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El smbolo de la medicina: la vara de Esculapio (Asclepio) o el caduceo de Hermes (Mercurio)

El smbolo de la medicina, como el de cualquier otra ciencia, representa toda una serie de valores
tanto histricos como ticos. La Vara de Esculapio (Asclepio), con una serpiente enroscada, ha sido
tradicionalmente el smbolo de la medicina cientfica; sin embargo, desde hace aproximadamente
medio milenio, frecuentemente, se toma como smbolo de la medicina, el Caduceo de Hermes
(Mercurio), con dos serpientes enroscadas y con dos alas, siendo ste el smbolo habitual del
comercio. El que los mdicos conozcan su propio emblema y su origen histrico y significado, debe ser
de inters acadmico y no slo una simple curiosidad.
Muchas de las ramas de la ciencia tienen un emblema (o smbolo, o signo, o logotipo, o sello) que las
distingue y que es orgullo de sus miembros ya que significa toda una serie de valores tanto histricos
como ticos; sin embargo, suele suceder, que muchos de los profesionales de dichas ramas, no
conocen su propio emblema o, si lo conocen, no saben el significado ni el porqu del mismo y esto, no
excluye a los mdicos. La vara de Esculapio (Asclepio entre los griegos), con una serpiente enroscada,
ha sido tradicionalmente el smbolo de la medicina cientfica; sin embargo, frecuentemente, se toma
como smbolo de la medicina, el Caduceo de Hermes (Mercurio entre los romanos), con dos serpientes
enroscadas y con dos alas, siendo ste el smbolo habitual del comercio.
La vara de Esculapio (o vara de Aarn). Anlisis de los elementos constitutivos de la vara de
Esculapio.
La serpiente
Desde tiempo inmemorial, el hombre ha sentido una extraa fascinacin por la serpiente, que adquiere
nueva existencia en la primavera, al cambiar completamente de piel. Por esta razn, el hombre la ha
relacionado con el rejuvenecimiento, la sabidura, la fertilidad, la salud y la prosperidad. La costumbre
de venerar a la serpiente data del ao 3000 aC, cuando la estrella Alpha Draconis de la constelacin
Draco (dragn = serpiente con alas) era la estrella Polar, muy importante para determinar el destino del
hombre; hacia el 1600 aC, los cretenses rendan culto a la diosa Serpiente en el santuario de Cnosos y
le atribuan propiedades curativas; los egipcios adoraban a la diosa Hator a quien representaban como
serpiente y, tambin, le atribuan propiedades curativas o a la diosa Waget, que poda transformarse
en serpiente; el reptil entre los egipcios era smbolo de sabidura, inmortalidad, fortaleza y proteccin,
de ah que los faraones portaban en la frente la representacin de la cobra real (Ureus); los indios de
Amrica del Norte rindieron tributo a la serpiente de cascabel; los aztecas y los mayas, a la serpiente
emplumada (Quetzalcatl y Kukulkn, respectivamente); los indios del Amazonas a la anaconda, los
budistas a la cobra y, los babilnicos, al pitn; en particular, la serpiente de la vara de Esculapio, sera
de los gneros coluber longissimus, de colores amarillo y negro y, de uno a dos metros de largo o
elaphis aesculapii. Desde tiempo inmemorial la serpiente ha simbolizado en la India a Kundalini, la
energa evolutiva del hombre; Kundalini es una palabra snscrita que significa enroscado, como un
muelle con el potencial para expandirse, denota un almacn de energa psquica localizado en un
centro en la base de la columna vertebral. La serpiente representa prudencia y previsin, atributos de
un buen mdico. Para algunos, la imagen de la serpiente y sus propiedades, provendran del
inconsciente colectivo, en donde la serpiente frecuentemente est asociada a elementos lquidos, sera
pues por el recuerdo del cordn umbilical (serpiente) en el medio lquido (amnios), a travs del cual se
recibe el conocimiento (alimento), como en el caso bblico de la serpiente y el rbol de la Sabidura
(del bien y del mal). En la mitologa, Gilgamesh, vence a la serpiente Pitn, nico animal sobreviviente

del Diluvio Universal, robndole la sabidura contenida en el orculo de Delfos. Aplicando la mitologa a
la obstetricia, se podra plantear el siguiente razonamiento: la salida del feto y su lquido amnitico
(diluvio personal), deja al cordn umbilical (serpiente) an vivo o sea latiendo, de donde se puede
obtener sangre y aislar las clulas madre para futuros tratamientos; Apolo (nacido por cesrea) sali
del tero (Delfos), venciendo (seccionando) a la serpiente Pitn (cordn umbilical) y apoderndose de
los secretos del orculo de Delfos (herencia gentica obtenida previamente a travs del cordn
umbilical); abundando un poco ms en este tpico en particular, se sabe que en Delfos exista una
fuente llamada Castlida, de donde provendra la expresin, ya se le rompi la fuente. A la carne de
serpiente se le atribuyen propiedades curativas, an en la actualidad. Por otra parte, la repulsin que
tambin genera la serpiente, estara en relacin con la maldicin bblica hacia este ser (Y el Seor
Dios dijo a la serpientemaldita sers ms que todos los animales, y ms que todas las bestias del
campo Gn. 3,14).
La vara
La vara (o bculo, o bastn, o cayado, o palo, o bordn) es de ciprs, rbol considerado sagrado por
su longevidad, lo que origin su sinnimo de rbol de la vida, representado por los egipcios en la
tumba de Inkerkhaoni (XX dinasta) (1190-1070 aC); tiene un nudo en su extremo superior, que indica
las dificultades de la ciencia. Hacia el ao 2600 aC., en la tumba del mdico y dentista egipcio Hesire,
se le representa con un bastn; a otro mdico de la corte llamado Irj, en su sepulcro de Gizeh, tambin
se le representa con un bastn, por lo que desde entonces, se considera a la Vara, como smbolo de
autoridad y sabidura, cualidades propias del mdico.
La vara y la serpiente
Segn cuenta la leyenda, al estar Esculapio en casa de Glauco (pescador, hijo de Neptuno y de la
ninfa Nais), quien estaba mortalmente herido por un rayo de los Centauros, apareci en ese momento
en la habitacin una serpiente y Esculapio la mat con su bastn; se present entonces una segunda
vbora con unas hierbas en el hocico, las cuales introdujo en el de la serpiente muerta, revivindola.
Esculapio dio las mismas hierbas a Glauco y lo cur. Es as como Esculapio salva a su paciente de la
muerte y lo cura de la enfermedad, manifestando sus poderes taumatrgicos. En la mitologa griega,
Esculapio enviaba sus poderes sanadores a travs de la serpiente, la cual lama la parte enferma y lo
haca en sueos, por lo que la costumbre de los pacientes de dormir en sus templos era comn.
Esculapio
El nombre de Asclepio proviene del griego aspala, que significa topo, animal al que se le atribuan
fuerzas curativas mgicas. Segn la versin de Hesodo (700 aC), el dios Apolo (hijo de Zeus y de
Leto), en forma de cisne, se apareci a la mortal Coronis (ninfa hija de Flegias, rey de los lapitas),
mientras sta se lavaba los pies en el lago Febo; cuando el dios fue a Delfos, dej un cuervo de
plumas blancas para cuidar a su amada. Coronis, que estaba prometida a su primo Isquis, hijo de
Elato, de Arcadia, le admiti en su lecho antes del matrimonio, aunque Apolo la haba dejado ya
encinta. Cuando el cuervo lleg con Apolo a informarle de la infidelidad de su amada, este maldijo al
cuervo, tornndose negro as como todos sus descendientes, en seal de duelo, representando desde
entonces, el mal agero. Apolo se quej del insulto con su hermana gemela Artemisa (Diana), quien lo
veng matando a Coronis, mientras que Apolo mataba a Isquis con sus flechas. El dios, al ver el

cadver de ella se arrepinti, pero no sali de su abatimiento hasta que ste estaba ya en la pira
funeraria y encendido el fuego. Apolo hizo entonces una seal a Hermes, quien a la luz de las llamas
que le abran camino, sac el nio todava vivo de la matriz de Coronis. Apolo le puso el nombre de
Asclepio y lo abandon en el Monte Titn, donde lo amamant una cabra (o una loba); Arestanas, un
pastor, encontr al nio y lo llev a la cueva del centauro Quirn, hijo de Saturno, uno de los tantos
habitantes del Averno, en la tierra de Pelin, donde aprendi las artes de la medicina y la caza.
Asclepio no slo curaba enfermos, sino que adems Atenea le dio dos redomas de la sangre de la
gorgona Medusa, con la extrada de su lado izquierdo poda matar instantneamente y con la extrada
de su lado derecho poda resucitar a los muertos, esto ltimo irrit a Hades (Plutn) porque vena a
menguar la poblacin de su reino, quejndose con Zeus, ste fulmin al mdico-dios con un rayo,
convirtindolo en la constelacin llamada Serpentario. La familia de Asclepio le ayudaba en el ejercicio
de la medicina: su esposa Epione (del griego epios, amabilidad) calmaba el dolor y las hijas e hijos de
ambos contribuan al xito de la teraputica con funciones bien definidas: Higeia era la deidad de la
profilaxis de la enfermedad (de ah el trmino higiene); Panacea, simbolizaba el tratamiento,
Telsforo, la convalecencia, Iaso era la enfermera y, Egle, era oculista. Otra versin dice que Apolo era
el mdico de los dioses del Olimpo, de quienes reciba el nombre de Alexikakos (el que aleja la
enfermedad), con sus flechas poda enviar o evitar las epidemias y sus conocimientos mdicos se los
ense a Quirn y ste, a su vez, a Asclepio. Al margen de la mitologa, Homero cuenta en la Iliada
que Esculapio s existi y que vivi en Tesalia, en el siglo XII aC; que fue un guerrero que particip en
la guerra de Troya, junto con sus hijos Podaleiro (Akeso) y Macan, tambin mdicos, patrones stos
de los internistas y de los cirujanos, respectivamente y que fue un mdico notable de gran respeto y
fama que haba nacido en Trikka el cual, luego de su muerte, fue inmortalizado en la leyenda
mitolgica y venerado en Atenas, Corinto, Epidauro, Cnidios, Cos y Prgamo (la ciudad natal de
Galeno), en templos llamados Asklepiones o Asclepiela o Asclepeios (ms de 400 en el siglo IV aC;
algunos de ellos siguieron funcionando hasta el siglo VI dC); los primeros se construyeron en los
bosques de las cimas, por considerarse lugares ms sanos, con belleza natural y con aguas puras y a
veces termales; la distribucin de los pacientes dentro de los templos era de la siguiente manera: una
escalinata llevaba a los enfermos a una primera terraza, en la cual haba pozos en donde se llevaban a
cabo abluciones rituales y en seguida se les pona una bata blanca, otra escalinata conduca a la
terraza central, en la que se ofrecan sacrificios y ofrendas al dios (de acuerdo con la posicin
econmica del doliente, poda ser fruta, pasteles o un gallo) y en donde tambin estaba el tesauro
(tesoro del templo), una tercera escalinata conduca a la terraza ms alta (abaton), en donde se
llevaba a cabo el sueo teraputico (incubacin), para esto, los siervos del templo (therapeutes),
acostaban al paciente en las camas (cline, de donde procede el trmino clnico) que se encontraban
en el enkoimeterion (el lugar destinado para las incubaciones), apagaban la luz y pedan silencio;
formaban tambin parte del tratamiento, la fe, los baos, el ejercicio (gimnasio), la dieta y la recreacin
(teatro, sala de conciertos, hipdromo). Los enfermos sanados salan del templo a contarle al mundo
su experiencia milagrosa y ofrecan exvotos que consistan en reproducciones de los rganos tratados
y estelas (lamatas) que datan del siglo IV aC, en las que se describen las curaciones; seis de stas,
fueron descritas por Pausanias en el siglo II dC y dan constancia de los tratamientos llevados a cabo
por el dios en el templo (en total, relatan 70 casos clnicos: 11 de ceguera, 2 de sordera, 1 de afona, 9
de parlisis, 1 de insomnio con cefalea, 4 de esterilidad femenina, etc.); dicen, por ejemplo:
Andrmaca de Epiro, con el fin de tener numerosa descendencia, durmi en la sala de curacin y tuvo
un sueo. So que un bello chico la destapaba y el dios la tocaba con la mano. Despus tuvo un hijo

de Arybbas. Renombradas familias de mdicos remontaban hasta el dios sus rboles genealgicos y
se daban el nombre de Asclepiades (Hipcrates de Cos, perteneca a una de ellas). A Esculapio se le
representa de pie (o sentado en un trono), como un hombre robusto (atltico), de edad madura (o
incluso anciano, para algunos), de mirada serena, con abundante barba y cabellera rizadas, recogida
sta ltima con una diadema y vistiendo un manto que dejaba al descubierto el brazo derecho y el
busto; sus atributos son la copa con la bebida salutfera, el bculo de viajero con la serpiente
enroscada (la vara mgica) y un perro, como recuerdo del que llevaba el pastor que lo encontr
cuando lo abandon su padre.
La adopcin de la vara de Esculapio como smbolo mdico
En 1899 los mdicos de la armada belga la pusieron en sus uniformes; el 31 de agosto de 1902 fue
adoptada oficialmente por el Cuerpo Mdico de los EUA, en sustitucin de la Cruz de San Juan;
actualmente, se usa como emblema mdico en Gran Bretaa, Alemania, Mxico, Per, Blgica,
Filipinas y Cuba (Ministerio de Salud Pblica); la OMS la usa desde su fundacin en 1947.
El caduceo de Hermes
La palabra caduceo se deriva del griego kadux, que significa heraldo o embajador. En su origen, el
caduceo constaba de una rama de olivo y dos hebras de lana, las que sucesivamente fueron
sustituidas por dos cintas blancas y luego por dos serpientes enlazadas, que en la parte superior se
miran de frente una a otra. La rama de olivo tambin ha sufrido modificaciones, cambiando a una vara
con dos alas extendidas.De acuerdo con la mitologa griega, Mercurio (de merx-mercare, mercanca)
era hijo de Zeus (Jpiter) y de Maya, fue autor de varios robos clebres: el carcaj de Eros, la espada
de Ares, el tridente de Artemisa, el ceidor de Afrodita, el cetro de Zeus, etc.; escondido en una gruta al
ser denunciado por Bato, despus del robo del ganado del rey Admeto, fabric una lira de siete
cuerdas de intestinos de dos bueyes que se haba comido ms el caparazn de una tortuga, como caja
de resonancia y, al ser escuchado por Apolo, la msica le agrad tanto que lo convirti en embajador
de los dioses, saldando el disgusto por el robo; el caduceo de oro provena de que cuando Mercurio
encontr en el Monte Citern a dos serpientes que se peleaban, arroj en medio de ellas su varilla
para separarlas y vio cmo, sin hacerse dao, se enroscaron y se entrelazaron alrededor de la vara,
de tal manera que la parte ms elevada de los cuerpos, formaba un arco, siendo por esto una vara de
poder y de paz (mgica).
Las serpientes entrelazadas copulando tambin pueden observarse en las alegoras simblicas
mesopotmicas de las serpientes de Ningishzida o en el Vaso de libaciones de Gudea (3000 aC). Las
alas provendran del pileus (o ptaso, o casco) con alas anchas que portaba Hermes para protegerse
de la lluvia o de las sandalias con alas que usaba para volar o del hecho de que los mdicos, al
disolverse el Colegio de Pitgoras, en Samos, no escogieron residencia fija y se trasladaban de un
pas a otro representando la mxima mdica curare tuto, cito, et jacunde (curar todo, pronto y,
placenteramente). El caduceo de Mercurio se empez a usar como emblema de la medicina cuando
Sir William Butts (1486-1545), mdico de Enrique VIII de Inglaterra (1491-1547), lo puso en su escudo
nobiliario; en 1538, el editor alemn Froeben, lo utiliz en la portada de la edicin griega de la obra de
Hipcrates, impresa en Basilea y traducida por Janus Cornarius; en el mismo ao, el caduceo tambin
figur en la portada del diccionario y enciclopedia hipocrtica de Anuce Foes, en la ciudad de Metz;
tres siglos despus, la casa editorial de libros mdicos J.S.M. Churchill, lo us como distintivo. En

1818, el Cuerpo de Sanidad Militar de los EUA9 adopt como emblema oficial, el Caduceo de Hermes;
en 1856, al Servicio del Hospital de Marina de los EUA, tambin le pareci apropiado usar como
smbolo el caduceo. Desde entonces, la confusin entre la vara de Esculapio y el Caduceo de Hermes,
como smbolo de la medicina, no slo se ha mantenido, sino que se ha extendido a otros organismos
oficiales de diferentes naciones (Nicaragua, Ecuador, algunos estados de Brasil, el Colegio
Dominicano de Cirujanos) y se repite constantemente en nuestra vida cotidiana; lo encontramos en el
anuncio de las libreras especializadas en el rea mdica, en las empresas encargadas de la
distribucin y venta de instrumental mdico, en los recetarios, en las tarjetas de presentacin, en el
logotipo de clnicas, consultorios, hospitales y facultades de medicina, en algunas revistas mdicas, en
las ambulancias y en las figuras que traen los programas de computadora, de tal forma que el
emblema de la medicina se publica mal en los peridicos y en la televisin ya que ambos medios
tienen como herramienta los programas de cmputo. Adems, si se recurre a los diccionarios
generales y, hasta a los diccionarios mdicos, como fuentes supuestamente fiables de conocimientos,
se puede encontrar que no lo son en todos los casos; entre los que dicen que el caduceo de Mercurio
es el smbolo de la medicina, se pueden contar: el Pequeo Larousse ilustrado, en su edicin de 1993,
el Diccionario Enciclopdico Grijalbo, edicin de 1986, el Diccionario Enciclopdico Ilustrado de
Editores Mexicanos Unidos; el Diccionario Enciclopdico Lexipedia y, hasta el prestigioso Diccionario
de uso del Espaol, de Mara Moliner, en el colmo de los casos, tambin ste hecho se encuentra en
algunos diccionarios mdicos: en el de Estanislao Lluesma Uranga, en el Diccionario Enciclopdico de
Ciencias de la Salud y, an, en los prestigiosos University y en el Diccionario Terminolgico de
Ciencias Mdicas; afortunadamente, s hay otras obras generales que mencionan al caduceo como el
smbolo del comercio. As como tambin el diccionario oficial del idioma castellano y otros
diccionarios mdicos.
Otros smbolos relacionados con la medicina La confusin de tomar el caduceo de Hermes en lugar
del bculo de Esculapio por el smbolo de la medicina, ha llegado hasta nuestros das: En la 20
edicin del conocido texto de Medicina de Cecil, apareci en el frente y en el lomo del libro, una figura
simbolizando los aspectos universales de la medicina, con una imagen que se puede apreciar en la
iconografa y cuya explicacin deca: is an abstraction which symbolizes the universal aspects of
medicine. The circle represents the world. The stylized triangle in the upper area is the classic image of
positive and negative forcesthe Law of Life. The vertical line with the upper right staff suggests the
staff of Esculapius and Hermes, and the horizontal bar connects all three symbols into the total
summation of medicine as Art and Science. El logotipo inicial que utiliz la primera editorial mdica
mexicana, fundada en 1930, por Francisco Mndez Oteo (1909-1998), consista en un escudo de
donde sobresala una serpiente con la cabeza dentro de la copa de la bebida sanadora, como se
puede apreciar, por ejemplo, en el lomo de la Teraputica Clnica, de Mario Rebolledo Lara; despus,
el emblema fue cambiado por el escudo acompaado de una Vara de Esculapio, en donde la serpiente
es devorada por un guila, haciendo alusin al smbolo de la nacin azteca; actualmente, persiste la
imagen de la Vara de Esculapio y el guila, slo que, en lugar del escudo, aparece la leyenda Mndez
Editores.