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Las actividades sin sentido, un ensayo

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Annabel Stafford aboga por la prctica


de pasatiempos que no tengan otra
finalidad ms que el olvidarnos de
nosotros mismos.
Mi hermano George es un hombre de intereses amplios. A lo largo de sus
36 aos de vida ha buscado ser ambidiestro y estar siete minutos bajo el
agua sin respirar; ha aprendido a chiflar con las manos juntas y, en hazaas
por separado, tambin con la lengua hecha taquito; ha aprendido a escupir
hacia

objetivos

determinados;

puede

hacer

sonidos

de

flatulencias

utilizando sus axilas, las articulaciones de la rodilla y las cuencas de sus


ojos. Y l siempre ha amado la pesca, aun cuando no involucre la captura
real del pez (como cuando mis padres, preocupados por los peligros de los
anzuelos, le ataban una piedra a su lnea en lugar del cebo).
Cuando ramos jvenes, George y sus pasatiempos no me parecian algo
inusual. En aquel entonces, a principios de 1980, uno de los eventos ms
esperados del ao era un concurso de llamado de aves, lo ms importante
era ser el nio en la escuela primaria que ms sonara como una paloma o
un cuervo o una cucaburra. Mis amigos y yo pasabamos largo tiempo
aprendiendo a hacer playback de canciones de la Ta Jack (un programa de
tele para nios de Australia), inventando lenguajes secretos e intentando
voltear nuestros prpados con un cotonete. Si nos hubieras preguntado por
qu queramos voltear nuestros prpados, habramos pensado que estabas
loco. No se necesitaba una razn para voltear los prpados, era algo que
daba alegra por s mismo.
Pero en algn momento, alrededor de 1987, dejamos de inventar nuevos
idiomas, nos dimos por vencidos y nos conformamos con hablar los que ya
tenamos. Dejamos de intentar engaar a los cinclosomtidos o la
cucaburra en responder a nuestros llamados y a estar contentos cuando lo
hicieran. Y ahora, en 2013, George y sus pasatiempos nos parecen algo
extrao.

La verdad no me d cuenta de este cambio en mi percepcin hasta hace


muy poco. Me estaba riendo de un amigo que, segn cuenta la historia, una
vez escondo la evidencia de su pasatiempo (construccin de modelos de
avion) en bolsas de papel debajo de su cama, lo que finalmente deriv en
un enfrentamiento con su alarmado compaero de departamento. Para este
amigo en particular, la construccin de modelos del avion ha dado pie a
fotografiar aviones en la madrugada, a carreras de autos miniatura y la
construccin de una pista a escala scalextric (algo que tiene que ver con
los autos miniatura). Todo esto de acuerdo al ex compaero de piso con el
que me estaba riendo a costa de dicho amigo, porque obviamente, creo que
las historias sobre los modelos de avin bajo la cama y los coches
miniatura, etc. eran muy divertidas.
Pero por qu me da risa esto? Y por qu en el 2013 y no en 1987? En
cierto sentido, hubiera sido menos sorprendente saber que mi amigo estaba
escondiendo revistas porno bajo la cama, en lugar de los componentes de
un modelo de avin; lo cual es extrao. Pudiera ser que una de las razones
de que su pasatiempo fuera tan sorprendente, es que la gente simplemente
ya no hace cosas como construir modelos de aviones o al menos no en los
nmeros en los que lo hacan antes? Por ejemplo, segn un informe de
2008 de la Oficina de Estadstica de Australia, los Australianos dedicaron
slo 10 minutos al da a juegos, pasatiempos, artes y oficios en 2006, lo
cual es siete minutos menos que en 1997. Incluso contando el tiempo que
dedicamos a pasatiempos como actividades secundarias (es decir cuando
los hacemos a medias frente a la tele), ste tan slo suma 17 minutos por
da. El porcentaje total de los Australianos que realmente realizaron
juegos, pasatiempos, artes y oficios, a medias o no, fue de 17 por ciento.
Y mientras los participantes incondicionales pasaron un promedio ms
respetable de 100 minutos por da en pasatiempos, una gran parte del
tiempo supuestamente asignado a este tipo de actividades en realidad se
destina a los juegos de azar y videojuegos. La Oficina llevo a cabo una
encuesta por separado en 2007 tomando en cuenta slo pasatiempos de
tipo artstico y descubri que slo 2.1 millones de Australianos mayores de
15 aos tenan un pasatiempo cultural, lo cual era menos que los 2.5
millones del 2004. Peor an, slo haban 356,900 personas en Australia que
declararon escribir como pasatiempo y slo 265,000 involucrados en la

msica. Y esto ya representaba una mejora comparada con los numeros del
2004.
Ni siquiera necesito las dos manos para contar el nmero de personas que
conozco con pasatiempos genuinos. Existe el amigo de los modelos de
avines y George; el resto los ha abandonado. Estas actividades que tienen
una larga historia y prestigio se enfrentan a la extincin. Lo nico que
mantiene con vida a la filatelia, por ejemplo, es un boom en China, de
acuerdo con Ed Wolf del Consejo de Desarrollo de Filatelia NSW.
No nos gusta esto, dice Wolf, cuyo trabajo consiste en conseguir que la
gente se interese en la filatelia de nuevo. Pero es justo decir que (el
coleccionar estampillas) est en peligro de extincin. Hay una idea
generalizada de que los coleccionistas de estampillas son nerds.
A decir verdad, las cosas han empeorado tanto para los pasatiempos que
en 2010, nada menos que una autoridad como la Fuerza Armada de
Cadetes

Britnicos

declar

que

los nerds y

los

obsesivos

eran

prcticamente las nicas personas que todava estaban interesadas en los


rompecabezas, las canicas y la construccin de modelos de trenes. Despus
de encuestar a 2,000 adolescentes y adultos britnicos, la Fuerza Armada
inform que la mitad de todos los adolescentes considera a los pasatiempos
tradicionales como aburridos o simplemente raros. La mayora de los
encuestados dijo que la tele era su principal inters; tres de cada diez
nombraron a las compras como su principal pasatiempo.
Incluso George renunci a sus actividades sin sentido y a sus pasatiempos.
Consigui un empleo decente y de prestigio como abogado corporativo y
trabaj muchas horas. Se matricul en una Maestra en derecho corporativo
para impulsar su curriculum y poder mejorar su salario.
En la dcada de 1970 un psiclogo llamado Mihaly Csikszentmihalyi acu
el trmino flow (flujo) para describir ese estado del ser en el que se est
tan atrapado en una actividad que uno se vuelve inconsciente de cualquier
otra cosa tiempo, espacio, comida e incluso la existencia propia. l
compara esta sensacin con el xtasis religioso.
En las ltimas decadas, Csikszentmihalyi y sus colegas han pasado un
montn de tiempo dando localizadores electrnicos a diferentes personas,
para luego llamarles y averiguar lo que estn haciendo en diferentes

momentos del da y cmo esa actividad los hace sentir (l lo llama Mtodo
de Sampleo de Experiencias). Este muestreo indica que el flujo slo ocurre
cuando se est involucrado en una actividad por la actividad misma y no
porque prometa alguna otra recompensa, como la fama, el dinero o la
felicidad o inclusive el mismo flujo. La clave para el flujo, menciona
Csikszentmihalyi, es centrar la atencin en lo que ests haciendo y tratar
de hacerlo lo mejor possible. Si constantemente se est comprobando si
uno est fluyendo, entonces usted no est concentrado en lo que est
haciendo y se interrumpe el flujo en s. As que en realidad, dice
Csikszentmihalyi, es slo en retrospectiva que uno se puede dar cuenta de
que ha estado fluyendo. Se mira hacia atrs y se piensa, oh as es como
debera ser la vida.
En un mundo ideal, Csikszentmihalyi nos dice, una persona debe llegar al
punto donde encontrar recompensas intrnsecas hasta en las cosas que
tiene que hacer, como el cuidado de la casa o el trabajo. Pero como primer
paso la mejor manera de lograr fluir es encontrar cosas que deseas hacer
como el submarinismo, el escalar, la poesa o cocinar, cualquier cosa que te
guste.

El

humilde

pasatiempo

es

entonces

una

actividad

de fluidez perfecta.
Y, sin embargo, parece ser que estamos renunciando a las actividades que
prometen hacernos sentir bien. La investigacin de Csikszentmihalyi ha
demostrado que los adolescentes estadounidenses gastan al menos cuatro
veces ms la cantidad de tiempo libre viendo la televisin que haciendo
deportes o pasatiempos. Y esto es a pesar de que experimentan el flujo slo
el 13 por ciento del tiempo que estn frente a la televisin, en comparacin
con el 34 por ciento del tiempo que dedican a pasatiempos y el 44 por
ciento del que juegan un deporte.
John Underwood, expresidente y actual secretario honorario de la Sociedad
de Reconstruccin Histrica de Australia Inc., tiene 66 aos, trabaja en
ventas y est en una muy buena posicin para hacer observaciones sobre
la forma en que se encuentran los pasatiempos y otras actividades sin
sentido. Underwood se ha volcado sobre ello desde hace dcadas y form
parte del grupo original que, hace 34 aos, se separ de la recreacion de
las escenas de la guerra civil para iniciar la HRSA. Desde entonces, ha
tenido que ver a su amada Sociedad encogerse de 66 miembros en su
apogo (en la poca del bicentenario Australiano y el aniversario Victoriano)

a tan slo 17 miembros actualmente. En realidad sospecho que la


membresa activa es an ms pequea debido a la forma en que
Underwood dice 17 miembros en nuestros libros, pero no tengo el corazn
para investigar ms a fondo.
Segn la forma en que Underwood lo pinta, la HRSA ha sido vctima de una
tormenta de consumismo, videojuegos, ms y ms TV y el paso de los
grandes aniversarios histricos que nos haban cado tan bien.
Para ilustrar su punto sobre el consumismo: la HRSA sola hacer funciones
gratuitas en un parque temtico histrico en particular y cuando
empezamos a hacer las recreaciones, stas duraban de 35 a 40 minutos,
dice Underwood. Pero despus de tres aos los dueos de las tiendas se
quejaron de que las recreaciones eran demasiado largas y mantenian a la
gente fuera de sus tiendas. As que las recreaciones se redujeron a 15
minutos y, finalmente, a 10. Posteriormente el parque emple a sus propios
actores.
Y para ilustrar el punto acerca de la tele, as como el del consumismo,
considere lo siguiente: la HRSA ha llevado a cabo sus vietas (que incluyen
batallas

navales

de

la

poca

Victoriana,

Rebeliones

de

Eureka

dramatizaciones tipo Ned Kelly) en Sovereign Hill y Flagstaff Hill y en las


ferias y en los aniversarios y escuelas. Pero ahora, incluso con todo el humo
y el ruido de dos caones autnticos que la Sociedad tiene, si una
recreacin se extiende por ms de seis minutos, ni lo pienses. Y esto es
para audiencias menores de 13 aos. Ms viejos que eso, dice Underwood,
simplemente no estn interesados en tipejos corriendo y disparando
mosquetes. Parecen mucho ms interesados en ver accin moderna en la
televisin o jugando videojuegos. Incluso los propios hijos de Underwood,
nacidos en el centro de la escena de recreaciones histricas, no estan en
lo ms mnimo interesados.
Ahora todo el mundo quiere dos de todo profetiza Underwood. Me hablas
de un hogar con tele ah estn los dos coches, las dos o tres televisiones,
una computadora y por lo general una laptop, as que tanto el marido como

la esposa tienen que trabajar para cumplir con los pagos de la hipoteca y
hay un mnimo de tiempo para los pasatiempos.
Un hecho an ms aterrador es que, al menos en lo concerniente a
sociedades de recreacin histrica, la HRSA es una de las afortunadas. La
mayora de las asociaciones tienen tan pocos miembros y pueden reunir tan
poco pblico que, segn Underwood, ni siquiera pueden volver a recrear
algo alguna otra vez y se reducen a la produccin de exposiciones
histricas.
Dejando a un lado los videojuegos, creo que Underwood ha descubierto dos
grandes razones por las que me rio de mi amigo y su pasatiempo de
aviones a escala, y por lo que creo que George es raro.
Primero: el consumismo. Estoy bastante segura de que Underwood ve al
consumismo como el enemigo de los pasatiempos, principalmente porque
nos convence de que tenemos que ganar, comprar y pagar cosas, lo cual
toma un montn del tiempo que podramos dedicar a pasatiempos. No
obstante, es probable que se sorprenda al saber que la culpa del
consumismo es mucho ms profunda. De seguro se asombrar al saber que
l es un subversivo un punto que desarrollar en un momento.
El intelectual britnico Terry Eagleton cree que a medida que el capitalismo
de consumo se ha convertido en algo cada vez ms omnipresente, su
instrumentacin despiadada se ha filtrado en cada rea de nuestras
vidas. Cada objeto y cada minuto deben tener una funcin o un
propsito, que a su vez alimenta a este ethos de logros que
tenemos, donde los seres humanos destacan slo cuando estn
palomeando

documentos

haciendo

cosas

relevantes

(he

parafraseando bastante). Pero la idea general es que, segn los clculos


de Eagleton, las actividades sin sentido y los pasatiempos solamente
porque s, se vuelven ms y ms raros a la par que nuestra sociedad se
vuelve ms consumista. De hecho, en su libro After Theory, se va tan
lejos como para afirmar que el capitalismo tiene horror de la idea
de hacer algo por el mero placer de la hacerlo. Y aqu volvemos al
punto

anterior

sobre

lo

subversivo

de

las

actividades

de

Underwood:

el

sin

sentido,

segn

Eagleton

es

un

asunto

profundamente rebelde.
Yo no soy Marxista ni nada, pero no creo que Eagleton est exagerando.
Tomemos a los nios que, por derecho, no deberan tener mucho qu hacer.
Y sin embargo, en la actualidad, no puedo mencionar ni a un chico que
intente voltear sus prpados de adentro hacia afuera. Pero s s de un preadolescente con mira a las Olimpiadas que pasa varias horas a la semana
en entrenamiento de gimnasia, de un nio de dos aos de edad, quien tom
clases de arte y movimientos para fomentar su creatividad, y varios nios
pequeos matriculados en pseudo-gimasios infantiles. Adems, hay CDs
y DVDs educativos llamados Bebe Einstein y cursos de lectura
rpida para darle a los nios ventajas en la escuela y nadie se
detiene a pensar lo monstruoso que sera si su beb en realidad
fuere un Einstein. La necesidad de logros comienza en la cuna y todo
tiene un motivo ulterior. Los nios no tienen siquiera lo que se llama, segn
el cronista social Hugh Mackay, el juego no estructurado y es probable
que ste slo siga siendo permitido porque algn experto dijo que
contribuye al desarrollo del nio. Lo cual es verdaderamente raro, dice
Mackay, todo es parte de este empuje hacia ms estructura y ms metas y
logros.
Y,

sin

embargo,

el

sentido

de

la

naturaleza

humana

es

precisamente su sinsentido. Tenemos que sacar del gimnasio la idea


del florecer, escribe Eagleton en After Theory. Se vive bien cuando
entendemos nuestra propia naturaleza como un fin disfrutable en s
mismo. Segn Eagleton, la naturaleza humana es un poco como la
naturaleza de la jirafa. Ser una jirafa no te lleva a ninguna parte, es
cuestin de hacer tus cosas-de-jirafa por el slo hecho de hacerlas.
La segunda razn para la desaparicin del pasatiempo es, como sospecha
Underwood, la TV. Hay, por supuesto, el hecho evidente de que la televisin
es un veneno para los pasatiempos y las actividades sinsentido, ya que su
promesa de estirar los pies sobre el sof y realizar mnimo esfuerzo nos
aleja de la recreacin histrica e inclusive de la prctica de escupir en el
blanco (aunque se puede hacer todo esto durante los comerciales).
Pero la televisin tiene la culpa en otro sentido. En un ensayo de 1990,
David Foster Wallace argument que debido a que vemos tanta

television, se nos ha condicionado a pensar que nuestro valor como


ser humano est ligado a ser observado. Y esto a su vez nos ha
cohibido

que

constantemente

estemos

anticipando

lo

que

decimos y hacemos, y cmo ello ser percibido por nuestra


audiencia, de tal manera que cambiamos lo que decimos y
hacemos, antes de ser dicho y hecho, para hacerlo agradable al
paladar del pblico. Es, como el crtico A. O. Scott ha sealado en una
revisin de la obra de Foster Wallace, un circuito de retroalimentacin. Todo
esto, por supuesto, tiene relacin con el argumento del instrumentalismoconsumidor, porque los pasatiempos luego son juzgados por el cmo
afectarn nuestra capacidad de ser observados. Y entonces, incluso si usted
decide continuar con un pasatiempo especial, es slo porque piensa que va
a incrementar su popularidad, lo que entonces lo cancela como un
pasatiempo, porque los pasatiempos son algo que se hacen porque s.
Jonathan Franzen, un amigo de Foster Wallace, habl de esta idea cuando
admiti haber intentado suprimir su amor por las aves, ya que no era
muy cool ser un observador de aves, a pesar de que cualquier cosa que
traiciona la pasin verdadera, por definicin, no es cool. La pasin segn el
Diccionario Macquarie significa cualquier tipo de sentimiento o emocin
sobretodo cuando es fuerte y convincente. Ese tipo de emocin es un
anatema para la autoconciencia necesaria para tratar de complacer a un
pblico. Como Franzen lo sugiere, es impopular involucrarte tanto en algo
que te llegues a olvidar de ti mismo. Y la encuesta de los Cadetes Britnicos
demuestra que no est siendo paranoico. sta encontr que a una cuarta
parte de los nios en edad de escuela les preocupa ser vistos como
solitarios si desarrollaban un pasatiempo algo obscuro. Entonces, es muy
apropiado decir que el planking es el pasatiempo favorito del 2011/12. Es
un pasatiempo algo irnico y loco, que por supuesto, no es un pasatiempo
en lo absoluto.
De acuerdo con un demonio llamado Screwtape, citado largamente en el
texto de C.S. Lewis Las cartas de Screwtape, una de las maneras ms
fciles para condenar a una persona es impedirle hacer las cosas que
realmente le gusta hacer. De esa manera, nunca descubre que todo aquello
que la Sociedad le dice que son placeres como la vanidad, el bullicio, la
irona y el costoso tedio no son el placer verdadero.

El hombre que real y desinteresadamente disfruta de una sola cosa en el


mundo por el placer mismo y sin importarle un comino lo que otras
personas dicen sobre l, est por ese simple hecho ya preparado para
cualquiera de nuestros ms sutiles modos de ataque, dice Screwtape. He
visto a un ser humano defenderse de fuertes tentaciones sobre ambiciones
sociales, por medio de un apetito an ms fuerte por las tripas y las
cebollas.
Si usted no cree en los demonios, intente reemplazar a Screwtape con,
digamos, el CEO mundial de la Sociedad de Ciruga Esttica Siempre Joven,
o con el jefe de la firma de abogados de prestigio para la cual est
trabajando horas extras, quienes de igual manera estn en contra de que
haga una cosa simplemente por placer, ya que ello conlleva el riesgo de
darse cuenta de que la ciruga de senos por la cual ha estado trabajando en
dos empleos, o de que la promocin por la cual te has quedado a trabajar
hasta el final del dia, realmente no son la llave de la felicidad. Usted podra
incluso pasar ms tiempo siendo realmente feliz, lo cual no sera
conveniente ya que todo el sistema de consumo depende de que nosotros
estemos vagamente insatisfechos o al menos tengamos la sensacin de
que la vida podra ser mejor si tan slo pudiramos ser famosos u obtener
un ascenso o conseguir un Lexus.
El culpar a Screwtape (a quien curiosamente no le gustan los pasatiempos
porque implican un olvido de s mismo del que desconfa) o a los CEOs o
a la mano invisible del capitalismo, realmente est fuera del punto. Lo que
realmente importa es esto: ellos estn ganando. No estamos pasando el
suficiente tiempo haciendo las cosas que amamos porque hemos comprado
la mentira que dice que la felicidad est relacionada con ganar la carrera y
porque estamos tan ocupados mantenindonos en esa pequea rueda de
raton de Ssifo que no nos damos tiempo para oler las rosas y con ello
romper el hechizo que dice que unos nuevos senos significan la felicidad.
Tanto Csikszentmihalyi, Screwtape, Underwood y George estn de acuerdo
en que el poder de las actividades sin sentido radica en su capacidad para
hacer que te olvides de ti mismo. Paradjicamente, es precisamente cuando
nuestros egos se van a volar que llegamos a ser realmente felices. Es ah
donde la desaparicin de las actividades sin sentido empieza a parecer

bastante siniestra, ya que por supuesto si todos abandonramos nuestros


egos, obsesiones y ambiciones, probablemente no seriamos los superconsumidores que somos ahora.
Tal vez si todos nos detuvieremos un momento para recostarnos en el cofre
de nuestro auto para ver despegar a los 747, habra un poco ms de
antroplogos y algo menos de banqueros mercantiles; se venderan ms
libros, menos cremas antiarrugas. En realidad, el mundo entero podra
cambiar.
Hace un poco ms de tres aos, George record lo mucho que le gustaba
pescar. Dej su trabajo como abogado corporativo, cambi su maestra en
derecho corporativo por una en derecho ambiental y consigui un trabajo
en el departamento de agricultura donde se dedica a cuidar a los peces
pelgicos (son los que nadan cerca de la superficie). En su tiempo libre
anda en bicicleta y, junto a sus compaeros de trabajo, busca lugares
secretos donde pescar. Y el ao pasado le compr a mi hijo de un ao de
edad, un tanque de peces de juguete.
Venga la revolucin.