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CAUSAS DE LA DECADENCIA DE LA CULTURA MAYA

La cada de Teotihuacan, ocurrida en la segunda mitad del siglo VIII, permiti el florecimiento de los grandes ncleos de poblacin que los
pueblos mayas haban construido en las Tierras Altas. De esta suerte, Tikal, Tonin, Yaxchiln y muchas otras ciudades vivieron
su poca de mayor apogeo entre los siglos IX y X. Por mucho tiempo se insisti en que la razn del declive de los principales
centros urbanos mayas era un misterio. Sin embargo, la intensa investigacin arqueolgica en la regin que ocuparon estos
Estados del perodo Clsico de Mesoamrica ha puesto de manifiesto algunas de las razones por las cuales los mayas se vieron
precisados a abandonar las ciudades a la selva.
En primer lugar, se trataba de pequeos Estados que se hallaban en guerra permanente unos con otros. Las estelas de Tonin
indican que la lite gobernante de esa ciudad emprendi una agresiva campaa militar que la llev a ocupar sitios tan importantes
como Palenque, Piedras Negras y Bonampak. No es extrao que otros Estados de la regin pudieran haber emprendido
campaas similares, que habran dejado arruinadas a varias ciudades. Por otra parte, en esta poca tuvo lugar un desajuste
climtico como consecuencia del fenmeno de El Nio. El clima debi tener graves consecuencias para la agricultura en el rea
Maya, como lo tuvo tambin en las tierras altas del Centro de Mxico. Puesto que culturalmente estas catstrofes eran atribuidas
a la inefectividad de la clase sacerdotal, la gente del pueblo debi lanzarse contra ellos, culpndolos de la escasez de alimentos y
otros bienes necesarios para la vida. Uno de los sntomas de la decadencia maya en el perodo Clsico es la ausencia de
monumentos conmemorativos (las llamadas estelas) posteriores al ao 889 d. C., celebrada slo en algunos sitios de la regin.
Durante los siguientes siglos, no volvera a emplearse la Cuenta Larga en las inscripciones calendricas mesoamericanas, lo que
pone de relieve la conclusin de una tradicin cultural.
Adems de la Cuenta Larga (ese sistema de cuenta del tiempo que tanto ha sorprendido por su exactitud y abstraccin), lo nico
que abandonaron los mayas del perodo clsico fueron las grandes ciudades. Nunca existi una migracin masiva hacia Yucatn,
aunque algunos grupos lo hubieran hecho. La mayor parte de la poblacin se qued en la zona, y durante el perodo posclsico
contribuyeron a un nuevo perodo de apogeo, aunque no de la misma magnitud. El ms importante de los Estados de las Tierras
Altas en el perodo Posclsico fue el quich, en Guatemala.
Tanto los mayas de Yucatn como los de las Tierras Altas y la Costa del Pacfico recibieron la influencia de los pueblos migrantes
provenientes del altiplano y el rea oaxaquea. Estos grupos fueron empujados a su vez por los antiguos pueblos que
abandonaron la zona meridional de la altiplanicie Mexicana cuando el desastre ecolgico hizo imposible la agricultura all. En el
sur, establecieron Estados independientes, con caractersticas culturales de ascendencia nahua. Entre estos grupos estaban
los pipiles, que se establecieron en la costa de Guatemala y El Salvador. En la pennsula de Yucatn, los pueblos nahuatlizados
(fuera porque eran realmente nahuas o haban adoptado muchas de sus caractersticas, como los chontales) contribuyeron a un
nuevo florecimiento de los pueblos mayas.
Sin embargo, las rivalidades entre las lites de la regin, apenas suavizadas por la presencia efmera de la Liga de Mayapn,
terminaron por arruinar las grandes ciudades de Chichn Itz, Uxmal y muchas otras, que fueron abandonadas por sus
gobernantes. Cuando los espaoles llegaron a Yucatn, encontraron la regin dividida en pequeos Estados hostiles entre s,
razn por la que no fue difcil someterlos. Algunos grupos se refugiaron en el Petn, donde crearon un pequeo reino
independiente con capital en Tayasal. La conquista de este reino independiente no se concret hasta 1697.
Las ruinas de las grandes ciudades antiguas estaban muy aisladas del mundo exterior y eran poco conocidas excepto por la
gente nativa. En 1839, el viajero estadounidense John Lloyd Stephens, escuchando comentarios sobre ruinas perdidas en la
selva, visit Copn, Palenque, y otras ciudades con el arquitecto y dibujante Frederick Catherwood. Sus diarios ilustrados sobre
las ruinas encendieron un fuerte inters en la regin y sus habitantes (tambin en Estados Unidos y enEuropa).
Como se seal en la introduccin, los pueblos mayas no desaparecieron. Los mayas supervivientes an habitan en el sureste
de Mxico, Belice, Honduras, El Salvador y Guatemala (en este ltimo pas, son el mayor componente tnico de la poblacin).