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El filsofo pulidor de lentes

Pilar Benito Olalla


El filsofo holands de origen judo Baruch Spinoza (1632-1677) se ganaba la vida puliendo
lentes destinadas a la fabricacin de instrumentos pticos. No vivi de impartir clases; incluso
rechaz el ofrecimiento de una plaza en la Universidad de Heidelberg a cambio de conservar la
libertad de su verbo rebelde. Tampoco dependi su economa de la publicacin de sus obras:
apenas solo dos de sus libros vieron la luz en vida del autor, Principios de filosofa de
Descartes. Pensamientos metafsicos (1663), con su nombre, y Tratado teolgico-poltico
(1670), annimo. El primero era una exposicin crtica de la teora de Descartes; el segundo,
una lcida y demoledora exgesis bblica, que cuestionaba una de las ilusiones ms
arraigadas del ser humano, la religin. El sello inequvoco de Spinoza como autor lo confera
una mezcla misteriosa de inteligencia brillante y acerada junto con una profunda originalidad e
inslita rebelda frente a la tradicin: lo que Antonio Negri ha denominado la anomala
salvaje. La obra arquetpica del filsofo holands, tica demostrada segn el orden
geomtrico, tuvo que esperar hasta su muerte para ser publicada; pero esas cautelas propias
de la poca ahora no cuentan, porque los ecos de sus ideas siguen resonando en la actualidad
con gran fuerza y colonizando nuevos territorios del pensamiento: as, el inters y reivindicacin
de las aportaciones de Spinoza a la teora de los afectos por parte del neurocientfico Antonio
Damasio (Looking for Spinoza, 2003).
La influencia de Spinoza ha sido notoria en la historia de la filosofa (metafsica, poltica, tica),
pero resulta un fenmeno sorprendente que este autor fuera silenciado durante mucho tiempo,
o ledo a hurtadillas y de modo parcial, hasta llegar, en cambio, a la esplndida salud de que
gozan en la actualidad los estudios spinozistas y las sociedades dedicadas a esa labor.
Spinoza siempre fue un pensador independiente y se mantuvo inclume ante cualquier tipo de
oposicin externa: la severa excomunin de la comunidad juda de msterdam a la que
perteneca, o las duras crticas de calvinistas y cartesianos. Y l nunca se adhiri a ninguna
iglesia, sino que permaneci libre y fiel a su crculo de amigos feliz expresin de uno de
los grandes y tempranos estudiosos spinozistas, Meinsma (Spinoza en zijn kring, 1896). Ese
crculo lo formaban personas de mentalidad abierta, fuertemente atradas por la personalidad
del filsofo judo y por el carcter deslumbrante de sus ideas.
Un hecho aadido ms a la peculiaridad del llamado fenmeno Spinoza fue precisamente su
ocupacin en un trabajo artesanal: el ya sealado pulido de lentes. Esta tarea le permiti
afianzar su humilde sustento, al que colabor uno de sus amigos ms fervientes, Simon
Joosten de Vries, con una generosa pensin de 500 florines que Spinoza acept finalmente,
pero rebajada por l mismo a unos mdicos 300 y solo despus de la muerte de Simon.
Gracias al oficio como pulidor de lentes, pudo tambin poner en prctica su marcado inters
por la ciencia.
En el siglo XVII europeo, la revolucin cientfica y filosfica estaba dando innumerables frutos,
desde Galileo a Descartes, y abriendo campos insospechados para la curiosidad humana y el
poder del hombre sobre la naturaleza. La modernidad acababa de emerger, y con ella la
gestacin de todas las consecuencias que vinieron despus: algunas extraordinarias y otras no
tan deseables. Spinoza no era ajeno a este ambiente de vital renovacin y avances cientficos,
a pesar de un relativo aislamiento, necesario para su pensar, en los diversos lugares de
Holanda donde vivi: desde las ciudades de msterdam o La Haya, hasta villas ms pequeas
como Rijnsburg o Voorburg. As lo prueba su amistad con la familia Huygens: con Christiaan el
afamado fsico y ptico dotado de gran habilidad para pulir lentes y especialmente con su

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hermano Constantijn, con el que la relacin fue mucho ms cercana; este ltimo tambin era
pulidor y colabor con Christiaan en la construccin de potentes telescopios que corregan en
mucho la aberracin cromtica. La correspondencia de Spinoza constituye un rico material que
refleja no solo la gestacin de sus obras o las discusiones filosficas con amigos y enemigos
sino tambin su curiosidad cientfica y sus escarceos experimentales; un claro ejemplo lo
constituye la relacin intermitente con el clebre diplomtico Henry Oldenburg, secretario de la
recin fundada Royal Society of London. Curiosamente, en el intercambio epistolar con
Oldenburg, que en ocasiones oficia como intermediario de Spinoza con otros cientficos del
momento, se trata del experimento del qumico Robert Boyle sobre las transformaciones del
nitro o salitre (nitrato potsico), y de las observaciones detalladas que Spinoza le transmite a
Oldenburg a raz de su propia experiencia: el filsofo tambin haba efectuado el mismo
experimento y algunos ms, concluyendo otros resultados, que se basaban en una
interpretacin mecnica y no qumica. Todo ello pone de relieve la gran atraccin que Spinoza
senta por las ciencias.
En este sentido, las cuestiones inmediatas que surgen son las siguientes: Por qu Spinoza
eligi un oficio, y en concreto, el de pulidor de lentes? Qu conocimientos pticos aport?
Por qu ese inters de un filsofo racionalista, aunque a su manera y no fiel a Descartes, por
la ptica? Cmo se plasm en su filosofa su peculiar mirada ptica?
La bsqueda de un oficio

La expulsin de la comunidad juda fuerza a Spinoza a dejar la empresa familiar de comercio


(Bento y Gabriel Despinoza) fundada a la muerte de su padre, de la que haba estado a cargo
hasta los 23 aos junto a su hermano Gabriel, y desempeando su cometido con gran eficacia.
El abandono de parientes y amigos judos (a raz de la excomunin quedaba prohibido
cualquier trato con l) lo conduce irremisiblemente a aprender un oficio, siguiendo en esto
quizs uno de los preceptos del Talmud que impona el ejercicio de un trabajo manual junto a la
labor intelectual; y el oficio elegido fue el de pulir vidrios pticos para gafas, microscopios y
telescopios. La maestra conseguida por el filsofo en esta tarea fue elogiada por sus propios
coetneos. As, un gran amigo suyo como Jarig Jelles comenta en el prefacio a la edicin de su
Opera pstuma de 1677: Aparte de la dedicacin habitual a las ciencias, se ejercit
especialmente en la ptica y en pulimentar microscopios y telescopios, y demostr en ello tal
pericia que, si la muerte no nos lo hubiera arrebatado, cabra haber esperado de l mayores
logros (Domnguez, 1995: 46). Tambin Christiaan Huygens, quien en una de sus cartas
afirma: Siempre me recuerdo de las [lentes] que el Judo de Voorburg tena en sus
microscopios, que tenan un pulimento admirable, aunque no se extenda por todo el cristal
(Domnguez, 1995: 193), dicho, por otro lado, con cierto desdn hacia la clase social de
Spinoza. Incluso Leibniz le escribe a fin de intercambiar opiniones sobre ptica (Spinoza, 1988:
294-295):

Entre los dems elogios que la fama ha divulgado sobre usted, opino que est tambin
su extraordinaria pericia en asuntos de ptica. Este es el motivo de que yo quisiera
enviarle a usted cualquier ensayo mo, ya que difcilmente encontrara mejor censor en
este gnero de estudios.

Otra prueba aadida de su destreza artesanal la proporciona el hecho de que sus lentes
alcanzaron un buen precio a su muerte, cuando se subastaron pblicamente sus bienes a fin
de saldar las deudas pendientes, segn cuenta Johannes Colerus en su Breve, pero fidedigna
biografa de Benedictus de Spinoza, de 1705. Entre esos bienes, adems de sus preciados
libros y objetos personales, se encontraban tambin los instrumentos propios de su oficio: un
molino de pulir y los utensilios correspondientes, catalejos, incluso un telescopio aunque
inservible. Lo importante es que este trabajo le dejaba tiempo para sus meditaciones y
propiciaba un campo prctico idneo de cara a sus intereses cientficos en el mbito de la
ptica, adems de entrenar las virtudes filosficas de la paciencia y la precisin.

La fascinacin por la luz en el siglo XVII

Holanda era a la sazn un pas pionero y a la cabeza de Europa en los estudios pticos y sus
aplicaciones experimentales, plasmadas en la invencin y perfeccionamiento de instrumentos
cruciales para la historia de la ciencia, como el microscopio o el telescopio. El microscopio
probablemente fue construido hacia finales del siglo XVI o principios del XVII por el holands
Zacharias Janssen, el cual combin dos lentes cncavas con otras dos convexas y cre un
microscopio compuesto; aunque no hay total certidumbre respecto al origen preciso de este
invento. Un mayor alcance de observacin en este campo lo logr Anton van Leeuwenhoek
(1632-1723), comerciante de Delft considerado tradicionalmente como el inventor del
microscopio simple y tambin padre de la microbiologa como descubridor de los
microorganismos. Leeuwenhoek consigui que una sola lente sirviera como microscopio, al
cortarla con un foco corto, y gracias a un magnfico pulido de lentes simples casi esfricas,
montadas sobre oro o plata, construy numerosos microscopios de notable aumento (hasta 300
veces), guardando siempre en secreto su peculiar fabricacin. Aplic el invento a la
entomologa y a la observacin de las plantas y del cuerpo humano. El telescopio, tambin de
invencin incierta, es atribuido al pulidor de lentes alemn afincado en Holanda Hans
Lippershey (1570-1619), aunque la resonancia cientfica plena la adquiri con Galileo.

Holanda, ese pas de la luz tamizada por el agua, desplegaba su radiacin polidrica no solo en
la ciencia, sino tambin en la pintura: Rembrandt, Vermeer, entre los nombres ms seeros de
un amplio elenco de pintores de la luz del paisaje, las ciudades, las casas, la vida hogarea y
las gentes holandesas. Un estado, tambin garante de ciertas libertades, que constitua un
oasis de tolerancia y prosperidad en medio de una Europa oscura, desangrada por las guerras
de religin, y en el que se refugiaban filsofos, cientficos, buscando un espacio de tranquilidad
para la creacin (Descartes, como ejemplo ms significativo).

El inters por la luz en el siglo XVII se manifestaba por doquier no solo en Holanda, sino por
toda Europa y la ciencia y la filosofa se hallaban tocadas por la mirada ptica; baste un
somero repaso de algunas obras cientficas del momento: Kepler (Ad Vitellionem

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paralipomena, quibus astronomiae pars optica, 1604), Descartes(Diptrica, 1637), Hobbes
(Tractatus opticus, 1644), James Gregory (Optica promota, 1663), Robert Hooke (Micrographia,
1665), Francesco Maria Grimaldi (Physico-mathesis de lumine, coloribus et iride, 1665),
Christiaan Huygens (Trait de la lumire, 1690), y la culminacin de todo ello al alborear un
nuevo siglo en una obra fundamental de Newton (Opticks, 1704). Los intereses comunes de
aquellas investigaciones se centraban en el estudio de la composicin de la luz, sus
mecanismos de propagacin, el fenmeno de la refraccin y la naturaleza del color, sin olvidar
sus aplicaciones prcticas. El periplo de los tanteos de estos autores para aprehender la luz y
sus propiedades resulta un episodio muy atractivo de la historia de la ciencia: desde la apuesta
de Descartes por una propagacin de la luz debida a la presin que se transmite desde una
fuente emisora entre las partculas del ter, o la teora de Huygens sobre las pulsaciones
concntricas que se expanden de manera progresiva (culminacin del modelo ondulatorio),
hasta la novedosa teora corpuscular de Newton. El abrumador xito de Newton con su
explicacin sobre la conexin entre los colores y los grados de refraccin merced a su famoso
experimento crucial con dos prismas trajo como consecuencia una fuerte matematizacin de la
ptica geomtrica, y de esta manera las matemticas prosiguieron con su imparable avance de
colonizar la fsica. Aunque habra que esperar al siglo XIX para constatar la superioridad de
Huygens sobre Newton respecto a la explicacin del fenmeno de la doble refraccin del
espato de Islandia. El misterio de la luz y los colores seguira siendo objeto de fascinacin y de
estudio para literatos y filsofos: recordemos a Goethe y Schopenhauer, con sus sendas y
complementarias teoras del color, aun con matices bien diferenciados.

A la derecha, dibujo hecho por el propio Spinoza que aparece en una carta suya a Johannes Hudde. El
dibujo va unido a una serie de clculos matemticos de Spinoza en torno a la refraccin de las lentes:
considera las lentes convexo-planas ms tiles que las convexo-cncavas, porque en aquellas la
aberracin de esfericidad es menor.

A la izquierda, dibujo de Spinoza que aparece en una carta suya a Jarig Jelles con fecha de 3 de marzo
de 1667 y donde Spinoza critica la teora acerca de la visin que ofrece Descartes en su Diptrica.
Spinoza defiende la preferencia por el crculo ante otras figuras como la elipse o la hiprbola, no as
Descartes, que prefera las lentes hiperblicas. Spinoza lo explicaba as en la carta: Porque, como el
crculo es el mismo por doquier, tiene por doquier las mismas propiedades. Si, por ejemplo, el crculo

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ABCD posee la propiedad de que todos los rayos paralelos al eje AB, que proceden de la parte A, se
refractan sobre su superficie, de suerte que confluyan despus todos ellos en el punto B, tambin todos
los rayos paralelos al eje CD, que proceden de la parte C, se refractarn sobre la superficie, de forma
que confluyan todos en el punto D. Esto no se puede afirmar de ninguna otra figura, aunque las
hiprbolas y las elipses poseen infinitos dimetros (Spinoza, 1988: 262).

La curiosidad cientfica de Spinoza en el campo de la ptica

Spinoza no era un terico de la ciencia ptica, aunque se le haya atribuido en ocasiones y no


sin cierta polmica un Clculo algebraico del arco iris, publicado annimamente en 1687 y que,
en realidad, es de autora desconocida. En cambio, las referencias en sus cartas a ese campo
cientfico son numerosas y muestran un gran conocimiento prctico vinculado a su actividad
profesional y a su curiosidad intelectual, que implicaba tambin la aplicacin del microscopio y
del telescopio en sus observaciones. Precisamente en el corto intercambio epistolar con
Leibniz, la comunicacin iniciada a instancias del filsofo alemn tiene como motivo
comentar los avances del momento en la ptica, y Spinoza no duda en explicar a su interlocutor
una posible solucin al asunto de la variacin del punto mecnico en la refraccin, adems de
mencionar a otros autores coetneos interesados en este campo, como Francisco Lana. El
fuerte inters de Spinoza por este mbito cientfico y su conocimiento actualizado tambin se
reflejan en la intensa y abundante correspondencia con Oldenburg: en ella hay referencias
indirectas al libro de Hooke, Micrographia, a un tratado de Boyle sobre los colores, a las
conversaciones que el propio Spinoza mantuvo con Christiaan Huygens acerca de
microscopios, telescopios y ciertas observaciones astronmicas hechas desde Italia de los
eclipses de Jpiter, o las efectuadas por el propio Huygens del anillo de Saturno (recordemos
que l haba descubierto la luna Titn), o sobre un nuevo libro de este ltimo (Diptrica)
todava en gestacin en el que abordara el problema de la posicin adecuada de las lentes
en los telescopios con objeto de paliar errores vinculados a la refraccin. Las cuestiones
tcnicas del pulido de lentes tambin aparecen como elemento epistolar; as Spinoza confiesa
a Oldenburg que su pulido manual es mucho ms eficaz que el pulido que realiza Huygens con
una mquina: Ya que la experiencia me ense a pulir a mano lentes esfricas con ms
seguridad y perfeccin que con cualquier mquina (Spinoza, 1988: 239). Incluso se atreve
Spinoza con algunos clculos matemticos, tal y como se muestra en una carta a Johannes
Hudde, mdico y ptico aficionado, a quien acude en busca de consejo, ya que va a encargar
una nueva escudilla para pulir vidrios (Spinoza, 1988: 253); en esta misiva Spinoza efecta
sus clculos en relacin con la refraccin de las lentes convexo-cncavas (que le gustan
menos y refractan ms que las lentes convexo-planas), y resultan correctos, aunque no contara
con el grosor de las lentes (Spinoza, 1988: 255). Y por supuesto, Spinoza, el filsofo ms
radical de su tiempo, que haba asimilado de modo sui gneris y criticado las teoras
cartesianas, yendo ms all de Descartes, tambin ofrece su opinin crtica acerca de la obra
del filsofo francs, Diptrica, y, en concreto, sobre la teora cartesiana de la visin. De este
modo se explaya al respecto en una carta de respuesta a su amigo Jarig Jelles, que no era
ptico pero s se hallaba imbuido de prurito cientfico y filosfico (Spinoza, 1988: 261-262):

He visto y he ledo sus observaciones a la Diptrica de Descartes. Este considera que la


nica causa por la cual las imgenes que se forman en el fondo del ojo son mayores o

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menores, consiste en el cruce de los rayos que proceden de los distintos puntos del
objeto, es decir, en que comiencen a cruzarse ms lejos o ms cerca del ojo. Por tanto,
no tiene en cuenta la magnitud del ngulo que forman esos rayos, cuando se cruzan en
la superficie del ojo. Y, aunque esta ltima causa es la principal que hay que sealar en
los telescopios, parece que l quiso pasarla en silencio. Sospecho que no conoca
ningn medio de reunir aquellos rayos paralelos, que proceden de los distintos puntos
del objeto, en otros tantos puntos: por eso no logr determinar matemticamente dicho
ngulo.

Quiz lo pas en silencio a fin de no preferir nunca el crculo a otras figuras por l
introducidas. Pues no cabe duda de que, en este asunto, el crculo supera a todas las
dems figuras que se puedan encontrar.

Spinoza mantendr siempre este afn investigador propio de una mente abierta e inquisitiva.
Cabe sealar como curiosidad que unos meses antes de su muerte, en la penltima carta
conservada, que data de julio de 1676 y dirigida al conde alemn Tschirnhaus, segua atento a
los nuevos estudios acerca de la refraccin.

Dibujo realizado por Spinoza que aparece en una carta suya a Jarig Jelles con fecha de 25 de marzo de
1667, inmediatamente posterior a la carta del dibujo de la pgina anterior. En ella contina con la idea
que acaba de desarrollar acerca de la figura circular. Spinoza adjunta el dibujo del ojo humano para
demostrar que el ngulo, que forman en la superficie del ojo los rayos procedentes de distintos puntos,
es mayor o menor segn que los focos difieran ms o menos, [] (Spinoza, 1988: 267).

El mtodo filosfico de Spinoza: geomtrico y ptico

El inters de Spinoza por la ptica revelaba un intenso propsito cientfico y filosfico, y no solo
iba unido a la prctica de un oficio manual con que procurarse el sustento. Se ha subrayado en
ocasiones la relacin entre su trabajo como pulidor de lentes y su mtodo filosfico. La
urdimbre entre vida y obra que se da en Spinoza alcanza el punto focal en su doble tarea como
pulidor: manual de lentes, e intelectual de conceptos cuya piedra preciosa es la tica. De esta
manera, para Gilles Deleuze uno de los grandes estudiosos del filsofo judo el mtodo
geomtrico (more geometrico) es tambin un mtodo ptico en el plano del conocimiento, un
modo continuo de rectificar las imgenes, las pasiones o las ideas confusas e inadecuadas
producto de la imaginacin por ideas adecuadas, fruto del proceder correctivo pero provisional
de la razn (Deleuze, 1984: 22):

El mtodo geomtrico no es ya un mtodo de exposicin intelectual, ya no se trata de


una ponencia profesoral, sino de un mtodo de invencin. Se convierte en un mtodo
de rectificacin vital y ptica. Si el hombre est de alguna manera torcido, este efecto de
torsin ser rectificado refirindolo a sus causas more geometrico. Esta geometra
ptica atraviesa toda la tica. [] Hay que comprender en conjunto el mtodo
geomtrico, la profesin de pulir anteojos y la vida de Spinoza. Pues Spinoza es de la
estirpe de los vivientes-videntes. l dice con precisin que las demostraciones son los
ojos del espritu. Se trata del tercer ojo, del que permite ver la vida ms all de todas
las apariencias falsas, las pasiones y las muertes.

Los estudios cientficos y los descubrimientos pticos de la poca repercutan sobre una nueva
concepcin de la visin en la filosofa moderna, en el racionalismo, en la que se destacaba el
carcter subjetivo, imaginativo o aparente de las imgenes sensibles. Sin embargo, y a pesar
de participar Spinoza de la corriente racionalista, el filsofo holands defenda el carcter
natural de la gnesis imaginativa, sujeta a las mismas leyes naturales que operaban sobre la
produccin del pensamiento racional; sostena que ambas son efecto de la potencia
generadora de la naturaleza, esa substancia infinita (Deus sive Natura), que constituye el eje
de todo el sistema spinoziano. La tarea de la razn segn Spinoza consistir en transformar
la visin inadecuada de la imaginacin, de las pasiones (denominadas por l afectos
pasivos, tristes) en una visin ms amplia y potente que nos ofrezca un mayor despliegue
de nuestra potencia, de nuestro conatus (deseo de perseverar en la propia existencia), una
visin basada en afectos activos unidos a la alegra. Y eso se lograr en virtud de los dos
niveles de conocimiento ms potentes: la razn y la anhelada ciencia intuitiva; aunque nunca la
razn conseguir neutralizar por completo el modo de proceder de la imaginacin, tan natural y
real como aquella.

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Su oficio manual, paciente, preciso, proporcion a Spinoza un valioso tiempo para meditar
sobre las cuestiones filosficas que le interesaban, as como elementos cientficos de ndole
prctica que se reflejaron en la metodologa de su pensamiento. Tambin, por desgracia, ese
trabajo pudo adelantar el momento de su muerte, ya que el polvillo de cristal producto del
pulido quedara adherido a sus pulmones, aquejados desde su ms temprana juventud por la
dolencia respiratoria de la tuberculosis que lo condujo a su final un 21 de febrero de 1677. La
brillantez de sus ideas, su rebelda y la potente radiacin de su vida honesta no han dejado de
atraer desde entonces.

Fuente: Mtode 73, primavera 2012. http://metode.cat/es/Revistas/Articulo/El-filosofpolidor-de-lents

Bibliografa

DAMASIO, A., 2006. En busca de Spinoza. Neurobiologa de la emocin y los sentimientos.


Crtica. Barcelona.
DELEUZE, G., 1984. Spinoza: Filosofa prctica. Tusquets Editores. Barcelona.
DOMNGUEZ, A. (comp.), 1995. Biografas de Spinoza. Alianza. Madrid.
MEINSMA, K. O., 2006. Spinoza et son cercle. Vrin. Pars.
NADLER, S., 2004. Spinoza. Acento editorial. Madrid.
NEGRI, A., 1993. La anomala salvaje. Ensayo sobre poder y potencia en B. Spinoza, Anthropos.
Barcelona.
SPINOZA, B., 1988. Correspondencia. Alianza. Madrid.
SPINOZA, B., 1990. Tratado breve. Alianza. Madrid. En esta edicin se incluye como apndice
documental el escrito Clculo algebraico del arcoiris (annimo).
SPINOZA, B., 2007. tica demostrada segn el orden geomtrico. Tecnos. Madrid.