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Tal vez sea sintomtico de nuestro analfabetismo matemtico el hecho de que, en un m

undo a todas luces regido por la ciencia y la tcnica, estemos cada vez ms pendient
es de horscopos y videntes, que nos atraigan los gurs y los parasos artificiales de
los alucingenos, o que apelemos con mayor virulencia a distintos fundamentalismo
s religiosos. En Ms all de los nmeros, el conocido cientfico John Allen Paulos nos o
frece precisamente un eficaz antdoto contra esta fobia matemtica, una fobia que ta
l vez proceda de la imagen errnea y confusa que el hombre actual se ha forjado de
las matemticas. Pues a menudo, escribe Paulos, ideas matemticas muy avanzadas , son m
ntuitivas y comprensibles que ciertos temas de lgebra mental.
Concebidos a modo de diccionario, los breves ensayos que constituyen Ms all de los
nmeros nos invitan a disfrutar de los conceptos de la matemtica moderna, a viajar
por el interior de la mente que piensa numricamente. Resultado: una nueva manera
de ver el mundo, un nuevo modo de comprender los ms triviales sucesos de la vida
diaria. As, el lector ver la utilidad de las matemticas en, por ejemplo, la compos
icin de msica electrnica o en los escrutinios electorales, para resolver problemas
econmicos caseros, para empapelar una habitacin o para entender qu es la inteligenc
ia artificial.

John Allen Paulos


Ms all de los nmeros
Meditaciones de un matemtico
Metatemas - 031

Ttulo original: Beyond Numeracy. Ruminations of a Numbers man


John Allen Paulos, 1991
Traduccin: Josep Llosa
A mis padres, Helen y Peter, origen de mis genes X e Y.
Querra dar las gracias tambin a Rafe Sagalyn, a Robert Frankel, y a Sheila, Leah y
Daniel Paulos.

Introduccin
Este libro es en parte un diccionario, en parte una recopilacin de ensayos matemti
cos cortos y en parte las reflexiones de un matemtico. A pesar de contener muchas
entradas (ensayos breves) ordenadas alfabticamente que describen una amplia gama
de temas matemticos, lo que le distingue de un diccionario es que las entradas s
on menos globales, ms largas y, en muchos casos, muy poco convencionales.
Por necesidad, el libro contiene ms informacin que la mayora de recopilaciones de e
nsayos. Sin embargo, he intentado mantener el tono personal y unificador tpico de
stas. En otras palabras, este libro ha sido escrito por un individuo con sus int
ereses concretos (no todos matemticos), sus predisposiciones (las matemticas como
arte liberal y no slo como herramienta tcnica) y sus estrategias pedaggicas (como e
l empleo de cuentos y aplicaciones poco usuales). Aunque el tema no sea yo, sino
las matemticas, no he hecho ningn esfuerzo por no aparecer en el cuadro, con la e
speranza de servir de gua personal al lector a travs de un tema que amedrenta a mu
chos. El pblico al que me dirijo es inteligente y culto, pero generalmente anumric
o (matemticamente analfabeto).
He recibido una cantidad sorprendente de cartas de lectores de mi anterior libro

, El hombre anumrico[1] en las que me manifiestan que ste ha estimulado su inters p


or las matemticas y que ahora quieren algo ms para satisfacer su recin despertado a
petito por el tema algo del mismo estilo, pero que vaya ms all del simple numerismo .
Cito un tanto impdicamente de la carta de una lectora: Quiz suene anumrico, pero me
gustara que escribiera otro libro que fuera exactamente igual, slo que distinto,
algo que avanzara un poco ms. Espero que este libro le resulte atractivo y til, y,
al mismo tiempo, consiga ofrecer a sus lectores una imagen no tcnica, sin dejar d
e ser riguroso, de la matemtica y su relacin con el mundo que nos rodea.
Hay muchsimas personas que aprecian la belleza y la importancia de las matemticas,
pero que, como no pueden volver a la universidad, no ven la manera de profundiz
ar en este inters. Algo les ha llevado a creer que sin ningn conocimiento de los f
ormalismos, teoremas y manipulaciones simblicas, las ideas matemticas estn por comp
leto fuera de su alcance. Creo que esto es falso y, lo que es peor, totalmente p
ernicioso. Se puede aprender de Montaigne, Flaubert y Camus sin saber leer en fr
ancs, y del mismo modo se puede aprender de Euler, Gauss y Gdel sin resolver ecuac
iones diferenciales. Lo que hace falta en ambos casos es un traductor que maneje
bien ambos idiomas.
Como aspirante a esa especie de traductor, he procurado evitar, en la medida de
lo posible, ecuaciones, tablas y diagramas complicados, as como smbolos formales.
Incluyo unas cuantas ilustraciones y hago breves menciones de algunas notaciones
matemticas corrientes, porque resultan a veces indispensables y son especialment
e tiles si se consultan otros libros. Sin embargo, la mayor parte de lo expuesto
se hace con palabras, y en nuestra lengua de comunicacin.
Las entradas van desde los resmenes de disciplinas enteras (clculo, trigonometra, t
opologa) a notas biogrficas e histricas (Gdel, Pitgoras, geometra no eucldea), pasando
por fragmentos de folklore matemtico o cuasimatemtico (conjuntos infinitos, polied
ros regulares, QED) muy conocidos por los matemticos pero no por los profanos, au
nque sean personas cultas. He incluido de vez en cuando fragmentos menos convenc
ionales: la resea de un libro inexistente, un fluir matemtico de conciencia durante
un viaje en coche y breves discusiones sobre humor o tica. Se han tratado temas n
uevos (el caos y los fractales, la iteracin, la complejidad) y tambin otros ms clsic
os (las secciones cnicas, la induccin matemtica, los nmeros primos).
Soy totalmente culpable de cometer flagrantes errores de categora a lo largo de tod
a la obra: al incluir como entradas temas matemticos, principios pedaggicos, pequea
s homilas y ancdotas, como si todo ello estuviera coordinado. No pido disculpas po
r ello, pues estas discusiones tan dispares ilustran un hecho que a menudo se pa
sa por alto: que la matemtica es una empresa humana con muchos estratos, y no sim
plemente un conjunto de teoremas y clculos formales.
Escribir artculos matemticos no es lo mismo que escribir sobre la matemtica, pero p
ienso que no tendra por qu haber un abismo tan grande entre ambas actividades (a m
enudo he soado con anunciar la solucin de un problema famoso en un libro de divulg
acin en vez de en una revista especializada tradicional). En lo que respecta a la
precisin de las diversas entradas, he intentado seguir un rumbo difcil de mantene
r: escribir con la precisin suficiente para evitar el desdn acadmico (el desinters a
cadmico por este tipo de obras de divulgacin es inevitable) y, sin embargo, con la
claridad suficiente para evitar que los lectores se formen conceptos falsos. Cu
ando la claridad y la precisin estn en conflicto, como ocurre a veces, he optado l
a mayora de las veces por la primera.
Una idea errnea muy extendida es que la matemtica es completamente jerrquica: prime
ro la aritmtica, luego el lgebra, despus el clculo, a continuacin ms abstraccin y lueg
lo que sea. (Qu viene despus del clculo superior? Respuesta: una parlisis grave). Es
ta creencia en la condicin de poste totmico de la matemtica es falsa, pero lo peor
es que impide que muchas personas que pasaron apuros para aprobar las matemticas
en la enseanza bsica, en la escuela secundaria o incluso en la universidad tomen u
n libro de divulgacin sobre el tema. A menudo, ideas matemticas muy avanzadas son ms
intuitivas y comprensibles que ciertos temas de lgebra elemental. Mi lema es: si
te quedas atascado y no entiendes algo, sigue adelante y probablemente la niebla
se levantar, a menudo antes de acabar el artculo.
Para acabar, recuerdo a las personas que he conocido que, tenindose por anumricas,
se han sorprendido al comprobar su intuicin matemtica. Al tener una idea calculsti

ca tradicional de la matemtica, esas personas suelen caracterizar sus comentarios


sssssssssssssssssssssssssssssssss