Está en la página 1de 13

Carga elctrica

Interacciones entre cargas de igual y distinta naturaleza.

La carga en un electroscopiocausa que las lminas se repelan entre s.


Artculo principal: Carga elctrica.

La carga elctrica es una propiedad de la materia que produce experimentar una fuerza cuando
hay otra materia cerca cargada elctricamente. La carga se origina en el tomo, el cual tiene
portadores muy comunes que son el electrn y el protn. Es una cantidad conservativa, es
decir, la carga neta de un sistema aislado se mantendr constante, a menos que una carga
externa se desplace a ese sistema. 30 En el sistema, la carga puede transferirse entre los
cuerpos por contacto directo, o al pasar por un material conductor, como un cable. 31 El
trmino electricidad esttica hace referencia a la presencia de carga en un cuerpo, por lo
general causado por que dos materiales distintos se frotan entre s, transfirindose carga uno al
otro. 32
La presencia de carga da lugar a la fuerza electromgnetica: La carga ejerce una fuerza a las
otras, un efecto que era conocido en la antigedad, pero no comprendido. 33 Una bola liviana
que estaba suspendida de un hilo poda cargarse al contacto con una barra de vidrio que ya
haba sido cargada por friccin con ropa. Se encontr que si una bola similar se cargaba con la
misma barra de vidrio, se atraan entre s. Este fenmeno fue investigado a finales del siglo
XVIII por Charles-Augustin de Coulomb, que dedujo que la carga se manifiesta de dos formas
opuestas.34 Este descubrimiento trajo el muy famoso axioma"objetos con la misma polaridad se
repelen y con diferente polaridad se atraen".33 35
La fuerza acta en las partculas cargadas entre s, y adems la carga tiene una tendencia a
extenderse sobre una superficie conductora. La magnitud de la fuerza electromagntica, ya sea

atractiva o repulsiva, est dada por la ley de Coulomb, que relaciona la fuerza con el producto
de las cargas y tiene una relacin cuadrtica inversa a la distancia entre ellas. 36 37 La fuerza
electromagntica es muy fuerte, la segunda despus de la interaccin nuclear fuerte38 , con la
diferencia que esa fuerza opera sobre todas las distancias. 39 En comparacin con la
dbil fuerza gravitacional, la fuerza electromagntica que aleja a dos electrones es 1042 veces
ms grande que la atraccin gravitacional que los une. 40
La carga en los electrones y los protones tienen signos contrarios, adems una cantidad de
carga puede ser expresada como positiva o negativa. Por convencin, la carga que posee los
electrones se asume negativa y la de los protones positiva, una costumbre que se origin con
el trabajo de Benjamin Franklin.41 La cantidad de carga esta dada por el smbolo Q y se
expresa en Culombios. 42 Cada electrn posee la misma carga de aproximadamente
-1.602210-19 culombios. El protn tiene una carga que es igual y opuesta +1.602210 19
coulombios. La carga no slo est presente en la materia, sino tambin por la antimateria,
cada antipartcula tiene una carga igual y opuesta a su correspondiente partcula. 43
La carga puede medirse de diferentes maneras, un instrumento muy antiguo es
el electroscopio, que aunque todava se usa para demostraciones en los salones de clase, ha
sido superado por el electrmetro electrnico. 44

Corriente elctrica
Artculo principal: Corriente elctrica.

Un arco elctrico provee una demostracin energtica de la corriente elctrica

Se conoce como corriente elctrica al movimiento de carga elctrica, cuya intensidad est
medida por lo general en amperios. La corriente puede consistir de cualquier partcula
cargada en movimiento; frecuentemente son electrones, pero cualquier carga en movimiento
constituye una corriente. 45
Histricamente, se defini como un flujo de cargas positivas y se fij el sentido convencional de
circulacin de la corriente como un flujo de cargas desde el polo positivo al negativo. Sin
embargo, posteriormente se observ, que en los metales los portadores de carga son
electrones, con carga negativa, y se desplazan en sentido contrario al convencional. 46 Sin
embargo, dependiendo de las condiciones, una corriente elctrica puede consistir de un flujo de
partculas cargadas en una direccin, o incluso en ambas direcciones al mismo tiempo. La
convencin positivo-negativo es ampliamente usada para simplificar esta situacin. 45
El proceso por el cual la corriente elctrica pasa a travs de un material se llama conduccin
elctrica, y su naturaleza vara dependiendo de las partculas cargadas y el material por el cual
ellos estn viajando. Ejemplos de corrientes elctricas incluyen la conduccin metlica, donde
los electrones fluyen a travs de un conductor elctrico, como el metal, y la electrlisis, donde

los iones (tomos cargados) fluyen a travs de lquidos. Mientras que las partculas pueden
moverse muy despacio, algunas veces con una velocidad de deriva promedio de slo
fracciones de un milmetro por segundo,31 el campo elctrico que las controla se propaga cerca
a la velocidad de la luz, permitiendo que las seales elctricas se transmitan rpidamente por
los cables.47
La corriente produce muchos efectos visibles, que han hecho que se reconozca su presencia a
lo largo de la historia. En 1800, Nicholson y Carlisle descubrieron que el agua poda
descomponerse por la corriente de una pila voltaica en un proceso que se conoce
como electrlisis; trabajo que posteriormente fue ampliado por Michael Faraday en 1833.48 La
corriente a travs de una resistencia elctrica produce un aumento de la temperatura, un efecto
que James Prescott Joule estudi matemticamente en 1840 (ver efecto Joule). 48

Campo elctrico

Lneas de campo saliendo de una carga positiva hacia un conductor plano.


Artculo principal: Campo elctrico.

El concepto de campo elctrico fue introducido por Michael Faraday. Un campo elctrico se
crea por un cuerpo cargado en el espacio que lo rodea, y produce una fuerza que ejerce sobre
otras cargas que estn ubicadas en el campo. El campo elctrico acta entre dos cargas acta
muy parecido al campo gravitacional que acta sobre dos masas, y como tal, se extiende hasta
el infinito y es inversamente proporcional al cuadrado de la distancia. 39 Sin embargo, tienen una
pequea diferencia. La gravedad siempre acta en atraccin, mientras que el campo elctrico
puede producir atraccin o repulsin. Si un cuerpo grande como un planeta no tienen carga
neta, el campo elctrico a una distancia es cero. Por esto, la gravedad es la fuerza dominante
en el universo, a pesar de ser mucho ms dbil. 40
Un campo elctrico vara en el espacio, y su fuerza en cualquier punto se define como la fuerza
(por unidad de carga) que se necesita para que una carga se ubicar en ese punto. 49 La carga
de prueba deber ser insignificante para evitar que su propio campo afecte el campo principal y
tambin debe ser estacionaria para evitar el efecto de los campos magnticos. Como el campo
elctrico se define en trminos de fuerza, y una fuerza es un vector, entonces el campo
elctrico tambin es un vector, con magnitud y direccin. Especficamente, es un campo
vectorial. 49

Potencial elctrico

Un par de pilas AA. El signo + indica la polaridad de la diferencia de potencial entre las terminales de la batera.
Artculo principal: Potencial elctrico.

El concepto de potencial elctrico tiene mucha relacin con el campo elctrico. Una caga
pequea ubicada en un campo elctrico experimenta una fuerza, y para haber llevado esa
carga a ese punto en contra de la fuerza se necesito trabajo. El potencial elctrico en cualquier
punto se define como la energa requerida para mover una carga de prueba ubicada en el
infinito a ese punto.50 Por lo general se mide en voltios, donde un voltio es el potencia en el que
un julio (unidad) de trabajo debe gastarse para traer una carga de un culombio del infinito. Esta
definicin formal de potencial tiene una aplicacin prctica, aunque un concepto ms til es el
de diferencia de potencial, y es la energa requerida para mover una carga entre dos puntos
especficos. El campo elctrico tiene la propiedad especial de ser conservativo, es decir que no
importa la trayectoria realizada por la carga de prueba; todas las trayectorias de dos puntos
especficos consumen la misma energa, y adems con un nico valor de diferencia de
potencial. 50 El voltio est tan identificado como la unidad de eleccin de medida y descripcin
de la diferencia de potencial que el trmino voltaje se usa frecuentemente en la vida diaria.

Electromagnetismo

Fluido ferroso que se agrupa cerca de los polos de un imn o magneto.

El motor elctrico aprovecha un efecto importante del electromagnetismo: una corriente a travs de un campo
magntico experimenta una fuerza en el mismo ngulo del campo y la corriente.
Artculo principal: Electromagnetismo.

Se denomina electromagnetismo a la teora fsica que unifica los fenmenos elctricos y


magnticos en una sola teora, cuyos fundamentos son obra de Faraday, pero fueron
formulados por primera vez de modo completo por Maxwell. La formulacin consiste en cuatro
ecuaciones diferenciales vectoriales, conocidas como ecuaciones de Maxwell, que relacionan
el campo elctrico, el campo magntico y sus respectivas fuentes materiales:densidad de carga
elctrica, corriente elctrica, desplazamiento elctrico y corriente de desplazamiento.
A principios del siglo XIX rsted encontr evidencia emprica de que los fenmenos magnticos
y elctricos estaban relacionados. A partir de esa baseMaxwell unific en 1861 los trabajos de
fsicos como Ampre, Sturgeon, Henry, Ohm y Faraday, en un conjunto de ecuaciones que
describan ambos fenmenos como uno solo, el fenmeno electromagntico.
Se trata de una teora de campos; las explicaciones y predicciones que provee se basan en
magnitudes fsicas vectorialesy son dependientes de la posicin en el espacio y del tiempo. El
electromagnetismo describe los fenmenos fsicos macroscpicos en los que intervienen
cargas elctricas en reposo y en movimiento, usando para ello campos elctricos y magnticos
y sus efectos sobre la materia. Para la descripcin de fenmenos a nivel molecular, atmico o
corpuscular, es necesario emplear las expresiones clsicas de la energa electromagntica
conjuntamente con las de la mecnica cuntica.

Ecuaciones de Maxwell, en su forma diferencial

Nombre de la ley

Ley de Gauss

Ley de Gauss para el magnetismo


o inexistencia del monopolo magntico

Forma diferencial

Ecuacin de Maxwell-Faraday
(ley de Faraday)

Ley de Ampre-Maxwell

Las ecuaciones de Maxwell describen los campos elctricos y magnticos como


manifestaciones de un solo campo electromagntico. Adems, explican la naturaleza
ondulatoria de la luz como parte de una onda electromagntica.51 Al contar con una teora
unificada consistente que describiera estos dos fenmenos antes separados, se pudieron
realizar varios experimentos novedosos e inventos muy tiles, como el generador de corriente
alterna inventado por Tesla.52 El xito predictivo de la teora de Maxwell y la bsqueda de una
interpretacin coherente con el experimento de Michelson y Morley llev a Einstein a formular
la teora de la relatividad, que se apoyaba en algunos resultados previos de Lorentz y Poincar.
Esta unificacin es fundamental para describir las relaciones que existen entre los campos
elctricos variables que se utilizan en la vida diaria como la corriente alterna utilizada en las
redes elctricas domsticas y los campos magnticos que inducen. Entre otras aplicaciones
tcnicas, se utiliza para el clculo de antenas de telecomunicaciones y de circuitos elctricos o
electrnicos en los que hay campos elctricos y magnticos variables que se generan
mutuamente.
Vanse tambin: Induccin magntica, Ley de Faraday, Onda electromagntica y Fotn.

Circuitos

Un circuito elctrico bsico. Lafuente de tensin V en la izquierda provee una corriente I al circuito,
entregndole energa elctrica alresistor R. Del resistor, la corriente regresa a la fuente, completando el circuito.
Artculos principales: Circuito elctrico y Anlisis de circuitos.

Un circuito elctrico es una interconexin de componentes elctricos tales que la carga


elctrica fluye en un camino cerrado, por lo general para ejecutar alguna tarea til.
Los componentes en un circuito elctrico pueden ser muy variados, puede tener elementos
como resistores, capacitores, interruptores, transformadores yelectrnicos. Los circuitos

electrnicos contienen componentes activos, normalmente semiconductores, exhibiendo un


comportamiento no linear, necesitando anlisis complejos. Los componentes elctricos ms
simples son los pasivos y lineales.
El comportamiento de los circuitos elctricos que contienen solamente resistencias y fuentes
electromotrices de corriente continua est gobernado por lasLeyes de Kirchoff. Para estudiarlo,
el circuito se descompone en mallas elctricas, estableciendo un sistema de ecuaciones
lineales cuya resolucin brinda los valores de los voltajes y corrientes que circulan entre sus
diferentes partes.
La resolucin de circuitos de corriente alterna requiere la ampliacin del concepto de
resistencia elctrica, ahora ampliado por el de impedancia para incluir los comportamientos
de bobinas y condensadores. La resolucin de estos circuitos puede hacerse con
generalizaciones de las leyes de Kirchoff, pero requiere usualmente mtodos matemticos
avanzados, como el de Transformada de Laplace, para describir los
comportamientos transitorios y estacionarios de los mismos.

Propiedades elctricas de los materiales

Configuracin electrnica del tomo decobre. Sus propiedades conductoras se deben a la facilidad de
circulacin que tiene su electrn ms exterior (4s).

Origen microscpico
La posibilidad de generar corrientes elctricas en los materiales depende de la estructura e
interaccin de los tomos que los componen. Los tomos estn constituidos por partculas
cargadas positivamente (los protones), negativamente (los electrones) y neutras (los
neutrones). La conduccin elctrica de los materiales slidos, cuando existe, se debe a los
electrones ms exteriores, ya que tanto los electrones interiores como los protones de
los ncleos atmicos no pueden desplazarse con facilidad. Los materiales conductores por
excelencia son metales, como el cobre, que usualmente tienen un nico electrn en la
ltima capa electrnica. Estos electrones pueden pasar con facilidad a tomos contiguos,
constituyendo los electrones libres responsables del flujo de corriente elctrica. En otros
materiales slidos los electrones se liberan con dificultad constituyendo semiconductores,
cuando la liberacin puede ser producida por excitacin trmica, o aisladores, cuando no se
logra esta liberacin.
Los mecanismos microscpicos de conduccin elctrica son diferentes en los
materiales superconductores y en los lquidos. En los primeros, a muy bajas temperaturas y

como consecuencia de fenmenos cunticos, los electrones no interactan con los tomos
desplazndose con total libertad (resistividad nula). En los segundos, como en los electrlitos
de las bateras elctricas, la conduccin de corriente es producida por el desplazamiento de
tomos o molculas completas ionizadas de modo positivo o negativo. Los materiales
superconductores se usan en imanes superconductores para la generacin de elevadsimos
campos magnticos.
En todos los materiales sometidos a campos elctricos se modifican, en mayor o menor grado,
las distribuciones espaciales relativas de las cargas negativas (electrones) y positivas (ncleos
atmicos). Este fenmeno se denomina polarizacin elctrica y es ms notorio en los
aisladores elctricos debido a la ausencia de apantallamiento del campo elctrico aplicado por
los electrones libres.

Conductividad y resistividad

Conductor elctrico de cobre.


Artculos principales: Conductividad elctrica y Resistividad.

La conductividad elctrica es la propiedad de los materiales que cuantifica la facilidad con que
las cargas pueden moverse cuando un material es sometido a un campo elctrico. La
resistividad es una magnitud inversa a la conductividad, aludiendo al grado de dificultad que
encuentran los electrones en sus desplazamientos, dando una idea de lo buen o mal conductor
que es. Un valor alto de resistividad indica que el material es mal conductor mientras que uno
bajo indicar que es un buen conductor. Generalmente la resistividad de los metales aumenta
con la temperatura, mientras que la de los semiconductores disminuye ante el aumento de la
temperatura.
Los materiales se clasifican segn su conductividad elctrica o resistividad en conductores,
dielctricos, semiconductores y superconductores.

Conductores elctricos. Son los materiales que, puestos en contacto con un cuerpo
cargado de electricidad, transmiten sta a todos los puntos de su superficie. Los mejores
conductores elctricos son los metales y sus aleaciones. Existen otros materiales, no
metlicos, que tambin poseen la propiedad de conducir la electricidad, como son
el grafito, las soluciones salinas (por ejemplo, el agua de mar) y cualquier material en
estado de plasma. Para el transporte de la energa elctrica, as como para cualquier
instalacin de uso domstico o industrial, el metal ms empleado es elcobre en forma de
cables de uno o varios hilos. Alternativamente se emplea el aluminio, metal que si bien

tiene una conductividad elctrica del orden del 60% de la del cobre es, sin embargo, un
material mucho ms ligero, lo que favorece su empleo en lneas de transmisin de energa
elctrica en las redes de alta tensin. Para aplicaciones especiales se utiliza como
conductor el oro.53

Dielctricos. Son los materiales que no conducen la electricidad, por lo que pueden ser
utilizados como aislantes. Algunos ejemplos de este tipo de materiales
son vidrio, cermica, plsticos,goma, mica, cera, papel, madera seca, porcelana, algunas
grasas para uso industrial y electrnico y la baquelita. Aunque no existen materiales
absolutamente aislantes o conductores, sino mejores o peores conductores, son materiales
muy utilizados para evitar cortocircuitos (forrando con ellos los conductores elctricos, para
mantener alejadas del usuario determinadas partes de los sistemas elctricos que, de
tocarse accidentalmente cuando se encuentran en tensin, pueden producir una descarga)
y para confeccionar aisladores (elementos utilizados en las redes de distribucin elctrica
para fijar los conductores a sus soportes sin que haya contacto elctrico). Algunos
materiales, como el aire o el agua, son aislantes bajo ciertas condiciones pero no para
otras. El aire, por ejemplo, es aislante a temperatura ambiente pero, bajo condiciones de
frecuencia de la seal y potencia relativamente bajas, puede convertirse en conductor.

La conductividad se designa por la letra griega sigma minscula ( ) y se mide


en siemens por metro, mientras que la resistividad se designa por la letra griega rho minscula
() y se mide enohms por metro (m, a veces tambin en mm/m).

Produccin y usos de la electricidad


Generacin y transmisin

La energa elica est tomando importancia en muchos pases.


Artculo principal: Red elctrica.

Hasta la invencin de la pila voltaica en el siglo XVIII no se tena una fuente viable de
electricidad. La pila voltaica y su descendiente moderna, la batera elctrica, almacenaba
energa qumicamente y la entregaba segn la demanda en forma de energa elctrica. La

batera es una fuente comn muy verstil que se usa para muchas aplicaciones, pero su
almacenamiento de energa es limitado, y una vez descargado debe ser reemplazada o
descargada. Para una demanda elctrica mucho ms grande la energa debe ser generada y
transmitida continuamente sobre lneas de transmisin conductivas.
Por lo general, la energa elctrica es generada por generadores electromecnicos controlados
por el vapor producido por combustibles fsiles, o por el calor generado por reacciones
nucleares, o de otras fuentes como la energa cintica extrada del viento o el agua. La
moderna turbina de vapor inventada por Charles Algernon Parsons en 1884 genera cerca del
80% de la energa elctrica en el mundo usando una gran variedad de fuentes de
calentamiento. Este generador no tiene ningn parecido al generador de disco homopolar de
Faraday, aunque ambos funcionan bajo el mismo principio electromgnetico de que un
conductor al cambiarle el campo mgnetico produce una diferencia de potencial en sus
terminales. La invencin a finales del siglo XIX deltransformador implico transmitir la energa
elctrica de una forma ms eficiente. La transmisin elctrica eficiente signific en permitir
generar electricidad en plantas generadoras, para entonces ser despachada a largas distancias
donde fuera necesario.
Debido a que la energa elctrica no puede ser almacenada fcilmente para atender la
demanda a una escala nacional, la mayora de las veces todo lo que se produce es lo que se
requiere. Esto requiere de una bolsa elctrica quienes hacen predicciones de la carga elctrica,
y mantener una coordinacin constante con las plantas generadoras. Una cierta cantidad de
generacin debe mantenerse en reserva para soportar cualquier anomala en la red.
La demanda de la electricidad crece con una gran rapidez si una nacin se moderniza y su
economa se desarrolla. Estados Unidos tuvo un aumento del 12% anual de la demanda en las
tres primeras dcadas del siglo XX, una tasa de crecimiento que es similar a las economas
emergentes como India o China. Histricamente, la tasa de crecimiento de la demanda
elctrica ha superado a otras formas de energa.
Las preocupaciones medioambientales con la generacin de energa elctrica han hecho que
se enfoque en las energas renovables, en particular la energa elica e hidrulica. Mientras el
debate contine sobre el impacto medioambiental de diferentes tipos de produccin elctrica,
su forma final ser relativamente limpia.

Aplicaciones de la electricidad
Artculo principal: Aplicaciones de la electricidad.

La electricidad tiene un sinfn de aplicaciones tanto para uso domstico, industrial, medicinal y
en el transporte. Solo para citar se puede mencionar a la electrnica, Generador
elctrico, Motor elctrico, Transformador, Maquinas frigorficas, aire
acondicionado, electroimanes, Telecomunicaciones, Electroqumica, electrovalvulas, Iluminaci
n y alumbrado, Produccin de calor,Electrodomsticos, Robtica, Seales luminosas. Tambin
se aplica la induccin electromagntica para la construccin de motores movidos por energa
elctrica, que permiten el funcionamiento de innumerables dispositivos.

Electricidad en la naturaleza
Mundo inorgnico
Descargas elctricas atmosfricas

El fenmeno elctrico ms comn del mundo inorgnico son las descargas elctricas
atmosfricas denominadas rayos y relmpagos. Debido al rozamiento de las partculas de agua
o hielo con el aire, se produce la creciente separacin de cargas elctricas positivas y
negativas en las nubes, separacin que genera campos elctricos. Cuando el campo elctrico
resultante excede el deruptura dielctrica del medio, se produce una descarga entre dos partes
de una nube, entre dos nubes diferentes o entre la parte inferior de una nube y tierra. Esta
descarga ioniza el aire por calentamiento y excita transiciones electrnicas moleculares. La
brusca dilatacin del aire genera el trueno, mientras que el decaimiento de los electrones a sus
niveles de equilibrio generaradiacin electromagntica, luz.
Son de origen similar las centellas y el fuego de San Telmo. Este ltimo es comn en los barcos
durante las tormentas y es similar al efecto corona que se produce en algunos cables de alta
tensin.
El dao que producen los rayos a las personas y sus instalaciones puede prevenirse derivando
la descarga a tierra, de modo inocuo, mediante pararrayos.

Campo magntico terrestre

Aurora boreal.

Aunque no se puede verificar experimentalmente, la existencia del campo magntico


terrestre se debe casi seguramente a la circulacin de cargas en el ncleo externo lquido de la
Tierra. La hiptesis de su origen en materiales con magnetizacin permanente, como el hierro,
parece desmentida por la constatacin de las inversiones peridicas de su sentido en el
transcurso de las eras geolgicas, donde el polo norte magntico es remplazado por el sur y
viceversa. Medido en tiempos humanos, sin embargo, los polos magnticos son estables, lo
que permite su uso, mediante el antiguo invento chino de la brjula, para la orientacin en el
mar y en la tierra.
El campo magntico terrestre desva las partculas cargadas provenientes del Sol (viento solar).
Cuando esas partculas chocan con los tomos y molculas deoxgeno y nitrgeno de
la magnetosfera, se produce un efecto fotoelctrico mediante el cual parte de la energa de la
colisin excita los tomos a niveles de energa tales que cuando dejan de estar excitados
devuelven esa energa en forma de luz visible. Este fenmeno puede observarse a simple vista
en las cercanas de de los polos, en las auroras polares.

Mundo orgnico
Artculo principal: Bioelectromagnetismo.

El bioelectromagnetismo (a veces denominado parcialmente como bioelectricidad o


biomagnetismo) es el fenmeno biolgico presente en todos los seres vivos, incluidas todas las
plantas y los animales, consistente en la produccin de campos electromagnticos (se
manifiesten como elctricos o magnticos) producidos por la materia
viva ( clulas, tejidos u organismos). Los ejemplos de este fenmeno incluyen el potencial
elctrico de las membranas celulares y las corrientes elctricas que fluyen

en nervios y msculos como consecuencia de su potencial de accin. No debe confundirse con


la bioelectromagntica, que se ocupa de los efectos de una fuente externa de
electromagnetismo sobre los organismos vivos.
Vanse
tambin: Bioenergtica, Electrocito, Electroencefalografa, Electrofisiologa, Electromiografa y P

otencial de membrana.

Impulso nervioso
Artculo principal: Impulso nervioso.

Grabado antiguo mostrando la excitacin del nervio crural de una rana mediante una mquina electrosttica.

El fenmeno de excitacin de los msculos de las patas de una rana, descubierto por Galvani,
puso en evidencia la importancia de los fenmenos elctricos en los organismos vivientes.
Aunque inicialmente se pens que se trataba de una clase especial de electricidad, se verific
gradualmente que estaban en juego las cargas elctricas usuales de la fsica. En los
organismos con sistema nervioso las neuronasson los canales por los que se trasmiten a
los msculos las seales que comandan su contraccin y relajacin. Las neuronas tambin
transmiten al cerebro las seales de los rganos internos, de la piel y de los transductores que
son los rganos de los sentidos, seales como dolor, calor, textura, presin, imgenes, sonidos,
olores y sabores. Los mecanismos de propagacin de las seales por las neuronas, sin
embargo, son muy diferentes del de conduccin de electrones en los cables elctricos.
Consisten en la modificacin de la concentracin de iones de sodio y de potasio a ambos lados
de una membrana celular. Se generan as diferencias de potencial, variables a lo largo del
interior de la neurona, que varan en el tiempo propagndose de un extremo al otro de la misma
con altas velocidades.

Los pequeos hoyos en la cabeza de este lucio contiene neuromastos del sistema de la lnea lateral.

El pez torpedo es uno de los "fuertemente elctricos".


Vase tambin: Galvanismo.

Uso biolgico
Artculo principal: Bioelectromagnetismo.

Muchos peces y unos pocos mamferos tienen la capacidad de detectar la variacin de los
campos elctricos en los que estn inmersos, entre los que se cuentan los teleostei,
las rayas54 y los ornitorrincos. Esta deteccin es hecha por neuronas especializadas
llamadas neuromastos,55 que en los gimntidos estn ubicadas en la lnea lateral del pez.56
La localizacin por medios elctricos (electrorrecepcin) puede ser pasiva o activa. En la
localizacin pasiva el animal slo detecta la variacin de los campos elctricos circundantes, a
los que no genera. Los "peces poco elctricos" son capaces de generar campos elctricos
dbiles a travs de rganos y circuitos especiales de neuronas, cuya nica funcin es detectar
variaciones del entorno y comunicarse con otros miembros de su especie. Los voltajes
generados son inferiores a 1 V y las caractersticas de los sistemas de deteccin y control
varan grandemente de especie a especie.57
Algunos peces, como las anguilas y las rayas elctricas son capaces de producir grandes
descargas elctricas con fines defensivos u ofensivos, son los llamados peces elctricos. Estos
peces, tambin llamados "peces fuertemente elctricos", pueden generar voltajes de hasta
2.000 V y corrientes superiores a 1 A. Entre los peces elctricos se cuentan
los Apteronotidae, Gymnotidae, Electrophoridae, Hypopomidae, Rhamphichthyidae,Sternopygid
ae, Gymnarchidae, Mormyridae y Malapteruridae.58