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Historia del computador

En 1670 el filsofo y matemtico alemn Gottfried Wilhelm Leibniz perfeccion


la mquina de calcular de Pascal e invent una que tambin poda multiplicar.

El inventor francs Joseph Marie Jacquard, al disear un telar automtico,


utiliz delgadas placas de madera perforadas para controlar el tejido utilizado
en los diseos complejos. Durante la dcada de 1880 el estadstico
estadounidense Herman Hollerith concibi la idea de utilizar tarjetas
perforadas, similares a las placas de Jacquard, para procesar datos. Hollerith
consigui compilar la informacin estadstica destinada al censo de poblacin
de 1890 de Estados Unidos mediante la utilizacin de un sistema que haca
pasar tarjetas perforadas sobre contactos elctricos.

Tambin en el siglo XIX el matemtico e inventor britnico Charles Babbage


elabor los principios de la computadora digital moderna. Invent una serie de
mquinas, como la mquina diferencial, diseadas para solucionar problemas
matemticos complejos. Muchos historiadores consideran a Babbage y a su
socia, la matemtica britnica Augusta Ada Byron (1815-1852), hija del poeta
ingls Lord Byron, como a los verdaderos inventores de la computadora digital
moderna. La tecnologa de aquella poca no era capaz de trasladar a la
prctica sus acertados conceptos; pero una de sus invenciones, la mquina
analtica, ya tena muchas de las caractersticas de un ordenador moderno.
Inclua una corriente, o flujo de entrada en forma de paquete de tarjetas
perforadas, una memoria para guardar los datos, un procesador para las
operaciones matemticas y una impresora para hacer permanente el registro.

Los ordenadores analgicos comenzaron a construirse a principios del siglo XX.


Los primeros modelos realizaban los clculos mediante ejes y engranajes
giratorios. Con estas mquinas se evaluaban las aproximaciones numricas de
ecuaciones demasiado difciles como para poder ser resueltas mediante otros
mtodos. Durante las dos guerras mundiales se utilizaron sistemas
informticos analgicos, primero mecnicos y ms tarde elctricos, para
predecir la trayectoria de los torpedos en los submarinos y para el manejo a
distancia de las bombas en la aviacin.

Durante la II Guerra Mundial (1939-1945), un equipo de cientficos y


matemticos que trabajaban en Bletchley Park, al norte de Londres, crearon lo
que se consider el primer ordenador digital totalmente electrnico: el
Colossus. Hacia diciembre de 1943 el Colossus, que incorporaba 1.500 vlvulas
o tubos de vaco, era ya operativo. Fue utilizado por el equipo dirigido por Alan

Turing para descodificar los mensajes de radio cifrados de los alemanes. En


1939 y con independencia de este proyecto, John Atanasoff y Clifford Berry ya
haban construido un prototipo de mquina electrnica en el Iowa State College
(EEUU). Este prototipo y las investigaciones posteriores se realizaron en el
anonimato, y ms tarde quedaron eclipsadas por el desarrollo del Calculador e
integrador numrico electrnico (en ingls ENIAC, Electronic Numerical
Integrator and Computer) en 1946. El ENIAC, que segn se demostr se basaba
en gran medida en el ordenador Atanasoff-Berry (en ingls ABC, AtanasoffBerry Computer), obtuvo una patente que caduc en 1973, varias dcadas ms
tarde.

El ENIAC contena 18.000 vlvulas de vaco y tena una velocidad de varios


cientos de multiplicaciones por minuto, pero su programa estaba conectado al
procesador y deba ser modificado manualmente. Se construy un sucesor del
ENIAC con un almacenamiento de programa que estaba basado en los
conceptos del matemtico hngaro-estadounidense John von Neumann. Las
instrucciones se almacenaban dentro de una llamada memoria, lo que liberaba
al ordenador de las limitaciones de velocidad del lector de cinta de papel
durante la ejecucin y permita resolver problemas sin necesidad de volver a
conectarse al ordenador.

A finales de la dcada de 1950 el uso del transistor en los ordenadores marc


el advenimiento de elementos lgicos ms pequeos, rpidos y verstiles de lo
que permitan las mquinas con vlvulas. Como los transistores utilizan mucha
menos energa y tienen una vida til ms prolongada, a su desarrollo se debi
el nacimiento de mquinas ms perfeccionadas, que fueron llamadas
ordenadores o computadoras de segunda generacin. Los componentes se
hicieron ms pequeos, as como los espacios entre ellos, por lo que la
fabricacin del sistema resultaba ms barata.

A finales de la dcada de 1960 apareci el circuito integrado (CI), que posibilit


la fabricacin de varios transistores en un nico sustrato de silicio en el que los
cables de interconexin iban soldados. El circuito integrado permiti una
posterior reduccin del precio, el tamao y los porcentajes de error. El
microprocesador se convirti en una realidad a mediados de la dcada de
1970, con la introduccin del circuito de integracin a gran escala (LSI,
acrnimo de Large Scale Integrated) y, ms tarde, con el circuito de integracin
a mayor escala (VLSI, acrnimo de Very Large Scale Integrated), con varios
miles de transistores interconectados soldados sobre un nico sustrato de
silicio.