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Investigacin

Espacio y Mtodo
Algunas reflexiones sobre el concepto de espacio
Recibidoparaevaluacin:24deAbrilde2009
Aceptacin:27deAbrilde2009
Recibidoversinfinal:30deAbrilde2009

MiltonSantos1

ALGUNASREFLEXIONESSOBREELCONCEPTODEESPACIO
El propio concepto de espacio, tal como nosotros lo hemos propuesto en otros lugares
(Santos,1978y1979),pareceserunadelasfuentesdedudamsfrecuentesentrelosestudiosos
del tema. Entre las cuestiones paralelas a la discusin principal, surgen muy frecuentemente
algunasquesepodran resumirdelsiguientemodo:qucaracteriza, particularmente,elestudio
de la sociedad a travs del espacio? Cmo considerar en la teora y en la prctica, los
ingredientes sociales y naturales que componen el espacio para describirlo, definirlo,
interpretarloy,finalmente,encontrarloespacial?Qucaracterizaelanlisisdelespacio?Cmo
pasar del sistema productivo al espacio? Cmo abordar el problema de la periodizacin, de la
difusin de las variables y el significado de las localizaciones?
La respuesta es, sin duda alguna, en la medida en que el vocablo espacio se presta a
variedad de acepciones, (...) a las que venimos a aadir una ms. Resulta tambin ardua en la
medida en que sugerimos que el espacio as definido sea considerado como un factor de
evolucinsocial yno solamentecomo una condicin. Intentemos,sin embargo, dar respuesta a
las diversas cuestiones.
Consideramos el espacio como una instancia de la sociedad, al mismo nivel que la
instancia econmica y la cultural ideolgica. Esto significa que, como instancia, el espacio
contiene y es contenido por las dems instancias, del mismo modo que cada una de ellas lo
contiene y espor ellascontenida. Laeconoma esten elespacio, as como elespacio est en
la economa. Lo mismo ocurre con lo poltico institucional y con lo cultural ideolgico. Esto
quiere decir que la esencia del espacio es social. En ese caso, el espacio no puede estar
formadonicamenteporlascosas,losobjetosgeogrficos,naturalesoartificiales, cuyoconjunto
nosofrecelanaturaleza.Elespacio estodoesomslasociedad:cadafraccin delanaturaleza
abriga una fraccin de la sociedad actual. Tenemos as, por una parte, un conjunto de objetos
geogrficosdistribuidossobreunterritorio,suconfiguracingeogrficaosuconfiguracinespacial,
yelmodocmoesosobjetossemuestranantenuestros ojos,ensucontinuidadvisible,estoes,
el paisaje por otra parte, lo que da vida a esos objetos, su principio activo, es decir, todos los
procesos sociales representativos de una sociedad en un momento dado. Esos procesos
resueltos en funciones se realizan a travs de formas. Estas formas pueden no ser
originariamente geogrficas, pero terminan por adquirir una expresin territorial. En realidad, sin
las formas, la sociedad, a travs de las funciones y procesos, no se realizara. De ah que el
espaciocontenga alasdems instancias. Esttambin contenidoenellas, en la medida enque
los procesos especficos incluyen el espacio, sea el proceso econmico, sea el proceso
institucional, sea el proceso ideolgico.
Un elemento de discusin aducido frecuentemente tiene que ver con el hecho de que, al
definir el contexto, podramos estar incluyendo dos veces la misma categora o instancia. Por
ejemplo, cuando el espacio se presenta como la suma del paisaje (o mejor an, de la
configuracingeogrfica)ydelasociedad.Peroeso,justamente,indicalaimbricacinentrelas

Volumen12No.1Mayode2009

Gestin y
Ambiente

1. 1986. Espacio y Mtodo. En:


Revista Geocrtica N 65.
Barcelona.
Textooriginal.

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instancias: como las formas geogrficas contienen fracciones de lo social, no son solamente
formas,sino formascontenido.Poresto,estn siemprecambiandodesignificado,en la medida
en que el movimiento social atribuye, en cada momento, fracciones diferentes del todo social.
Puede decirse que la forma, en su calidad de forma contenido, est siendo permanentemente
alterada, y que el contenido adquiere una nueva dimensin al encajarse en la forma. La accin,
que es inherente a la funcin, est en armona con la forma que la contiene: as, los procesos
slo adquieren plena significacin cuando se materializan.
El movimiento dialctico entre forma y contenido que preside el espacio, es igualmente el
movimiento dialctico del todo social, aprehendiendo en y a travs de la realidad geogrfica cada
localizacin es, pues, un momento de inmenso movimiento del mundo, aprehendido en un punto
geogrfico,unlugar.Poresomismo,graciasalmovimientosocial,cadalugarestsiemprecambiando
de significado: en cada instante, las fracciones de la sociedad que incorpora, no son las mismas.
No debe confundirse localizacin y lugar. El lugar puede ser el mismo, las localizaciones
cambian. El lugar es un objeto o conjunto de objetos. La localizacin es un haz de fuerzas
sociales que se ejercen en un lugar.
Adems, como una misma variable cambia de valor segn el perodo histrico (sinnimo
de reas temporales de significacin o an, de los modos de produccin y sus momentos), el
anlisis,cualquieraquesea,exigeunaperiodizacin,sopenadeerrarfrecuentementeennuestro
esfuerzo interpretativo. Tal periodizacin es tanto ms simple cuanto mayor sea la extensin
territorial del estudio (los modos de produccin existen a escala mundial), y tanto ms compleja
y susceptible de subdivisiones, cuanto ms reducida es la dimensin del territorio. Cuanto ms
pequeoesellugarexaminado, tantomayoreselnmerodenivelesy determinacionesexternas
que inciden sobre l. De ah la complejidad del estudio de lo ms pequeo.
Adems cadalugar tiene,en cada momento,un papelpropio enelprocesoproductivo. Este,
como essabido, estformadodeproduccinpropiamentedicha,circulacin,distribucinyconsumo.
Slo laproduccin propiamentedichatiene relacindirecta con ellugar, yde ladquiere una
partedelas condicionesdesurealizacin.El estudiodeunsistemaproductivodebeconsideraresto,
tanto si nos referimos al dominio agrcola o al dominio industrial. Sin embargo, los dems procesos
se dan segn un juego de factores que interesa a todas las otras fracciones del espacio. Por eso
mismo, adems, el propio proceso directo de produccin es afectado por los dems (circulacin,
distribucin y consumo), justificando loscambios delocalizacin de los establecimientos productivos.
Como los circuitos productivos se dan en el espacio de forma desagregada, aunque no
desarticulada,laimportanciaquetienecadaunodeaquellosprocesos,encadamomentohistrico
y para cada caso particular, ayuda a comprender la organizacin del espacio.
Por ejemplo, la tendencia a la urbanizacin en nuestros das, e incluso su perfil, ha sido
explicada por la importancia adquirida por el consumo, por la distribucin y por la circulacin, al
mismo tiempo que eltrabajo intelectual adquiere una mayor presenciaen detrimento del trabajo
manual. Por otra parte, la segmentacin tradicional del proceso productivo (produccin
propiamente dicha, circulacin, distribucin, consumo) debera ser corregida para incluir, en
lugar destacado, como ramas autonomizadas del proceso productivo mismo, la investigacin, el
control,lacoordinacin,laprevisin,paralelamentealamercadotecniayalapropaganda. Ahora
bien, la organizacinactualdelespacio ylallamadajerarqua entrelugaresdebenmucho, en su
realidad y su explicacin, a estos nuevos eslabones del sistema productivo.
Volvamos a las cuestiones iniciales: Contienen el espacio? El espacio los contiene?
No son estas preguntas las que se resuelven en su propio enunciado, frente al anlisis de lo
real? En realidad, ste solamente puede ser aprehendido si separamos, analticamente, lo que
aparece como caracterstica formal de su contenido social. Este ltimo debe ser objeto de una
clasificacin lo ms rigurosa posible, que permita considerar la multiplicidad de combinaciones.
Cuanto ms ajustada sea esa clasificacin, ms fecundo ser el anlisis y la sntesis.
La seleccin de variables no puede ser, todava, aleatoria, pero debe considerar el
fenmeno estudiado y su significacin en un momento dado, de manera que las instancias
econmica, institucional, cultural y espacial sean adecuadamente tenidas en cuenta.

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