa de bombardear a
sus propias tropas, alej sus objetivos a un ritmo mucho ms veloz que el avance
de sus soldados, de forma que, cuando llegaron los atacantes, los defensores ya se
haban reorganizado. Donde quisieron romper el frente, apenas lograron ganar unas
pocas millas de terreno. Qu pas?
Los historiadores ponen el acento en dos factores. Para empezar, la debilidad
estratgica del saliente era tan evidente que, en marzo, los propios alemanes se
retiraron a lo que se llam la Lnea Hindenburg, una lnea de defensa mucho ms
slida construida en la retaguardia con el fin de poder abandonar el saliente,
demasiado difcil de defender. Adems, los alemanes se prepararon bien para el
asalto incrementando la profundidad de sus defensas hasta en cinco millas,
haciendo imposible que las mismas pudieran ser superadas con las fuerzas de que
disponan los franceses. Tras estos dos, hay un tercer factor al que los historiadores
no prestan demasiada atencin, la inteligencia alemana. Todo parece indicar que el
Estado Mayor conoca a la perfeccin el plan francs. Saban que el asalto en Arrs
no era el principal y por eso no acudieron las reservas, lo que permiti a los
canadienses tomar la cresta Vimy. Saban que la tctica de Nivelle sera que la
infantera seguira a las bombas francesas y por eso, primero, abandonaron la
primera lnea, dejando apenas unos pocos nidos de ametralladoras, segundo,
aumentaron la profundidad de las defensas y tercero, dispusieron las reservas lo

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suficientemente lejos como para que no pudieran ser alcanzadas por los obuses
franceses antes de intervenir. No se sabe muy bien cmo llegaron a tener un
conocimiento tan pormenorizado del plan, pero se sospecha de las indiscreciones
de Nivelle durante una visita a Londres, de la publicidad dada a las discusiones en
Pars con el ministro de la Guerra y de la incursin de una partida alemana tras las
lneas enemigas. El caso es que fue este pormenorizado conocimiento el que
provoc el fracaso y no los fallos que pudiera tener el plan.
Ms all de las consecuencias militares, la derrota de Nivelle tuvo otras importantes
consecuencias. Entre los soldados que participaron en el asalto se produjeron
numerosos motines, que luego fueron acompaados por huelgas de obreros en
diversas ciudades. Es natural que las protestas se extendieran, en vista de unas
intiles ofensivas que se cobraban un altsimo peaje en vidas humanas. Fueron
estas revueltas, ms que la derrota militar en s misma, las que hicieron que Nivelle
fuera sustituido por otro hroe de Verdn, Philippe Ptain. El nuevo jefe del Estado
Mayor impuso la disciplina con unos pocos palos y muchas zanahorias. Ms de
3.000 soldados fueron sometidos a un consejo de guerra; de ellos, 500 fueron
condenados a muerte, aunque tan slo 50 llegaron a ser ejecutados. Adems, se
mejor la calidad del rancho, se ampliaron los permisos y se limitaron las ofensivas,
a la espera de que llegaran los norteamericanos. Algunos historiadores se muestran
sorprendidos de que los alemanes no acertaran a aprovechar aquel mayo en que los
franceses se negaron a luchar. No es una apreciacin correcta. Los soldados
alemanes estaban igual de cansados que los franceses de ofensivas que slo
servan para morir por nada. Por otra parte, el que los franceses se negaran a salir
de las trincheras para asaltar las enemigas no quiere decir que no estuvieran
dispuestos a defender las suyas si los alemanes hubieran decidido insensatamente
pasar a la ofensiva. En definitiva, los alemanes hicieron con Francia lo mismo que
con Rusia, esperar a ver si la crisis interna llevaba al enemigo a pedir la paz. Montar
una ofensiva en plena crisis interna del enemigo slo ayudara a que la superaran
para enfrentarse unidos al invasor. Result que la tctica de dejar que la crisis
interna destruyera al enemigo sin interferir funcion en Rusia, ya veremos cmo, y
en Francia, no gracias a la mano izquierda de Ptain.
La intervencin de los Estados Unidos
El 6 de abril de 1917, Estados Unidos declar la guerra a Alemania. La intervencin
norteamericana dio la victoria a la Entente. Ahora, no fue sta su consecuencia ms
importante. Convertida en beligerante, la poderosa nacin americana influy
decisivamente en el orden que se levant cuando concluyeron las hostilidades. El
demcrata Woodrow Wilson impuso su visin, resumida en los Catorce Puntos, un
programa destinado a poner fin a la tradicional diplomacia, las alianzas enfrentadas,
el equilibrio de poder y el imperialismo colonial, supuestos responsables del terrible
conflicto. As pues, la intervencin de los Estados Unidos fue trascendental. Pero en
1914 casi nadie en Washington deseaba enfangarse en los los europeos, y sin
embargo no pudieron escapar de los efectos de la guerra. El bloqueo que Gran
Bretaa impuso a las potencias centrales hizo que el relativamente escaso comercio
de los Estados Unidos con ellas cesara por completo, a la vez que se dispararon las
compras francesas y sobre todo britnicas. No obstante ser Norteamrica furibunda
defensora de la libertad de comercio y del libre trfico martimo, no hubo en
Washington demasiadas protestas contra el bloqueo por el cual los ingleses
prohibieron de facto a los comerciantes estadounidenses hacer negocios con sus
enemigos. La ms notable fue la del senador Robert La Follette, de Wisconsin,
donde residan numerosos inmigrantes alemanes. Segn l, los Estados Unidos

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deban no slo ser neutrales, tambin mantener una justa equidistancia entre los
contendientes. En este sentido, el que el Gobierno consintiera que Gran Bretaa
impidiera por la fuerza el comercio con Alemania a la vez que se le permita
comprar cuanto quisiera en los Estados Unidos era tanto como defraudar la
neutralidad que supuestamente se quera mantener.
Consciente de que el argumento era poderoso, Gran Bretaa inici una importante
campaa propagandstica en los Estados Unidos. Dicha campaa se centr en
denunciar las atrocidades cometidas por Alemania en Blgica, empezando por la
violacin de su neutralidad, con el fin de atribuir a la Entente una superioridad
moral que justificara el trato de favor que los idealistas Estados Unidos le estaban
dispensando. Ms tarde, la guerra submarina y el hundimiento del Lusitania hicieron
que la opinin pblica se pusiera del lado de los ingleses, a pesar de que buena
parte de ella era de origen alemn o irlands. El que la opinin pblica aceptara
este planteamiento maniqueo sera luego esencial para su respaldo a la
intervencin en 1917, al hacerlo del lado de los buenos para derrotar a los malos.

No obstante, al principio, el punto de vista que mayoritariamente se impuso fue el


de mantenerse al margen aunque dispensando un trato de favor a Gran Bretaa. A
partir de 1915, esa voluntad de neutralidad fue puesta a prueba por los submarinos
alemanes. Con el fin de responder al desafo, en febrero de 1916 Wilson impuls
una iniciativa de paz consistente en un intercambio de cartas entre el secretario del
Foreign Office, Sir Edward Grey, y el asesor principal de Wilson, el coronel House. En
ellas se invitaba a Alemania a una conferencia de paz en la que se devolvera la
independencia a Blgica, las provincias de Alsacia y Lorena a los franceses y a los
rusos se les dara un acceso a los Estrechos. De ser rechazada la oferta, los
norteamericanos amenazaron con entrar en guerra contra Alemania. Berln se neg
a aceptar la oferta, pero, con ocasin del hundimiento del Sussex unos das ms
tarde, prometi no atacar barcos norteamericanos. Es lo que se conoce como la
Promesa del Sussex, y bast para que Estados Unidos no cumpliera su amenaza.
La guerra sigui influyendo en la poltica norteamericana. En las elecciones
presidenciales de noviembre de 1916, Wilson triunf presentndose como el
hombre que mantendra neutrales a los Estados Unidos. Tras vencer en ellas,
pronunci en el Senado, el 22 de enero de 1917, el discurso conocido como el de la
"paz sin victoria". En l se atisba lo que luego aparecera mejor sistematizado en los
Catorce Puntos. La propuesta fue desdeada por todos los beligerantes.
Inmediatamente despus, inici Alemania la guerra submarina sin restricciones, se
produjeron los hundimientos de los primeros mercantes norteamericanos y fue
interceptado el Telegrama Zimmermann. En ste, el ministro de Asuntos Exteriores
alemn encargaba a su embajador en Mxico que transmitiera al Gobierno mejicano
su voluntad de respaldar cualquier intento de recuperar por la fuerza los enormes
territorios perdidos en el siglo anterior a manos de los estadounidenses en el caso
de que Norteamrica entrara en guerra con Alemania. El telegrama fue interceptado
por los britnicos y entregado a Washington. Cualquier duda que hubiera acerca de
su autenticidad fue disipada sorprendentemente por el propio Zimmermann, que
reconoci su autora. Cuando la opinin pblica supo del contenido del telegrama y
se produjeron los primeros hundimientos de mercantes norteamericanos, Wilson se
decidi a declarar la guerra y la opinin pblica le apoy. El Congreso ofreci una
dbil resistencia.

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Fue pues el telegrama o la guerra submarina sin restricciones lo que indujo a


Washington a entrar en guerra? Ambas cosas influyeron. Algunos historiadores
apuntan tambin a las enormes sumas de dinero prestadas a los aliados, que
podan resultar impagadas en el caso de que perdieran la guerra.
Sin embargo, el Gobierno poda haber mantenido en secreto el Telegrama
Zimmermann e ignorado los hundimientos limitando el trfico de sus mercantes y
sus intercambios con Gran Bretaa. Lo crucial fue darse cuenta de lo imperioso que
resultaba para los Estados Unidos influir en la formacin del orden que saliera del
conflicto una vez que sus iniciativas de paz haban sido desdeadas. Wilson quera
un mundo en el que una guerra como la que estall en 1914 ya no fuera posible. Y
para eso tendra que ser l quien lo diseara. Si no se le daba ocasin de
conformarlo segn su visin en una conferencia de paz que l patrocinara, tendra
que hacerlo forzando la victoria del bando que sintiera ms prximo para luego
imponer sus puntos de vista. Ese nuevo orden mundial permitira a los
norteamericanos prosperar gracias a la paz, el libre comercio y la libertad de
trnsito martimo entre pueblos libres y autogobernados. Para lograr eso es para lo
que decidi intervenir Wilson, aunque en la opinin pblica pesaran ms las
agresiones de los submarinos alemanes y las bravatas de Zimmermann.
El idealismo que introdujo Wilson en el conflicto tuvo otra consecuencia importante.
A partir de su intervencin, la guerra ya no fue entre distintas potencias que
luchaban por defender sus intereses, sino que lo fue entre la barbarie y la
democracia, entre la opresin y la libertad, y, naturalmente, los Estados Unidos se
pusieron del lado de la democracia y la libertad. Este maniquesmo, muy influido
por la propaganda britnica, hizo que de un modo hasta cierto punto injusto se vea
a la Alemania de Guillermo II como la precursora de la de Hitler, cuando la verdad
es que ambas fueron muy diferentes.

El caso es que, alcanzada la victoria, el orden impuesto por los Estados Unidos
result tan imperfecto que en poco tiempo el mundo se vio envuelto en una nueva y
ms terrible guerra. Puede que la culpa la tuviera el ingenuo idealismo
norteamericano, o el no haber impuesto sus ideas con suficiente energa, o haberse
desentendido del cuidado de ese orden cuando, poco despus del armisticio de
1918, los norteamericanos volvieron a encerrarse en su caparazn. Luego, al final
de la Segunda Guerra Mundial, los estadounidenses volvieron a la carga con poco
ms o menos las mismas ideas, pero tampoco entonces result un orden para la
paz porque hubo un nuevo enemigo que derrotar, la Unin Sovitica.
La revolucin rusa
(Las fechas que se citan son del calendario gregoriano y no del juliano, que era el
oficial en Rusia y que en 1914 iba con un retraso de 13 das).
Examinar la revolucin rusa desde el punto de vista de la Primera Guerra Mundial
constituye un desafo para el historiador. Estuvieron relacionadas? O hubiera la
revolucin estallado de todas formas, dadas las condiciones sociales en Rusia?
Como ocurre algunas veces, curiosamente la respuesta a una cuestin tan general
ha de buscarse en un lugar y una fecha concretos, el 12 de marzo de 1917 en
Petrogrado, el da en que se sublev su guarnicin. A partir de ese momento no
hubo para los soldados y oficiales rebeldes posibilidad de marcha atrs, so pena de
un consejo de guerra, y la revolucin fue ya imparable. Es verdad que las

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manifestaciones y huelgas empezaron antes, el 8 de marzo. Y aunque los motivos


de las mismas, la escasez y la caresta de los alimentos, estaban directamente
relacionados con la guerra, pues las necesidades del frente haban hecho que
escaseara la harina y que no hubiera trenes suficientes para transportarla, lo cierto
es que en Petrogrado las huelgas y manifestaciones haban sido ya muy frecuentes
desde antes de la guerra. No obstante, David Stevenson sostiene que la diferencia
entre marzo de 1917 y las ocasiones anteriores fue que en esa fecha las tropas
recibieron la orden de disparar contra la multitud. Fue as porque el zar exigi que
se acabara inmediatamente con los desrdenes, dado que Rusia estaba en guerra.
Nunca antes haba ocurrido nada parecido. Puede deducirse entonces que, sin
guerra, el zar no hubiera sido tan exigente y los militares no se hubieran visto
obligados a ser tan crueles. En cualquier caso, amotinada la guarnicin de
Petrogrado, la revolucin estuvo inevitablemente en marcha y Nicols II se vio
obligado a abdicar el 15 de marzo, siete das despus de las primeras
manifestaciones.
De todas formas, la guerra iba mal para Rusia. En el frente, las cosas estaban mejor
de lo que pareca. Haba tenido que ceder el saliente polaco a los alemanes, pero
ste constitua una debilidad estratgica y el nuevo frente, rectilneo, era ms fcil
de defender. La ofensiva Brusilov haba demostrado que el ejrcito ruso quiz no
pudiera vencer a los alemanes, pero s poda derrotar a los austriacos y de ella se
hubiera podido obtener algn beneficio de no haberse empeado los aliados
occidentales de la Entente en arrastrar a la dbil Rumana a entrar en guerra,
obligando a los rusos a defender un frente ms amplio. Pero el verdadero problema
de Rusia era que estaba combatiendo una guerra para alcanzar unos objetivos que
la propia guerra, tal y como haba evolucionado, no permita alcanzar. Rusia haba
decidido en 1914 defender a Serbia de la agresin austriaca por una razn oficial y
un motivo oculto. La razn oficial era defender a sus hermanos eslavos y conservar
su influencia en los Balcanes frente a la rival monarqua austro-hngara. El motivo
oculto era aprovechar la oportunidad que se le brindaba de apoderarse de los
estrechos y tener finalmente para su armada del Mar Negro una salida al
Mediterrneo.
Italia entr en guerra en 1915 precisamente para imponer su presencia en los
Balcanes en perjuicio, desde luego, de Austria, pero tambin de Rusia. Luego, el
fracaso de sus aliados occidentales en Galpoli, la derrota de Serbia y el fracaso de
la ofensiva aliada desde Salnica alejaban toda posibilidad de hacerse con los
estrechos o de establecer ninguna clase de influencia en los Balcanes. En esas
condiciones, eran pocos los oficiales que en el frente estaban en condiciones de
explicar a sus hombres por qu deban continuar luchando cuando adems las
armas de la poca se cobraban un altsimo peaje en vidas.
Al poco de estallar la revolucin en Petrogrado surgieron dos entes rivales que se
disputaron el poder. El primero fue el Gobierno Provisional, hijo de los partidos
crticos de la Duma, que aspiraban a que Rusia se dotara de un rgimen liberal
similar al de sus aliados occidentales. El segundo fue el Sviet, una especie de
rgano representativo de obreros y soldados, que ya jug un papel importante
durante la revolucin de 1905, donde se organizaron todas las facciones socialistas,
incluidas la menchevique y la bolchevique.
Desde el principio, estos dos focos de poder mantuvieron un pulso en todos los
rdenes, especialmente en el de la poltica exterior. Pavel Miliukov, ministro de
Asuntos Exteriores del Gobierno Provisional y prominente figura del mismo, crea

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que la revolucin tan slo deba afectar a cuestiones internas. Una Rusia liberal
sera, segn l, un aliado de la Entente mucho ms fiable y eficaz de lo que lo haba
sido la Rusia zarista porque habra una complicidad ideolgica que antes no exista
y que tendra como fin comn derrotar a las dos trasnochadas autarquas de Europa
Central. Este planteamiento es coherente con la progresiva interpretacin de la
guerra como un conflicto ideolgico. Una guerra del progreso contra la reaccin y de
la democracia contra el despotismo no hubiera sido creble si en el bando del
progreso y de la democracia hubiera estado la Rusia zarista. En cambio, con una
repblica liberal rusa el planteamiento era perfectamente admisible. Aunque
parezca increble, en Pars y en Londres llegaron a convencerse de que la repblica
rusa, no obstante el azote de la revolucin, sera ms eficaz combatiendo a
alemanes y austriacos de lo que lo haba sido la Rusia gobernada por Nicols II.
En el Sviet pensaban de manera muy diferente. Crean que la revolucin haba
puesto fin a la tregua alcanzada por los socialistas de toda Europa con sus
respectivos Gobiernos y que haba llegado el momento de obligarles a acordar la
paz. La idea era que la guerra era fruto de las rivalidades capitalistas y tena poco
que ver con los intereses de la clase obrera. Era tan slo cuestin de tiempo que
esta idea se afirmara en todos los pases beligerantes. Pero mientras las masas
lograban imponer su exigencia, Irakli Tsereteli, un menchevique que logr que su
punto de vista fuera aceptado por la mayora de los miembros del Soviet, crea que
no haba otro remedio que seguir combatiendo para evitar que las potencias
capitalistas enemigas se apoderaran de nuevos territorios pertenecientes a Rusia. A
ello se opona Lenin, llegado desde Zurich en abril en un tren fletado por Berln y
cabecilla de la minora bolchevique, que defenda que haba que alcanzar la paz a
toda costa para poder desarrollar la revolucin en el interior y concentrar los
esfuerzos en derrotar a las fuerzas contrarrevolucionarias.

En el Gobierno Provisional tambin haba rivalidades. Alexander Kerensky y Mijail


Tereshenko simpatizaban con el planteamiento menchevique y crean que el
objetivo tena que ser una paz en la que no hubiera ni vencedores ni vencidos. Las
tensiones estallaron finalmente en mayo. Miliukov sali del Gobierno, Kerensky fue
nombrado primer ministro, Tereshenko se hizo cargo del ministerio de Asuntos
Exteriores y Tsereteli fue puesto al cargo de la cartera de Correos y Telgrafos. En el
mismo momento en que el planteamiento de Kerensky y los mencheviques fue
puesto en prctica se hicieron evidentes sus contradicciones. Ni en Alemania ni en
Austria estallaba ninguna revolucin y sus Gobiernos es esforzaban cuanto podan
en derrotar a los rusos sin estar dispuestos a escuchar nada que viniera de
Petrogrado que no fuera una rendicin. Kerensky plane una ofensiva para julio a fin
de estimular los deseos de negociar de los enemigos, pero fue un completo fracaso
debido a la negativa de los soldados rusos a combatir. Una negativa por otra parte
muy comprensible una vez que la idea de la paz y de poner fin a la guerra se haba
convertido en uno de los pilares de la revolucin. En esas condiciones, lo que se
esperaba recibir en el frente no era precisamente la orden de atacar sino la de
desmovilizarse.
Incapaces Kerensky, Tereshenko y Tsereteli de formular una poltica exterior
coherente con el objetivo de lograr la paz, se vieron obligados a seguir ms o
menos el camino un da marcado por el denostado Miliukov haciendo patente que
los nicos capaces de lograr de verdad la paz eran los bolcheviques con su plan de
firmarla a cualquier precio. Cuando el general Lavr Kornilov dio la orden de marchar

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contra Petrogrado, quien salv al Gobierno Provisional fue la Guardia Roja


bolchevique. A las pocas semanas, estall la revolucin dentro de la revolucin,
Lenin se hizo con el poder e inici las negociaciones con los alemanes hasta firmar
la paz de Brest-Litovsk el 3 de marzo de 1918 despus de unas dursimas
negociaciones con Berln.
Los intentos de paz de 1917
A partir de la primavera de 1917, todos los beligerantes estaban exhaustos. La
exasperacin de la poblacin civil slo haba llegado a transformarse en revolucin
en Rusia, pero los dems no se libraron de huelgas, manifestaciones, altercados y
desrdenes. Austria-Hungra padeci una terrible huelga en mayo. Gran Bretaa
estuvo sacudida por los paros, que implicaron a ms de 200.000 trabajadores,
durante toda la primavera. En Pars, durante los meses de mayo y junio, 100.000
trabajadores fueron a la huelga. Incluso Alemania sufri una terrible durante el mes
de abril. En agosto fue el turno de Italia, que padeci en Turn un conjunto de
manifestaciones, huelgas y desrdenes que pusieron en jaque al rgimen. L Union
Sacre, que es como se llam en Francia al respaldo que los socialistas dieron a la
guerra y que se repiti por toda Europa, se resquebraj durante aquella primavera.
Y lo hizo desde abajo, sorprendiendo a los mismos lderes socialistas. Por otra parte,
habiendo triunfado la revolucin en Rusia y deseando sus polticos una paz que no
fuera humillante, se produjo desde Petrogrado un llamamiento a las fuerzas
progresistas de todos los beligerantes para que impusieran a sus respectivos
Gobiernos una paz sin anexiones ni indemnizaciones. Lo hicieron apelando desde el
bolchevismo al internacionalismo socialista y a la supuesta evidencia de que aquella
guerra era un conflicto entre las clases dirigentes de las distintas potencias en el
que la clase obrera no tena nada que ganar y mucho que perder. El llamamiento
desde Petrogrado culmin en la Conferencia de Estocolmo, donde socialistas de
toda Europa llamaron a una paz impuesta por el proletariado a la burguesa
gobernante. No alcanz su objetivo, pero marc el fin de la unin sagrada que haba
mantenido unida la retaguardia civil de todos los beligerantes.
No obstante las presiones de los socialistas, lo cierto es que la situacin era propicia
a la bsqueda de un arreglo. En Austria, el emperador Francisco Jos haba fallecido
en noviembre de 1916 y haba sido sucedido por su sobrino Carlos. El nuevo
emperador adopt dos lneas de gobierno. En el interior trat de dulcificar el Estado
policial en el que se haban convertido Austria y Hungra con sus respectivos
primeros ministros, Strgkh y Tisza. Strgkh fue asesinado en diciembre de 1916 y
Tisza dimiti en junio de 1917. En el exterior, el nuevo emperador emprendi dos
caminos llamados a converger: un acercamiento a las potencias occidentales de la
Entente, para comprobar las posibilidades de alcanzar un acuerdo de paz, y otro en
Berln, dedicado a que los alemanes rebajaran sus objetivos de guerra de forma y
manera que pudiera llegarse a un acuerdo que pusiera fin a las hostilidades.
Para este trabajo eligi al conde Czernin, que fue puesto al frente del ministerio
comn (comn porque lo era de Austria y de Hungra) de Asuntos Exteriores. Pero
ambas misiones no estuvieron coordinadas. Para sondear a Pars y a Londres, Carlos
recurri a Sixto de Borbn y Parma, hermano de su mujer, Zita, que combata en el
Ejrcito belga. Czernin no fue puesto al corriente. Sixto desarroll su misin con ms
entusiasmo que eficacia, haciendo creer a ingleses y franceses que Austria estaba
dispuesta a firmar una paz separada con ellos y abandonar a Alemania prometiendo
ceder tanto en Alsacia-Lorena como en Blgica. No termina de entenderse cmo
franceses y britnicos pudieron llegar a creer semejante cosa, por mucho que

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fueran engaados por el cuado de Carlos, ya que quienes estaban al otro lado de
las trincheras en Francia no eran austriacos, sino alemanes, y todo lo que Sixto
deca que Viena ofreca a Londres y Pars era papel mojado sin la aprobacin de
Berln. No obstante, la negociacin lleg lo suficientemente lejos como para que
Sonnino, ministro de Exteriores italiano, tuviera que ponerse serio y se negara a
hacer ninguna renuncia a sus aspiraciones territoriales. Mucho ms cuando en esto,
que s dependa directamente de la voluntad de Viena, Sixto tan slo haba hecho
vagas insinuaciones de insignificantes concesiones a las ambiciones italianas a
cambio de la paz.
En Alemania, durante la primavera, hubo un duro enfrentamiento entre quienes
deseaban encontrar una salida al conflicto y los que an crean que el pas estaba
en condiciones de lograr una victoria decisiva. El canciller Bethmann Hollweg se
situ en una posicin equidistante entre los dos extremos y, como ocurre con
frecuencia en poltica, ste quedarse a medio camino de las dos opciones
contrapuestas le cost tener que dimitir por imposicin del Estado Mayor. La cada
de Bethmann, sin embargo, no fren a quienes buscaban la paz. En el Reichstag se
constituy una mayora contraria a la continuacin del conflicto capitaneada por el
Zentrum catlico de Matthias Erzberger, que haba apoyado la guerra pero que
ahora se opona a ella, tras aliarse al efecto con los nacional liberales, que tambin
haban cambiado de opinin, los progresistas y los socialistas. Esta mayora logr
aprobar una resolucin en favor de la paz en julio de 1917. Esta actitud
relativamente derrotista estaba bien fundamentada. Por aquellas fechas ya era
posible saber que la campaa submarina no producira el decisivo efecto que se
haba esperado de ella. Estados Unidos haba entrado en guerra y sus tropas
llegaran en unos meses a las trincheras del frente occidental. La paz separada con
Rusia todava no estaba a la vista. Cmo es posible que en esas circunstancias los
militares alemanes tuvieran la sincera conviccin de que Alemania todava poda
lograr una victoria total? El caso es que, con el respaldo de las lites alemanas y del
propio kiser, Hindenburg y Ludendorff supieron resistir los llamamientos que desde
dentro y desde fuera les hicieron para que consintieran rebajar los objetivos de
guerra y facilitar un acuerdo de paz.
En Francia, los tratos con Austria (el affaire Sixto) y con Alemania (los contactos que
Briand, sin responsabilidades de gobierno en ese momento, mantuvo con Lancken,
responsable de la administracin de ocupacin en Bruselas) parecieron
esperanzadores, pero chocaron siempre con la negativa de los austriacos a hacer
demasiadas concesiones a Italia (y con la de los italianos de rebajar algo sus
aspiraciones) y con la negativa alemana a no ceder en Alsacia-Lorena ms que
respecto de una pequea franja de territorio. Cuando hicieron partcipes a los
ingleses de sus contactos, stos tambin comunicaron los acercamientos que
haban intentado los alemanes ofreciendo pequeas concesiones en Blgica.
Animados por la entrada en guerra de los Estados Unidos, ni franceses ni britnicos
estuvieron dispuestos a firmar la paz por tan poco.
Mientras tanto, Wilson, desde Washington, habiendo sido el primero en impulsar
una paz sin anexiones ni indemnizaciones cuando su pas era neutral, ahora que era
uno de los beligerantes sabote todos los intentos que partieron de volver al statu
quo de 1914, incluido el del papa Bendicto XV (agosto de 1917). Fue as porque la
paz que l ahora quera era una que se atuviera a unos nuevos principios morales
que tendran que regir las relaciones internacionales de ah en adelante, tal y como
luego formul en los famosos Catorce Puntos el 8 de enero de 1918.

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Lo primordial es que todos los intentos de 1917 fracasaron porque las potencias de
la Entente creyeron, con razn, que con la ayuda de los Estados Unidos podan
ganar la guerra y no haba ninguna necesidad de hacer sustanciales concesiones a
las Potencias Centrales. Pero aunque la Entente hubiera estado dispuesta a
conceder ms, tampoco la miopa de Hindenburg y Ludendorff hubiera permitido un
acuerdo. Con todo, a partir del triunfo de los bolcheviques en noviembre, la
necesidad de firmar una paz como fuera ofreci una oportunidad a Alemania de
ganar la guerra, pues, firmada esa paz, habra podido desplazar todas las fuerzas
que tena desplegadas en el Este a las trincheras del frente occidental. Sin
embargo, el Estado Mayor alemn confiadamente no admiti hacer ninguna
concesin a Rusia para poder acelerar ese desplazamiento de fuerzas. Al contrario,
oblig a que las negociaciones se alargaran exigiendo, por ejemplo, anexionarse
Curlandia (parte de Letonia) y Lituania con el fin de disponer de un flanco izquierdo
desde el que atacar a Rusia en la siguiente guerra. No haban ganado sa y ya
estaban pensando en la prxima. Al final, Alemania pag un altsimo precio por la
soberbia y vanidad de Hindenburg y Ludendorff, nunca atemperada por el kiser
Guillermo. Cuando al fin Alemania se puso de acuerdo con Rusia, en marzo de 1918,
ya era tarde, porque los norteamericanos haban tenido tiempo de desplegarse en
Francia, dando lugar a que la ofensiva que los alemanes emprendieron a partir de
entonces en Occidente fracasara. Ese mismo otoo, Berln pidi el armisticio.
Passchendaele
Si, como todo haca pensar, la guerra se iba a resolver en el frente occidental, la
situacin estratgica en 1917 aconsejaba a los aliados esperar. El fracaso de la
ofensiva Nivelle, emprendida por los franceses durante la primavera, haba
demostrado que las innovaciones tcticas en el ataque no eran suficientes para
derrotar a un buen atrincherado defensor sino con una abrumadora superioridad de
medios. Por otra parte, la guerra submarina, aunque haba infligido mucho dao al
trfico comercial aliado, se haba demostrado incapaz de derrotar a Gran Bretaa
por s sola gracias al sistema de convoyes, que haba hecho que empezara a
disminuir el tonelaje que los sumergibles alemanes eran capaces de enviar al fondo
del mar. La entrada en guerra de los Estados Unidos permita confiar en que, con el
tiempo y la llegada de sus soldados a Francia, los aliados tendran la superioridad
suficiente como para desequilibrar la balanza a su favor en el otoo de 1918 o, a
ms tardar, en la primavera de 1919. Todo, pues, aconsejaba esperar.
En el otro bando, en el de Alemania, ocurra lo contrario. La situacin apremiaba. Ya
era evidente que la guerra submarina, por mucho dao que hiciera, no derrotara a
Gran Bretaa por s sola. Era cierto que Rusia estaba vencida de facto, pero
mientras el Gobierno provisional fruto de la revolucin no lo reconociera, no era
posible trasladar las fuerzas desplegadas en el frente oriental a Francia para
deshacer all decisivamente el empate. Haba que apresurarse porque si los
norteamericanos llegaban en suficiente nmero antes de que los alemanes
hubieran vencido, el desempate ya no se deshara en su favor sino en su contra.
Esa era la situacin en el verano de 1917 y, curiosamente, ambos bandos actuaron
en contra de lo que la misma aconsejaba. Alemania no slo no se apresur a firmar
la paz con Rusia, sino que trat de aprovechar la debilidad de su Gobierno para, por
un lado conquistar aun ms territorio en el norte, con el fin de estar mejor situada
en la siguiente guerra, y reclamar al Gobierno ruso concesiones que muy
difcilmente poda ste hacer. Tal fue la intransigencia alemana que un Kerensky
ansioso de firmar la paz y poder dedicarse a consolidar la revolucin en el interior

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organiz una ofensiva durante el principio del verano para atemperar la codicia de
Berln. El ataque fracas porque los soldados rusos ya se haban hecho a la idea de
que la guerra, al menos para ellos, haba terminado y no estaban dispuestos a
seguir poniendo en peligro sus vidas. Pero el fracaso no bast para que los rusos
aceptaran las duras condiciones que Alemania quera imponer. Tuvieron que pasar
muchos ms meses antes de que, en marzo de 1918, un nuevo Gobierno ruso, el de
los bolcheviques, aceptara al final entregar una amplia franja de territorio que el
ejrcito alemn no ocupaba y que inclua buena parte de los campos de trigo
ucranianos. Mientras, poco a poco, los soldados estadounidenses reciban
entrenamiento y eran trasladados a Europa.
En el bando aliado, en cambio, donde la situacin aconsejaba mantenerse a la
defensiva a la espera de si los norteamericanos, con su podero, eran capaces de
desequilibrar la balanza, los ingleses decidieron emprender una nueva ofensiva, la
que dio lugar a la batalla de Passchendaele. Si no hubiera sido porque Estados
Unidos haba entrado en guerra y era razonable esperar a ver si su intervencin
rompa de una vez el empate, habra habido muy buenas razones para emprender
aquella ofensiva. Douglas Haig, comandante de la Fuerza Expedicionaria Britnica,
estaba harto de depender estratgicamente de los galos y ansioso de trabajar para
los intereses de la Gran Bretaa. Si sus soldados haban de morir en los cenagales
de Flandes, que lo hicieran al menos por defender a su patria y no a Francia. Las
circunstancias eran, en el verano de 1917, favorables a emprender una accin
inspirada por los exclusivos intereses britnicos. El reciente fracaso de la ofensiva
Nivelle, los motines en el ejrcito francs que le siguieron y la estrategia
conservadora adoptada por el nuevo jefe del Estado Mayor galo, Philippe Ptain,
mantuvieron a los franceses a la defensiva, lo que al tiempo permiti que los
britnicos por primera vez pudieran pensar en un ataque dirigido a defender
exclusivamente sus intereses estratgicos. El plan diseado por Haig pretenda
expulsar a los alemanes de la costa de Flandes, que era a fin de cuentas el
declarado objetivo de la entrada en guerra de Gran Bretaa en 1914, cuando
Alemania viol la neutralidad de Blgica. Londres siempre haba considerado que la
presencia de una gran potencia al otro lado de los acantilados de Dover constitua
una amenaza de primer orden para las islas que no deba de ninguna manera ser
consentida. Adems, en la costa de Flandes haba dos puertos ocupados por los
alemanes, donde tenan su base un tercio de los submarinos con los que Alemania
estaba intentando acabar con el trfico comercial britnico. Adems, desde ellos
salan los destructores que amenazaban los barcos que transportaban a los
soldados britnicos de las islas al continente. Haban transcurrido casi tres aos de
guerra y a la Fuerza Expedicionaria Britnica no se le haba dado la ocasin de
perseguir el fin principal para el que haba sido enviada al continente. Haba llegado
el momento de intentar alcanzarlo.
El plan ideado por Haig parta de aprovechar las ventajas estratgicas que le ofreca
el saliente de Ypres. El frente segua una lnea perpendicular al mar a lo largo del ro
Yser. Al llegar a Ypres se adentraba en territorio ocupado por los alemanes
formando un semicrculo alrededor de la ciudad y luego segua descendiendo hacia
los sectores defendidos por los franceses. Aunque alrededor de Ypres los alemanes
dominaban los altos, desde el saliente sera posible iniciar una ofensiva que
rompiera el frente. El objetivo sera la lnea de ferrocarril que transcurra en paralelo
por detrs de las lneas alemanas y que era lo que permita a los germanos enviar
con extraordinaria rapidez tropas de refuerzo a cualquier lugar del frente donde
fueran necesarias. Si los ingleses hubieran sido capaces de tomar los nudos
ferroviarios de Roulers y Thourot, el sistema defensivo alemn se vendra abajo al

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ser privado de su lnea de suministros. Inmediatamente despus, haba planeado


Haig, los ingleses avanzaran por la costa al mismo tiempo que otra fuerza
desembarcaba en ella a fin de dirigirse y tomar los puertos de Ostende y Zebrugge
desde donde partan los submarinos y destructores alemanes.
Antes de iniciar la ofensiva fue necesario tomar los altos de Messines, al sur del
saliente, desde donde los alemanes podan haber controlado cualquier preparativo
emprendido por los ingleses. Una vez asegurado el flanco sur del saliente (no debe
olvidarse que la ofensiva tena por ltimo fin dirigirse al norte, hacia la costa lo que
obligaba a asegurar la retaguardia en el sur), pudo emprenderse la ofensiva general
que se inici el 31 de julio. El caoneo inicial priv a los valles que tendran que
atravesar los ingleses antes de llegar a los altos ocupados por los alemanes de todo
el drenaje convirtindolos en un barrizal. El mal tiempo oblig a interrumpir la
ofensiva en diversas ocasiones, hasta que en noviembre, tras perder 270.000
hombres, los ingleses desistieron y renunciaron a sus ltimos objetivos. No
obstante, hay historiadores que valoran positivamente la ofensiva porque permiti a
los britnicos desalojar a los alemanes de los favorables altos que ocupaban,
representados por la villa de Passchendaele, en el extremo oriental del rea ganada
a los alemanes, lo que a su vez les permiti estar en una mejor posicin defensiva
cuando lleg la ofensiva alemana de la primavera de 1918. En cualquier caso, la
batalla fue una repeticin de todo lo visto hasta entonces en el frente occidental,
una terrible carnicera (los alemanes perdieron unos 300.000 hombres) para
avanzar o retroceder unos pocos kilmetros de frente. La nica verdadera novedad
fue el empleo por parte de los alemanes del terrible gas mostaza, menos letal que
la clorita pero que abrasaba la piel de los soldados, adems de privarles de la vista
temporalmente.
Caporetto
Caporetto fue de alguna manera la duodcima batalla del Isonzo. En las once
anteriores Italia haba conseguido ir conquistando estrechas franjas de terreno a
partir del ro, que era la frontera natural entre Italia y Austria y que fue a la que se
retiraron los austriacos al iniciarse el conflicto porque sera ms fcil defender que
la lnea de la frontera poltica. Aunque es verdad que a mediados de 1916 los
italianos haban conquistado Gorizia, una de sus ms importantes ambiciones
territoriales, y que la ltima batalla del Isonzo les haba permitido ocupar una
relativamente notable franja de territorio, la Bainsizza, la verdad es que el ejrcito
estaba sometido a unas tensiones parecidas a las que sufri el francs tras el
fracaso de la ofensiva Nivelle. All, las tropas se amotinaron hartas de que los
generales emprendieran ofensivas intiles, capaces slo de conquistar
insignificantes porciones de terreno a costa de cientos de miles de bajas. El que la
undcima batalla del Isonzo no hubiera sido capaz de doblar de una vez la rodilla de
los austriacos como se les haba de alguna manera prometido a los soldados
italianos hizo que, a pesar del xito de la ofensiva, cundiera el desnimo. Adems,
en la Italia del norte, especialmente en la industriosa Turn, haban sufrido terribles
huelgas durante la primavera de ese mismo ao 1917. Aparentemente, los
desrdenes obreros fueron similares a los que padeci Francia durante la misma
poca. Sin embargo, en Italia estaban ms justificados porque en el pas transalpino
no fue tan obvia LUnion Sacre, por la que los socialistas renunciaron a sus
reivindicaciones sociales con el fin de facilitar la victoria. El Gobierno pudo acabar
con las huelgas, pero lo logr slo despus de que el ejrcito interviniera y
quedaran tendidos en las calles decenas de cadveres. Para empeorar las cosas, la
iniciativa de paz del papa Bendicto XV en agosto de 1917 puso a los catlicos

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abiertamente del lado de los pacifistas, a quienes los partidarios de continuar


luchando llamaban "derrotistas". El caso es que tanto los soldados como el hombre
de la calle estaban hartos de la guerra. Tan slo insistan en librarla la derecha
nacionalista, los generales y a duras penas el Gobierno.
Y, sin embargo, aunque los italianos no eran conscientes de ello, los austriacos
estaban al borde del colapso. Sus anlisis les decan que sus tropas no resistiran
una duodcima ofensiva, que el frente se vendra abajo y que los italianos podran
entonces llegar sin dificultad hasta Trieste, quiz a Liubliana e incluso a Viena. La
nica forma de evitarlo, se pens, era contraatacar. Para poder hacerlo era
necesario retirar tropas del frente ruso, cosa que poda hacerse gracias a la
tranquilidad que all se respiraba a consecuencia de la revolucin. No obstante, se
pidi a los alemanes que reforzaran los lugares de donde se retiraran los
austriacos. El Alto Mando alemn se dio cuenta de lo desesperada que era en
realidad la situacin de los austriacos y decidieron que no se podan permitir que su
nico aliado importante cayera, mucho menos a manos de los italianos. Y pensaron
que permitirles emprender la ofensiva solos conllevaba el riesgo de que los
austriacos cayeran definitivamente si fracasaban. En consecuencia, decidieron
ayudar dado que, de todas maneras, no podan emplearse a fondo en el frente
occidental hasta que hubieran firmado la paz con Rusia. Adems, la futura ofensiva
en el frente italiano ofreca a los alemanes la ocasin de probar nuevas tcticas
ofensivas diseadas para soslayar la superioridad demostrada por las defensivas
durante toda la guerra. Estas tcticas, consistentes en emplear unidades pequeas
capaces de traspasar las lneas enemigas y atacarlas luego desde atrs, se
revelaron en Caporetto de una eficacia letal.
No obstante, el frente italiano tena caractersticas propias y las enseanzas que
pudieran extraerse de l seran difcilmente aplicables a otros frentes. All, el terreno
predominantemente rocoso haca que las trincheras fueran muy pobres. Las mismas
rocas hacan que al estallar los obuses, en vez de levantarse la tierra, relativamente
inofensiva cuando caa sobre los soldados, saltaran esquirlas de piedra, que de
forma similar a la metralla heran y mataban a los soldados a los que alcanzaban,
haciendo que all los bombardeos fueran mucho ms mortferos. Quiz por eso el
nmero de bajas de las batallas del Isonzo fue tan estremecedor.
El caso es que al poco de iniciada la ofensiva, el 24 de octubre de 1917, el ejrcito
italiano se vino abajo como un castillo de naipes. El 2 Ejrcito qued encerrado
entre el mar, el frente austriaco y la pinza del ataque desde Caporetto. Los italianos
fueron puestos en fuga o se rindieron en masa, como ocurri con una brigada que
se entreg a una pequea unidad alemana mandada por un joven oficial llamado
Erwin Rommel. Las bajas fueron relativamente pocas para lo que acostumbraba a
ocurrir en el frente italiano. Tan slo hubo 10.000 muertos y 30.000 heridos, una
cifra muy pequea que contrasta con los 300.000 prisioneros que cayeron en
manos de austriacos y alemanes. La ofensiva tuvo tal xito que no hubo necesidad
de detenerla en el ro Tagliamento, al otro lado de la frontera de 1914, y que era el
objetivo inicial. Alemanes y austriacos empujaron a los italianos hasta el ro Piave, a
140 kilmetros de Caporetto. Es discutible si la recomposicin del frente fue mrito
de la capacidad de recuperacin italiana o a causa de la tensin a la que, despus
de tantos kilmetros de avance, estaban sometidas las lneas de suministro
austriacas.
El caso es que Caporetto fue un terrible desastre para los italianos. En unos pocos
das perdieron todo lo adquirido a un enorme precio en vidas humanas y tuvieron

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que retroceder y dejar parte del Vneto y a dos millones de compatriotas en manos
del enemigo. Encima las enormes cifras de prisioneros frente a la escasez relativa
de bajas dio la impresin de que los soldados italianos se negaron a luchar y se
rindieron sin disparar un tiro. No slo, sino que los generales llegaron pblicamente
a esa conclusin. Los militares culparon tambin a los polticos de haber sido
excesivamente indulgentes con la propaganda socialista y derrotista, que priv al
soldado italiano de la voluntad de prevalecer. La vergenza se apoder de todos los
estratos de la sociedad italiana. Fuera un problema de incompetencia de los
generales o de ausencia de valor de los soldados, el ejrcito italiano, supuesto
brazo armado de una de las seis grandes potencias europeas, fue humillado y
ridiculizado hasta un punto del que an hoy no se ha recuperado. El lector del siglo
XXI puede pensar que la mala reputacin de ese ejrcito viene de lejos, pero lo
cierto es que durante el Risorgimento el ejrcito piemonts, sobre cuya base se
construy luego el italiano, se comport con una notable eficacia. Encima, la
vergenza de Caporetto fue lo que termin de convencer a muchos jvenes oficiales
y nacionalistas italianos de que lo que necesitaba Italia era la mano dura que slo
sera capaz de darle el fascismo.
La verdad es que el ejrcito italiano, tanto en lo que se refiere a los generales como
a los soldados, no fue mucho ms incompetente que el resto. Se vieron
sorprendidos por las nuevas tcticas alemanas, que se demostraron especialmente
eficaces en el frente italiano, en un momento en que los soldados estaban a punto
del motn a consecuencia de la desesperacin provocada por el trato cruel de sus
mandos y la evidencia de la inutilidad de tanta prdida humana. Si los alemanes
hubieran montado en el frente occidental una ofensiva poco despus del fracaso de
la de Nivelle, habran encontrado a los soldados franceses en ese mismo estado y
habran quiz logrado un xito similar al que alcanzaron luego en Caporetto. Sin
embargo, para cuando los alemanes volvieron a atacar en el frente occidental
Petin ya haba resuelto el problema suavizando la disciplina y mejorando el
bienestar de los soldados, que es cosa que en Italia no se hizo hasta despus de
Caporetto, cuando fue destituido Cadorna, el inflexible jefe del Estado Mayor
italiano. Italia y los italianos son como son, pero en esta ocasin adems tuvieron
mala suerte.
Palestina
La entrada de Turqua en la guerra, en noviembre de 1914, fue interpretada en
Londres como una traicin a las decenas de aos que llevaba el imperio britnico
manteniendo con vida al Enfermo de Europa frente a la voracidad rusa y austriaca.
No quisieron darse cuenta en la capital inglesa de que, incorporada Rusia a la
Entente, Turqua no podra entrar en la guerra ms que para oponerse a su
ancestral enemigo. Nunca estar contra Rusia haba significado estarlo tambin
contra Gran Bretaa, pero ahora s. No obstante, como no hay bien que por mal no
venga, Londres trat de aprovechar la nueva situacin y decidi que al menos
podra al final de la guerra repartirse con sus aliados los despojos del imperio
otomano. Naturalmente, hubo que aceptar que Rusia se hara con Constantinopla y
los Estrechos. As se acord en un pacto entre las potencias de la Entente en marzo
de 1915. Claro que la perspectiva de que Rusia lograra asomarse finalmente con su
flota de guerra al Mediterrneo oriental planteaba un nuevo desafo. Precisamente,
la clase de desafo que el apuntalamiento del rgimen turco haba tratado de evitar
durante tanto tiempo. No hay que olvidar que Gran Bretaa y Rusia se haban
enfrentado duramente en Asia Central en lo que se llam el Gran Juego y que,
aunque ste haba terminado con un acuerdo de reparto de esferas de influencia en

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Persia, la rivalidad persista. La presencia de los barcos de guerra rusos en las


proximidades del Canal de Suez y la posibilidad de que pudieran en el futuro cortar
la va de comunicacin de la flota britnica con sus colonias en el subcontinente
indio exiga hacer algo.
Sin embargo, mucho antes de que en Londres se decidiera qu hacer, lo que s se
les ocurri a los turcos fue hostigar a su antiguo amigo, el imperio britnico,
atacndole donde ms dao poda hacerle, en el Canal de Suez. Sin embargo, la
ofensiva de principios de 1915 fue un fracaso. Luego, tras pedir auxilio los rusos
asediados por los turcos en el Cucaso, los ingleses trataron de desembarcar en
Galpoli, dirigirse directamente contra Constantinopla, ocuparla y entregrsela al
zar. Es sorprendente que la primera accin de envergadura de los ingleses contra
los turcos estuviera pensada para beneficio Nicols II y no de Jorge V. Pero tambin
esta operacin fracas.
Tras devolver a los ingleses al mar en Galpoli, los turcos, reforzados con los
veteranos que desde all vinieron y con las tropas y pertrechos enviados desde
Austria y Alemania, intentaron un nuevo asalto al canal en agosto de 1916.
Volvieron a fracasar y tuvieron que retirarse. El general Murray, al mando de las
tropas britnicas en Egipto, envalentonado por la victoria, decidi que haba llegado
el momento de pasar a la ofensiva. Logsticamente, la operacin era complicada
porque haba que atravesar la pennsula del Sina, cosa que no podra hacer con
garanta de xito sin construir lneas frreas y un acueducto de tubo con el que
tener unas lneas de suministro suficientes desde la retaguardia. Murray logr llegar
hasta las puertas de Gaza, pero all fue rechazado por los turcos en dos ocasiones
en marzo y abril de 1917.
Mientras, los ingleses, en su esfuerzo de revertir la estrategia alemana de levantar
contra Londres a los sbditos musulmanes del imperio britnico, trataron de ayudar
a las tribus rabes, que se haban rebelado en parte contra Constantinopla durante
la primavera de 1916. A tal fin fueron enviados a tratar con Husein ibn Al, jerife de
La Meca, diversos asesores militares, entre los que se encontraba Thomas Edward
Lawrence, ms conocido luego como Lawrence de Arabia. Los rabes asolaron el
ferrocarril que recorra la regin de Hiyaz. Estratgicamente, la lnea no era muy
importante, pero polticamente su interrupcin constitua un grave revs al prestigio
turco porque la lnea terminaba en Medina, la ciudad en la que gobern y muri
Mahoma, sobre la que los sultanes de la Sublime Puerta haban imperado con
orgullo durante siglos. El xito militar ms notable de Lawrence en Arabia lo
constituy la toma del puerto de Aqaba en julio de 1917. Fue importante porque,
gracias a su posesin, los rebeldes rabes pudieron recibir ayuda material de sus
aliados ingleses por el Mar Rojo.
Mientras, en Londres, surgi un nuevo factor que considerar en la poltica britnica
para Oriente Medio, y fue el incremento de la influencia del sionismo. El movimiento
sionista no era nuevo, pero se haba revitalizado enormemente gracias a la
persecucin de la que los judos rusos haban sido vctimas por parte del gobierno
zarista. Los pogromos obligaron a muchos judos a emigrar y las poblaciones judas
de los pases occidentales crecieron exponencialmente, a la vez que entre estos
emigrantes se afianz la necesidad de una patria juda en Palestina. De hecho,
algunos de los judos que huyeron de Rusia se establecieron all. Por supuesto, no
todos los judos europeos eran sionistas. Los ms integrados en las sociedades en
las que vivan, especialmente en Alemania y en Gran Bretaa, crean que la
creacin de un Estado independiente judo los convertira en extranjeros en sus

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propios pases, al pasar a ser considerados ciudadanos de otra nacin. Con todo, el
sionismo despert ciertas simpatas en la sociedad inglesa. El problema, tal y como
lo vieron el primer ministro Asquith y el secretario del Foreign Office Grey, era que
no era posible apoyar el sionismo sin a la vez violar lo que haban pactado con
Francia en cuanto al futuro de Oriente Medio, entonces en manos del imperio
otomano. En efecto, en el acuerdo Sykes-Picot (por los apellidos de los
representantes ingls y francs que lo negociaron), suscrito en mayo de 1916, las
dos potencias coloniales se repartieron Oriente Medio. Para Gran Bretaa el acuerdo
era importante porque, de llevarse a efecto, quedara abierta una ruta terrestre
hacia la India desde los puertos del Levante, disminuyendo as la importancia de la
amenaza que en el futuro pudieran constituir los rusos desde los estrechos, cuando
hubiera que entregrselos conforme a lo pactado. En el acuerdo con Francia,
Palestina quedaba sujeta a una futura administracin internacional cuyos detalles
se pactaran ms adelante. As que, pensaban Asquith y Grey, si Gran Bretaa se
comprometa a respaldar la creacin de una patria juda en Palestina, se encontrara
comprometida en la zona de tres formas contradictorias, pues, adems de chocar
con lo acordado con Francia, violara igualmente la vaga promesa hecha a las tribus
rabes de apoyar la creacin de una nacin independiente para ellas.
El obstculo que representaban Asquith y Grey desapareci en diciembre de 1916
cuando fue nombrado primer ministro Lloyd George. ste fue ganado para el
sionismo por Haim Weizmann, que lo convenci de que los intereses del sionismo
eran coincidentes con los estratgicos del imperio britnico. Tras ciertos vaivenes
en los que tuvo mucho peso que el presidente de los Estados Unidos, Wilson,
apoyara el sionismo, el 2 de noviembre de 1917 el Gobierno britnico respald
abiertamente la creacin de una patria juda (lo que no significaba necesariamente
un Estado independiente judo) por medio de la Declaracin Balfour. Muy poco
despus, Lloyd George relev a Murray del mando de las tropas britnicas en Egipto
y envi en sustitucin del mismo al brillante general Allenby, con el encargo de
conquistar Jerusaln como un regalo de Navidad para el pueblo britnico. Se
supona que el objetivo no era dar a los judos una patria, sino alejar al enemigo del
Canal de Suez empujndolo hacia el norte, fuera de Palestina. En cualquier caso,
Allenby cumpli brillantemente el encargo y antes de que terminara el ao entr
efectivamente en la ciudad santa, tras expulsar a los turcos de ella. La noticia fue
acogida con jbilo en Londres. Sin embargo, cuando termin la guerra surgi la
necesidad de dar coherencia a los contradictorios compromisos ingleses. Cmo se
resolvi el problema es otra interesante historia diplomtica.
Brest-Litovsk
Tras el triunfo de la revolucin bolchevique, en noviembre de 1917, Lenin tuvo que
enfrentarse a un dilema. Tanto l como Trotski estaban seguros de que la revolucin
comunista a la larga no podra triunfar si no lo haca en otros sitios, especialmente
Gran Bretaa, Francia y Alemania. Por otro lado, aunque crean que acabara
estallando, se daban cuenta de que la continuacin de la guerra ayudara a
adelantarla. Sin embargo, en Rusia, donde la revolucin ya haba triunfado, la paz
era necesaria para preservarla. No slo, sino que la paz era la promesa ms
importante del nuevo gobierno. El 8 de noviembre de 1917 Lenin dio el famoso
discurso del decreto de la paz. En l, adems de mostrarse favorable a una paz sin
anexiones ni indemnizaciones, proclam que la misma se basara en una diplomacia
abierta, sin clusulas secretas, y el principio de autodeterminacin. Unas semanas
ms tarde, el presidente norteamericano, Woodrow Wilson, hizo suyas ambas ideas.

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Esto inici un largo perodo, hasta 1945, en que el fingido idealismo comunista
sovitico sedujo al idealismo, ingenuo o no, del partido demcrata norteamericano.
Para demostrar que hablaba en serio, Lenin orden la publicacin de los tratados
secretos suscritos por el rgimen zarista y reneg de ellos. En cuanto a la
autodeterminacin, choca que un marxista se sometiera a un principio basado en la
idea de nacin, una superestructura, en la terminologa marxista, slo til para que
el proletariado sirva los intereses de la burguesa. Entonces, por qu Lenin lo
adopt? Lo cierto es que los comunistas de todas las pocas no han hecho ascos al
nacionalismo porque han descubierto que el fervor patritico ayuda al xito de toda
revolucin. Para justificarlo, explican que el proletariado de una nacin sometido al
yugo de otra desea ante todo liberarse de la burguesa extranjera que lo explota.
Slo despus de ver a su nacin liberada adquiere consciencia de que tambin ha
de acabar con su burguesa nacional. Al final, los proletarios de todas partes se
unirn haciendo que las naciones pierdan su razn de ser.
Sin embargo, en 1917 los motivos de Lenin fueron otros. El bolchevique recurri al
principio de autodeterminacin para vender una rendicin incondicional como una
paz sin indemnizaciones ni anexiones. Si hubiera consistido realmente en esta clase
de paz, los alemanes habran tenido que devolver las provincias que ocupaban y era
impensable que se avinieran a hacer tal cosa. Aprovechando que se trataba de
territorios habitados por pueblos distintos a los rusos tnicos, bastara que los
alemanes permitieran en ellos el nacimiento de Estados formalmente
independientes para que la rendicin pudiera ser presentada como una aplicacin
del principio de autodeterminacin, apresuradamente incorporado al ideario
marxista-leninista.
Para Alemania, la paz no era menos urgente que para los bolcheviques. A finales de
1917 era cada vez ms evidente que la campaa submarina no lograra la victoria.
La nica esperanza era firmar una paz separada con Rusia y volcar todas las tropas
que ahora estaban defendiendo el frente oriental en el frente occidental. Y todo
deba hacerse antes de que los norteamericanos tuvieran tiempo de desplazar
hasta all sus fuerzas. A pesar de estas evidencias, durante toda la negociacin
hubo un grave conflicto entre las autoridades civiles y militares. El ministro de
Exteriores, Khlmann, de acuerdo con su colega austriaco, Czernin, crea que haba
que firmar cuanto antes la paz que estuvieran dispuestos a conceder los rusos para
poder atacar en Occidente. Hacerlo as tena la ventaja aadida de poder contar en
el futuro con Rusia como aliado. El Alto Mando dirigido por Hindenburg y Ludendorff
vea las cosas de distinta manera. Crean que haba que explotar la victoria militar
tanto como se pudiera.
El 3 de diciembre comenzaron las negociaciones, primero para un armisticio y luego
para la paz. El da 22 los rusos ofrecieron un acuerdo basado en 6 puntos donde se
volvieron a formular la idea de que no hubiera anexiones ni indemnizaciones y el
principio de autodeterminacin. Khlmann, para disgusto de los militares, acept
dos das ms tarde por medio de lo que se conoci como Declaracin de Navidad.
Las noticias procedentes de Brest-Litovsk provocaron mucha inquietud en
Occidente, entre otras cosas porque desde Petrogrado se hicieron llamamientos
para que los proletariados de las naciones aliadas obligaran a sus gobiernos a
negociar la paz sobre estas bases. Tanto Lloyd George como Woodrow Wilson se
sintieron obligados a responder. El primero lo hizo con el discurso de Caxton Hall del
5 de enero. Y el segundo con el de los Catorce Puntos del 8 del mismo mes. Caxton
Hall estuvo dirigido ms bien a tranquilizar a los sindicatos britnicos y al Partido

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Laborista. En la prctica, el primer ministro se mostr dispuesto a transigir en el


continente, pero no en cuanto a sus ambiciones coloniales. Por el contrario, el
discurso de Wilson estuvo dirigido a atraer a la izquierda alemana pidiendo una paz
sin anexiones ni indemnizaciones y la aplicacin del principio de autodeterminacin.
El que luego estos Catorce Puntos fueran la base del armisticio y los posteriores
tratados de paz no quita para que en aquel momento fracasaran en su misin de
socavar la cohesin de la sociedad alemana.
Visto que la revolucin no se desencadenaba en el resto del mundo y que los
aliados occidentales no atendan la llamada a la paz mundial, las negociaciones se
retomaron en enero de 1918. Los alemanes consideraron que la Declaracin de
Navidad, puesto que no haba sido aceptada, deba considerarse caducada. Trotski,
como cabeza de la delegacin rusa, adopt entonces una tctica dilatoria porque
crey que esa situacin "sin guerra ni paz" le convena, ya que daba tiempo a que
la revolucin estallara en otros lugares. Sin embargo, hubo un asunto que resolver
que era extraordinariamente importante para todas las partes: Ucrania. Durante la
revolucin de noviembre, los comunistas ucranianos se apoderaron del poder en
Kiev. Hubo elecciones a su parlamento, la Rada, y, en base al principio de
autodeterminacin proclamado por Lenin, enviaron una delegacin independiente a
Brest-Litovsk. Ucrania posea un tesoro que todos codiciaban, su trigo. Si continuaba
perteneciendo a Rusia, los bolcheviques podran alimentar con l al pueblo ruso. Si
se independizaba, Alemania y Austria compraran los excedentes. No hay que
olvidar que Viena padeca entonces una terrible hambruna. Por eso, en perjuicio de
las promesas hechas a los polacos, alemanes y austriacos cedieron en todas las
exigencias territoriales que los ucranianos plantearon y firmaron con ellos una paz
separada el 9 de febrero de 1918.
Trotski se enfad tanto que se levant de la mesa de negociaciones y se march a
Petrogrado. El da 13, el Consejo de la Corona alemana discuti en Homburg qu
hacer. Khlmann era partidario de dejarlo estar. Los rusos no estaban en
condiciones de emprender ninguna ofensiva, el ejrcito alemn poda concentrarse
en el frente occidental. Adems, atacar ahora a los rusos poda provocar el
derrocamiento de su rgimen y que fuera sustituido por uno menos pacifista. Los
militares se opusieron. Consideraban que haba que dar un escarmiento a los
bolcheviques y que era necesario imponer una paz dictada antes de volver la
atencin al frente occidental. Los militares se salieron con la suya y la ofensiva se
emprendi. Aunque el Comit Central haba votado a favor de plantar cara a los
alemanes en contra de la opinin de Lenin, al final se impuso la evidencia de que
los rusos no estaban en condiciones de resistir y que, en caso intentarlo, la que
resultara beneficiada sera la contrarrevolucin. En consecuencia, aceptaron todo lo
que los alemanes les exigieron, perdiendo el 34% del territorio, el 32% de la
superficie cultivable, el 73% de la produccin de hierro, el 89% de la de carbn y
buena parte de la industria pesada. El tratado se firm el 3 de marzo de 1918. A
partir de entonces, Lenin pudo concentrarse en consolidar su revolucin y los
alemanes en emprender su ansiada ofensiva en Occidente.
La ltima ofensiva alemana
En la primavera de 1918, Alemania se enfrentaba a un grave dilema. Era cierto que
la firma del tratado de Brest-Litovsk haba puesto fin a la guerra en dos frentes y
parte de las fuerzas desplegadas en el Este haban sido trasladadas al occidental.
Sin embargo, un milln y medio de soldados haban tenido que permanecer en las
fronteras orientales para salvaguardar las nuevas responsabilidades all asumidas,

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especialmente la de preservar la independencia de Ucrania, cuyo trigo estaba


destinado a resolver el grave problema de escasez de alimentos que padecan las
Potencias Centrales. De esta forma, Alemania dispuso en Blgica y Francia de 191
divisiones que enfrentar a las 178 aliadas. Como puede verse, esta superioridad
numrica no era abrumadora. Alemania contaba adems con la excelencia de sus
tcticas, recientemente probadas en Riga, Caporetto y Cambrai. Consistan stas en
atacar tras un breve pero intenso bombardeo con una avanzadilla de pequeas
unidades, las Sturmtruppen, armadas con granadas y ametralladoras ligeras, que
atravesaran las primeras lneas enemigas soslayando sus puntos de vanguardia
para dirigirse directamente a la segunda lnea y sembrar all el terror. Luego la
infantera ordinaria avanzara, desalojara con lanzallamas y morteros los ncleos de
resistencia y ocupara el territorio. En Caporetto, estas tcticas haban permitido
hacer prisioneros a 300.000 italianos. Frente a estas relativas ventajas, los
alemanes padecan un gravsimo problema logstico debido a la falta de camiones y
sobre todo a la caresta de neumticos, que no podan fabricar porque el bloqueo
naval impuesto por la Armada britnica impeda que llegara caucho a las factoras
alemanas. Esta falta de apoyo logstico impeda explotar las ventajas de las nuevas
tcticas, pues, lograda la ruptura del frente, era imposible avanzar en profundidad,
al no existir modo de hacer llegar suministros y tropas de refresco a la lnea del
frente conforme sta se iba desplazando dentro del territorio enemigo.
No obstante, Hindenburg y Ludendorff decidieron emprender una colosal ofensiva
en la primavera de 1918, conscientes de que era la ltima carta que a Alemania le
quedaba por jugar si quera ganar la guerra. Podan haber hecho otra cosa? La
campaa submarina, iniciada en febrero de 1917 y que tena que haber postrado a
Gran Bretaa para el verano de ese mismo ao, haba fracasado. Su nica
consecuencia fue la de que se granjearon la enemistad de los norteamericanos, que
se unieron a los aliados. Aunque del otro lado del Atlntico los soldados llegaban
con cuentagotas (en marzo no haba ms de 200.000), su paulatina incorporacin al
frente exiga no perder tiempo. De hecho, los aliados esperaban contar con dos
millones de soldados estadounidenses que aadir a los tres millones de franceses y
al milln de britnicos para las campaas de 1919. De manera que los submarinos
alemanes no slo no haban sido capaces de ganar la guerra, sino que haban hecho
que, para Alemania, el tiempo apremiara. De modo que esperar, mantenerse a la
defensiva, significaba a la larga perder la guerra. La otra alternativa era pedir la paz
a Gran Bretaa y Francia, pero los ingleses pediran desalojar Blgica y los
franceses, la restitucin de Alsacia-Lorena. Ambas exigencias, especialmente la
ltima, no podan aceptarse sin arriesgar una grave prdida de prestigio de la
Monarqua y el inicio de una grave crisis interna. Considerando que los bolcheviques
trabajaban para que la revolucin estallara en Alemania, la paz no pareca la mejor
solucin. Slo quedaba atacar. Y eso es lo que hicieron. Y a punto estuvieron de
vencer.
A pesar de que la superioridad alemana no era abrumadora, Gran Bretaa y Francia
padecan numerosos problemas. Desde luego, estaban decididos a mantenerse a la
defensiva hasta que los norteamericanos fueran lo suficientemente numerosos
como para inclinar la balanza de su lado. Pero, mientras tanto, la capacidad militar
britnica haba disminuido, pues su Fuerza Expedicionaria haba perdido hombres y,
por exigencia de los franceses, haba tenido que hacerse cargo de 40 kilmetros
ms de frente. Los franceses, por su parte, estaban preocupados con que una
ofensiva alemana en el punto de encuentro de los sectores francs e ingls abriera
una brecha y los britnicos se replegaran hacia los puertos del canal, desde donde
volver a su patria, y abandonaran Pars a su suerte. Los ingleses a su vez teman

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que, en caso de ser atacados por los alemanes y necesitar refuerzos, los franceses
se los negaran por preferir preservarlos para la defensa de la capital. En definitiva,
cada aliado tema que el otro, enfrentado a una agresiva ofensiva alemana, diera
prioridad a su propio inters y se retirara en direccin opuesta a la del otro, los
ingleses al norte y los franceses al sur, dejando abierta una brecha por donde
penetrar. Los dos saban que en cambio el inters comn exiga, en caso de
ofensiva, mantenerse en contacto y sostener el frente, aunque hubiera que
reconstruirlo unas millas ms atrs, hacia el oeste.
Cuando se inici la ofensiva alemana, el 21 de marzo, all donde franceses e
ingleses se unan, a punto estuvo de romperse el frente y abrirse la brecha que los
aliados temieron. Al final, los franceses comprendieron que, si no enviaban los
refuerzos, los ingleses no resistiran, seran empujados al norte, echados al mar y,
luego, el ejrcito galo, abandonado por su aliado, carecera de la fuerza necesaria
para contener a los alemanes. As que, enviaron los refuerzos, arriesgndose a que
estas tropas quedaran embolsadas con los ingleses y no pudieran acudir a defender
Pars. No obstante, gracias a las carencias logsticas de los alemanes y a que
muchos de sus soldados, hambrientos, se entretuvieron saqueando las despensas
inglesas, el frente pudo recomponerse. Una segunda ofensiva se emprendi en
Flandes a partir del 9 de abril. Nuevamente el frente se vino abajo, pero unas millas
ms all se levant de nuevo. Sabedor de que los ingleses no defendan su tierra y
estaban necesariamente ms dispuestos a retirarse, Ludendorff decidi insistir en el
sector ingls. Sin embargo, con el fin de evitar que los galos acudieran en su
auxilio, emprendi una ofensiva de distraccin en el norte del sector francs con
idea de amenazar Pars y fijar al ejrcito francs en su rea. Ocurri entonces que el
xito de la ofensiva fue tal que Ludendorff cay en la tentacin de olvidarse de los
ingleses y dirigirse realmente hacia Pars. Fueron tradas tropas de Flandes y se
sigui avanzando hasta llegar a tiro de can de la capital francesa. No obstante,
por las consabidas carencias logsticas alemanas, Ptain logr estabilizar el frente
en el Marne. Los alemanes lo volvieron a intentar el 9 de junio y el 15 de julio, pero
en estas dos ocasiones ni siquiera fueron capaces de penetrar con la profundidad
de las tres anteriores. La ltima de ellas fue seguida de una contraofensiva
francesa, ahora ayudados por los norteamericanos, que sera el inicio de las
ofensivas aliadas que derrotaran finalmente a Alemania durante el otoo.
Ms all de lo ya explicado, la falta de suficiente superioridad numrica y material y
los problemas logsticos, es necesario aludir a dos factores muy importantes que
explican el fracaso alemn. El primero de ellos es la ausencia de claros objetivos
estratgicos. Probablemente, tan bueno habra sido empujar a los ingleses hacia el
mar como dirigirse directamente hacia Pars. Lo letal fue intentar las dos cosas a la
vez. El segundo son los norteamericanos. Es cierto que apenas intervinieron antes
de julio, pero el saber que con el tiempo estaran en condiciones de ser decisivos
oblig a los alemanes a apresurarse y dio sobre todo a los aliados, especialmente a
los ingleses, una voluntad de resistir que quiz de otro modo no hubieran tenido.
En la ofensiva de la primavera de 1918, los alemanes no slo perdieron a 800.000
de sus mejores hombres. Tambin perdieron la guerra. Su derrota final ya fue slo
cuestin de tiempo, lo que tardara en desenvolverse el acto final.
El acto final
La ofensiva de la primavera de 1918 emprendida por los alemanes fue perdiendo
fuelle y, antes de tener tiempo de renunciar definitivamente a ella, los aliados

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emprendieron en julio un contraataque que en cien das les condujo a la victoria


final, cuando, el 11 de noviembre de 1918, los alemanes pidieron el armisticio. La
rapidez del desenlace es notable. Ambos bandos llevaban cuatro aos matndose
inmisericordemente con una acumulacin de bajas abrumadora, peleando por unas
pocas millas de terreno. Y de repente, durante el verano de 1918, el frente se vino
abajo y en unas pocas semanas el conflicto estuvo visto para sentencia. Qu
ocurri?
Ocurrieron muchas cosas. La primera de ellas fue la propia ofensiva alemana de la
primavera. Los alemanes, apremiados por el tiempo, que corra a favor de los
aliados por la entrada en guerra de los norteamericanos y porque el bloqueo haca
cada vez ms insostenible la economa de guerra de las potencias centrales tras el
fracaso de la ofensiva submarina, slo podan ganar si lo hacan rpidamente
mediante una gran ofensiva. Esperar y mantenerse a la defensiva tan slo servira
para alargar la agona y posponer la derrota hasta 1919 o 1920. Sin embargo, la
ofensiva ocasion muchsimas bajas. De hecho, los alemanes perdieron un milln de
hombres en ella. Dado que no se alcanz ningn objetivo estratgico importante, no
se interrumpi ninguna lnea frrea, ni se cort ninguna lnea de comunicacin
importante ni se tom ningn nudo ferroviario, sino que lo nico que se hizo fue
correr la lnea del frente unas pocas millas, el coste fue excesivo. No slo, sino que
la ofensiva hizo que la lnea del frente fuera ms quebrada y tuviera ms
kilmetros, con numerosos salientes y entrantes, de forma que fue ms difcil de
defender para el ejrcito que se encontrara en inferioridad. Y las muchas bajas
sufridas durante la ofensiva hicieron que la superioridad de la que disfrutaron los
alemanes antes de ella se transformara en ligera inferioridad cuando acab.
Por otra parte, aunque los alemanes haban desarrollado nuevas tcticas, con las
que estuvieron a punto de romper el frente durante la ofensiva de primavera y
penetrar ampliamente en la retaguardia aliada, los aliados no haban perdido el
tiempo. Tambin haban reflexionado sobre lo ocurrido durante los cuatro aos de
guerra y ajustado sus tcticas a la experiencia acumulada. As fue como se dieron
cuenta de que las exigencias logsticas de un ejrcito moderno impedan penetrar
en profundidad. A la vez, las grandes ofensivas se tomaban un altsimo peaje en
bajas que a la larga disminua la moral y capacidad luchadora de los soldados,
conforme se concienciaban de la escasa probabilidad de supervivencia que tenan
quienes participaran en ellas. En consecuencia, los franceses limitaron su estrategia
a la realizacin de pequeas incursiones dirigidas a conseguir modestos logros que
costaran pocas vidas.
Tambin tuvo importancia la masiva introduccin del carro de combate como arma
ofensiva. El tanque permita abrir sendas a travs de las alambradas por las que
poda penetrar la infantera y eran ideales para aplastar los nidos de ametralladoras
gracias a la proteccin que les brindaba el blindaje. As liberaban a la infantera
atacante de lo que ms teman. Aunque al principio se demostraron muy
vulnerables a la artillera y a las roturas mecnicas, en 1918 los aliados mejoraron
notablemente sus prestaciones y los carros armados fueron protagonistas de buena
parte de las ofensivas contra los alemanes. stos se dieron cuenta demasiado tarde
de la utilidad del arma. No deja de ser no obstante paradjico que veinticinco aos
despus fueran ellos y no los franceses ni los ingleses quienes desarrollaron
mejores carros y mejores tcticas hasta el punto de transformar la guerra de
trincheras en la guerra relmpago.

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Tambin hubo importantes mejoras en la artillera, aunque de esto fueron


protagonistas los dos bandos. Se mejor muchsimo la precisin de los caones,
pero, sobre todo, gracias a esa mejora de la puntera se implant la tctica de
generar una barrera de obuses que avanzara por delante de la infantera al mismo
paso, de forma que cuando la infantera llegara encontrara unas defensas que
acababan de recibir un masivo bombardeo. A ello tambin ayud el desarrollo de la
aviacin, experimentado en ambos bandos, aunque ms en el aliado, que permiti
utilizar la nueva arma como servicio de reconocimiento. Con una ms precisa
informacin de la disposicin de las defensas era obviamente ms fcil
bombardearlas.
Otro aspecto importante que jug a favor de los aliados fue el de su muy superior
inteligencia. Normalmente, los libros de historia militar prestan muy poca atencin a
este factor. Se ven contagiados de la tendencia general que tienen los comandantes
en jefe de desconfiar de la informacin suministrada por el servicio de inteligencia
cuando les obliga a modificar sus decisiones estratgicas. Sin embargo, en 1918 es
indudable que, para los aliados, conocer con precisin los planes del enemigo y que
ste ignorara cules eran los suyos supuso una gran ventaja. A esto tambin ayud
la aviacin. Porque, aunque las tcticas alemanas en enfrentamientos singulares en
el aire eran superiores, en 1918 los aliados disponan de bastantes ms aviones y,
en consecuencia, de ms informacin de los movimientos del enemigo.
La entrada en la guerra de los norteamericanos no slo supuso la llegada al frente
occidental de cientos de miles de nuevos soldados, hasta sumar dos millones de
hombres en noviembre de 1918. Supuso tambin la participacin de una
numerossima flota mercante al servicio del traslado de hombres, pertrechos,
suministros y materias primas, no slo para los ejrcitos, tambin para la poblacin
civil y la industria armamentstica francesas y britnicas. Enfrente, los alemanes
apenas podan alimentar a su ejrcito y a su poblacin y suministrar a sus fbricas,
haciendo que la moral decayera y que la idea de pedir el armisticio pareciera con el
paso del tiempo cada vez ms atractiva. Otra contribucin importante por parte de
los Estados Unidos fue la que prest su msculo financiero.
Tampoco ha de olvidarse la soberbia con la que los alemanes actuaron al final de la
guerra. Durante el verano de 1918 desperdiciaron cuantiosas energas tratando de
imponer su autoridad en el Este preocupndose de la guerra civil en Rusia, la
codicia turca en el Cucaso o las exigencias de Bulgaria. Para una nacin que
estaba a punto de venirse abajo como un castillo de naipes, ocuparse de esos
problemas relativamente menores se antoja hoy ridculo.
De todos estos factores, los esenciales fueron dos. Por un lado, la falta de visin del
alto mando alemn, no ya al final de la guerra, sino desde que los Estados Unidos
entraron en ella. Cometida la torpeza de provocar a los norteamericanos con los
submarinos y comprobada la imposibilidad de lograr con esta arma la victoria, los
alemanes deberan haber firmado con Kerensky la paz que ste hubiera estado
dispuesto a firmar y negociado con los aliados la paz, devolviendo Blgica y AlsaciaLorena de ser necesario. De otra forma, no haba manera de ganar la guerra debido
al segundo factor, tambin crucial: los estadounidenses. Su entrada en la guerra
hizo que para los aliados la victoria fuera tan slo una cuestin de tiempo. Ser
conscientes de ello les proporcion la moral y la fuerza necesarias para resistir la
ofensiva de primavera. Asimismo, el que los alemanes acabaran tambin siendo
conscientes de lo decisivo que a la larga sera la intervencin norteamericana hizo
que al final se debilitara fatalmente su voluntad de resistir. Por eso en la posguerra

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quien dict las nuevas reglas del orden mundial no fueron Londres ni Pars, que
fueron quienes pagaron un ms alto precio por derrotar a los alemanes, sino
Washington. Ahora, que la torpeza con la que lo hicieron fuera la responsable de
que estallara otra guerra aun ms terrible a los pocos aos es otra historia.
PD: Hoy, que finaliza esta pequea serie de artculos sobre la Primera Guerra
Mundial, quiero agradecer a los lectores de Libertad Digital el seguimiento que han
hecho de la misma, sus comentarios, las polmicas que han abierto, su
comprensin hacia las omisiones que con seguridad han encontrado y las llamadas
de atencin sobre los errores que he cometido.

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