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El significado de la Relatividad General

Rafael Andrs Alema Berenguer1,2


Departamento de Ciencia de Materiales, ptica y Tecnologa Electrnica. Universidad
Miguel Hernndez, Avda. Universidad, s/n. Edif. Torrevaillo - 03202l - Elche (Alicante
Espaa).
2
Sociedad Astronmica de Alicante (Grupo de gravitacin y mecnica celeste), Apartado
de Correos 616, 03080-Alicante (Espaa).
1

E-mail: agrupacin.astroalicante@gmail.com
(Recibido el 3 de Noviembre de 2009; aceptado el 12 de Enero de 2010)

Resumen
En este artculo se exponen los fundamentos de las ecuaciones gravitatorias de Einstein, as como una versin
simplificada de las mismas sin notacin tensorial, junto con una breve discusin sobre sus implicaciones cosmolgicas
y la prediccin de ondas gravitatorias. Se intenta en todo momento conectar el formalismo matemtico con nuestra
intuicin fsica sin prdida de rigor. Un tratamiento semejante puede resultar de utilidad tanto para profesores como
para estudiantes que aborden cursos elementales sobre la gravitacin relativista, insistiendo en su significado fsico y
preparando el camino para estudios posteriores.
Palabras clave: Relatividad general, mtrica, gravitacin, constante cosmolgica, ondas gravitatorias.

Abstract
In this paper, the foundations of Einsteins gravitational equations are expounded, as well as a simplified versin of
then without tensorial notation, together with a brief discussion on their cosmological implications and the prediction
of gravitational waves. The explicit purpose is to link the mathematical formalism to our physical intuition without
loss of rigour. Such an approach may be useful as much for teachers as for students involved in elementary courses on
relativistic gravitation, by insisting on its physical meaning and clearing the way towards further studies.
Keywords: General Relativity, metrics, gravitation, cosmological constant, gravitational waves.
PACS: 04.25.-g, 04.20.-q,

ISSN 1870-9095

Son numerossimos los textos que abordan la


deduccin completa de las ecuaciones de la relatividad
general con gran elegancia y minuciosidad [2, 3]. Pero por
esa misma razn es difcil encontrar un compendio en el
que aparezcan condensados tanto el procedimiento formal
de su desarrollo como el significado fsico que encierran.
En las pginas siguientes se tratar de exponer una
deduccin semi-rigurosa de las ecuaciones gravitatorias de
Einstein insistiendo en la oportuna interpretacin fsica de
su aparato matemtico, subrayando la originalidad de su
concepcin de la geometra espacio-temporal, para
finalizar comentando algunas de sus ms destacadas
consecuencias.
Los siguientes desarrollos resultarn perfectamente
asequibles si se posee tan solo un dominio adecuado de las
bases de la relatividad especial, as como un ligero
conocimiento del clculo tensorial y la geometra
diferencial. Por ejemplo, a diferencia del caso relativista
especial, en el mbito de la relatividad general no podemos
hablar de velocidades relativas entre dos partculas,
excepto si ambas se hallan en el mismo punto del espacio-

I. INTRODUCCIN
Entre las numerosas conmemoraciones celebradas en el
ao 2009 hubo una que pas un tanto desapercibida, sobre
todo para el gran pblico, cual fue el aniversario de la
primera
corroboracin
experimental
mediante
observaciones astronmicas de una prediccin de la
Relatividad General. En efecto, en el ao 1919, calientes
an los rescoldos de la I Guerra Mundial, un equipo
promovido por el astrnomo real, Sir Arthur Eddington se
dispuso a medir la desviacin de los rayos de luz
procedentes de estrellas lejanas que pasasen junto a
nuestro Sol durante el eclipse de ese mismo ao. A tal fin
se enviaron sendas expediciones a una a la Isla Prncipe,
en la costa occidental de frica, encabezada por
Eddington, y otra a la ciudad de Sobral, al norte de Brasil,
dirigida por Frank Watson Dyson, responsable general del
proyecto. Sus resultados comprobaron, dentro del intervalo
de error esperable segn la tecnologa de la poca, la
superior exactitud de los pronsticos ofrecidos por la teora
gravitatoria de Einstein [1].
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tiempo (en el mismo lugar y en el mismo instante). Como


tantas otras sutilezas en la gravitacin de Einstein, el
motivo reside en la curvatura espacio-temporal y su
consiguiente influencia en el transporte paralelo de
cualquier magnitud.
Si concebimos un vector como una pequea flechita
contenida toda ella en un punto concreto del espaciotiempo, para comparar dos vectores inicialmente situados
en distintos puntos espacio-temporales hemos de tomar
uno de ellos y transportarlo sin alteraciones hasta el otro.
El traslado de un vector a lo largo de un camino sin que
experimente rotaciones ni dilataciones o contracciones, se
denomina transporte paralelo, y no plantea dificultades
en un espacio-tiempo sin curvatura, como el de Minkowski
en relatividad especial. No obstante, cuando la gravedad se
hace presente el espacio-tiempo como despus se ver
deja de ser tan sencillo, y el transporte paralelo se vuelve
dependiente de la trayectoria escogida.
No resulta necesario e incluso en ocasiones se
convierte en un estorbo imaginar la curvatura espaciotemporal como si se debiese a la inmersin de nuestra
variedad 4-dimensional en un espacio-tiempo plano de
dimensin superior. La tentacin es comprensible, pues
nuestros hbitos mentales se forjan en la percepcin visual
de la curvatura de diversas superficies aproximadamente
bidimensionales sumergidas en nuestro espacio
tridimensional ordinario. Sin embargo, para manejar esta
nueva manera de entender la curvatura basta la nocin de
vector tangente, y en general toda la maquinaria del
clculo tensorial, explcitamente destinado a manipular las
magnitudes intrnsecamente (esto es, sin referencia a
espacios o dimensiones externas, slo dentro del espaciotiempo tretradimensional que nos acoge). Esa es la razn
de la gran importancia de los tensores como herramientas
matemticas en relatividad general.
Si preferimos dejar en segundo plano el contenido
geomtrico espacio-temporal, la teora gravitatoria de
Einstein puede interpretarse en trminos de las
aceleraciones relativas sufridas por partculas de prueba en
cada libre. Hablamos de partculas de prueba para
referirnos a porciones de materia que, sin ser
necesariamente puntuales (cabe admitir para ellas alguna
extensin o estructura interna), tienen tan poca energa e
impulso que la gravedad ejercida por ellas mismas o
dicho de otro modo, sus efectos sobre la curvatura espaciotemporal son por completo desdeables. Por otra parte,
un cuerpo se considera en cada libre cuando su
movimiento tan solo se ve afectado por la gravedad. Los
objetos en cada libre describen geodsicas espaciotemporales, lo que es un modo equivalente de decir que
sus vectores velocidad se transportan paralelamente a s
mismo (sin rotaciones ni estiramientos) a lo largo de la
trayectoria. As pues, el concepto de geodsica constituye
la transposicin natural a una variedad curva de nuestra
idea de lnea recta.

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II. MTRICA Y AFINIDAD


Un primer paso en la senda hacia la gravitacin
einsteiniana, se da generalizando la frmula de la distancia
tpica de la geometra eucldea, que viene a ser una
sofisticacin del conocido del teorema de Pitgoras [4].
Comencemos preguntndonos cmo se habra de escribir
la mtrica en un sistema de coordenadas en el que
ussemos como ejes lneas curvas en lugar de rectas. Esas
curvas pueden estar tan onduladas y retorcidas como
queramos, de forma que sobre ellas las escalas de medidas
se hallen completamente distorsionadas. Entonces
necesitaremos emplear ciertos coeficientes g que sern
funciones dependientes del punto en que nos encontremos.
Adems, con el fin de evitar el efecto de las distorsiones de
los ejes curvados, definimos la mtrica para vectores y
coordenadas de tamao infinitesimal y escribimos
ds2 = g dxdx ,

(1)

donde hemos aplicado el procedimiento habitual de omitir


el parntesis al elevar al cuadrado los trminos de la
mtrica.
Esta es la frmula fundamental de la mtrica, en la que
hemos usado el convenio de Einstein segn el cual la
presencia de ndices repetidos (en los coeficientes de la
mtrica y en las coordenadas) significa que se suma sobre
todos los valores que admitan tales ndices. Cuando
calculamos una distancia sobre el plano los ndices van del
1 al 2, pero si aumentamos el nmero de dimensiones su
abanico de posibles valores tambin aumentar. En tres
dimensiones los ndices pueden tomar valores del 1 al 3,
en cuatro recorrern del 1 al 4, y as hasta un nmero
arbitrario de dimensiones. En el caso eucldeo, como el de
la geometra vectorial en el plano, los coeficientes
diagonales de la mtrica son todos iguales a uno, mientras
que los no diagonales son cero. No ocurre lo mismo con la
mtrica en la geometra de Minkowski. Su formulacin
usual ds2 = c2dt2 dx2 dy2 dz2, puede reescribirse
como ds2 = dx02 dx12 dx22 dx32 donde x0 = ct, x1 =
x, x2 = y, x3 = z. As es fcil comprobar que los
coeficientes no diagonales se anulan tambin, pero los
diagonales no son todos iguales a la unidad; el primero es
1 pero los dems son todos iguales a 1. Es la llamada
mtrica Minkowskiana o pseudoeucldea.
Se denominan mtricas riemannianas a aqullas cuyos
coeficientes se aproximan tanto ms a los de una mtrica
eucldea cuanto ms pequeo se hace el sistema de
coordenadas. Si la diferencia entre nuestra mtrica y la
eucldea puede hacerse tan pequea como se quiera
reduciendo el tamao de nuestros ejes de coordenadas,
entonces resulta ser una mtrica riemanniana. Por el
contrario, si sobre un entorno infinitesimal nuestra mtrica
tiende a convertirse en la de Minkowski, se denomina
pseudorriemanniana. Es natural avanzar que las mtricas
interesantes para nosotros en la Relatividad General sern
las pseudo-riemannianas, puesto que en un entorno
infinitesimal del espacio-tiempo curvado parecer que nos
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hallemos sobre una variedad plana, al igual que un


pequeo huerto parece llano aunque se haya labrado sobre
una superficie esfrica como la de la Tierra.

(2)

El significado fsico de la conexin afn consiste en que


nos permite comparar vectores y tensores en distintos
puntos, estableciendo relaciones que de otro modo no
estaran definidas. Cuando tenemos ya una afinidad , el
transporte paralelo del vector ak (el desplazamiento que en
cada punto de la trayectoria mantiene inalterada la
orientacin del vector) se define justamente por medio de
la derivada covariante, ak;i. iak mkiam, construida a su
vez mediante la afinidad.
En relacin con ello, interesa introducir el concepto de
vector de Killing [6]. Un tetravector unitario de Killing se
define como un tetravector unitario orientado a lo largo de
una direccin de isometra de la mtrica. Es decir,
moviendo cada punto de un objeto en la direccin de un
vector de Killing, las distancias entre los puntos del objeto
no se alteran. En relatividad general resultan muy tiles
puesto que nos permiten, en ciertas condiciones, construir
leyes de conservacin y obtener otros invariantes espaciotemporales.
Por ejemplo, si el tensor mtrico es independiente de la
coordenada x, entonces el 4-vector unitario en la direccin
de x es un tetravector unitario de Killing, K = e, y
tendremos

FIGURA 1. Los componentes del tensor mtricos se definen


mediante las derivadas parciales con respecto a las coordenadas
escogidas sobre la variedad de base.

Otra importantsima caracterstica de la mtrica consiste en


el hecho de que es un tensor, es decir, una cantidad
matemtica que conserva invariables una serie de
propiedades cuando se transforma de un sistema de
coordenadas a otro. En concreto, el tensor mtrico posee la
decisiva propiedad de mantener constante la distancia
entre dos puntos calculada con la frmula de la mtrica,
aunque sus componentes los coeficientes de la mtrica
cambien al pasar de un sistema de coordenadas a otro.
Supongamos, por ejemplo, que nuestro tensor mtrico en
coordenadas cartesianas es g y que al pasar a
coordenadas esfricas sus componentes sean g. Pues
bien, multiplicando los coeficientes de cada sistema por las
correspondientes coordenadas, la distancia entre dos
puntos dados es la misma independientemente de las
coordenadas empleadas. Esto es gdxdx = g dx dx,
y por tanto ds = ds.
La exigencia del carcter tensorial de la mtrica es un
requerimiento lgico elemental, pues la distancia entre dos
puntos no puede depender del tipo de variables que
usemos para etiquetarlos. Y es de suma importancia a la
hora de aplicarlo a la gravedad relativista, ya que si la
gravitacin es una curvatura del espacio-tiempo, los
sistemas de referencia sometidos a un campo de gravedad
vern sus coordenadas deformadas por dicha curvatura.
Por ello la nica manera de que distintos observadores
concuerden en sus medidas de un intervalo espaciotemporal (que era constante para todos los observadores en
la RE y ha de seguir sindolo aqu) es calculndolo
mediante el tensor mtrico [5].
A partir de la mtrica podemos construir unos
coeficientes, , denominados conexin afn, o ms
propiamente, smbolos de Christoffel (que no son tensores
mixtos de tercer rango), definidos como:
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1 g g g
.
g +
2
x
x
x

gK = g .

(47)

Tambin podemos definir un tensor de Killing de segundo


rango, de forma que junto con la mtrica y la 4-velocidad
relativista generen una magnitud escalar.
ggKUU = constante .

(48)

En general, un 4-vector ser un 4-vector de Killing si, y


slo si, satisface la relacin
K ; + K ; = 0.

(49)

Igualmente tendremos que gKU = constante.

III. COMIENZA LA BSQUEDA


El primer obstculo que Einstein hubo de afrontar,
consisti traducir las ecuaciones de la gravitacin de la
fsica clsica al lenguaje tensorial en cuatro dimensiones
de un espacio-tiempo curvo [7]. La primera ecuacin cuya
contrapartida relativista busc Einstein fue para el
potencial gravitatorio U la llamada ecuacin de
Poisson, 2U = 0.
Esta igualdad expresa un resultado tan simple como
que en un volumen que no encierra masa alguna, o no
existe campo gravitatorio, o entra el mismo nmero de
lneas de fuerza que sale. En caso contrario, si hay una
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cierta cantidad de masa dentro del volumen escogido,


tendremos un flujo vectorial neto atravesando el contorno
de dicho volumen. La ecuacin gravitatoria con que la
fsica clsica describa esta situacin era la de Laplace, en
la que el miembro de la izquierda ya no era igual a cero
sino proporcional a la densidad de masa encerrada en el
volumen en cuestin: 2 U = 4G.
En tanto que la frmula de Poisson para el vaco est
referida a una situacin en la que no hay campo de
gravedad o su efecto neto es nulo, parecera lo ms natural
hallar su correlato relativista en una ecuacin tensorial que
sealase que la curvatura del espacio-tiempo
tetradimensional es cero. Una perfecta candidata para ello
se obtendra tomando un tensor que represente esa
curvatura e igualndolo a cero. La eleccin ms natural es
la del tensor de curvatura, o tensor de RiemannChristoffel en honor de sus descubridores. Mediante una
combinacin de los coeficientes de la mtrica y sus
derivadas, Riemann y Christoffel llegaron a un tensor con
cuatro subndices que contena toda la informacin
necesaria sobre la curvatura intrnseca de una variedad con
un nmero cualquiera de dimensiones. Igualando ese
tensor a cero tendramos R = 0.
El lado amargo de esta tentativa es que constituye una
condicin demasiado restrictiva para nuestros propsitos.
La anulacin del tensor de curvatura implica que la
variedad en la que as ocurra ser llana en todas partes (la
curvatura global ser siempre cero y no habr campos de
gravedad en ninguna parte), por lo que no podra contener
casos como los descritos por la ecuacin de Laplace. Lo
que buscamos es un tensor cuya anulacin local sea un
caso particular dentro de un conjunto ms amplio que
contemple la presencia de materia y la aparicin de
campos gravitatorios, tal como la ecuacin de Poisson se
deduce de la de Laplace cuando = 0. Para visualizarlo
grficamente, podramos decir que el tensor de RiemannChristoffel nulo simboliza una superficie llana como la de
un espejo, mientras que nosotros precisamos representar
algo parecido a las dunas de un arenal, con sus hondonadas
y protuberancias que cambian la superficie de un lugar a
otro aunque en algunas zonas quede parcialmente lisa.
A partir del tensor de Riemann y mediante un simple
paso matemtico, Einstein obtuvo el tensor que necesitaba,
el llamado tensor de Ricci, con slo dos ndices [8]. Su
anulacin cumpla el mismo papel en el mbito relativista
que la ecuacin de Poisson en la fsica clsica, R = 0.
Ahora llegaba el momento de enfrentarse a la etapa
ms complicada del problema: hallar un anlogo tensorial
a la ecuacin de Laplace. La masa haba sido en la antigua
ley de Newton la nica fuente del campo gravitacional,
pero las cosas no eran tan sencillas en la teora einsteniana.
No slo era que ahora la energa contribua tambin al
campo por su equivalencia con la masa, sino que haba de
tenerse en cuenta asimismo el tetraimpulso del sistema
debido a que al incrementarse la velocidad creca
igualmente la masa ( energa) relativista y el campo
gravitacional generado por ella. El tensor construido con la
masa-energa y el impulso de un sistema se simboliza
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como T [9]. Este tensor cuenta con 16 componentes


cuando se escribe para cuatro dimensiones, que provienen
de multiplicar los cuatro posibles valores del ndice por
otros tantos correspondientes al ndice .
Como los valores que es posible adoptar son = 0, 1,
2, 3, y lo mismo para el otro ndice, el nmero total de
parmetros T que se distingan por sus subndices es de 4
4 = 16. Las componentes de este tensor se construyen a
partir de la densidad de energa e impulso en un cierto
volumen espacio-temporal, y del flujo de esas magnitudes
que entra o sale atravesando su frontera. La densidad de
impulso-energa se calcula tomando el 4-vector impulsoenerga, y dividiendo cada una de sus componentes entre el
volumen tetradimensional (el valor del volumen espacial
multiplicado por un periodo de tiempo) que estamos
examinando. En consecuencia, la densidad de energaimpulso constar tambin de cuatro componentes. Por otra
parte, el flujo del vector posee doce: el producto de las
cuatro componentes del vector impulso-energa por las tres
direcciones del espacio en que dicho vector puede entrar o
salir del volumen en cada unidad de tiempo [10]. La suma
de las cuatro componentes de la densidad de impulsoenerga ms las doce de su flujo, arroja justamente un total
de diecisis. A partir de la densidad de masa-energa
propia (densidad medida por un observador en reposo
relativo) de la regin del espacio considerada, y las
velocidades dx /d, con x0 = ct, x1 = x, x2 = y, x3 = z (t es el
tiempo en nuestro referencial y es el tiempo propio del
referencial asociado al volumen que estudiamos), las T
pueden expresarse como:

T =

dx dx
,
d d

(3)

donde el acceso a las T a partir de las T es una


operacin matemtica directa (subir o bajar ndices)
realizada mediante el tensor mtrico.
El hecho de que el espacio sea istropo es decir, posea
las mismas propiedades en cualquier direccin permite
rebajar algo la complicacin de este tensor considerando
que existe una cierta simetra en su construccin. Si todas
las direcciones del espacio son equivalentes, es por
completo indiferente dnde coloquemos cada eje de
coordenadas o cmo llamemos a cada uno. As el flujo de
la componente x del impulso a lo largo de la direccin y ha
de ser igual al flujo de la componente y a lo largo del eje x,
con lo que Txy debe coincidir con Tyx.
En otras palabras, el tensor de energa debe ser
simtrico de forma que se cumpla T = T. Es fcil darse
cuenta de que esto reduce a diez el nmero de
componentes independientes de este tensor. Pero eso no es
todo; todava es posible establecer cuatro igualdades que
en cierto modo expresaran la conservacin de la energa y
el impulso, lo que nos deja tan slo con seis componentes
independientes a dilucidar de forma emprica [11]. Hasta
aqu nicamente hemos hablado de magnitudes fsicas,
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energa escribiendo R = T. Mas nuevamente la senda


de la solucin se mostraba esquiva. Fueron necesarios
bastantes aos de dudas, dilaciones y tentativas fallidas
hasta encontrar unas ecuaciones que cumpliesen todas las
condiciones deseables ya enumeradas y que a la vez
garantizasen la conservacin de la energa, cosa que no
consegua la sencilla relacin de proporcionalidad antes
presentada [14].
Un rasgo importante de la teora gravitacional de
Einstein quedaba al descubierto durante estas
investigaciones. Para calcular en esta teora la densidad y
flujo de impulso-energa en los sistemas de referencia
localmente llanos (llanos en el sentido de la relatividad
especial, es decir, que en ellos resulta vlida la geometra
de Minkowski, no la de Euclides), no basta con conocer la
distribucin de estas magnitudes en tales sistemas. Adems
se hace imperativo conocer cmo se relacionan espaciotemporalmente dichos sistemas entre s. Ahora bien, para
determinar esto ltimo necesitamos conocer precisamente
los coeficientes gij de la mtrica, lo cuales depende a su
vez de la distribucin espacial y temporal del impulsoenerga. En pocas palabras, desde el punto de vista de la
relatividad general, la estructura del espacio-tiempo y su
contenido energtico dependen mutuamente de un modo
desconocido en la fsica clsica.

como la energa o el impulso; cmo se relaciona todo esto


con la geometra espacio-temporal?
En relacin con la curvatura del espacio-tiempo, las
condiciones impuestas al tensor de energa tienen una clara
contrapartida geomtrica. La isotropa de las direcciones
espaciales es obvia y tambin se concreta en la simetra del
tensor de Ricci, R = R. De igual manera descubrimos
una conexin entre las cuatro condiciones que garantizan
la conservacin de la energa y el impulso, y la propiedad
de ser independiente del sistema de coordenadas que
caracteriza a la curvatura de una variedad [12]. Al cambiar
de sistema de coordenadas la forma de los coeficientes de
la mtrica se ver modificada, aunque eso no vare la
curvatura del espacio-tiempo. La razn es fcil de
comprender: si usamos a capricho coordenadas
rectangulares o curvilneas para etiquetar los puntos en un
plano, eso no alterar el valor nulo de su curvatura.
Puesto que podemos cambiar arbitrariamente las
coordenadas en cada punto del espacio-tiempo sin
modificar su curvatura, ha de haber cuatro condiciones
(una para cada coordenada espacio-temporal) impuestas
sobre cualquier posible transformacin de coordenadas que
nos lo garantice. Estas prescripciones matemticas las
denominadas identidades de Bianchi existen y es una
suerte, o una profunda confirmacin terica, que coincidan
con las cuatro igualdades mencionadas que reducen a
cuatro el nmero de componentes independientes del
tensor de energa [13].
En el significado fsico de tales condiciones puede
profundizarse un tanto ms. Si tuvisemos diez
componentes independientes en el tensor de energa y en el
de Ricci, y obtuviramos a continuacin diez ecuaciones
que los especificasen al relacionar ambos tensores, cabra
determinar unvocamente sus valores numricos porque
siempre que tenemos el mismo nmero de ecuaciones y de
incgnitas la solucin es nica. En ltima instancia
seramos capaces de determinar tambin de manera nica
los coeficientes de la mtrica g.
Pero estos coeficientes cambian de forma segn el
sistema de coordenadas utilizado, por lo que la conclusin
anterior supondra que no podemos utilizar ms que un
slo sistema de coordenadas. Resultara as que
precisamente en la Relatividad General careceramos de la
libertad de eleccin de las coordenadas, cuando sabemos
de sobra que para una curvatura dada del espacio-tiempo
(nula, positiva o negativa) existen infinidad de sistemas de
coordenadas diferentes (cartesianas, curvilneas, situadas
en cualquier punto del espacio o del tiempo) en esencia
equivalentes en sus propiedades fsicas y matemticas. A
fin de evitar el escndalo de una teora de la Relatividad
sin relatividad, es necesario contar con menos ecuaciones
que incgnitas a resolver, escapatoria que nos conceden las
cuatro igualdades antes citadas.
El paso final en la bsqueda de las ecuaciones del
campo gravitatorio, consista en hallar la relacin entre
ambos tensores, el de curvatura de Ricci y el energtico. El
camino ms inmediato parecera lograrse estableciendo
una proporcionalidad entre el tensor de Ricci y el de la
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IV. LAS ECUACIONES DE EINSTEIN


Retomando nuestro camino hacia las ecuaciones
gravitatorias de Einstein, hemos de recordar que el tensor
de Riemann es susceptible de expresarse en funcin de la
afinidad [15]:
R = , , + .

(4)

Como de costumbre, las comas en los subndices indican


derivacin con respecto al ndice situado a la derecha. Por
otro lado, el tensor de Ricci definido como la contraccin
del tensor de Riemann sobre los ndices primero y tercero,
adopta la forma R = R. Ya que el tensor de Riemann
es antisimtrico en sus dos ltimos ndices, el tensor de
Ricci podra definirse tambin como la contraccin de
aqul sobre los ndices primero y cuarto. Con ello tan solo
cambiaramos el signo delante del escalar o del tensor de
Ricci en aquellas expresiones en las que apareciesen estas
cantidades. El escalar de Ricci se obtiene de la contraccin
completa de ese mismo tensor, y por ello es un invariante,
R = gR.
Si ahora escribimos explcitamente la llamada
identidad de Bianchi (donde ; simboliza la derivada
covariante con respecto al ndice posterior)
R; + R; + R; = 0 ,

(5)

podremos contraer esta expresin en los ndices y , y a


continuacin de nuevo en y . Basta recordar la
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Combinando las contribuciones de la presin con las


debidas a la densidad de masa-energa, tendramos
finalmente la expresin asociada con un fluido ideal.

antisimetra del tensor de Riemann en sus dos ltimos


ndices para llegar a la igualdad
R; R; R; = 0 .

(6)

T = (0 + p/c2)UU gP .

(15)

Renombrando los ndices,


R;

R;

R;

=0,

El campo electromagntico (representado por el tensor


F) posee tambin su energa e impulso, de modo que
contribuir sin duda al tensor T.

(7)

reordenamos la expresin anterior,


R;

R; = 0 .

T = [FF + (1/4)gFF],
(8)

lo cual, en trminos de los campos elctrico E y magntico


B en coordenadas cartesianas inerciales sobre un espaciotiempo plano, se reduce a

Insertamos una delta Kronecker,


R; R; = 0 ,

(9)

T 00 = (E2 + c2B2) ,

y multiplicamos todos los trminos por el tensor mtrico


g de modo que obtenemos
(R gR); = 0 .

T 0i = (E cB)i ,
T ij = [EiEj + c2BiBj ij(E2 + c2B2)] .

(10)

(11)

y la expresin entre parntesis es lo que llamamos el tensor


de Einstein
G R gR .

(12)

El tensor T, que contiene informacin sobre la densidad


de energa, impulso y tensiones en una determinada regin
del espacio, adquiere en el caso ms sencillo una forma
tambin muy simple, relacionada con la 4-velocidad U de
las masas gravitatorias que actan como fuente del campo.
T = 0UU .

(13)

R = (T T g) ,

La componente T00 se corresponde con la densidad de


energa dependiente del sistema de coordenadas; esto es, la
densidad medida por un observador que no se halle en
reposo con respecto a la materia fuente del campo.
Todo tipo de materia y radiacin presentes en la regin
considerada, participa de algn modo en el valor de los
elementos del tensor T. Tomando en cuenta slo la
contribucin de la presin local P, las componentes
tensoriales tendran la forma
T = (p/c2)UU gP.

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(17)
(18)
(19)

Por ello, en relatividad especial, la conservacin del


impulso-energa queda implicada en la igualdad T, = 0.
En un espacio-tiempo curvo, el hecho de que el valor
de las componentes de vectores y tensores dependa de la
trayectoria elegida para realizar el transporte paralelo,
impide definir de manera inequvoca un balance neto de
estas magnitudes en un cierto punto. Por eso, estrictamente
hablando, en relatividad general no existe una verdadera
ley de conservacin del impulso y la energa, excepto
como caso lmite para una masa aislada y un espaciotiempo asintticamente plano a una distancia infinita de
ella, en cuyo caso la igualdad T; = 0 s se correspondera
con una ley de conservacin [16].
De hecho Einstein pretendi haber llegado por primera
vez a sus ecuaciones guiado en el paso final por su afn de
garantizar el cumplimiento de una condicin anloga a la
conservacin de la energa. Hacindolo as obtuvo

Alternativamente la igualdad anterior puede escribirse con


igual rigor mediante tensores covariantes
(R gR); = 0 ,

(16)

(20)

con = 8G/c4, de modo que para velocidades pequeas


comparadas con la de la luz y campos gravitatorios dbiles
se recuperase la ley gravitatoria de Newton.
Esta expresin admite una formulacin equivalente que
tiende a resaltar el papel geomtrico de la curvatura
espacio-temporal y que es usada con mayor frecuencia en
la literatura especializada. Dicha formulacin alternativa
es
R R g = T ,

(21)

(14)

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El significado de la Relatividad General

que se suele abreviar como G = T al tomar = 1 y


simbolizar por G (el tensor de Einstein) el miembro de
la izquierda en la ltima ecuacin.
Tales son las definitivas ecuaciones de campo de la
Relatividad General, donde el miembro de la izquierda
expresa la curvatura espacio-temporal y el de la derecha el
contenido energtico de la regin considerada en todas sus
formas. Si la leemos de izquierda a derecha, la ecuacin
nos indica cmo la curvatura espacio-temporal determina
el comportamiento dinmico de los sistemas fsicos,
caracterizados por su energa a travs del tensor T.
Leyendo de derecha a izquierda, es el contenido energtico
de una regin espacio-temporal dada el que determina la
curvatura de la misma. Se habla en plural de ecuaciones
porque la igualdad entre los tensores a cada lado de la
igualdad se construyen, como hemos visto, con una serie
de componentes que se han de determinar. Conocidas,
digamos, la densidad y el flujo de energa-impulso en una
regin, las incgnitas a despejar sern los coeficientes de
la mtrica que describirn la estructura espacio-temporal
que crea tal distribucin de energa e impulso.
Las dificultades para la resolucin de las ecuaciones de
campo de la relatividad general son inconmensurablemente
mayores que en el caso clsico por dos motivos
principales. En primer lugar resulta que estas ecuaciones, a
diferencia de las newtonianas, no son lineales. Esto se
traduce en que el campo creado por un grupo de masa en
sus inmediaciones, ya no puede ser calculado como la
suma de los campos que ocasionara cada una de tales
masas por separado. Las complicaciones matemticas que
ello introduce en la prctica a la hora de realizar los
clculos, son apabullantes. De hecho una de las pocas
soluciones exactas que conocemos de estas ecuaciones
relativistas corresponde al caso de una masa inmensamente
grande alrededor de la cual orbita otra tan diminuta que su
influencia sobre la primera se considera despreciable.
Todava no hemos sido capaces de resolver la situacin en
la que dos cuerpos de masa comparable se mueven bajo
una influencia gravitacional recproca.
En segundo lugar, pero no menos importante, la
naturaleza interdependiente antes comentada de las
frmulas einstenianas, complica todava ms las cosas. Por
si fuese poco la no linealidad, el hecho de que las g
dependan de las T y viceversa, centuplica las dificultades
a las que se ha de enfrentar quien desee obtener respuestas
concretas de estas ecuaciones.

el tiempo medido por un observador en reposo con


respecto a la partcula situada en el centro, en t = 0 la
variacin del volumen esfrico debida a la atraccin de la
masa central sobre la corteza esfrica que lo limita, vendr
dada por la igualdad [17]
( V )t = 0 = V(t = 0){ (Flujo de la componente del
impulso en la direccin )}
(22)
Es decir, en t = 0 la segunda derivada temporal del
volumen es proporcional el producto del volumen en ese
mismo instante inicial por la suma de los flujos de cada
uno de los componentes coordenados del impulso en la
direccin de su propio eje. Tales flujos, por descontado, se
mediran en el sistema de referencia de la masa central
usando coordenadas inerciales locales.
Se comprende de inmediato que estos valores se
corresponden con las componentes diagonales de la matriz
que representa el tensor de energa T. El flujo de la
componente t del impulso en la direccin del eje t es lo que
habitualmente se denomina densidad de energa, . El flujo
de la componente x del impulso en la direccin del eje x,
constituye la presin a lo largo de dicho eje, simbolizada
como Px, y de modo semejante en los dems ejes. Cuando
todas las presiones coinciden en su valor, Px = Py = Pz, la
ecuacin puede escribirse de forma muy compacta como
( V )t = 0 = V(t = 0){ + 3P} ,

que manifiesta, en definitiva, el carcter atractivo de la


gravedad en la disminucin del volumen esfrico V(t).

VI. LA CONSTANTE COSMOLGICA


El hecho de que la derivada covariante de la mtrica sea
idnticamente nula, g; = 0 permite escribir estas
ecuaciones de un modo apenas distinto pero que conlleva
profundas repercusiones a escala cosmolgica.
R gR g = (8G/c4)T ,

(24)

El valor de , la denominada constante cosmolgica, ha


de determinarse empricamente. Einstein la introdujo
originalmente con la esperanza de encontrar una solucin
de sus ecuaciones que ofreciese un modelo esttico para el
universo en su conjunto [18]. Cuando se comprob que la
constante con signo positivo ocasionara una fuerza
repulsiva y que su valor experimental pareca ser
prcticamente nulo, Einstein la rechaz juzgndola un
grave error. Sin embargo, a partir de la segunda mitad de
la dcada de 1990, se acumularon las evidencias
observacionales que asignaban un valor no nulo a esta
controvertida constante.
Como consecuencia de ello la expansin del universo
parece estar acelerndose en lugar de frenarse, como se

V. UN CASO SIMPLIFICADO
Cabe la posibilidad de expresar de modo muy simple el
significado fsico intuitivo de las ecuaciones gravitatorias
de Einstein, aprovechando las simetras que el espaciotiempo nos ofrece. Imaginemos una delgada corteza
esfrica que encierra un volumen V en cuyo centro
situamos una partcula de prueba cuya densidad propia es
, y supongamos que el flujo del impulso tan solo tiene
lugar en las direcciones de los ejes de coordenadas. Segn
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 4, No. 1, Jan. 2010

(23)

226

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haba supuesto hasta la dcada de 1990. La explicacin


usual considera que la densidad de energa y presin posee
un valor no nulo incluso en el vaco. Ahora bien, si no
deseamos privilegiar una nocin de reposo referida al
vaco, su tensor de energa debe ser proporcional a la
mtrica. Ello implica que en coordenadas inerciales locales
dicho tensor para el vaco adoptar la forma

Manteniendo nicamente trminos de primer orden en h,


reescribimos la afinidad en funcin de este tensor como
= (h, + h, h,),

(27)

tras lo cual el tensor de Riemann,


R = , , + ,

(28)

se convierte en
(25)

R = [h, h, h, + h,]. (29).

donde es la constante cosmolgica. Su presencia se


traduce en la asignacin al vaco de una densidad de
energa igual a y una presin , de modo que la suma
+ 3P en el vaco ser igual a 2.
Los efectos de la presin dominan porque hay ms
dimensiones espaciales que temporales. Al aadir el
trmino dependiente de la constante cosmolgica a la
versin simplificada de las ecuaciones de la relatividad
general expuesta ms arriba quedara

A continuacin contraigamos el tensor de Riemann para


obtener el de Ricci, R = R, de tal modo que en
trminos de h se tendra

 =
3R

R
( + 3P 2 ) .
2

R = [h, h, h, + h,]. (30).


Redefiniendo los ndices e introduciendo la delta de
Kronecker llegamos a una expresin equivalente,
R = {h, [h h], [h
h], }. (31)

(26)

En consecuencia, las ecuaciones gravitatorias de Einstein,


escritas como R = (8G/c4)[T gT], adquieren un
nuevo aspecto,

Por ello, a partir de cierto valor de la expansin


cosmolgica, la densidad de energa del vaco,
representada por , gobierna la dinmica expansiva del
universo, sobrepasando en importancia a la densidad de
materia. Si es positivo como parece ocurrir en el
universo real el ritmo de expansin crecer
exponencialmente.

{h, [h h], [h h], } =


(8G/c4)[T T] . (32)
Para que las derivadas [h h], y [h
h], no se anulen, resultar conveniente emplear una
transformacin infinitesimal de coordenadas x' = x + ,
lo que implica h' = h , ,. Entonces tenemos

VII. RADIACIN GRAVITATORIA

, = [h h],

La analoga entre el campo gravitatorio y el elctrico,


sospechada desde que Coulomb probara que ambas fuerzas
se debilitaban con el inverso del cuadrado de la distancia,
sugiri la posibilidad de que a semejanza de las ondas
electromagnticas existieran tambin ondas gravitatorias.
La teora newtoniana no las contemplaba pero la de
Einstein s, de modo que en aproximacin de campo dbil,
en una regin vaca tales ondas se desplazan con una
velocidad igual a la de la luz transportando impulso y
energa [19].
Partiendo de la conocida definicin de la conexin afn
en trminos de la mtrica ya ofrecida en (2), =
g(g, + g, g,), adoptamos la aproximacin de
campo dbil, en la cual la mtrica espacio-temporal curva
se considera tan solo ligeramente distinta de la mtrica
plana de Minkowski. As podremos escribir g = +
h, lo que indica que el tensor mtrico de Minkowski se
halla perturbado por la adicin de un tensor que
distorsiona levemente la geometra espacio-temporal llana.
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 4, No. 1, Jan. 2010

(33)

que equivale a la condicin


, = [h h], .

(34)

Insertando estas igualdades en las ecuaciones de Einstein


obtenemos
h', = (16G/c4)[T's T '].

(35)

En el vaco T = T = 0, y por tanto, h', = 0, que es


la forma tensorial de una ecuacin de ondas con velocidad
de propagacin igual a c.
Si bien hemos admitido que el tensor de energa se
anulaba en la regin considerada (condicin de vaco), el
pseudo-tensor de energa para las ondas gravitatorias no
est obligado a anularse tambin, y en ese sentido las
ondas gravitatorias transportan energa e impulso como las
asociadas con el resto de las interacciones fsicas. El
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El significado de la Relatividad General

cuerpos libres de otra interaccin que no se la gravedad,


siguen trayectorias geodsicas. Esta idea bsicamente
tetradimensional sustituye la antigua nocin de la inercia
newtoniana por la cual los objetos tienden a permanecer en
reposo relativo o en movimiento inercial. Y as es como la
relatividad general nos proporciona una explicacin de la
gravedad en el mbito macroscpico de los fenmenos
[20].
Parametrizando la condicin de extremo, se tendr

pseudo-tensor de energa t correspondiente a las ondas


gravitacionales se obtiene expresando el tensor de Ricci y
su escalar asociado en el sistema de coordenadas
previamente descrito. Con ello,
R' = h', ,

(36)

R' = h', .

(37)

y asimismo

(ds/d)d = 0, o bien, [(ds/d)2]1/2d = 0 . (41)

Reconstruyendo ahora el tensor de Einstein hasta primer


orden de aproximacin en h nos proporciona la igualdad

La misma trayectoria que satisface (41) se obtiene bajo la


condicin

R' R' = [h' h'], (38)

[(ds/d)2]d = 0 .

y finalmente llegamos a
R' R' = (8G/c4)t .

Empleando ahora la definicin de 4-velocidad relativista,


U = dx/d, y la mtrica ds2 = gdxdx, obtenemos

(39)

gUUd = 0 ,

As pues, el tensor buscado ser


t = (c4/32G)[2h' h'], .

(43)

y recurriendo a las ecuaciones de Euler-Lagrange,


llegamos a la igualdad

(40)

Con respecto a las ondas gravitatorias merece la pena


aclarar algunos malentendidos usuales. Suele decirse, por
ejemplo, que la falta de evidencia emprica sobre la
existencia y caractersticas del gravitn debilitan nuestra
confianza en la relatividad general de Einstein. Sin
embargo, no es la teora gravitatoria de Einstein la que
habla de gravitones, sino la teora cuntica de campos en
su versin preliminar aplicada a la gravedad. Los campos
cunticos, que describen las interacciones mediante el
intercambio de cuantones virtuales, asignan una hipottica
partcula con espn 2 denominada gravitn a la
interaccin gravitatoria.
Ahora bien, si tras algn sorprendente descubrimiento
se demostrase sin lugar a dudas la inexistencia de
gravitones, ello tan solo constituira una reprobacin de los
modelos cunticos de intercambio de partculas virtuales
como fundamentos vlidos para las teoras de unificacin.
Y desde luego, no sera una refutacin de la relatividad
general, en tanto que teora no cuntica.

(d/d)[(/U)(gUU)] = (/x)(gUU)]. (44)


Finalmente, tras derivar y sustituir las variables
convenientes encontramos el resultado definitivo
d2x/d2 + (dx/d)(dx/d) = 0 ,

(45)

que es la ecuacin de una trayectoria geodsica.


Especialmente digno de mencin es el caso de las
geodsicas definidas en la mtrica de Schwarzschild,
solucin de las ecuaciones gravitatorias de Einstein para
una distribucin de masa homognea, estacionaria y
esfricamente simtrica. Su conocida expresin es
ds2 = c2(1 2GM/c2r)dt2 (1 2GM/c2r)1dr2 + r2(d2 +
(46),
sen2d2)
y de ella obtenemos ecuaciones geodsicas parametrizadas
mediante una variable que cambia montonamente a lo
largo de la trayectoria.
Cuando tratamos con partculas masivas, cuya
velocidad siempre es inferior a c, debemos escoger
proporcional a , el lapso de tiempo propio integrado a lo
largo de la trayectoria. Pero si nos ocupamos de partculas
con masa propia nula como los fotones su lapso de
tiempo propio es cero por definicin. Con ello se nos
plantea la interesante pregunta de si cabe imponer la
condicin de extremo a una trayectoria cuya longitud
en sentido espacio-temporal es idnticamente nula.
La respuesta consiste en recordar que pese al valor
siempre nulo de las geodsicas recorridas por la luz (que
por ello se denominan nulas) las variables a ella

VIII. GEODSICAS Y PARMETROS VARIACIONALES


De la relatividad especial sabemos que los cuerpos sobre
los que no actan fuerzas distintas de la gravedad se
mueven a lo largo de trayectorias cuyo tiempo propio es
mximo, lo que indicamos como d = 0. Dado que cd =
ds, podemos escribir la expresin anterior como una
requisito por el cual han de anularse las variaciones del
intervalo espaciotemporal, ds= 0, o cual es la condicin
que define una geodsica espacio-temporal. As pues, la
geometra intrnseca del espacio-tiempo determina que los
Lat. Am. J. Phys. Educ. Vol. 4, No. 1, Jan. 2010

(42)

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asociadas no han de ser todas necesariamente nulas. Por


tanto, podemos parametrizarlas mediante una variable
montona cuyos valores se asocien a los puntos de dichas
geodsicas [21].

Esta ltima senda es la que han elegido, de un modo u


otro, la gran mayora de tericos actuales. La idea
subyacente se fundamenta sobre el hecho de que las
partculas elementales poseen una componente del
impulso, o momento lineal, a lo largo de cada dimensin
espacio-temporal. La componente a lo largo de la
dimensin temporal es la magnitud que denominamos
energa. Si vivimos en un universo con n dimensiones, ello
significa que el impulso de cada partcula ha de tener
componentes a lo largo de las dimensiones adicionales. La
esperanza de interpretar dichas componentes como las
cargas de las diversas interacciones experimentadas por la
partcula, anima a los investigadores a continuar por este
camino [22].
El carcter discreto de tales cargas, explicado como un
efecto cuntico, se debe a la finitud del radio de las
dimensiones adicionales. Cualquier partcula confinada en
una dimensin de tamao finito, muestra valores discretos
en su momento lineal a lo largo de esas direcciones
supernumerarias, al igual que la cuerda de un instrumento
musical vibra slo en un conjunto discreto de modos, o
que un electrn en un tomo de hidrgeno dispone de un
nmero finito de longitudes de onda en cada rbita
cerrada.
Una vez que admitimos este marco de trabajo, cabe
aceptar que en un espacio-tiempo multidimensional la
gravitacin poseera componentes de la mtrica
correspondientes a las dimensiones extra supuestamente
capaces de dar cuenta de las cargas de interaccin
conocidas. Ciertamente, en la teora de Kaluza y Klein la
accin pentadimensional puede escribirse como la suma de
dos piezas ntidamente separadas, cuales son la accin
gravitatoria de Hilbert-Einstein, y la electromagntica de
Maxwell. La longitud de la quinta dimensin queda fijada
entonces cuando se estipula la intensidad de la interaccin
electromagntica, y se relaciona a su vez con la longitud
de Planck.
Sin embargo, tambin es cierto que esta teora predice
valores inadmisiblemente elevados para los modos de
vibracin cargados del campo (cercanos a la masa de
Planck), y que necesita ms de una dimensin aadida para
incluir las cargas nucleares. Por desgracia, estas nuevas
dimensiones complican enormemente el manejo de la
teora, sin mencionar el hecho de que las energas
indispensables para explorar experimentalmente tales
rangos de distancias, parecen destinadas a quedar fuera de
nuestras posibilidades tecnolgicas durante mucho tiempo.

IX. MS ALL DE LA RELATIVIDAD GENERAL


Tan soberbia result la arquitectura interna de la
relatividad general que, cuando se vio experimentalmente
confirmada, Einstein busco una ampliacin que abarcase
tambin el electromagnetismo. Ninguna de sus tentativas
sobrevivi a su autor, y en la actualidad se acepta que la
combinacin del electromagnetismo no se ha producido
con la gravedad, sino con la fuerza nuclear dbil mediante
los trabajos de Glashow, Weinberg y Salam. Las teoras
que pretenden superar el marco relativista general pueden
clasificarse aproximadamente como sigue:
1) Teoras
no
relativistas,
como
ciertas
generalizaciones de la gravedad newtoniana. Esta
senda se revel ya definitivamente obsoleta
bastante tiempo atrs.
2) Teoras con un tensor mtrico asimtrico. Esto
significa, por ejemplo, que el ngulo entre dos
vectores a y b situado en el mismo punto, difiere
del ngulo entre los vectores b y a. La diferencia
depende (o es una manifestacin de la existencia)
del campo electromagntico. Fue la opcin
referida por Einstein en sus ltimos aos, si bien
despus cay prcticamente en el olvido.
3) Teleparalelismo. Se trata de una formulacin en
la cual al transportar un vector paralelamente a s
mismo a lo largo de una trayectoria cerrada, no
gira un cierto ngulo con respecto a su
orientacin inicial como sucede en la geometra
de Riemann sino que se sufre un desplazamiento
y no regresa a la posicin de partida. Este efecto
se denomina torsin, en lugar de curvatura. Tal
como la curvatura puede imaginarse como una
rotacin por cada unidad de superficie encerrada
en el recinto descrito por la trayectoria cerrada, la
torsin sera el desplazamiento por cada unidad
de superficie. Tambin fue ensayado por Einstein,
pero a los actuales fsicos de partculas no les
agrada.
4) Teoras multidimensionales. Ya en los aos 30 del siglo
XX, Kaluza y Klein propusieron una teora
gravitatoria en cinco dimensiones, que sirvi
como prototipo para una multitud de artculos con
inspiracin semejante. A finales de ese mismo
siglo, la idea de mltiples dimensiones reapareci
con el nombre de reduccin dimensional. Se
trataba de suponer que adems de las tres
dimensiones espaciales hay varias ms desde
una hasta siete aunque se hallan comprimidas en
un tamao tan pequeo (alrededor de 1033 cm)
que resultan macroscpicamente indetectables.
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VIII. CONCLUSIONES
El significado fsico de la relatividad general, se condensa
en las ecuaciones gravitatorias de Einstein, que relacionan
el contenido de materia y radiacin en un entorno
infinitesimal con la curvatura geomtrica del espaciotiempo en esa misma regin. Por ello, no resulta muy
correcto referirse a ellas como ecuaciones de campo,
puesto que no expresan la presencia de un campo, un ente
229

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El significado de la Relatividad General

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[22] Stewart, J., Advanced General Relativity (Cambridge,
(Cambridge University Press, Cambridge, 2003).

fsico superpuesto sobre el espacio-tiempo. Tales


ecuaciones gobiernan ms bien la geometra espaciotemporal, cuyo carcter deja de ser minkowskiano en
presencia de materia y radiacin.
Lejos de ser meras abstracciones matemticas, los
trminos de las ecuaciones gravitatorias de Einstein son
susceptibles de recibir interpretaciones fsicas inequvocas,
que los vinculan con fenmenos y procesos desconocidos
por la fsica anterior a la relatividad general. Entre sus
predicciones destacan la constante cosmolgica y la
radiacin gravitatoria.
La importancia de la relatividad general y su
extraordinaria adecuacin a la realidad fsica, no han
detenido los intentos orientados a generalizarla y fundirla
con el resto de las interacciones fundamentales de la
naturaleza. Hasta la fecha, ninguna de estas tentativas ni
siquiera las populares y muy estudiadas teoras
multidimensionales ha tenido xito.

AGRADECIMIENTOS
Deseo expresar mi gratitud a todos los miembros de la
Agrupacin Astronmica de Alicante, en cuyas sesiones
plenarias han sido discutidos en profundidad muchos de
los aspectos brevemente abordados en este artculo. De
estos debates surgi una interpretacin tan intuitiva como
result posible de las ecuaciones relativistas generales.

REFERENCIAS
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